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Les clairs (III)

Parmi les phnomnes associs aux orages, les clairs occupent une place
part tellement leurs effets sont particuliers. Les clairs sont la manifestation
lumineuse qui accompagne une dcharge brusque d'lectricit atmosphrique.
Ces dcharges d'lectricit jaillissent soit entre un nuage et la terre (catgorie
CG), soit entre diffrentes parties d'un mme nuage (catgorie CC ou Crawler),
soit enfin entre diffrents nuages. Elles trouvent leur origine dans les hautes
valeurs locales du champ lectrique qui peut atteindre quelques milliers de
volts par cm avant la dcharge. Les courants de dcharge oscillent entre 18 et
31 kA avec des petites variations atteignant 24 kA/s. Mais ils peuvent
atteindre plus de 200 kA pendant quelques microsecondes !
En temps normal l'air constitue un parfait
isolant (rappelez-vous les proprits des
capacits); les charges positives et ngatives sont
disperses, la diffrence de potentiel dans un
nuage tant trs faible.
Les clairs se manifestent lorsque l'air devient
conducteur. Les clairs sont issus de rgions
ionises (nuages ou terre) portes des
diffrences de potentiel importantes. Lorsque les
lectrons chargs ngativement dans une rgion sont fortement attirs par les
charges positives prsentes dans une autre rgion (la terre par exemple), la
diffrence de potentiel atteint un tel niveau que des lectrons libres
s'entrechoquent, provoquant une "avalanche lectronique" et crent en quelques
nanosecondes un canal ionis conducteur d'environ 1 m de diamtre au sein du
nuage.
Ce canal est constitu d'ions et d'lectrons; c'est un
plasma conducteur. Prs du sol, charg positivement, les
particules tant attires par leur charge oppose, un canal
ionis s'amorce rejoignant celui form au sein du nuage. A
cet instant l'clair se manifeste en suivant la trajectoire
offrant la moindre rsistivit (comme l'eau s'coulant d'une
colline), d'o son parcours en zigzag.
C'est au moment o le canal de retour (d'ordinaire issu du sol) se cre que
l'clair s'illumine et que l'on entend le tonnerre. Dans l'exemple o la foudre va
du nuage vers le sol seul le premier clair de retour prsente une structure
arborescente tandis que les dcharges successives utiliseront toujours le mme
canal, donnant aux clairs l'impression de clignoter.
Il peut y avoir jusqu' 30 dcharges de retour venant de la terre en l'espace
d'une deux secondes, donnant l'impression que l'clair est persistant et trs
lumineux.
La foudre ne "tombe" donc pas uniquement du ciel mais monte galement du
sol. En fait lors d'un coup foudre entre un nuage et la terre, le sol tant positif,

une premire dcharge d'lectricit se manifeste du nuage vers le sol. Elle se


fraye un passage travers l'atmosphre en se dispersant en plusieurs petits
canaux ou fourches en prenant l'aspect d'un escalier. Lorsque l'une des fourches
rejoint un canal issu du sol, le lien s'tablit et forme dornavant le trajet de retour
qui permettra la foudre de dcharger des dizaines de milliers d'ampres dans le
nuage. En gnral le point de rencontre se situe moins de 100 m au-dessus du
sol. Cette premire phase exploratoire affichant l'arborescence caractristique est
en gnral trs peu lumineuse car elle ne dcharge pas beaucoup de courant dans
l'atmosphre. Par contre lorsque la foudre monte vers le nuage, la dcharge de
courant cre un plasma conducteur qui illumine violemment le canal, c'est l'clair
proprement dit que vous observez.
Lorsque la foudre est tombe le nuage se recharge de lui-mme un certain
nombre de fois selon sa maturit et son activit. Certains cellules orageuses
peuvent provoquer plus de 100 clairs par minute tandis que les moins actives
mettent un seul clair durant tout leur cycle de vie, soit en l'espace d'une heure.
L'clair que l'on aperoit est accompagn de plusieurs
impulsions trs intenses d'nergie qui s'talent au
travers du spectre lectromagntique. L'essentiel de
cette nergie est constitue d'impulsions continues (CC)
qui sont souvent prcdes par un rayonnement
radiolectrique (RF) qui se manifeste durant les
premiers instants de la dcharge de l'clair.
Un bref clair apparaissant durant 0.25 s met un
rayonnementradio-frquence 1 MHz tout fait
audible sur un rcepteur onde-courtes. A mesure que la dure de l'clair
augmente, le signal radiolectrique se dcale lentement vers les basses
frquences. Ainsi une impulsion durant 12 spar exemple met un rayonnement
RF 20 kHz. C'est l'nergie contenue dans ce signal radiolectrique qui affecte
les appareils lectriques sous tension et qui, selon son intensit, impose de mettre
en place des mesures de protection. C'est le mme type d'impulsion
lectromagntique mais amplifi qui est gnr par une bombe EMP ou Ebombe.
Nous aborderons le sujet trs important et complexe de la protection contre la
foudre dans le dossier anglais consacr aux activits radioamateur.
Les orages et la foudre

Un court mtrage pdagogique sur les orages (26 min.) dont le


propos porte sur les connaissances de bases de ces
phnomnes et une interview du Dr Ir Christian Bouquegneau
propos de la foudre (40 min.). Documents Belgorage.

Les effets de la foudre

La foudre et les systmes visant nous en protger suscitent toujours beaucoup


de commentaires sur les forums de discussion tant de la part de personnes avises
que des nophytes. Souvent les propos sont inexacts car fonds sur des on-dit ou
mieux l'interprtation ou l'extrapolation de textes de vulgarisation, par nature
incomplets.
Nous allons simplement dcrire ce qui se produit lorsqu'un coup de foudre se
manifeste et mettre en vidence que dans les faits, si une mise la terre est utile
pour se prmunir contre des coups de foudre potentiels, elle peut aussi s'avrer
pire que le bien si elle est mal utilise.
A voir : Photographier les clairs avec le kit Zeus (sur le blog)
Les clairs films au ralenti (sur le blog)

Documents Webshots et Weather Picture of the Day

Les effets d'un coup de foudre


Que se passe-t-il lorsqu'un tre humain est frapp par la foudre ? La victime a
environ une chance sur deux d'y laisser la vie. Habituellement l'clair entre par la
tte ou l'une des oreilles. Il ressortira directement par la peau aprs avoir
parcouru quelques centimtres du fait qu'il s'agit d'un courant de forte intensit
mais temporaire qui se propage essentiellement la surface des matriaux
conducteurs (comme les chaires).
Toutefois, mises part les brlures, la personne touche sera probablement
victime d'un arrt cardiaque et temporairement aveugle et sourde. Si le coup de
foudre ne lui est pas fatal, il peut affecter profondment la vie de la victime, dans
de nombreux cas les neurores tant endommags de manire permanente.
Comme l'on dit malheureusement dans ces cas l, mieux vaut y rester...

Lorsque la foudre frappe un arbre, la sve qu'il contient se


transforme instantanment en vapeur. La pression engendre
par ce changement d'tat fait littralement exploser tout ce
qui se trouve entre le gaz et l'atmosphre; la branche explose
ou l'arbre clate. L'clair traverse ainsi l'arbre sous l'corce
jusqu' la terre, librant sous son passage des milliers de
morceaux d'corce. L'arbre survie en gnral un coup de
foudre condition qu'elle n'ait pas atteint le coeur.
Ces frappes violentes expliquent pourquoi il est
dconseill de se mettre l'abri sous un arbre durant un
Document Ingo
orage; le souffle de l'exposion pourrait vous tuer car les Bertram/Wolkenatlas.
clats sont anims de vitesses similaires celle d'un
projectile. Evitez galement de vous trouver prs d'une tendue d'eau, d'une
longue barrire mtallique, dans une plaine ou sur un site surlev. Dans ce cas
mieux vaut courir sous l'averse et aller vous abriter dans une habitation ou
trouver refuge dans un abri. L'endroit le plus sr est sur le plancher en bois ou le
balatom en caoutchouc dans un btiment, loign d'une fentre ou dans une
voiture ou un avion qui fait office de cage de Faraday. Notons que les systmes
de cablage en fibre optique sont l'abri des inductions lectromagntiques (mais
pas les processeurs des appareils qu'ils relient sauf s'ils sont blinds).
Ainsi que je l'explique dans le dossier consacr aux activits radioamateur (en
anglais), lorsqu'une habitation est frappe par la foudre, le courant lectrique se
propage en utilisant tous les matriaux conducteurs qu'il rencontre (les antennes,
les gouttires, la plomberie, etc) et est mme capable de remonter par la mise la
terre ou de sauter jusqu' la rallonge dbranche laisse proximit de la prise !
Il faut donc bien avoir conscience que dans un endroit mal isol, une personne
prenant son bain pendant un orage, donnant un coup de tlphone partir de son
poste fixe, se lavant les mains sous le robinet ou tant directement ou
indirectement en contact avec des canalisations ou leurs accessoires peut tre
touche par l'intensit du courant et mme en mourir.
Par ailleurs, tous les appareils domestiques connects au rseau lectique
risquent d'tre endommags, soit par l'intensit du courant soit par l'impulsion
lectromagntique. Notons qu'une bombe lectromagntique (EMP ou E-bombe)
fonctionne exactement de la mme manire qu'un clair mais son effet peut tre
centupl et s'tendre sur une beaucoup plus vaste chelle (tout un continent si
l'explosion lieu en haute altitude).
Enfin, il faut savoir que la foudre utilise toujours le circuit offrant la moindre
rsistance lectrique; contre toute attente, il est dj arriv qu'elle utilise un point
faible dans une ligne de terre pour atteindre l'intrieur d'une habitation ! Rien ne
sert de vous dire que tout le matriel lectrique de cet habitant fut dtruit.
Pourtant cette personne avait pris ses prcautions en disposant deux rseaux de
mise la terre, l'un domestique protgeant la fois son matriel lectro-mnager
et son installation radioamateur, l'autre dispos autour de son pylone d'antenne.

Malgr tout il restait une diffrence de potentiel sur la ligne tlphonique que
dame Nature s'est empresse d'utiliser...
On ne le dira donc jamais assez, mme si vous disposez d'une bonne terre et si
cela parat paradoxal, dans une habitation isole (et dans une moindre mesure en
appartement, mais le risque n'est pas nul pour autant), pendant un orage
dbranchez tous les appareils lectriques et loignez les objets mtalliques et les
rallonges des prises de courant. C'est plus sage que de voir griller l'appareil
auquel vous tenez tant et de devoir supporter ensuite des tracasseries financires
et administratives ! Mieux vaut prvenir que de payer la facture !
Le bruit de l'orage

Courant lectrique, arcs, tincelles et chocs

Eclairs CG et CC films
Eclairs se manifestant entre un nuage et le sol (CG) et entre
nuages (CC). Fichiers AVI de 730 KB et 551 KB.

Etant donn que nous n'avons pas les moyens financiers d'un centre de
communication, vitez de laisser tout allumer pendant un orage, et ne faites pas
comme ces metteurs hertziens AM et de TV professionnels qui sont bien obligs
de le faire car on ne peut pas couper puis rebrancher un ampli de 100 kW en
l'espace d'une seconde ! Mais comme on dit en Belgique "ils peuvent la contre"
car ils disposent de dtecteurs de surtension et de rseaux de protections adapts
leur profession. Il n'empche que lorsqu'un violent orage survient, plus d'un
oprateur ou prsentateur ont prfr quitter la pice ! On nne sait jamais !
Les buildings et les grandes structures doivent galement tre protges et
mises la terre conformment la lgislation. On ne s'improvise pas expert en
cette matire et ce travail doit tre ralis par une personne comptente ou confi
un socit spcialise et non pas au premier lectricien du coin. Le montant de
la facture (parfois plus de 3000 euros) est drisoire compar aux risques que vous
prendriez en essayant de faire ce travail vous-mme. Heureusement si cela devait
vous arriver, votre assurance devrait vous couvrir plus de 90% (valeur de rachat
ou des rparations).
Les clairs en boule

Le phnomne d'clair en boule est


rarement dcrit. Il s'agit d'une sphre
lumineuse qui se manifeste pendant les
orages. Elle a t dcrite comme se
dplaant rapidement, ralentissant ou
restant stationnaire, inodore ou sentant
l'ozone, insonore ou produisant un
sifflement ou des crpitements, passant
par les fentres ou courant le long des
lignes lectriques, errant quelques
secondes plusieurs minutes pour
finalement disparatre lentement ou soudainement, sans bruit ou avec fracas.
Les photographies de ce phnomne se comptent sur les doigts d'une main et il n'existe
aucun compte rendu officiel de ce phnomne. La seule source d'information sur la
foudre en boule (ball lightning) provient de tmoins-oculaires, dont mon pre fut un
tmoin privilgi dans les annes 1960.
Malgr les nombreuses tentatives pour reproduire des clairs en
boule en laboratoire, le phnomne garde tout son mystre.
Plusieurs thories ont t proposes dont rcemment celle de
John Abrahamson et James Dinniss de l'Universit de Canterbury
en Nouvelle Zlande considrant qu'il s'agirait de particules de
silicium extraites du sol et vaporises dans l'air sous l'effet de la
foudre. Elles se rassembleraient pour former des filaments qui
pourraient flotter quelques instants dans l'air.
Une autre thorie considre que sachant qu'un court-circuit se
manifestant sur une ligne haute-tension prsente plusieurs des
caractristiques attribues la foudre en boule, et tant donn qu'un
coup de foudre peut frapper ces pylones et entraner un tel courtcircuit, il se peut que la plupart des observations concernent en fait des pannes (courtscircuits) survenues sur des lignes plus ou moins haute-tension. A vrifier.

Jets bleus, sprites et elfes


Enfin, l'activit des cumulonimbus et de l'ionosphre sont associs des
phnomnes lumineux transitoires, les TLE. En effet, c'est partir de 1989 que
les astronautes de la navette spatiale ont dcouvert qu'entre 30 et 100 km
daltitude environ des jets de plasma surgissent au-dessus des nuages dorage,
desquels ils schappent sous forme de filaments bleuts, de "gigantic jets" (GJ),
de sprites (lutins) et d'elfes rouges.
C'est une dcouverte scientifique surprenante dont les tmoignages furent
longtemps attribus des mprises...
Les clairs de Catatumbo
O rencontre-t-on le plus d'orages et d'clairs ? Si les orages se manifestent
principalement dans toute la zone chaude et humide quatoriale, c'est
Catatumbo, dans l'tat de Zulia, au Vnzuela (8.9N) que les orages sont les
nombreux et les plus violents. Ainsi, au-dessus du lac de Maracaibo notamment,
on peut dnombrer jusqu' 20000 clairs en une seule nuit, 280 clairs par heure,
et assister chaque anne 140 160 nuits d'clairs durant 10 heures !

On estime que cette activit produit environ 10% de l'ozone troposphrique


mondial et gnre plus de 1.17 millions de kW d'lectricit !
Entre janvier et avril 2010 les clairs ont soudainement disparu (du moins
l'oeil nu) en raison de la scheresse qui svissait dans la rgion. Depuis ils sont
rapparus. Trois lieux sont particulirement actifs : les marais de Swamp
National Park Juan Manuel de Aguas, Claras Aguas Negras et la partie ouest du
lac Maracaibo.
A l'heure actuelle aucun scientifique ne comprend pourquoi l'activit orageuse
est aussi frquente Catatumbo. Une explication considre qu'il existerait une
raction entre les nuages pousss par les vents issus des Andes et les manations
de mthane ionis forms par la dcomposition des matires organiques issues du
lac ou des marais, un milieu chimique propice au dclenchement des clairs.
Mais ce n'est qu'une thorie parmi d'autres qu'il faut dmontrer. Le mystre
demeure.
Prochain chapitre

Les messages mtorologiques