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La thorie des avantages comparatifs,


David Ricardo et John Stuart Mill
samedi 14 fvrier 2009, par Simonnet Jean-Paul

Le texte de Ricardo
LAngleterre peut se trouver dans des circonstances telles quil lui faille, pour fabriquer le
drap, le travail de cent hommes par an, tandis que, si elle voulait faire du vin il lui faudrait
peut-tre le travail de cent vingt hommes par an : il serait donc de lintrt de lAngleterre
dimporter du vin, et dexporter en change du drap. [...]
En Portugal, la fabrication du vin pourrait ne demander que le travail de quatre vingt hommes
pendant une anne, tandis que la fabrication du drap exigerait le travail de quatre-vingt-dix
hommes. Le Portugal gagnerait donc exporter du vin en change pour du drap.
Cet change pourrait mme avoir lieu dans le cas o on fabriquerait au Portugal larticle
import moindres frais quen Angleterre. Quoique le Portugal pt faire son drap en
nemployant que quatre-vingt-dix hommes, il prfrerait le tirer dun autre pays o il faudrait
cent ouvriers pour le fabriquer, parce quil trouverait plus de profit employer son capital la
production du vin, en change duquel il obtiendrait de lAngleterre une quantit de drap plus
forte que celle quil pourrait produire en dtournant une portion de son capital employe la
culture des vignes, et en lemployant la fabrication des draps. [...]
Dans ce cas, lAngleterre donnerait le produit du travail de cent hommes en change du
produit du travail de quatre-vingts. Un pareil change ne saurait avoir lieu entre les individus
du mme pays. On ne peut changer le travail de cent Anglais pour celui de quatre-vingts
autres Anglais ; mais le produit du travail de cent Anglais peut tre chang contre le produit
du travail de quatre vingt Portugais, de soixante Russes ou de cent vingt Asiatiques. Il est ais
dexpliquer la cause de la diffrence qui existe cet gard entre un pays et plusieurs : cela
tient lactivit avec laquelle un capital passe constamment, dans le mme pays dune
province a lautre pour trouver un emploi plus profitable, et aux obstacles qui en pareil cas
sopposent au dplacement des capitaux dun pays lautre. Cest pourquoi le commerce
tranger, [est] trs avantageux pour un pays, puisquil augmente le nombre et la varit des
objets auxquels on peut employer son revenu, et quen rpandant avec abondance les denres
bon march, il encourage les conomies et favorise laccumulation des capitaux [... ].
Dans un systme dentire libert de commerce, chaque pays consacre son capital et son
industrie tel emploi qui lui parat le plus utile. Les vues de lintrt individuel saccordent
parfaitement avec le bien universel de toute la socit. Cest ainsi quen encourageant
lindustrie, en rcompensant le talent, et en tirant tout le parti possible des bienfaits de la

nature, on parvient une meilleure distribution et plus dconomie dans le travail. En mme
temps laccroissement de la masse gnrale des produits rpand partout le bien-tre ;
lchange lie entre elles toutes les nations du monde civilis par les noeuds communs de
lintrt, par des relations amicales, et en fait une seule et grande socit. Cest ce principe qui
veut quon fasse du vin en France et en Portugal, quon cultive du bl en Pologne et aux tatsUnis, et quon fasse de la Quincaillerie et dautres articles en Angleterre.
David Ricardo, Principes de lconomie politique et de limpt, Calmann-Lvy, 1970, (1re
dition 1817).
Une animation flash ralise par Joachim Dornbusch et propose sur son site
ecomultimediapermet de reproduire le raisonnement. Elle intgre un petit diaporama pour
situer le dbat sur le libre change propos des droits sur les bls, dbat dans lequel, Ricardo
est impliqu.
Les boutons de navigation sont en bas. Il peut y avoir un peu de temps de chargement entre
deux crans.

Analyse
Quantit de travail en hommes / anne par unit de bien produite
Portugal Angleterre
vin

80 h

120 h

drap

90 h

100 h

Mesurer les avantages comparatifs cest faire la comparaison des niveaux des productivits du
travail entre les deux pays pour un mme bien. Comme Ricardoconsidre que la valeur des
biens dpend du temps de travail ncessaire leur production, cela revient comparer les prix
relatifs des biens et ceux-ci dterminent les spcialisations.
Selon Ricardo, les pays doivent se spcialiser en fonction des avantages comparatifs. Chaque
pays doit se spcialiser l o il dispose du plus grand cart absolu de productivit pour ce qui
concerne la production dun bien ou pour les productions montrant les plus faibles
dsavantages absolus, toujours en termes de productivit du travail.
Prix relatifs internes

Portugal

Angleterre

vin

0,89 (80/90)

1,2

drap

1,125

0,83

- Au Portugal une unit de vin schange contre 0,89 unit de drap (le prix relatif du vin en
drap est 0,89) ; tandis quen Angleterre, une unit de vin schange contre 1,2 unit de drap le
prix relatif du vin en drap est 1,2). Le producteur de vin portugais a intrt vendre une partie
de sa production en Angleterre.
- En Angleterre, une unit de drap schange contre 0,83 unit de vin (prix relatif du drap en
vin) alors quen exportant le drap au Portugal une unit de drap rapportera 1,125 unit de vin
(prix relatif du drap en vin au Portugal).
Bien que le Portugal dispose de tous les avantages absolus, il a intrt participer aux
changes internationaux puisque le drap est relativement moins cher en Angleterre quau
Portugal.
LAngleterre a aussi intrt participer aux changes internationaux puisquelle peut obtenir
plus de vin contre une mme quantit de drap. Les conclusions de Ricardo vont au del de
celles dAdam Smithpuisque que tous les pays bnficient de la libralisation des changes
(si les prix relatifs sont diffrents) et sils choisissent la bonne spcialisation, mme les pays
qui ne disposent daucun avantage absolu.
Le Portugal se spcialise dans la production du vin (cart de 40 heures de travail par unit de
vin par rapport lAngleterre et le vin est relativement plus cher en Angleterre quau
Portugal). LAngleterre se spcialise dans le drap (l o elle prsente un cart de seulement 10
heures de travail et o elle pourra vendre son produit dans de meilleures conditions au
Portugal quen Angleterre).
On peut montrer sur lexemple de Ricardo que le commerce international permet daccrotre
les productions quantits de travail utilises inchanges. Avec la spcialisation, lAngleterre
est en mesure de produire 2,2 units de drap [1] et le Portugal peut produire 2,125 units de
vin [2] au lieu de 2 units de vin et de drap en autarcie) ce qui entrane une baisse de la valeur
de ces produits [3] (une baisse du prix international) et le dveloppement de laccumulation.
Les deux pays gagnent lchange. Il faut encore essayer de voir quel niveau va se fixer le
prix international (qui sera aussi le prix national).
Ricardo ne donne pas de rponse prcise, il indique simplement que ce prix se situera entre
les deux prix relatifs mesurs initialement (en autarcie). Cest John Stuart Mill [4] qui propose
la solution : pour faire apparatre le prix international (celui qui sera fix sil y a libre
change), il faut introduire la demande des deux produits dans les deux pays.
Pour retrouver ce rsultat il faut ajouter quelques hypothses :
- lAngleterre et le Portugal ne produisent que du vin et du drap dans les conditions de
productivit dcrites dans le premier tableau quelque soit la quantit produite (rendements
constants)
- lAngleterre et le Portugal disposent chacun de 1000 000 dhommes pouvant tre affects
la production du vin ou du drap (mobilit parfaite du facteur travail)
- 60 % du revenu est dpens au Portugal pour acheter du vin contre 50 % en Angleterre.

Si la spcialisation est complte, le Portugal produit du vin en utilisant 1000 000 hommes sur
lanne ce qui donne 1000 000 / 80 = 12 500 units de vin.
LAngleterre produit du drap en utilisant 1000 000 dhommes ce qui donne 1000 000 / 100 =
10 000 units de drap.
Si p est le prix du vin exprim en drap les revenus nationaux mesurs en drap sont
respectivement :
12 500 x p units de drap au Portugal
10 000 units de drap en Angleterre.
La demande de drap des anglais est 10 000 x 50 % = 5000 units de drap, il est donc possible
dexporter les 5000 units restantes. La demande de drap des portugais est 12 500 x p x 40 %
= 5000 x p units de drap.
Lquilibre des changes extrieurs impose que la valeur des exportations anglaises de drap
soit gale celle des importations portugaises de drap : 5000 = 5000 x p donc p = 5000 / 5000
= 1.
Le prix international du vin mesur en drap est 1 unit de drap pour une unit de vin. Ce
rsultat est bien compris dans la fourchette des prix qui stablissent en autarcie (de 0,89 1,2
units de drap pour une unit de vin). Le drap import est moins cher pour les portugais et le
vin est moins cher pour les anglais.
Le rsultat dpend bien entendu de la structure de la demande (faites un essai avec 30% au
lieu de 40% vous verrez que le prix nest plus dans la fourchette) et des ressources en main
duvre des deux pays. En particulier pour John Stuart Mill lintensit relative de la
demande dun pays commande la position du prix international dquilibre.

Notes
[1] 220 heures de travail ayant une productivit de une unit pour 100 heures
[2] 170 heures appliques la production de vin avec une productivit de une unit pour 80
heures
[3] Le prix est mesur par le temps de travail ncessaire la production, ici dans un mme
temps on produit plus.
[4] Essays on Some Unsettled Questions of Political Economy, London 1844 ; Principles of
Political Economy, London, 1848. Bien que Mill nexplicite pas lexpression algbrique du
problme, il le pose de faon explicite comme la solution dun systme dquations et ses
lecteurs, en particulier William Whewell (1850), pourront facilement formaliser son analyse.
Passer de lide vague que la demande et loffre dterminent le prix laffirmation selon
laquelle le prix dquilibre est la solution dun systme dquations tait une tape cruciale.