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The

University of Chicago

Library

jigures J^fiafticjues

PAR

Lt CHANOINL

\Xm

CRISTIANI

DOYEN

DE LA FACULT CATHOLIQUE

DES LETTRES

DB LYON

DITIONS DE

BBiS/E SAINT

FQNTENELLE

WANDRILLE

JEAN CAS SI EN

DANS

LA

MEME COLLECTION

SAINT COLOMBAN, par dom Jean

Laporte, de Saint-

Wandrille.

GERBERT,

par le chanoine Leflon, prof,


cath. de Paris.

PIERRE LE VNRABLE,

par

dom Jean

l'Institut

Leclercq,

de Clervaux.

A PARAITRE PROCHAINEMENT :
SAINT GRGOIRE LE GRAND, par

le

R. P. Paul Gou-

bert, S. J.

SAINT BEDE LE VNRABLE, par


Cappelle, abb

le

Rme dom

du Mont-Csar.

SAINT BONIFACE, par

l'abb Carlo de Clercq, doc-

teur es sciences historiques.

SAINT HUGUES LE GRAND, par


inspecteur de

l'abb A. Chagny,

la Socit fr. d'archologie.

SUGER, par M. Marcel

Aubert,

AMDE DE LAUSANNE,

par

membre de
le R. P.

l'Institut.

A. Dimier, de

Tami.

JEAN

III

DE BOURBON,

par M. Guy de Valons, con-

servateur de la Bibliothque Sainte-Genevive.

MONSIEUR L'ABB DE LA TRAPPE,

par

le

chanoine

G.-A. Simon, correspondant national de la Soc. des

Antiquaires de France.

DOM MARTNE,
es lettres.

par l'abb Joseph Daoust, docteur

DU MEME AUTEUR
En

prparation, dans la prsente collection

du monastre de LERINS S. HONORAT,


S. HILAIRE d'ARLES, S. BUCHER de LYON.
Chez VITTE, LYON et PARIS
JSUS-CHRIST, FILS DE DIEU, SAUVEUR, 3 volumes in-16,

AUX

origines'

29 mille. -

Supplment:
GILES, in-16.

LA VIERGE MARIE ET LES VAN-

LE RETOUR A L'VANGILE, UNIQUE SALUT DE LA


SATION,

CIVILI-

in-16.

DOUZE PENSES SUR LA JOIE CHRTIENNE,


MOIS DE MARIE, in-16.
Sous presse

in-16.

LA FIN D'UN RGIME, PRCIS D'HISTOIRE DE LA TROISIME RPUBLIQUE DE 1919 A 1939, in-S".
LES JEUX DE LA DIVINE SAGESSE, Dialogues sur

la Conver-

sion de plusieurs Isralites, in-16.

tudes d'Histoire

.religieuse

L'Institut de la Providence de Grenoble de 1821

1839, Gre-

noble, grand in-8.

Madame

de Franssu, Fondatrice de la Congrgation de la Nativit de N. S., Aubanel,

SAINT PIERRE CANISIUS,

Avignon, in-S".

Les Saints,

Collection

Paris,

Gabalda, in-16.

LA MERVEILLEUSE HISTOIRE DES PREMIRES URSULINES


FRANAISES,

in-16.

UNE LAMPE DEVANT L'HOSTIE, MRE JEANNE-FRANOISE


DE JSUS, Fondatrice de l'Institut de l'Adoration perptuelle

du Sacr-Cur de Jsus, Lyon,

LUTHER ET LE LUTHERANISME,

in-16.

Thse. Paris, Bloud et Gay,

in-S".

LE CONCEPT D'TERNIT, Thse


Bloud

et

complmentaire,

Paris,

Gay, in-8.

LUTHER ET LA QUESTION SOCIALE,

Paris,

Editions Spes,

in-16.

THE REFORMATION ON THE CONTINENT,


CIVILISATION,

vol. IV, University-Press,

dans

EUROPEAN

Oxford, in-8.

yrcwcdlloz iSans cesse cLloeuvre


c/e2)i<>Li,votrv traracl ne serapoint
Janj rcompense
^
.

dX or. 15, 58.

^axis'^t^xal

BEHnmwHflsawz

BiSiiwowg'Biai.iinjac^^&agiiBiancscagrgTTM nnri^a

Gravure de Harrbwyn,

tire

de l'ouvrage

Les Vies des SS. Pres des Dserts d'Orient,


par DE ViLLEFORE. Paris, 1707, p. 172.

FIGURES MONASTIQUES
/

COUECTJON DlRI6f E PAR

LES BENEDICTINS DE SAINT WAN DRILLE

SSIEN

JE
jja Sj}iHuuiti^

m^

PAR

C
CHANOINE LON ChBISTIANI
'-^''"^"f^'/^UAX

LE

DOYEN
DE LA FACULT CATHOLIQUE DES lEHRIS

DE LYON

EDITIONS DE FNTENELLE
ABBAYE S,WANDRILLE
1046

"'l

JVIH7I
Elie

''"

'^'"'p

OBSrA
MAIRE,

Ch. Cens, ex

off.

IMPRIMATUR
Lutetiae Parisionim
die

11 a
A.

octobris

1945

LECLERC,

Vicaire gnral.

Copyright bg EDITIONS

DE FONTENELLE,
ih

1946.

156'?03 S

BIBLIOGRAPHIE

<:^&at:
Editions successives des

uvres de Jean Cassien

1" Venise, par Fabricius, 1481 {Institutions seulement),


complte par Amerbach {Confrences), Ble, 1485.

2 Edition complte de Kenri Cuyckius, professeur


Louvain, Anvers,' 1578 (uniquement sur manuscrits nerlandais).
3" Meilleure

4 Edition

dentes, de

dom

par Ciacconius, Rome, 1588.

dition,

par utilisation des deux prcAlard Gazet (Gazaeus), de l'abbaye de Saintnouvelle,

Vaast, O.S.B., Arras-Douai, 1616, constamment reproduite


depuis, notamment dans Migne, Patrologe latine, XLIX-L.'
5" Edition critique, par Michael Petschenig, dans Corpus
scriptorum ecclesiasticorum, XIII et XVI, Vienne, 1886-1888.
C'est cette dition que nous avons utilise exclusivement.

Traductions franaises

1 Saligny (Nicolas Fontaine), Paris,

Savreux 1665 (sauf

la Confrence XIII).
2
3"

avons

Combes, Paris, 1872.

Dom

Editions

Pichery,

Autres sources importantes


S.

que,

t.

du

Cerf,

1920-1922.

Nous

utilis cette traduction, avec retouches.

Athanase, Vita

XXVI, 840

et

S.

Antonii, Migne, Patrologie grec-

s.

Evagrius Ponticus, Migne, Patrol.

gr.,

t.

XL. De

lui

aussi, Epistola VIII S. Basilii, Uigne, Patrol. gr., t. XXXII,


Bol. 245-263. Le De Oratione attribu S. Nil, mais d'Evagre,

,\

!^'

-.,^

JEAN CASSIEN

12

Migne,

bid.,

t.

LXXIX,

col.

1165-1200.

Centmiae

VII, Antir-

rheticus, Paraeneticus, Epistulae, Liber gnosticus,

W. Frankenberg, dans Abhandlungen

dition

der kniglichen Gesell-

Neue Folge, Band


XIII, Berlin, 1912. Capita cognoscitiva, dits par Muylderschaft der Wissenschaften zu Gttingen,

mann, dans Muson, 15 anne (1931).


Gennadius, De viris inlustribas, Migne, Patrol.

lot.,

t.

LVIII.

Historia

lansiaca, Migne, Patrol. grec, t.


critique indispensable, par dom Butler, dans
Studies, de Cambridge, 2 vol., 1904.

Palladius,

XXXIV. Edition
Texts and

Prosper d'Aquitaine, Migne, Patrol.


Ruflnus, Historia

monachorum,

lot.,

ibid.,

t.

t.

LI.

XXI.

Socrates, Historia ecclesiastica, Migne, Patrol. grec,

t.

LXVII.

Sozomenus, Historia

Ne pas oublier
tin,

de

S.

ecclesiastica, ibid.

les <Euvres de S.

Jean Chrysostome,

etc.

Jrme, de

S.

Augus-

Oiiatae can^dattei
1"

Ouvrages d'intrt gnral


Albans

et

christiana

Gallia

Chevallier,

novissima,

Valence, 1899.

Bardenhewer, Geschichte der altkirchlichen Litteratnr,


Fribourg-en-B., 1902 et

s.,

t.

III.

Bauer, Die heilige Schrift bei den Mnchen, dans Tho-

und Glaube, Paderborn,

logie

1925,

Bremond

Jean, Les Pres du dsert, dans Les Moralistes


chrtiens, Paris, 1927.

Dom

Besse, Les Moines de l'ancienne France, Paris, 1906.

Danilou

J.,

Platonisme

et

Thologie mystique, Paris,

1944.

Holstenius, Codex regularum monasticarum,

Rome,

1651.

Mondsert CL, Clment d'Alexandrie, Paris, 1944.


Montalembert, Les Moines d'Occident,

t.

I.

Noris (cardinal), Historia pelagiana, Padoue, 1673 et

Louvain, 1702,

Pourrat

P.,

De Rey, Les

La

Spiritualit chrtienne, Paris, 1918.

Saints de l'Eglise de Marseille, 1885.

lillemont (Le Nain de


toire
t.

),

Mmoires pour servir

l'His-

ecclsiastique des six premiers sicles, Venise, 1732,

XIV.
Viller Marcel,

La

Spiritualit des premiers sicles chr-

tiens, Paris, 1930.

Wiggers, Pragmatische Darstellung des Augustinsmus

und Pelagianismus, Berlin, 1833, t. II.


Worter Fried, Beitrge zur Dogmengeschichte des Semi
pelagianismus, Paderborn, 1898.

Monographies sur Jean Cassien


Abel

0.,

Studien zu

sianus, Munich, 1904.

dem

gallischen Presbgter Joh. Cas-

JEAN CASSIEN

14

V., Cassions EinfLuss anf die Regel des hl. Benedans Studien und Mitteilungen^ O.S.B., Munich, 1925-

Albers
dikt,

1928.

Capelle B., Les uvres de Jean Cassien et la Rgle


bndictine, dans Revue liturgique et monastique, 1929.

Hoch A., Lehre des Joh. Cassianus, von Natur und


Gnade, Fribourg-en-B., 1895.

Du mme,

discussion sur le lieu de naissance de Cas-

avec Merkle

sien,

LXXXII

S.,

dans Theologische Quartalschrift,

t.

(1900), p. 43-69 et 419-441.

Laugier Jos., S. Jean Cassien


Lyon, Vitte, 1908.

Lombard, Jean Cassien, sa

et

sa doctrine sur la grce,

Vie, ses Ecrits, sa Doctrine,

Strasbourg, 1863.
Marsili Salvatore, Giovanni Cassiano ed Evagrio Pon-

Rome, 1936.
Marrou H. I., Jean Cassien Marseille, dans Revue du
Moyen Age latin, janvier-mars 945.
tico,

Dom

Mnager, La doctrine de Cassien, dans Vie spiri-

tuelle, 1923.

Olphe-Galliard, Vie contemplative et Vie active d'aprs


Cassien.

La puret du cur d'aprs Cassien, La Science spidans Revue d'Asctique et de Mys-

rituelle d'aprs Cassien,

tique, 1935, 1936, 1937.

Paucken, 0. von, Die Latinitt des Joh. Cassianus, dans

Romanische Forschungen, Erlangen,

1896.

Dom

Pichery, Les Confrences de J. Cassien et la Doctrine des Pres du dsert, dans Vie spirituelle, 1921.
Salles,

La Doctrine

spirituelle de Cassien, dissertation,

1929.

Valentin, S. Prosper d'Aquitaine, Paris, 1900.

En outre articles sur Cassien dans toutes les grandes


Encyclopdies et les Dictionnaires; Dict. de Thologie, de
Vacant; d'Archologie; Realenzyklopdie f. protestantische
Thologie und Kiiche; et surtout dans Dictionnaire de Spipar M. Olphe-Galliard, le plus substantiel et le
plus exact de tous.

ritualit,

INTRODUCTION

INFLUENCE DE CASSIEN
Si l'on voulait dresser

un tableau exact des

qui ont eu, au cours des ges,

le

plus grand

livres

nombre

de lecteurs et exerc la plus profonde influence,

y
au moins deux

faudrait faire entrer, en toute justice,

il

sur trois des ouvrages que Jean Cassien a laisss


la postrit.

Ces deux ouvrages sont

les Institutions

cnobitiques et les Confrences des saints

Pres \ Les

preuves de leur immense diffusion sont nombreuses et


concluantes. Ils rpondaient des dsirs nettement

exprims de la part des amis de l'auteur.

Ils

furent

attendus avec une sainte impatience par leurs premiers


destinataires, des voques et des

Gaule.

moines du sud de

la

furent admirs immdiatement, copis avi-

Ils

dement, propags de monastre en monastre, lus au


sein des
textes

communauts

recommands par

religieuses, firent partie des


les rgles

monastiques. Saint

Benot s'en servit pour rdiger la sienne. Et loin de


dissimuler ses larges emprunts,
prescription

jene

soit

il

introduisit cette

Les moines, en tout temps,

soit

de

de repas, ds qu'ils se seront levs de table,

se runiront tous et l'un d'entre

eux

lira les

Conf-

(1) De Institutis Coenobiorum et Conlationes sanctorum


Patrum. Le troisime ouvrage de Cassien
De Incarnatione
Domini contra Nestorium lihri VII fut beaucoup moins rpandu.
Il avait du reste un caractre tout diffrent.
:

JEAN CASSIEN

16

reiices

ou

les Vies

des Pres

"

Grgoire de Tours nous

galement tmoin de l'autorit dont jouissait Cassien en Gaule, quand il rsume la vie de S. Aredius,

est

dont

nom dform

le

par

saint Yrieix, originaire de

du

roi

la voix

Thodebert d'Austrasie.

monastre, o
Cassien, mais

l'on observe
celle

populaire devint
ancien palatin

et

Limoges

fonda

Il

non seulement

crit-il,

un

la rgle

de

de Basile et des autres abbs qui

ont institu la vie monastique' . Mais ce qui est dit


du monastre de Saint-Yrieix pouvait s'appliquer, sou-

vent avec plus de raison encore, la presque totalit


des innombrables monastres qui furent crs, au
cours des Y% VF et VIP sicles, dans tout le beau pays

que

l'on

commena, justement

cette date

mme,

appeler la France. Si Grgoire de Tours joint au nom


de Cassien celui du grand Basile de Csare, il est
certain que l'influence de ce dernier n'atteignit jamais
celle de l'auteur des Confrences. Ce fut en effet l'un

des traits caractristiques du monachisme en France,

l'poque mrovingienne, que la prfrence marque


pour la vie rmitique, par rapport la vie cnobitique. Dans la plupart des couvents de ces temps hroques, on n'entrait que pour y faire ses premires armes,

en quelque sorte, et l'on en sortait le plus tt


possible
pour se jeter en une solitude, au fond des bois, et y

(2) Rgula S. Benedicti, cap. 42 : Monachi, omn


tempore,
sive jejunii sive prandii si
tempus fuerit prandii, mox ut sur-

rexerint a cena, sedeant omnes in unum et


lgat unus Collationes vel vitas Patrum . Cf. aussi le
chap. lxxiii de la mme
Rgle. Comme on lisait les Collations surtout en
Carme, au

repas du soir, ce repas, trs lger, prit le


(3)

Historia Francorum,

davit in quo

nom

de Collation.

lib. X, n. 29
Coenobiumque funnon modo Cassiani, verum etiam Basilii et reli-

quorum abbatum,
brabantur regulae

qui monasterialem vitam instituerunt. cele.

INTRODUCTION

17

pratiquer la vie sublime d'anachorte. C'tait notamment le cas l'Ile-Barbe, Condat qui devint plus
tard Saint-Claude, Ment en Auvergne, et surtout
Micy qui prit le nom de Saint-Mesmin. Or, saint Basile
n'avait pas cach, dans ses crits, l'estime particulire
qu'il professait

on

pour

le verra, l'un

la vie

commune,

tandis que c'tait,

des enseignements de Cassien, la sui-

Pres du dsert, que la vie rmitique l'emportait


de beaucoup sur la vie en commun. De l, cette quan-^tit vraiment prodigieuse de solitaires que comptent
te des

les

martyrologes de nos saints de France, avant

l're

nommmes o ils

bndictine proprement dite, et qui ont, en de

breux

cas, laiss leurs

ont vcu.

noms aux

lieux

vrai dire, les uvres de Cassien ne conte-

naient pas de rgle prcise, mais seulement un expos


des usages du monachisme oriental et gyptien. Mais

tous ceux qui, chez nous, voulurent donner des lois


la vie monastique, un Csaire et un Aurlien d'Arles,

un Ferrol d'Uzs, un Romain


un Mesmin de Micy, et tant

et

un Lupicin de Condat,

d'autres, sans parler de

ce Pre inconnu qui rdigea, vers 570, la Rgula Tarnatensis, tous s'inspirrent de Cassien et puisrent
pleines mains dans ses prcieux crits. Et cela est d'autant plus remarquable que certaines parties des clbres Confrences avaient t l'objet des plus vives
critiques, de la part d'un crivain augustinien

contem-

porain, saint Prosper d'Aquitaine, dont nous aurons

rappeler les griefs et rsumer les vigoureux arguments; bien plus, des dbats parfois tumultueux et

passionns s'taient drouls autour des textes con-'


tests de Cassien. On avait fait de lui le chef d'une
nouvelle hrsie, appele durant des sicles l'hrsie
des Marseillais , puis, partir de la fin du XVP sicle,
le

semiplagianisme

Les Conciles du Y" et du VI'

sicle avaient discut avec

ardeur sur la grave ques-

JEAN CASSIEN

18

du concours de

tion

divine
trine

du

ramment

humaine et de la grce
condamn la doccomme on l'appelait cou-

la libert

finalement,

et,

avaient

ils

Confrencier

donc

alors. Il fallait

qu'il

et,

dans ses

ouvrages, une grande richesse de doctrine spirituelle,


en dpit de quelques taches regrettables, pour que
leur lecture ne ft pas totalement interdite au sein

de l'glise d'Occident. Il n'en fut rien toutefois. On se


borna faire la part du feu. Le tmoignage du clbre
Cassiodore, cet

homme

d'Jtat

devenu moine (485-578

environ), est particulirement prcieux cet gard.

Dans

la prface

de son livre des Institutions des Lettres

divines et humaines, il donne sans hsiter Cassien le


titre d'crivain trs loquent , puis, au chapitre 29,

tout en blmant nettement, la suite de saint Prosper,

sa doctrine du libre-arbitre,

il

s'adressant ses moines

Lisez avec soin et coutez

ne craint pas d'ajouter,

volontiers le prtre Cassien, qui a crit sur l'institution

des moines fidles.

Il

fait

connatre avec tant de

mauvaises passions de l'me qu'il en


comptence
fait presque voir les excs et nous contraint de le&
les

viter, alors

qu'on

les ignorait

fusion de l'obscurit. Mais

incrimin par

le

auparavant par

comme

il

la con-

a t bon droit

bienheureux Prosper, au sujet du

nous vous prvenons de ne

lire

qu'avec
prcaution les passages excessifs qui portent sur ce
et nous devons rappeler
point . On savait donc
libre-arbitre,

notre tour

que

les

ouvrages de Cassien contenaient

des imprcisions, des contradictions, des erreurs

mme,

que nous aurons, le moment venu, mettre en vidence. Mais l'on n'entendait pas se priver, pour cela
des trsors de vraie spiritualit qui s'y trouvent et qui

une part du patrimoine traditionnel de


l'glise. Ce fut peut-tre pour parer tout inconvnient, mais aussi pour condenser, sous un volume plus
forment

19

INTRODUCTION

accessible ce que les amples priodes de Cassien, qui


est

un

crivain abondant et parfois diffus, qu'il se

fit

des abrgs soigneusement expurgs de ses uvres.


Saint Eucher, le clbre vque de Lyon donna
l'exemple d'une rdaction de ce genre *. Un vque
africain

suivit

mmeSjil

me

se

fit

son exemple. De ces rsums euxdes traductions grecques. Car la renom-

de Cassien fut loin de rester cantonne dans

l'glise occidentale. Saint

appel

le

Jean Climaque

grand Cassien

, le

694) l'avait
(-j-

clbre Photius, arche-

vque de Constantinople, l'un des plus grands rudits


de son temps (-f vers 891), lui donne une place de
choix dans sa bibliothque, bien qu'il ne semble avoir
connu que des rsums partiels, en grec, de ses uvres.

Une bonne preuve de cette popularit universelle


des crits de Cassien, c'est le trs grand nombre de
manuscrits qui en sont rests. Le dernier et le plus
soigneux de ses diteurs, Michael Petschenig, dclare
Les Institutions et les Confen propres termes
:

rences de Cassien, parce qu'elles contenaient peu prs


tout l'ordre de la vie monastique et, pour cette raison,

reu l'approbation des hommes


illustres de cet ordre, Benot et Cassiodore,

avaient

les
.

plus
ont t

recopies trs souvent par les moines de tous les pays


et de tous les temps. Il en est rsult qu'aujourd'hui

encore un trs grand nombre de manuscrits de ces


uvres subsiste dans les bibliothques, au point qu'il
y ait peine un monastre o il n'ait exist ou n'existe
encore au moins un exemplaire de ces crits " .

les

(4) Cet Epitome n'est pas celui qui nous a


uvres de S. Eucher, Mignb, Patrol. lat., t.

t conserv

dans

L, p. 867 et suiv.

Johannis Cassiani Opra, Vienne, 1288, Prolegomena,


Par contre, la raret du livre
contre Nestorius est telle qu'il ne nous a pas t possible d'en
(5)

p. XIII.

Le savant diteur ajoute

dcouvrir plus de sept exemplaires, dont une partie de tout


rcents

JEAN CASSIEN

20

donc pas excessif de dire que

n'est

Il

les

uvres de

Cassien, nous ne parlons encore que des deux


ont toujours t considres comme
premires,
fai-

sant partie des


.

lique

de la

Somme

sont traits

ils

classiques de la spiritualit catho-

Nous aurons

l'occasion de citer des passages

Thomas d'Aquin, par


comme tels. On les a lus et

de saint

exemple,
relus,

on

les a mdits et en quelque sorte mchs et remchs


durant des sicles. Au dire d'Yves de Chartres et d'Ho-

ce mystrieux et prolifique auteur,


norius d'Autun,
n'eut
rien
de commun avec la ville d'Audu
reste,
qui,

tun, ce qu'il semble,

on

lisait

encore les Conf-

rences de Cassien, assidment, dans les monastres de


et d'Allemagne au xi* sicle. Dante s'inspira,
Ozanam, de sa doctrine des pchs capitaux,
lgrement diffrente, comme nous le dirons, de celle
qui a prvalu au sein de l'glise ^ Enfin, le nom et
les crits de Cassien se trouvrent encore mls en

France
selon

plein XYif sicle, la formidable querelle qui opposa

deux de nos plus grands crivains, Bossuet et Fnelon.


Et nous aurons citer les pages que Bossuet consacre
au commentaire des passages du Pre des moines ,
les quitistes lui

que

De nos
et

lique,

jours,

avaient opposs.

un puissant

rveil de la curiosit

nous devrions dire plutt de la ferveur cathose produit dans le domaine de la haute spiri:

tualit.

Les mes sont avides de se replonger dans

les

grands courants mystiques du pass chrtien. On


comprend de mieux en mieux que la religion ne doit
pas,

ne peut pas s'enfermer en des pratiques ext-

(6)

XUP

OzANAj!,

sicle,

p.

Dante
156, note.

et

la

Philosophie

-catholique

au.

INTRODUCTION

rieures,

mais qu'elle

est

21

avant tout vie

ration et union, ascension

et

amour, ado-

et progrs, purification et

divinisation, et l'on se porte avec

un

intrt croissant

vers les magnifiques exemples de tout cela que nous


donne l'histoire de la saintet, travers tous les sicles
chrtiens. Or,

n'est personne qui ait

il

lmentaires

plus

de

notions

cette

pu acqurir
histoire,

les

sans

apprendre que l'un des plus glorieux efforts vers ce


que nous voudrions que l'on nous permette d'appeler
l'escalade de Dieu , a t tent, au cours du Iv^sicle,
en Egypte, par

la floraison

du monachisme, ef que

le

principal mrite de Jean Cassien fut prcisment de


faire connatre, avec dtail,

ment

en Occident, non seule-

usages extrieurs, mais encore et surtout la


doctrine mystique de ceux que l'on appela tout de
les

d'un mot qui


rement de sens
suite

les

devait plus tard changer lgsaints Pres

Pour bien comprendre

la porte des

ouvrages de

Cassien, pour apprcier son propre rle providentiel

dans

l'histoire chrtienne,

en revue

les

il

est ncessaire

de passer

sources de l'histoire du monachisme gyp-

tien, et la place

que tiennent, parmi ces sources,


du grand moine.

les

Institutions et les Confrences

SOURCES DE L'HISTOIRE DES MOINES EGYPTIENS

Dans un ouvrage qui marqua un vritable tour, il y a prs d'un demi-sicle, dans notre connaissance du monachisme gyptien, dom Cuthbert
nant

Butler tablissait ainsi

point prcis

le

bilan de nos Sources

g^^.r

ce

JEAN CASSIEN

22

Sources priimaires
1.

La Vie de

2.

La

et l'ptre

saint Antoine, par saint Athanase.

de saint Pacme

Vie, VAsceticon, les Rgles

d'Ammon

sur Thodore.

3.

L'Histoire lausiaque de Palladius.

4.

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5.

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6.

Les Apophtegmes des Pres.

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7.

les

Confrences de Cassien.

Les documents coptes sur

S.

Schnoudi, publis

par Amlineau.
8.

La Vie de

saint Macaire d'Egypte par Srapion

en copte (Amlineau)
9.

et

en syriaque (Bedjan).

Le chapitre de l'Historien Socrate, Histoire

ecclsiastique, IVj 23, consacr ce sujet.


10.

Le premier Dialogue de Sulpice Svre.

IL Les

indications de Rufm, principalement dans

son Histoire ecclsiastique,

II, 4, 8,

et

dans son Apo-

logie Jrme, 11, 12.

La Rgle d'Antoine, Rgle de Macaire, et


Rgles similaires, publies dans Holsten au Codex
Regularum et dans Patrologie grecque, tome XXXIV,
12.

pages 967 et suivantes \

Neuf ans plus


prs

le

(7)

mme

Dom

tard,

en 1907,

tableau que dressait

encore peu
Duchesne
dans
Mgr

c'tait

Cuthbert Butler, Texts and Studies

sac Historg of Palladius, Cambridge, 1898,

I,

p. 197.

The Laa-

23

INTRODUCTION

son Histoire de

l'glise'.

On remarquera que

dom

Butler

ni

dans ces listes de sources, ni


Duchesne n'ont fait jBgurer saint

Jrme. Ce grand saint a pourtant crit sur les Pres


du dsert. Bien plus, il a voulu les voir, il a voulu

profondment que cela


nous
tonner
de
la
part d'un si grand gnie, il
puisse
st avr que les vies des Pres crites par lui, et en
tre l'un des leurs. Mais, si

particulier celle de saint Paul, le premier de tous les

moines d'Egypte,

si elles

rcits

fortement

un noyau histonous comme des

reposent sur

rique incontestable, se prsentent

romancs

Il n'en est que plus agrable de souligner l'entire


confiance que doivent inspirer, surtout la suite des
dmonstrations de dom Butler, les sources numres

ci-dessus de l'Histoire

du monachisme gyptien. Tous

les travaux qui ont t faits depuis trente ans sur cette
question ont abouti la confirmation de son jugement.
Il n'y a plus de contestation ce sujet. Mais ce n'est

pas

le seul rsultat,

tant s'en faut, que ces trente der-

nires annes de recherches nous aient apport.

Il

est

(8) Au tome II, page 507, en note. Il insiste surtout sur


l'Histoire des Moines, qu'il appelle le voyage de 394 , parce
que Rufin nous a donn sous le titre 'Bistoire des Moines en

Egypte, une traduction latine d'un rcit de voyage accompli par


sept plerins en 394; puis sur l'Histoire lausiaque, reconstitue

dom Butler, enfin sur les Institutions et les Confrences de Cassien. En dernier lieu, il men-

dans sa puret authentique par


tionne les

<i
Apophtegmes des Pres, dont, dit-il, il subsiste
plusieurs collections ; l'une par ordre alphabtique des Pres
(MiGNB, Patrol. grecque, t. LXV, p. 72-440), s'est conserve en

grec; deux autres, Vitae

Patrum de Rosweyde,

livre VII (MiGNE, Patrol. lat,

livres

V-VI

et

LXXIII), nous sont connues par


d'anciennes versions latines. Ces collections sont du v sicle
.avanc; mais en bien des cas, ellfes drivent de recueils plus
anciens.

t.

JEAN CASSIEN

24

mme

permis de parler ici d'une sorte de rvolution


dans notre conception du monachisme gyptien. D'un
mot, disons qu'un nouveau nom s'est ajout la liste
de nos sources, celui d'Evagre le Pontique. Et la chose
a pris peu peu une telle importance, elle est arrive

un

tel

degr de certitude, elle a permis des constatasi haute porte, qu'il convient de s'y arrter

tions d'une

un

instant.

VAGRE LE PONTIQUE
Il

(346-400)

ne saurait tre question de donner

graphie dtaille d'vagre le Pontique.

Il

ici

une bio-

mrite une

tude part et cette tude sera faite dans la prsente


collection des grandes Figures monastiques . Nous

nous

bornerons

donc

rsumer

les

dcouvertes

rcentes sur son activit littraire et son

immense

influence'.

Les principaux travaux sur ce point sont les suivants i


on connaissait de lui Practicus I {Epistola ad Anatolium), MiGNE, Patrol. grecque, t. XL, p. 1220-1244; Practicus II,
(9)

jusqu'ici

ibid,,

1244-1252;

Mais on a

De Octo

vitiosis cogitationibus, ibid., 1272-1277.

preuve qu'il faut lui attribuer en'^ore VEpistola


8 S. Basilii, Migne, ibid., t. XXXII, p. 245-263; le De Oratione,
publi sous le nom de S. Nil, Migne, ib'd., t. LXXIX, p. 1165-1200.
En outre, les uvres suivantes d'Evagre ont t dcouvertes et
publies par W. Frankenberg, dans Abhandlungen der kniglichen Gesellschaft der Wissenschaften zu Gttingen, Neue Folge,
Band XIII, 2, Berljn, 1912 Centuriae VII, Antrrheticus, Paraeneticus, Epistulae, Liber gnosticus. Enfin, Muyldermann a publi,
dans Muson, 15 anne, 1931
Ccpita cognoscitiva. Il a donc
t possible de reconstituer la doctrine d'Evagre, sur la base
d'uvres indiscutables. C'est ce qui a t fait par Wilhelm Bousset, dans Apophtegmata, Tubingue, 1923, III Buch, Eoagriosstudien; Marcel Viller, dans Revue d'Asctique et de Mystique,
Aux Sources de la spiritualit de saint Maxime,t. XI
(1930)
fait la

les

uvres d'Evagre

le

Pontique; Irne Hausherr, dans la

INTRODUCTION

25^

Rien n'est plus trange en vrit que la destine


Il est vrai que son existence
posthume d'vagre
!

mme
dans

tenait en grande partie

le

Pont,

d'o

du roman. N vers

son surnom de Pontique,

346,

il

avait t ordonn lecteur par saint Basile le Grand,

puis diacre, par saint Grgoire de Nazianze, et il avait


suivi ce dernier Constantinople, lors de son* transfert

ce sige. Wilhelm Bousset pense que dj, cette


il avait t initi par saint Basile la vie monasi-

date,

tique et avait reu de lui le saint habit. Mais

point rest dans la

communaut

il

n'tait

basilienne. Aprs le

dpart de saint Grgoire de la capitale byzantine,.


vagre resta auprs de Nectaire, son successeur. Il
tait loquent,

maniait avec vigueur l'argumentation

contre les hrtiques. Il se fit ime vritable rputation.


Une estime universelle l'entourait. Soudain clata le

Une femme du plus haut rang se mit


de
ses assiduits. Il semble qu'il ne soit
poursuivre
pas rest insensible ses avances dangereuses. On lit
en effet aux premires lignes de l'ptre ddicatoire

drame de

sa vie.

le

de son trait sur la Prire


sous

le

nom

de saint Nil

qui fut mis plus tard


ces lignes
celui

rvlatrices

Je brlais de l'embrasement des passions, quand,


ton ordinaire, tu m'as remis, par le contact de ta
pieuse lettre; mon intelligence se dbattait dans les
pires hontes et tu l'as rconforte".

vagre cependant priait beaucoup. Il \oulait s'enfuir, pour chapper l'horrible tentation. Une nuit, il

mme Revue, t. XV (1934), Le Trait de l'Oraison d'Evagre le


Pontique {Pseudo Nil), traduction franaise et Commentaire
d'aprs les autres crits d'Evagre; D. Salvatore Marsili, 0. S. B.,
Giovanni Cassiano ed Evagrio Pontico, Dottrina suUa Carit e

contemplazione, Rome, Herder, 1936.


(10) Hausherr, Le Trait de l'Ordison d'Evagre le Pontique,
dans Revue d'Asctique et de Mijutique, janvier 1934, p. 42.

JEAN CASSIEN

26

eut un affreux cauchemar.

lui

Il

sembla qu'on

l'avait

jet en prison, sans lui dire pourquoi. Mais, lui,

mari offens qui

savait que c'tait le

Dj,

il

il

l'avait accus.

entendait les cris des supplicis.

Il

tremblait

dans l'attente de son propre chtiment, lorsqu'un de


ses amis vint le voir dans sa prison, lui conseillant de
quitter la ville au plus vite. vagre

y consentit

et l'ami

jurer sur l'vangile. A son rveil, vagre,


repassant tout cela dans son esprit, se regarda comme
li par son serment. Il passa de Gonstantinople Jru-

le lui fit

salem o

il

fut reu par sainte Mlanie, cette noble


les Lieux Saints en rpan-

romaine qui visitait alors


dant partout ses bienfaits.
.

De

de vaine

nouvelles tentations

vinrent

gloire, cette

en fut puni par une maladie qui dura six mois. Mlanie le visita durant son
preuve et lui fit avouer ses penses intimes. Elle l'en-

fois

l'assaillir. Il

couragea alors la solitude,

pour lui. Il gurit


Pendant deux ans,

et partit
il

lui

promettant de prier

peu aprs pour l'Egypte.


le mont de Nitrie. Il

habita sur

s'enfona ensuite plus avant dans le dsert et vcut


quatorze ans dans la solitude des Cellules .
Palladius, qui nous raconte tout cela, avec

une

complaisance et une vive admiration, nous


dcrit ses austrits
une livre de pain par jour
il
la
de
livre
romaine d'un peu plus de
s'agit

visible

une mesure d'huile tous

300 grammes
jamais rien de

pas de

les trois mois,

cent prires chaque


travail
de
jour,
copie pour vivre, car il crivait la
cuit,

fruits,

parvint ainsi, poursuit Palladius, qui le


visita et devint son disciple, la plus parfaite purifiperfection.

Il

me et fut jug digne du charisme de


de la sagesse et du discernement des
esprits, luttant contre les mauvais esprits, les combattant force de mortifications. Le seul rcit que Palla-

cation de son
la science et

27

INTRODUCTION

nous

ivLS

fait

de ces

moines

et le

ment avec
Il

peu

qu'il

a quelque chose
rappelle aussi les admi-

dernires

d'effrayant pour nous. Mais


rables ouvrages laisss par

il

lui,

nous en

pour l'instruction des


dit concide parfaite-

ce que nous en savons maintenant

donc bien

est

clair

que

prsence d'un esprit tout

fait suprieur.

ordinaire du monachisme,

il

fonde. Et c'est justement

".

l'on se trouve ici

en

A la pratique

une doctrine proque tout devient, en 6e

joignait

ici

de nouveau extraordinaire. On l'admion


recevait
ses leons, on s'imbibait de ses enseirait,
gnements. Parmi ceux qui se mirent son cole, il
faut srement compter notre Jean Cassien et son ami

qui le concerne,

<iermain, dont nous ferons bientt la connaissance.

Or, aprs sa mort, si l'on met part le rcit enthousiaste de Palladius, que nous venons de rsumer, le
silence se

fit

comme

autour de sa mmoire,

autour de

d'un pestifr. Jean Cassien lui-mme, qui lui


tant emprunt, ne prononce nulle part son nom. Plu-

celle

sieurs de ses crits ne circulrent que sous des

noms

trangers. Son trait de la Prire fut attribu saint


Nil. Ses ides furent largement utilises par les meilleurs auteurs de la mystique orientale, notamment par
saint Maxime le Confesseur, l'un des matres de la vie
spirituelle,

en Orient

662).
(-j-

Que

donc pro-

s'tait-il

au lendemain de sa
mort, vagre avait t englob dans une raction vio-

duit

Tout simplement

ceci

lente contre l'orignisme. Jusqu' quel point avait-il

partag

les

erreurs

qu'il est dififlcile

venir fut maudit

(11)

de

du clbre alexandrin

C'est ce

soit,

son sou-

celui d'un hrtique,

au moins

dire.

comme

Quoi

qu'il

en

Voir tout cela dans Butler, Historia lausiaca,

p. 116-123.

t." II,

JEAN CASSIEN

28

dans

les cercles antiorignistes

d'Egypte.

Il

circula sur

Et de ces his-

lui les histoires les plus malveillantes.

on trouve un curieux cho, dans le Pr spirituel^.


crit vers l'an 600
ce petit livre de Jean Moschus
toires,

qui devait avoir une


<s:

L'abb Jean

si

vaste diffusion

Cilia,

lit-on,

disait

Un moine

gyptien nous a racont qu'au monastre des Cellules,,


un frre venu de loin, voulut habiter dans la cellule
d'vagre. Le prtre lui dit Mon fils, un dmon trs
redoutable y demeure. C'est lui qui a sduit vagre et
l'a loign de la foi, en lui inculquant des opinions sc
lrates. Ce dmon ne permet pas que l'on habite ici
Le frre persista. Le prtre lui dit Fais comme tu
:

voudras et prends cette cellule. Il l'occupa une


semaine. Le dimanche, il alla l'glise, o le prtre
lui dit sa joie de le voir, car il avait eu souci de lui.
Mais le dimanche suivant, il ne vint pas. Le prtre
envoya deux frres s'enqurir de lui. On le trouva
"

pendu

Voil donc un
verselle,

les

frapp

homme

condamn du

rprouv de l'opinion uni-

reste par les Conciles qui ont

erreurs orignistes, et dont les enseigne-

ments cependant,
publis sous des

filtrs

noms

dans

d'autres

uvres ou

vnrs, continurent d'difier

des gnrations de moines et de pieux fidles


Et il
a fallu attendre le vingtime sicle pour lui rendre
son d La science a parfois de ces surprises extraor!

dinaires

Lisons maintenant la conclusion du P. Haus-

herr, la suite de son tude sur le trait de l'Oraison

d'vagre et l'on verra que nous avions raison de parler


ici d'une sorte de rvolution littraire
:

Ce sont

l'auteur

(12)

forme

du

Le Pr

le livre

les

syriens,

De Oratione

crit-il,

, c'est

qui ont raison


le Pontique.
:

Evagre

spirituel a pass dans les Vitae Patrum dont


X, Mignb, Patrol. lat, t. LXXIV, col. 209.

il

29

INTRODUCTION

Du coup,

celui-ci reprend dans l'histoire de la mystique


une place de premier ordre, au-dessus mme de Denys
pour l'Orient. En Orient, Denys est venu trop tard,
lorsque les spirituels y possdaient une doctrine dfinitivement organise par vagre et transmise travers
Climaque, Hsychius, Maxime, Nictas Sttathos, jus-

qu'aux hsichastes, chez les byzantins par Philioxne


de Mabboug, Isaac de Ninive, Jean Bar-Kaldoun, jusqu' Barhebraeus, chez les syriens. Il m'est arriv, ^n
recherchant les origines de la mthode d'orison hsi:

d'appeler cette spiritualit sinatique


{Orientalia christiana, vol. IX, fasc. 2, 1927).
Elle l'est, parce que les Sinates ont contribu plus

chaste,

que tous les autres la conserver travers les sicles,


la condamnation de l'orignisme entrana la

droute des mystiques et conduisit, la suite de


Barsanuphe, Dorothe, Thodore Studite, une con-

ception toute asctique de la vie spirituelle. Mainte-

nant que nous avons reconnu vagre dans


sinate Nil,

c'est

de

spiritualit

le

vagrienne

pseudo

qu'il

faudra parler, pour dsigner la grande cole mystique


orientale qui va du quatrime sicle au quinzime et
mme au vingtime. C'est par vagre que les grandes
ides d'Origne et de Grgoire de Nysse sont descendues de leurs hauteurs inaccessibles la porte des
intelligences moyennes. Nil, en prtant son nom,
Maxime en donnant la garantie de son orthodoxie, les
Sinates en continuant d'aspirer aux dlices de la contemplation, n'ont fait au fond que sauver les enseigne-

ments du moine-philosophe de Sct, jusqu'au jour o


Grgoire le Sinate viendrait ranimer la flamme dans
monastres byzantins et provoquer cette explosion
de mysticisme que nous appelons l'hsichasme" .

les

On voit
tatations,

prouv dom

(13)
..avril

tout l'intrt qui s'attache de telles cons-

s'il

est vrai,

Marsili,

comme

que

le

pense

Hausherr, dans Revue d'Asctique

1934, p. 169-70.

et

comme

l'a

l'heure o l'unit cultu-

et

de

Mystique,

JEAN CASSIEN

30

point de se briser, Cassien, en acceptant les ides d'vagre, nous transmettait


une doctrine de caractre grco-oriental et jetait ainsi
relie hellnistique tait

le

sur

le

pont qui seul unit encore deux peuples et deux culdu monachisme,,
savante spiritualit des matres du Didascale

tures. Celui qui avait codifi, l'usage


la

alexandrin, Evagre, dont l'uvre, en dpit des temptes


orignistes, avait

form de

la sorte la vie spirituelle

des sicles suivants, est pass, par l'uvre spcialement,


de Cassien, galement en Occident. Anonyme, bien

mieux, sous l'ombre d'un nom aim, vagre est devenu:


ainsi l'un des matres de la mystique occidentale.
Nous pouvons donc bien parler, avec Bousset, d'Evagre
.

comme

de l'initiateur et fondateur de la doctrine mys^*


tique chrtienne en gnral .
Avant d'aborder la biographie de Jean Cassien et
l'expos de sa pense niystique,

il

tait indispensable

donnes qui prcdent. Nous tenons^


maintenant l'un de nos plus utiles fils directeurs. Nous,
de runir

ne

le

ici les

lcherons plus. Cela nous obligera cependant


il sera malais de

poser plus d'un problme auquel

donner une rponse

dfinitive.

En revanche

cela nous-

permettra d'en rsoudre d'autres dont l'ide ne


serait

mme

rcentes.

pas venue avant

Mais on

voit,

les

nous

tudes vagriennes

ds prsent, la place de choix

qui revient Cassien dans la

liste

des sources du mona-

chisme gyptien. Toutes les autres sources numres.


plus haut, Athanase lui-mme et surtout Palladius,
Rufin galement et les auteurs de biographies parti-

ne nous apportent gure que des anecdotes,,


des rcits d'austrits prodigieuses, ou de miracles.

culires,

(14) D. Salvatore Marsili, Giovanni Cassiano ed Evagri<y


pontico, Rome, 1936, p. 162-64. L'opinion de Bousset cite la fm.
du texte qu'on vient de lire est tire d'Apophtegmata, p. 92.

31

INTRODUCTION

tonnants, tout au plus des mots , des paroles tantt profondes, tantt naves. Avec Jean Cassien, traduisant, commentant, dveloppant Evagre, nous avons

une doctrine, un enseignement, une


une mystique Et c'est tout cela que nous
aurons lui demander.

infiniment mieux

spiritualit,

Cette tude est divise en trois parties

L'homme, moine,
IL La doctrine asctique
m. Le thologien contest.
I.

le

l'crivain;
et

mystique;

Premire Partie

L'HOMME. LE MOINE, L'CRIVAIN

Chapitre

LES PREMIRES ANNES

LE NOM
Les origines de Jean Cassien demeurent enveloppes de la plus grande obscurit. La date et le lieu
de sa naissance' nous sont pareillement inconnus ou

du moins nous ne pouvons faire, leur sujet, que des


conjectures plus ou moins fondes. Son nom mme
est objet

de discussion. Sans doute,

il est

certain qu'il

s'appelait Jean Cassien, que le premier de ces deux


noms tait d'usage courant pour le dsigner. Au cours
de la quatorzime Confrence, il se fait interpeller

nom

sous ce

par l'abb Nesteros \ Saint Prosper


dans sa Chronique : Le

d'Aquitaine dit positivement,

moine Jean surnomm Cassien de Marseille est tenu


pour un crivain insigne et loquent". Mais, en sens

(1) Et maxime, tu Johannes, cui magis ad custodienda


haec quae dicturus sum aetas adhuc adolescentior suffi agatur... ,
Conl. XIV, 9.

Johannes monachus cognomento Cassianus Massiliae


f acundus scriptor habetur , Prosper, Chronique,
MiGNE, Patrol. lat., t. LI, ad annum 436.
(2)

insignis

et

JEAN CASSIEN

36

uvres ne l'appellent
que Cassien, prtre de Marseille ou encore Cassien, abb de Marseille . Gennadius, qui tait lui-mme
contraire, les manuscrits de ses

de Marseille,
ajouter

le

nomme

le

nom

Aprs eux, tous


n'a jamais

pu

tout simplement Cassien, sans

de Jean^ et Cassiodore
les

de

fait

mme.

auteurs les imitrent*. Mais nul

dire, si

Cassien

tait,

chez

lui,

un nom

hrit de son pre, auquel celui de Jean aurait t

ajout au baptme ou lors de son entre dans la vie


monastique, ou bien si ce surnom lui tait particulier.

Peu importe du reste. Nous l'appelons aujourd'hui


plus ordinairement Jean Cassien et son nom a travers les sicles, l'gal des plus grands.
le

'

LA PATRIE

Obscurit encore bien plus grave en ce qui conle lieu de naissance de notre

cerne la patrie, c'est--dire

hros. Si l'on n'avait, pour s'en instruire, que ses

uvres

et ce qu'elles

nous apprennent de sa

vie,

il

ne

serait jamais venu personne le moindre doute ce


sujet. Ce prtre de Marseille ou abb de Marseille, l'ami

de saint Castor, vque d'Apt, le correspondant de saint


Eucher, de saint Honort et des autres moines des les
d'Hyres, n'aurait jamais t considr que

comme un

Cassianus,
(3) Gennadius, De viris inlustribus, cap. 62
natione Scytha,
, Migne, Patrol. lat., t. LVIII. Nous auroas
beaucoup discuter ce texte un peu plus loin.
:

(4) Cassiodore, De divinis lectionibus, praefatio : Nec me


praeterit eloquentissimum Cassianum, in quinto Collationum
dixisse volumine.
, et au chap. xxix : Cassianum presbyte.

rum.
sedulo
t. LXIX.
.

legite

et

libenter audite

Migne, Patrol. lat,

LES PREMIRES ANNES

Marseillais d'origine ou

37

du moins comme un

Gallo-

Romain de Provence. Au

surplus, c'est lui-mme, dans


sa vingt-quatrime et dernire Confrence, qui nous
apprend le dsir qu'il n'avait cess de nourrir, aprs

sa longue formation monastique en Egypte, de revenir

dans son pays natal


l'idal

et d'y travailler y rpandre


de la vie religieuse. Ecoutons-le s'en expliquer

Abraham

l'abb

En notre me, chaque jour, nouveaux orages


nous nous sentions violemment presss de regagner
:

notre province et de revoir nos parents. Ce qui donnait surtout occasion ces dsirs, c'tait le souvenir
de leur religion et de leur pit. Ils ne mettraient point
d'empchement notre genre de vie, nous nous en
flattions. Au contraire, nous tions sans cesse occups
rouler cette pense que leurs soins assidus favoriseraient plutt nos progrs. Nul souci des choses matrielles ni l'embarras de pourvoir notre subsistance
ne viendraient plus nous distraire eux-mmes, avec
joie, nous fourniraient absolument tout le ncessaire.
En outre, nous repaissions notre me de l'esprance
de vains succs. Notre imagination escomptait une
moisson merveilleuse; nous allions convertir quantit
de gens, que notre exemple et nos avis conduiraient
:

dans

la voie

du

salut.

Alors se peignaient nos regards


renferment le domaine hrditaire de
avec leurs contours et la beaut riante
sages. Quelles tendues remplies d'une

les lieux qui


nos anctres,
de leurs pay-

solitude aussi

douce qu'opportune. Quel bonheur pour un moine,


dans le secret des forts, mais encore quelles facilits
^
vivre

Comme
moins

il

est sr

que Jean Cassien a pass au

les vingt dernires

annes de sa vie Marseille,

qu'il y a fond deux monastres,

(5)

Conl. XXIV,

lgres retouches.

1.

Traduction de

un pour

dom

les

hommes.

Pichery, avec trs

JEAN CASSIEN

38

l'autre

pour

ment sous

les

et ce dernier trs probablede sa propre sur, il semble


environs de Marseille qu'il faille

femmes,

la direction

bien que c'est dans les

chercher

la proprit ancestrale

dont

il

est ici ques-

tion.

la

Sans doute, l'abb Abraham s'lve vivement, dans


rponse qu'il fait aux confidences de Cassien et de

son ami Germain, contre

le dsir qu'ils

viennent d'ex-

y voit un manque de gnrosit. Il prco renoncement plus entier, plus parfait. Il


donne en exemple les moines d'Egypte, dont il fait

primer.
nise un

partie.

II

Eux

aussi, ils avaient des parents, des patri-

moines agrables, des amis puissants capables de leur


venir en aide au besoin. Eux aussi, ils auraient pu
trouver sur les bords du Nil d'agrables et

commodes

emplacements pour leurs cellules.

Dans notre pays galement,

retraites

charmantes

dit-il, il

existe des

nous ne l'ignorons pas. L'abon-

dance des fruits, l'agrment et la fertilit des jardins


nous y fourniraient sans fatigue les choses ncessaires
la vie, si nous ne craignions que le reproche adress
au riche de l'vangile, ne tombe aussi sur nous Tu
as reu ta consolation pendant la vie S>.
Toutefois les deux amis ne se laissent pas convaincre par cette remontrance plutt svre et Germain, l'an des deux, insiste en ces termes
:

Mais, pour le voisinage des parents, vous ne


paraissez pas vous-mmes l'avoir beaucoup fui. Pourquoi nous, devons-nous l'viter avec tant de soin ? Cela

Vous autres, qui marchez sans


reproche dans toute voie de perfection, vous rsidez
bien dans votre pays
Nous en remarquons mme
plusieurs qui ne se sont pas retirs trs loin de leur

n'est pas trs clair.

(6)

Conl. XIV, 2

39

LS PREMIRES ANNES

propre bourg. Ce qui ne vous est pas nuisible, pour'


quoi l'estimer contraire pour nous ?

Abraham

L-dessus, l'abb

se radoucit.

ne

Il

s'op-

pose plus ce que Gassien et son ami Germain retournent dans leur pays natal. Il leur recommande seule-

ment de bien mesurer,

leurs forces. Et ce qu'il dit

du

pays en question, sans nous clairer positivement sur


la rgion exacte o il se trouve, offre pour nous quel-

que

intrt. N'oublions

parle et qu'il parle

Vous mettez

pas que c'est un gyptien qui

uniquement par ou-dire


ici,

leur

dit-il,

toutes vos nergies

morales combattre en bien des points


physiques
le naturel, si je puis dire, de votre patrie. Mais examinez si, dans vos rgions, roidies dans une torpeur
et

d'hiver, ce qu'on dit, et

d'une

excessive

comme

infidlit,

vous

glaces par le froid

pourrez

supporter

Si vous
que vous voyez chez nous.
dcouvrez en vous une constance gale et une mme
vertu, vous n'tes pas obligs non plus de fuir vos

l'espce de nudit

parents ni vos frres


L-dessus,

le

bon

vieillard leur cite l'exemple d'un

autre moine, l'abb Apollon, qui se considrait comme


mort pour les siens. Et la discussion continue long-

temps encore. Mais il n'en ressort pas une conclusion


Il semble bien que l'abb Abraham, en pr-*
conisant le renoncement, ne soit pas oppos un tablissement monastique dans sa propre patrie. Comme
trs nette.

remarqu Germain, videmment approuv par


Cassien, qui rapporte cet entretien mmorable, c'tait
le cas de tous les moines gyptiens ou presque. L'iml'avait

mense majorit

d'entre eux tait d'origine gyptienne.

Donc, tout en pratiquant une sparation rigoureuse

(7)

Ibid.

7,

(8) Ibid. 8.

JEAN GASSIEN

40

d'avec le monde, tout en se dclarant hautement mort

au monde

, il

n'est nullement ncessaire de

de patrie pour se faire moine, sunout

si

changer
veut

l'on

fonder un monastre, ce qui ne peut gure se faire en


dehors des lieux o l'on est connu
!

Encore une
tes,

nous n'avions que de tels texaucun critique n'hsiterait au sujet de la patrie

de Cassien

et

fois, si

de son ami. Cassien s'est fix Marseille.

Rien n'empche

qu'il se soit

spar des siens.

Il

est

probable, du reste, qu' cette poque dj avance de


sa vie, il ait t priv de ses parents. Il s'accuse quel-

que part de n'avoir su chapper ni sa sur ni


l'vque. Et cela veut dire sans doute qu'il regrette de
s'tre laiss

ordonner d'une part,

et,

de

l'autre, d'avoir

cd aux instances de sa sur en fondant pour


un couvent proximit du sien *.
'

sien,

elle

Tout concourt donc nous faire croire que Casen venant fonder Marseille le clbre monastre

de Saint- Victor, revenait tout simplement, comme il


se l'tait toujours propos, au lieu de sa naissance ou

dans

proximit de ce lieu.
Mais il y a, cette conclusion, une objection des
la

plus graves, et cette objection n'a pas t leve, jusqu'ici, d'une manire dfinitive. Elle ne le sera peuttre jamais.

UN TEXTE DIFFICILE
Cette objection, la voici

ce

mme

prtre de Mar-

dont nous avons invoqu, il n'y a qu'un instant,


tmoignage sur le nom de Cassien, Gennadius de

seille,

le

(9) C'est un sentiment tabli de toute antiquit parmi les


Pres, mais que je n'ose noncer sans confusion, moi qui n'ai
pu ni viter ma sur ni chapper aux mains de l'vque, qu'un

LES PREMIRES ANNES

Marseille, dit en propres termes

41

Cassien, Scythe de

qui
catgorique. La critique
interne a beau tre insistante, le tmoignage de Genna-

nation,..

Voil

est

dius est sans rplique. Gennadius est en eflfet


homme bien inform, un crivain soigneux et exact,

un
un

Il tait de Marseille, il crivait quelque


ans
au
cinquante
plus aprs la liiort de Cassien. Il tait
par ailleurs trs fier de sa petite patrie, tout prt

critique avis.

lui

annexer

doute que
dit,

il

qui pouvaient s'offrir lui: Nul


Cassien avait t de Marseille, il l'aurait

les gloires

si

l'aurait peut-tre

ment, d'autant plus


ides de Cassien sur

mme

qu'il

soulign avec empresse-

partageait pleinement les

le difficile

problme de la grce
en Provence ni

et n'avait nulle envie de le dprcier,

en Occident en gnral, en

le

faisant venir d'une rgion

lointaine et plus orientale qu'occidentale. Ces raisons

ont paru

si

fortes

bon nombre de

critiques et en par-

rcemment, trait de ce
admis
sans hsiter que
ont
petit problme", qu'ils
Cassien tait originaire de cette province romaine que
ticulier celui qui a, le plus

l'on appelait la Scythie

mineure, et qui n'est autre que

Dobrogea roumaine de nos jours. Et


que si le texte de Gennade nous a bien
la

il

est certain

t conserv,

dans sa teneur originale, il est impossible d'chapper


cette conclusion. Mais le texte de Gennade est-il bien
conserv

moine
s'il

Il

y a de

doit fuir les

trs fortes raisons d'en douter.

femmes

et les

vques. Nul ne peut en effet,

se laisse enchaner par, leur familiarit, ni goter en paix

repos de sa cellule ni s'attacher, avec des regards trs purs


la divine contemplation par la considration des choses sainle

tes , Instit XI, 18.


(10) Henri-Irne Marrou, professeur l'Universit de Lyon,
dans Revue du Moyen Age chrtien, janvier-mars 1945
Jean
:

Cassien Marseille, p. 5-26. L'tude est du reste trs vigoureuse


et la conclusion trs affirmative.

JEAN CASSIEN

42

Le dernier diteur de Gennade, Richardson ", reconnat qu'il s'est trouv en face d'

variantes

comme

Et

il

un

lui fallait

vrai carnaval de

bien choisir,

il

n'a

les meilretenu que sept manuscrits, dont cinq,


bien
la
Au
leurs
contiennent
point
leon discute.
de vue de la simple critique textuelle, la question est

quoi qu'on en
de nos possessions manuscrites. Elle ne suffit pas lever les doutes que la critique tout court peut susciter. On enfonce une porte

donc tranche. Mais


dise, ne reflte que

la critique textuelle,
l'tat

ouverte quand on veut nous prouver que la Scythie


n'tait pas le moins du monde une rgion barbare ,
qu'elle tait peuple de

Romains tout aussi

civiliss

que

ceux du reste de l'empire, qu'elle tait chrtienne


depuis deux sicles, au temps de Cassien. Sozomne

nous apprend mme que cette province, rige vers


290 en gouvernement rgulier, comptait de nombreuses
cits, donc plus d'un centre de culture, alors mme
qu'un vque Tomes, aujourd'hui
Constantsa. Tout cela est juste. Mais le problme n'est
pas l. Il est dans le texte de Gennadius et nulle part

qu'elle n'avait

ailleurs.

Il

ne manque pas de cas o la critique texen un sens et la critique tout court en

tuelle conclut

un

autre.

Ce qui

est troublant,

comme

le remarque trs
au
justement
pntrant Tillemont,
xyii' sicle, c'est
qu'un Honorius d'Autun, au dbut du xii' sicle,
le

reproduisant in extenso la notice de Gennadius sur


la

Cassien,
nation,

...

il

(11)

lisait

ainsi

Cassien,

Africain

de

Sur quoi le grand critique observe


semble qu'on ait lu diffremment dans Gen." .

Dans

les

Texte nnd Untersuhungen, de von Gebha.rt,

XIV, 1, Leipzig, 1896.

(12) Patrologie lat,

t.

CLXXII,

col. 217.

43

LES PREMIRES ANNES

iade". C'est pourquoi il concluait lui-mme avec


une prudence que l'on voudrait voir imite par tous
ses admirateurs

En un mot, on a plusieurs indices qu'il tait


latin et de Provence, si Von veut, puisque ce fut le lieu

de sa

retraite,

particulires.

sans que nous en sachions de raisons


le tmoignage de Gennade est upe

Mais

preuve et une preuve qui doit, ce semble, l'emporter


sur tous ces indices. Je voudrais que nous puissions
croire que Gennade a voulu dire qu'il avait t longtemps moine du dsert de Sct, nomm quelquefois
Scythie. Mais moins que les manuscrits ne changent
son texte, il a voulu marquer sa patrie, qui certainement n'est point Sct" .

UNE PROVINCE BIEN AGITE


Nous

sera-t-il

permis de verser dans ce dbat un


Il ne suffit pas de parler de la Scy-

nouvel argument ?
thie en gnral, comme d'une province romaine, o,
sauf sur les ctes, la culture latine l'emportait nette-

ment sur

la culture grecque. Il faudrait voir

del des deux facteurs tainiens


il

ne se trouve pas d'objection de

facteur

le

moment. Or,

la

si

au-

la race et le milieu,
la part

du troisime

province de Scythie nous

(13) Mmoires pour servir l'Histoire ecclsiastique, premire dition de Venise, 1732, t. XIV, p. 739.
(14) Ibid. p. 740. C'est nous qui avons soulign. Ce que dit
Tillemont, ici, du dsert de Sct, est une rponse au savant
franciscain Antoine Pagi, son contemporain (^ 1699), lequel,

dans sa Critica historico-chronologca in Annales Bnronii, l'anne 404, avait mis l'opinion que Gennade entendait dire, par
natione Scytha, que Cassien avait longuement pratiqu les moiet selon nous
nes du dsert de Sct. Cette conjecture hardie
sans valeur
a t reprise par Petschenig, l'diteur des uvres

de Cassien et le plus ardent champion de la thse de l'origine


provenale de Cassien.

44

JEAN CASSIEN

parat avoir t, prcisment l'poque de la jeunesse


de Cassien, une province bien agite pour qu'il ait pu

aux catastrophes
la
le
de
venaient
projet d'y reveScythie,
ravager
qui
nir tranquillement auprs de ses parents, et d'y ins-

nourrir, sans faire la moindre allusion

un monastre au cur de son patrimoine ancesUne crise formidable vint en effet alors branler

taller
tral.

l'Orient tout entier et spcialement la partie de l'em-

pire qui se trouvait

immdiatement au sud du Danube,

c'est--dire toute la rgion voisine de la Scythie et la

Scythie elle-mme.

une date

qu'il est

impossible de

prciser, mais qui doit se placer aux alentours de 360


l'anne probable de la naissance de Jean Cassien

une rue de peuples barbares se dessina travers


Scythie majeure ou Scythie proprement dite, entre

Danube

la
le

Les plus guerrires parmi les


hordes de race turque, organises en tribus sous la
et la Grime.

direction de Khans, se mirent en

marche vers

l'ouest.

Ces hordes taient celles des Huns. Leur courage et


leur mpris de la mort taient prodigieux, leur aspect
pouvantable, leurs
ant dans

romain,

les

Ostrogoths
Effrays du

murs presque
des

direction

la

Huns bousculrent
et

les

sauvages. Avan-

de J'Empire
Goths de l'est ou

frontires

soumirent

les

leur

domination.

sort de leurs congnres, les Wisigoths

ou

Goths de l'ouest implorrent et obtinrent de l'empereur Valens la permission de s'installer en-de du

Danube, dans

les

provinces de Dacie ripuaire, de Msie

infrieure et de Thrace.

La Scythie mineure

due patrie de Cassien

n'est point

prten-

nomme

ici

dans

nos sources, mais elle n'tait qu'une annexe de la Msie


dont elle avait t dtache moins d'un sicle plus tt.
Cette invasion pacifique des Goths dans l'empire

eut lieu en 376. Mais

elle

ne garda pas longtemps le

45

LES PREMIRES ANNES

caractre lgal qu'elle avait eu au dbut. Molests par

gouverneurs romains de Thrace, Lupicinus et Maximus, tourments par la plus terrible famine, les Wisigoths marchrent sur Marcianopolis, capitale de la
Msie, aux portes de la Scythie, battirent Lupicinus

les

plate couture et se mirent ravager toute la contre.


pouvait encore les apaiser. Sans doute, l'historien

On

notre source principale, atteste


que les Wisigoths avaient alors tabli leur terrible
domination, non plus, dit-il, en trangers et en aven-

Jornands, qui est

ici

mais en matres et citoyens", sur toutes les


contres septentrionales jusqu'au Danube '". Tout pouvait cependant s'arranger encore. Les Wisigoths ne

turiers,

demandaient qu' tre admis dans l'empire, en qualit


d'allis ou fdrs, comme cela fut leur cas un peu
plus tard. Mais Valens annona son intention de les
punir et demanda le concours de son collgue d'Occident, Gratien. Il y eut une premire campagne en 377
et

une

bataille indcise entre les

Romains

et Fritigerne,

chef des Wisigoths. L'anne suivante, 378,


seconde campagne. Fritigerne a t renforc par de

le gnial

nouvelles vagues de barbares, traversant sans arrt

Danube

le

en ces rgions limitrophes


de l'empire. Les sources prcisent que parmi ces nouveaux venus, il se trouvait mme des Huns, des Ostroet

des

goths,

venant

s'tablir

Alains.

Pendant ce temps, Gratien

tait

Jam non ut advenae et peregrini, sed ut cives et domiJornandis de Origine actuque Getarum, chap. viii, sub

(15)
ni.

fine.

(16) Totasque partes septentrionales usque ad Danubium


suc jure tenere , ibid. Il ne saurait donc y avoir de doute que
la Scythie, la premire expose leurs coups, se. trouvait comprise dans leurs conqutes. Un simple coup d'il sur' la carte
le prouverait, si cela tait ncessaire.

JEAN CASSIEN

40

retenu en Occident par des attaques de Sarmates et


d'Alamans. Une immense arme se runit sous les.
ordres de Fritigerne et vint menacer Hadrianopolis

(Andrinopie), capitale de la Thrace. Valens,

enfin.

accouru en personne d'Antioche, marcha sur les envahisseurs. Le choc eut lieu le 9 aot 378. Les historiens,
sojit

unanimes compter ce jour parmi

nci'astes

de l'histoire romaine. Valens

s'tait

les

plus,

port jus-

qu' environ 20 kilomtres d'Andrinople. La lutte fut.


elioyable. La cavalerie de Valens prit bientt la fuite..

Son

infanterie, encercle, fut

voue la destruction..

L'empereur, abandonn par sa garde, bless, croit-on.


d'une flche, aurait cherch refuge dans un dernier

groupe de rsistance. Mais pendant qu'un secours arrivait vers lui, ce groupe fut ananti. On ne trouva plus

qu'un monceau de cadavres, mais pas d'empereur On


raconta plus tard qu'il avait t transport dans une
!

misrable cabane, que cette cabane avait t entoure^


par l'ennemi, qu'on avait tir des flches du toit sur
les

Goths

et

que

ceux-ci, furieux, avaient

suprme abri de Valens. Un seul jeune


di

mis

le

feu au;

chapp

soldat,

massacre, aurait inform les Goths de l'immensit

du butin consum par leur violence, et les Ropains de


la mort de Tempereur. Chose plus grave, les deux tiers,
de l'arme romaine taient rests

Le reste

durant

.sur

le

champ de

jusqu' Constantinople, poursuivi par les Goths, qui tinrent jusqu'aux remparts de la capitale, puis se rpandirent en

bataille.

s'enfuit,

la nuit

vainqueurs dans toute la partie de l'empire situe aur


sud du Danube, en llyrie et jusqu'en Italie Et leur
!

domination,

on devrait plutt dire leurs ravages

dura plusieurs annes. Heureusement, Gratien, seul


empereur survivant, mit la main sur l'homme nces-

un jeune gnral d'origine espagnole, alors en


disgrce dans son pays natal. C'tait Thodose. Il lui
saire,

WS:--

47

LES PREMIRES ANNES

reprendre en mains l'arme affaiblie et


pouvante. Il vint s'tablir, avec le titre d'empereur
d'Orient, Thessalpnique, surveillant de l les mouvefallut d'abord

ments de l'ennemi, renforant

les garnisons,

regrou-

raffermissant l'esprit militaire, en un


mot rendant courage tous. Bientt, il put livrer aux

pant

les lgions,

barbares de petites escarmouches, profitant de toutes


occasions favorables pour conduire des actions

les

objectifs limits, qui se terminrent rgulirement

des succs trs nets.

par

La mort du redoutable Fritigerne

en outre, trs opportunment, diviser les Goths.


Bref, il fut possible au bout de peu de temps de ngo-

vint,

Les Goths se soumirent par groupes importants


disjoints, les uns par intrt, les autres par crainte.

cier.

et

Bref, la soumission finale des Wisigoths peut tre date

d'octobre 382, plus de six ans aprs leur passage du


Danube. Restaient les Ostrogoths, qui, aprs avoir

tournoy en sens divers, revinrent sur les rives du bas


Danube, o Thodose les battit encore en 386, Aprs
leur dfaite, les survivants firent

un

trait,

en vertu

consentirent tre dports en Lydie et

duquel
en Phrygie, o
ils

ils

se fixrent.

Tels furent, brivement rsums, les terribles v-

nements qui se droulrent au sud du Danube et


notamment dans la Scythie mineure, o l'on voudrait
que Cassien ait eu sa proprit hrditaire et pass ses
premires annes Dire que la chose soit totalement
impossible, nous ne le pouvons pas. Avouons cepen!

dant qu'elle nous parat peu vraisemblable. Il faudrait


pour que nous puissions le croire autre chose qu'un
texte discut de

Gennadius".

(17) S'il fallait absolument trouver une explication la


leon des copistes qui ont cru pouvoir lire, dans Gennadius, les
mots natione Scytha, oserions-nus suggrer qu'il devait y

JEAN CASSIEN

48

En

tous cas, en faisant de Cassien un Provenal


non seulement d'adoption, ce qu'on ne peut pas plus
lui enlever qu'au Pannonien saint Martin l'pithte traditionnelle

de Turonensis

Tourangeau

mais

aussi de naissance, nous ne ferions que revenir, contrairement ce que pensent certains critiques, l'opi-

nion la plus

commune

depuis des sicles, car

elle fut

non seulement de

celle

Pagi, d'Holstenius, du cardinal


de nombres d'autres rudits des

Noris, de Fabricius et

Kvf

et XVII' sicles, mais d'Ampre, de Guizot, de


Wigers, de Petschenig, particulirement afflrmatif sur
ce point, de dom Besse, d'Abel, de Griitzmacher, de

Pargoire, de

Mais

dom

Pichery, parmi les plus rcents

sur une question en

un mot

*^

trop peut-tre nous tendre

c'est assez

somme

secondaire.

Nous serons

ou peu connu natus Cirthae ou


n Constantine , ce qui expliquerait
le natione Afer, d'Honorius d'Autun, ou plutt natus Cithristae
ou in Citharista
n La Giotat
expression trs claire pour
un Gennadius de Marseille, mais peu comprhensible pour des
copistes trangers la Provence, qui auront mis natione Scytha
ou Serda ou Serta
car on trouve toutes ces variantes
tandis qu'Honorius lisait, on ne sait pourquoi
natione Afer !
avoir l

Cirtha, par

difficile

exemple

(18) Le cas de Guizot nous est un bon exemple de la force


reconnue de cette opinion. Ses cours sur VHistoire de la civili-

sation avaient t professs vers 1820. Il les republiait en 1856.


Rencontrant Cassien sur sa route, comme il tait invitable, il
crit

Presque en

mme temps

(que Sulpice-Svre), un peu


d'origine, ce
qu'il parat, quoiqu'il eiit vcu longtemps en Orient, publiait
Marseille, sur la demande de saint Castor, vque d'Apt, ses Ins:

plus tard cependant, le

moine Cassien, Provenal

titutions et ses Confrences... (Quatrime


leon, p. 114). Sur
1 Guiz .t n'a pas d'opinion
quoi nous observons que
particulire sur ce point; 2 qu'il signale
l'opinion dominante en son
:

temps; 3 que cette opinion --toutefois ne lui semble pas une


certitude absolue. C'est prcisment notre
position

ici.

LES PREMIRES ANNES

49

sur un terrain plus solide en parlant de la formation

premire de Jean Cassien.

PREMIRES TUDES
Issu d'une famille aise de grands propritaires,
Cassien ne pouvait recevoir qu'une ducation trs soigne. Ls tudes taient

peu prs

les

mmes, d'un

bout l'autre de l'empire, avec cette diffrence toutefois

la culture occidentale tait latine, tandis

que

la culture orientale avait

pour base

la

langue

que

et la lit-

trature grecques.

Du

point de vue de sa premire ducation, Cassien


occidental ou un oriental ? Aucun doute n'est

un

fut-il

possible cet gard, sa langue maternelle fut le latin.

\Une tude
Kient

un

trs pousse de sa latinit a conduit

spcialiste averti

deux conclusions

rcemil

non dpourvue d'une

ui^ langue pure et soigne,


taint coquetterie, et son latin est totalement
d'hllnismes proprement dits

crit

cer-

dpourvu

Cela ne veut pas dire


fut au contraire, avec

^'.

qu'il ait

ignor le grec, car il


Jrme, l'un des occidentaux les plus au
courant de i^ut ce qui se faisait et se publiait dans
Rufii?. et

saint

l'Orient grec, plus raffin alors

Cela ne veut pas dire

que l'Occident latin '*.


reste que sa for-

non plus du

mation latine puisse tre invoque contre le fait de sa


naissance en Scythie mineure. Aussi, n'avons-nous
point fait appel cet argument, qui serait sans valeur.
Au v* side, la partie orientale de l'empire romain

.
^^

(19) C. Pau(ker,

Die Latinitt des Johannes Cassianns dans

Romanische Forsvhungen,

II,

Erlangen, 1896, p. 319-448.

M. Marr(u a bien mis ce fait en vidence, dans son


beau livre Saint A\gustin et la Fin de la Culture antique, Paris,
de Boccard, 1938, p.^S, note 3.
(20)

JEAN CASSIEN

50

comprenait un secteur demeur latin de culture. La


frontire linguistique, crit M. Marrou, partant de
Lissus {Alessio) sur l'Adriatique, passait entre Scupi
et Stobi, puis au sud de Serdica, atteignait Nicopolis
et,

de

l,

suivant une direction ouest-est, atteignait la


vers Odessos, laissant au latin les provinces

mer Noire

de Prvalitaine, Dardanie, Msie I, les Dacies, tout le


nord de la Msie II et la Scythie". Et dans toute
rtendue du secteur ainsi dlimit, les tudes taient
les

mmes, que

Espagne, en

l'on

Italie

ft en

ou en

Gaule, en Afrique, en

lilyrie.

SOUVENIRS CLASSIQUES
Jean Cassien lui-mme

fait

une

fois,

dans ses

une allusion prcise ses souvenirs classiques


pour gmir sur les distractions qu'ils lui
donnent dans ses prires Le passage est trop intr/s-

crits,

et

c'est

sant pour n'tre pas relev

ici

avec soin

Un vif sentiment de componction me remuait


intrieurement (cela se passe au cours de la cofrence
de l'abb Nesteros). Il se traduisit bientt ^ar de pro Toutes les penses, dis-j, que vous
fonds soupirs
avez dveloppes avec tant d'loquence, ajoutent
encore au dcouragement dont j'avais souffrir.
:

Cassien Marseille, dais Revue du


janvier-mars 1945, p. 8. Le sav^t auteur cite
en note le travail fondamental de Jirecek, Die R^manen in den
Stdten Dalmatiens dans Denkschriften de l'Aca<mie des Sciences de Vienne, Philol. Hist. Classe, XLVIII (19)2), IIi; p. 9-21.
En outre, intressantes prcisions de P. Ditiitrov, Rmische
Grabsteine in Bulgarien, dans Jahrbuch de /Institut archologique allemand, 1937, AA., col. 511-526; e.if in la carte de E.
(21)

Marrou, Jean

Moyen Age

Honigmann

latin,

Corpus Bruxellensis historia/ byzantinae,

imperii byzantini,

I,

Bruxelles 1939.

PL /!

Forma

LES PREMIRES ANNES

51

les captivits de l'me qui sont communes


tous et les distractions qui battent du dehors les
esprits encore faibles, je trouve un obstacle particulier
mon salut dans la mdiocre connaissance que je
parais avoir de la littrature. Zle du pdagogue ou
application de l'lve, je m'en suis imprgn jusqu'au
fond. Avec un esprit de la sorte infect des uvres des

Outre

potes, les fables frivoles, les histoires grossires dont

imbu ds ma petite enfance et mes premiers


dbuts dans les tudes, m'occupent mme l'heure de
la prire. Je psalmodie ou j'implore le pardon de mes
pchs et voici que le souvenir effront des pomes
jadis appris par cur me traverse l'esprit, l'image des
hros et de leurs combats semble flotter devant mes
yeux. Tandis que ces fantmes se jouent de moi, mon
me n'est plus libre d'aspirer la contemplation des
choses clestes. Cependant, les larmes que je rpands

haque jour ne russissent pas les chasser

je fus

^'^

\ En

vrit, si

nous avions, de nos jours, prouver

^^Hcessit des coles et collges chrtiens, voil un


text^yj pourrait tre allgu avec force. L'antiquit
chretiv^g n'a pas

tienne

ets^g
tion des

gj^

un

pril

le

rgime de

l'cole chr-

La frquenta-

et la Renaissance devait
paens
mei^ exprience
ne peut pas ne pas tre
pour \g ^j^^ chrtienne. On trouverait des

clixj^jqygg

refaire la

connu

^ cruellement souffert.

plaintes toutes st^jji^jjigg ^^^^ 1^^ crits de

de Pres de

nombre

EgliseX ^Qj^j^gj^^gj, p^j, jgg pj^g grands


a cependant,
yjyj, nous, deux constatations
!

Il

extraire du passage
qufc^ous venons de

mire, c'est que Jean Cas;^^ fut


dou d'une

un

lire.

La

pre-

excellent lve,

admirable mmM^e, apprenant par cur


des tirades eUires de
Virgile\ des priodes de Cicron. Il n'est
jusqu'aux expr^ions modestes dont
i)^

^-

JEAN CASSIEN

62

il

pour parler de sa science littraire qui ne


du temps. Elles taient alors une

se sert

soient dans le style

On

sorte de rite obligatoire.

en retrouve de pareilles

auteurs du temps, paens ou chrtiens.


Cela faisait partie d'une bonne formation scolaire.

chez tous

fond

les

En second lieu, ce que nous


mme de ses tudes concide

dit

Jean Cassien du

parfaitement avec ce
nous
des
savons
que
programmes de l'poque ^^

Jean Cassien,

comme

tous les petits Romains de

son temps, au moins ceux de la classe aise, a donc


pass les annes de son enfance et de son adolescence,
entre les mains des pdagogues, c'est--dire d'abord
des grammairiens, puis des rhteurs. Quels furent ses

matres

Nous l'ignorons absolument. Mais ce que

nous savons

bien, c'est qu'on lui a fait lire les grands


auteurs classiques, et qu'on s'est efforc de faire
f

selon l'idal unique du sicle, un homme f^^


^
loquent . Le lecteur se souvient peut-tre qi^
^^^"
fut justement l'pithte applique Cassien p^'
lui,

siodore, l'un des derniers reprsentants ^q y^^^^^^Q

avant

antique,
l'appelle

Cassien

le

Moyen Age

^^*'

eloquentissimum Cassianum, 1/^^^

Pour un ancien,

il

^^

proprei^^^*

n'y avait

f'^

loquent

d'loge sup-

domaine d ^^ culture claso Cassie/^^^^^^* ^^^ tudes,

rieur celui-l, dans le


sique.
le

Au temps mme

rhteur paen Libanius,

Chrysostome,

s'criait

le //^'^*^^

^^ ^^"^* -^^^^

/
^^^^ renvoyop au livre de M.
surtout^^e
bien ^^i, propos de saijt Augustin, qui,
exactement le contenporain de Cassien,
quelques annes prs f^
son cadet de 5 ou 6 '^^> ^^^ usages et les na'thodes du iV sicle,
^^ *^ ^^^^ justemen que le Bas-Empire,
en matire
(23) C'est ici

Marrou, qui a

si

scolair/

une poq^^ ^^ dcadence par rap>ort l're classique,


fut au contrai-^ ^^ ^^^ ^'^^ P^^^ ^^ M'yen Age.

s'il

fut

LES PREMIRES ANNES

53

nous perdons l'loquence, que nous


"*
nous
distinguer des barbares ?
pour
Si

Bien auparavant, Diodore de


C'est

Sicile avait dit

l'hellne

entendons

l'loquence que
parl'emporte
sur
barbare, l'homme cultiv

le civilis

le

sur l'ignorant

Le mot

nyme de

restera-t-il

loquence

est

culture tout court.

en somme devenu synoL'homme loquent, c'est

tout simplement celui qui a fait de bonnes tudes et


qui n'a rien perdu des leons de ses matres.

LE STYLE DE CASSIEN

tre

C'est cela qui

nous explique en somme

dominant du

style de Cassien.

une traduction,

il

est ais

Mme

le

carac-

travers

de s'apercevoir qu'il est

sa

phrase, rythme et balance, se


dploie lentement, avec de nombreuses incidentes et
des subordonnes savantes, comme une ample drape-

abondant, que

rie

qui

flotte.

Sans doute, son

au jugement de ses
queiit,

pairs,

il

loquence

tait

puisque,

un homme

trs lo-

n'a pas tous les traits que nous

aimons

aujourd'hui, la clart, la vivacit, la force. C'est une

loquence trop souvent prolixe . Mais c'est lui plus


qu' tout autre qu'il convient d'appliquer ce que dit

un pntrant

critique de saint Augustin

Augustin n'est pas le seul donner prolixus un


sens plutt avantageux. En cela, il est l'hritier de
toute l'cole antique. Depuis Cicron, on craint avant
tout l'expos trop sec; la brivet est normalement
considre comme un dfaut. On sait le rle que joue,
chez le grand orateur, la proccupation de la copia

verborum, de l'abondance, son got pour

(24) Lettre 369, 9, dition Frster, cit jpar

invp. p.
r>. 85.
P.F>indiqu,

les

mthodes

Marrou,

livre

54

JEAN CASSIEN

d'amplification, de gnralisation de la cause , got


dangereux, qui conduit si aisment tre diffus et

prolixe

au sens moderne du mot "^

ne faut pas juger du style de


Cassien par notre got actuel. Les gots sont choses
changeantes, selon les poques. C'est la rhtorique de
son temps qui a donn Cassien, comme Augustin,
Il

s'ensuit qu'il

la complexit dans la phrase et de la comun


position
peu lche que nous remarquons en lui.
Comme le dit encore notre auteur Ne soyons pas

le

got de

trop prompts nous en tonner

!. . .

Notre idal fran-

ais de la clart et de la rigueur n'est-il pas aussi relatif ?

DES DATES
Et maintenant, quelques donnes sur la chronologie de la vie de Cassien. Les dates que nous allons
fournir sont toutes approximatives, sans exception.

Quelques-unes
tures

mme

ne sont dduites que de conjec-

sans

premptoire ". C'est


ainsi que Cassien, pour nous, n'a jamais eu l'occasion
de rencontrer, longuement tout au moins, saint
plausibles,

preuve

professe la plus profonde admi-

Jrme, pour lequel

il

ration et qu'il cite

comme

l'une de ses autorits en

matire d'usages monastiques, avec le grand saint


Basile. Il faut donc qu'il ait quitt son premier monastre do Bethlem avant l'arrive de Jrme qui se situe
Vv ;rs la

(25)

fm de 385

^. Il

peut donc tre parti au dbut ou

Marrou, ouvrage

(26) Voir, E.

cit, p.

75.

Sghwartz, Lebensdaten Cassiahs, dans Zeit-

schrift fur die neutestamentliche Wissenschaft, 1939, p.

1 et

suiv.

(27) Jrme quitta Rome aprs la mort du pape S. Damase,


son protecteur; son voyage commena en aot 385. Il fut rejoint

LES PREMIRES ANNES

au cours de 385, pour

l'Egypte.

55

cette poque,

il

tait

jeune encore'*, ce qui veut dire au-dessous de trente


ans, entre vingt-cinq et trente. 11 peut donc tre n

On verra au chapitre suivant qu'il entra


au monastre de Bethlem, c'est--dire vers
378 ou 379, au temps mme o se droulait, en cette

autour de 360.
fort jeune

Scythie que l'on veut lui attribuer

comme

patrie, la

que nous avons rappele. En Egypte,


avec son ami Germain, il resta une premire fois
sept ans, donc de 385 392 environ. Les deux amis
terrible tragdie

revinrent alors Bethlem, trs passagrement du


reste, pour obtenir, de leur communaut, un cong
rgulier et dfinitif, car

ils

s'taient engags revenir

que trop longtemps dj, eu gard


leur serment profr la grotte mme de la Nativit
du Sauveur. On pense bien que leur second sjour en
et n'taient rests

Egypte, alors qu'aucun lien religieux ne les retenait


plus, put durer au moins autant que le premier, c'est-dire de 392 399

ou 400.

cette date,

pte effroyable svit parmi les moines

la querelle

de

On

a dit qu'elle frappa avec la dernire


mmoire d'Evagre le Pontique, dcd sur

Vorignisme.
violence la

une tem-

ces entrefaites. Elle divisa, de la manire la plus dou-

loureuse, deux anciens amis tels que saint


le

Jrme

et

prtre Rufin d'Aquile. Cassien et Germain durent

beaucoup d'autres moines, de leurs


la
dans
amis,
perscution qui s'abattait, en Egypte,
sur les amis d'Evagre et les orignistes authentiques

tre englobs, avec

Antioche par sainte Paule et sa fille Eustochium, et tous ensemble arrivrent peu aprs Jrusalem. Ce ne fut pourtant qu' la
fin de 386 que Jrme se fixa, pour de longues annes, Bethlem.
(28) L'abb Nesteros lui parle de son aetas adolescentior,

Conl. XV,

9.

JEAN CASSIEN

56

OU prsums. De bons esprits sont enclins admettre


que ce fut la raison qui fora Germain et Cassien
des moise rfugier, avec les fameux Longs Frres
de
nes trs connus d'Egypte,
l'archevque
auprs
de Constantinople, qui n'tait autre que le clbre Jean

Chrysostome. Ce grand saint ayant sig en paix seulement de 398 403, on voit que notre chronologie
trouve

un

ici

peu prs sr. Cassien fut

terrain

ordonn diacre Constantinople, comme il dit lui par l'vque Jean, de trs heureuse mmoire .

mme,

Et Gennadius confirme

archevque

le fait

en termes explicites

".

si

bien dans la confiance du saint

qu'il eut,

propablement, en sa qualit d'ocRome, avec son

Cassien entra

cidental, la dlicate mission d'aller

ami Germain, pour dfendre, devant


Innocent

V%

le

pape saint

sa cause contre les attaques de ses enne-

Le pape Innocent rpondit sans retard et on peut


regarder comme trs probable que sa lettre fut confie
aux deux messagers, moins que l'exil de Chrysostome
mis.

n'ait

devanc

revirent

le

et arrt leur dpart.

grand

saint, ce

En

tout cas,

s'ils

ne fut que pour peu de

temps, car ds 404, il tait dpos de nouveau, envoy


Gueuse, dans une valle du Taurus. Il devait mourir,
le 14 septembre 407, au cours de son transfert dans un
encore plus loign, au pied du Caucase.
Que devinrent alors nos deux amis, Cassien et Ger-

lieu

main

De

donc tout

ce dernier,

on n'entend plus parler. Il y a


emport par la mort.

lieu de croire qu'il fut

Cassien demeurait seul.

On a voulu, rcemment,

le faire

retourner alors, tout simplement, son monastre de


Bethlem, jusqu' son dpart pour Marseille, qui se rattacherait au retour de l'ancien vque d'Aix, Lazare,

(29)

A Jobanne Magno

episcopo diaconus ordinatus

57

LES PREMIRES ANNES

homme

de rputation assez suspecte'". Mais cela est

formellement exclu par Cassien lui-mme. Il s'excuse


en effet auprs de saint Castor, yque d'Apt, qui lui
demandait de faire un tableau des usages monastiques
d'Orient et d'Egypte, et il exprime la crainte de mal
rpondre son attente, en raison des nombreuses

annes coules depuis son dpart de son premier


^

monastre".

En

ralit,

On ne

Cassien dut revenir d'abord Rome.

voit gure en effet quel autre

Grand, une amiti

si

moment

le

tard, invit par lui crire contre Nestorius,

appeler Lon
tas

mea

mi

il

ait

pu

Lo, veneranda et suscipienda cari-

ce qu'on peut traduire

par

reste

tant

il

futur pape, saint Lon le


intime que, vingt-cinq ans plus

pu nouer avec

aurait

mon

Lon,

difficilement du

mon amour

vnr

et cons-

'^>.

semble bien que de

Il

telles paroles

traduisent une

profonde affection. Or, saint Lon est n entre


400, Il n'avait que de 5 15 ans, en 405. Pour

vieille et

390

et

que Cassien

ait

pu

faire de lui son ami,

il

faut bien

avance par Marrou, dans l'artiRevue du Moyen Age latin. M. Marrou s'appuie
sur Palladius, Dialogue XX, Migne, Patrol. grecque, XLVII,
col. 71 et suiv. Il y est dit en effet qu'une violente perscution se
dchana contre les vques johannites, et que, parmi les prtres,
les uns furent relgus en Arabie et en Palestine, sur quoi, M.
Marrou ajoute Il est extrmement vraisemblable que ce fut
le cas de Cassien, qui dut rintgrer son monastre de Beth(30) C'est la conjecture

cle dj cit de la

lem.

Il

(31)
tract.

serait rest jusqu'en 415.

Tt annorum

circulis

Prface des Institutions.

ab eorum consortio.
absTillbmont avait dj relev
.

ce texte.
(32)

Dom

Marsili a attir l'attention sur cet emploi con-

du mot caritas , dans Cassien nel senso concrte di


persona amata , Giovanni Cassiano ed Evagrio Pontco, p. 3-4.
cret

JEAN CASSIEN

;58

supposer qu'il l'a vu arriver l'ge d'homme, entre


405 et 415. Nous sommes conduits ainsi la date

admise communment pour la fondation Marseille


par Gassien de deux couvents, celui de Saint- Victor,
destin
veur.

Il

une

si

grande clbrit et celui de Saint-Saudans le premier de ces

serait mort, vers 435,

deux monastres.

Ayant

ainsi parcouru, vol d'oiseau

dire, les principales tapes


il

nous

de la

pour ainsi
vie de Jean Cassien,

reste le suivre, pas pas, en apportant les

prcisions possibles au tableau que nous venons de


tracer**.

(33)

Nous n'avons tenu compte, au cours de

ce chapitre,

que

des deux hypothses qui offrent quelque chance de probabilit,


savoir celle qui fait natre Cassien en Provence et que nous

plaons au premier rang, et celle qui le fait natre en Scythie,


laquelle nous n'oserions pas refuser une certaine probabilit,

moindre toutefois selon nous.


Mais il y a eu beaucoup d'autres hypothses. En

voici

une

qui ne prtend pas tre exhaustive : 1" Cassien serait n


Athnes, sur la foi d'un ancien brviaire de Saint-Victor. Opinion de GuESNAY, S. J., au xvii' sicle, et de Saussay (Martyro-

liste

- 2
II, p. 453).
Rome, selon Photius, qui, vrai
semble avoir dsign par l plutt l'Occident romain que

loge gallican,
dire,

mme de Rome. - 3 Scythopolis, en Palestine, selon


BuLTEAu (Essai sar l'histoire monastique d'Orient, p. 146), et
selon dom Mnager, dans les Echos d'Orient de 1921, 330-358.
4 En Syrie, selon Hoch, dans Theologische Quartalschrift, de
1900, p. 43-69, rfut aussitt par Merkle, mme Revue, p. 419441. - 5 Constantinople, selon une leon d'un manuscrit de
Gennadius dont dcidment la lecture tait bien peu sre,
mais que le boUandiste Cuper carte comme invraisemblable
dans Acta Sanctorum Juli, V, 462-464. - 6 Sert, prs de Bitlis

la ville

en Gordyne, province lointaine de l'Empire, dans la rgion du


Kurdistan actuel, hypothse appuye sur la leon natus Serta
d'un manuscrit de Gennadius. Cette thse assez trange a t soutenue par le P. Thibaut en 1929, dans L'Ancienne liturgie gallicane, son origine et sa formation en Provence, Appendice. Bien
que totalement invraisemblable, et mme, selon M. Marrou,

LES PREMIRES ANNES

59

-ridicule, cette ide a t reprise par de Plinval, dans l'Histoire de l'Eglise de Fliche et Martin, t. IV, p. 398, note 2. La
^chronologie de M. de Plinval est galement diffrente de la
ntre. La plupart ^e ces opinions, sauf celle de Photius, qui
rejoint la ntre, ont contre elle un invincible argument, c'est
la formation latine de Cassien. Parmi les dfenseurs de la thse

naissance en Scythie, nommons Trithemius, Tillbmont,


Mabillon, Mgr de Belzuncb, Fessler, Thiersch, Pohle, Reuschen,^
Merklb, Laugier, Duchesnb, et enfin Marrou, le plus catgorique

de la

de

tous.

Chapitre

II

MOINE A BETHLEM

(377-385

?)

DEUX AMIS FIDLES

plusieurs reprises dj nous avons joint au

de Jean Cassien

celui de son

ami Germain.

nom

furent

Ils

unis en effet par la plus touchante et la plus fidle


affection. Cassien tait le plus jeune des deux. Il avait

pour son an une vritable vnration. Il lui a rserv,


tout au long de ses clbres Confrences, le rle d'interlocuteur principal et presque unique des grands matres de la vie spirituelle qu'ils visitrent ensemble en
Il le

Egypte.
Et

il

nomme

le saint

abb Germain

s'exprime en ces termes sur l'intimit qui

rgnait entre eux, depuis de longues annes

Tous deux, ds

le

temps de nos premires armes

la milice spirituelle, nous avions vcu de communaut, tant parmi les cnobites qu'au dsert. Et, pour
exprimer en quelle intime socit nous allions de pair

dans

au service de Dieu, chacun avait accoutum de dire


que nous n'tions qu'un esprit et une me en deux
orps'.

Au

(1)

dbut de la Confrence XVI, qui devait porter

Una cum

(2) Ibid.

poribus

sancto abbate

Unam mentem

Germano

atque

Conl.

I,

animam duobus

1.

esse cor-

JEAN CASSIEN

62

justement sur l'amiti, Cassien met encore l'accent sur


cet attachement tout fraternel
:

crit-il, notre dsir d'entendre


d'abord si nous tions frtout
s'enquit
res; et quand il eut ou dire que nous l'tions en effet,
non par la naissance, mais selon l'esprit, et que ds
l'origine de notre renoncement, une insparable socit

Ayant reconnu,

ses leons,

il

nous avait unis,

soit

dans

voyage que nous avions

le

entrepris, l'un et l'autre, en vue de nous former la


milice spirituelle, soit dans les saints exercices du

monastre
cours

Bethlem),

Il existe

d'amitis et de liaisons.

ainsi son disbien des sortes

commena

il

les

parmi

hommes

L'ENTRE AU COUVENT

Tout nous

Cassien

laisse

supposer donc que Germain et

deux insparables

les

taient entrs

ensemble au couvent. Qu'ils aient choisi pour lieu de


retraite cette cit vanglique, si chre au cur chrne saurait tonner. Les Saint Lieux, comme
appelait dj, taient l'objet de la plus profonde

tien, cela

on

les

On y tait venu mme au temps des perscumais depuis le triomphe du christianisme, sous
Constantin, les plerinages en Terre Sainte s'taient

religion.

tions,

multiplis.

du

Nous possdons, sous

le

nom

inexact

de Plerinage de Silve d'Aquitaine, un


trs
intressant, l'usage des voyageurs, indiguide
les
routes, les distances, les monuments
quant
reste

Un courant immense de plerins portait


vers la Palestine des milliers de chrtiens. A la sainte

visiter, etc.

curiosit

pour

les lieux sacrs

le

Christ tait n,

un sublime
Nous dirons, dans un

avait vcu, prch et souffert, se joignait


dsir de perfection spirituelle.

(3)

Conl XVI,

1-2.

MOINE A BETHLEM

63^

instant, l'intensit et la gnralit de ce dsir, qui fut

la source du dveloppement de la vie monastique, en


Egypte d'abord, puis dans tout l'Orient, et en dernier
/

en Occident. videmment nos deux jeunes gens,


Germain et Cassien, furent entrans dans ce courant

lieu

norme.

vinrent, dans

Ils

une

Palestine. Et,

comme
comme

aller. Ils firent

comme

Rufin,

un ge encore tendre, en

fois l, ils

ne songrent plus s'en

comme Jrme,
comme les pieuses

tant d'autres,
Palladius,

matrones romaines dont

de saint Jrme

les lettres

comme
loquemment.
ce lieu o Notre-Seigneur JsusChrist, n de la Vierge, ayant daign recevoir les
accroissements de l'enfance humaine, voulut bien con-

nous parlent
le dit

Ils se fixrent,

si

en

Cassien

de sa grce leur enfance religieuse encore


tendre et nourrie de lait*.

firmer

Il

est sr qu'ils taient, l'un et l'autre, encore

trs jeunes. Cassien, qui savait

son

latin, dit qu'il

moines de Bethlem a pueritia, ds


parmi
son enfance. Il fait dire Germain

t tabli

les

savoir un gr infini, pour leur docceux qui nous ont instruits ds notre jeune

Nous devons

trine,

ge...^.
Qu'est-ce dire
les

? Il

est vident

moines de Bethlem qui auront

cur Cassien

le

sur les malheurs de Didon


des

cycle

(4)

humanae

quoque adhuc

tudes

classiques

avait donc achev

Il

latines,

avant

son

Ubi Dominus noster Jsus Christus, natus ex virgine,


infantiae suscipere incrementa dignatus, nostram
in religione

gratia conflrmavit
(5)

fait apprendre par


hros paens ou qui
mot de saint Augustin,

les fables des

l'auront fait pleurer, selon le

que ce ne sont pas

Conl. XVII,

pueritia
7.

teneram

et

lactantem infantiam sua

, Instit., III, 4.
,

prface des Instit.

parvulis

dans

JEAN CASSIEN

64

entre au couvent. Cela nous porte vers l'ge de 15 ou


16 ans. Or, c'est justement le sens ordinaire du mot

Snque avait dit, en une phrase reste dans


Le premier ge devient l'enfance;
mmoires

pueritia.

les

l'enfance est absorbe par la pubert; la pubert par


la jeunesse*.

Notre langue n'a pas autant de mots pour dsigner les divers gs qui prcdent la maturit. Chez
les latins, Vinfantia
le

premier ge

que nous venons de traduire par

pour

distinguer de pueritia, tait

le

l'ge qui s'tend de la naissance jusqu' la fin de la


scolarit, soit d'un an 15 ans. La pueritia faisait la

transition jusqu' l'ge matrimonial, fix 18 ans,


les

pour

hommes. La juventus

30 ans, considrs

comme

s'tendait

jusqu'

ge de la maturit.

LE MONASTRE DE BETHLEM

Nous ne savons
de Bethlem qui

bonne heure.

rien de prcis sur le monastre

accueillit

nos deux adolescents de

si

ne peut s'agir du couvent


par saint Jrme et ses amis, en
389. La suite de l'histoire de Cassien ne permet pas
de croire qu'il soit entr une date aussi tardive au
qui

est sr qu'il

Il

allait tre difi

Au surplus, il en parle comme d'une fondation dj ancienne. Ce qu'il dit de l'office canonique
tel qu'il y tait clbr, ne concide pas d'autre part
monastre.

avec

les indications tires

des uvres de saint Jrme

'.

(6) Infantiam in se pueritia convertit, pueritiam pubertas,


pubertatem juventus abstulit.
(7)

Sur tout

cela, voir

c'tait

Tillemont, ouv.

ou avant

cit, p. 158. Il est

ou du moins
durant qu'il y tait, que l'on institua la prire de Prime, et
nanmoins on remarque que saint Jrme, qui parle assez souvisible, dit-il,

que

lui (Cassien),

MOINE A BETHLEM

65

Mais quand nous parlons de couvent, il importe


de nous faire une ide exacte de ce que reprsente ce
mot, la fin du iv' sicle. On va voir que c'est quelque
chose d'assez diffrent de ce que nous appelons ainsi
de nos jours, au moins comme discipline extrieure.

Pour comprendre tout ce qui va suivre et la vie mme


de Jean Cassien que nous entreprenons de raconter,
il

faut tracer, grands traits, l'histoire de la vie monasi-

tique au sein de l'glise chrtienne.

ORIGINES DE LA VIE MONASTIQUE

La
un

vie

esprit.

monastique est la fois une institution et


Et il est clair que c'est avant tout l'esprit

qui explique l'institution. Il est fait, cet esprit, la


fois d'asctisme et de mystique. Et comme ces deux

termes reviendront souvent sous notre plume, tantt


unis, tantt spars, il importe d'en donner le sens
exact ou du moins celui que nous lui attribuerons
aprs. Le mot mystique,

ci-

du

grec, implique avant


tout la notion de mystre, de secret, et il servit d'abord
dsigner les cultes religieux rservs des initis et

non

la

tir

foule des croyants, tels que les mystres

d'Eleusis Athnes. Chez les chrtiens, le


tre fut appliqu surtout

mot de myset le mot

aux sacrements,

ent

des autres heures, ne fait point de mention de celle-ci, ce


qui est une grande preuve qu'elle n'tait pas mme reue dans
son monastre, bien loin d'y avoir t institiie. Il faut ajouter
cela que, quoique Cassien parle quelquefois de saint Jrme et
avec de grands loges, il ne dit pas nanmoins qu'il lui ait une
obligation particulire, lui qui reconnat assez souvent celle qu'il
avait au monastre de Bethlem. Ainsi il vaut mieux dire qu'il

avait plusieurs monastres Bethlem, ce qui n'est pas

cile croire .

diffi-

JEAN CASSIEN

66

mystique l'action profonde de ces sacrements dans les


mes. Mais dj au temps de saint Paul le mot de mystre s'appliquait aussi aux desseins cachs de Dieu sur
l'humanit, en particulier la prdestination, la
vocation divine, au salut, la sanctification, l'union

profonde

ne

et

toute intime

Un mot

Jsus.
vis

plus,

comme

mais

c'est

entre l'me et le Christ


celui

Jsus

de saint Paul
vit

qui

en

moi

Je
!

ne devait plus cesser de retentir au fond des mes


lues pour la vie mystique \ Plus encore que saint
Paul, si possible, saint Jean fournissait des affirmations saisissantes de ce besoin d'union Jsus

et les

bouche de Jsus en personne Je suis


la Vigne, vous tes les branches. Celui qui demeure en
moi et moi en lui porte beaucoup de fruit..

plaait dans la

Comme mon

aims

Pre m'a aim, moi aussi je vous ai


Si quelmon amour.

demeurez dans

qu'un m'aime, il gardera ma parole et mon Pre l'aimera et nous viendrons en lui et nous ferons en lui
notre demeure.'.

Ainsi la vie mystique fut vraiment l'me de la vie

chrtienne comprise dans sa plus profonde vrit. Elle


comportait essentiellement le sentiment de prsence de Dieu et de Jsus ou de son Esprit dans l'me
fidle.

Rien de plus

plus joyeux qu'un

fort, rien
tel

de plus sublime, rien de


Il permet de tout

sentiment.

affronter, de tout accepter, de tout subir

pour l'amour

de Dieu.
Saint Paul avait

(8)

Galates,

II, 20,

dit,

en termes admirables, de la

voir tout le passage.

Saint Jean, XV, 1-9 et XIV, 23. Voir aussi les magnifiques paroles de la promesse eucharistique, saint Jean, VI, 63^
(9)

et suiv.

MOINE A BETHLEEM

charit

ie

nom

87

chrtien de l'amour mystique

La charit est patiente, elle est bonne;


pas envieuse, la charit n'est pas inconsidre,
elle ne s'enfle point d'orgueil elle ne fait rien d'inconvenant, elle ne cherche pas son intrt, elle ne s'irrite
point, elle ne tient pas compte du mal; elle ne prend
pas plaisir l'injustice, mais elle se rjouit de la
vrit; elle excuse tout, elle croit tout, elle espre tout,
elle supporte tout. La charit ne passera jamais" .
la charit

n'est

Il

suit de l

que

la vie

mystique conduit

l'asc-

tisme. Cette affirmation pourra d'abord surprendre,

car

il

semble admis que l'on dbute, dans la voie de

par la vie asctique et que l'on s'lve

de
l, la vie mystique proprement dite.
peu,
peu
Mais il faut bien comprendre que le vritable asc-

la perfection,

ne s'explique pas sans un commencement


d'amour, sans un dsir d'amour, sans une soif et
une faim de justice , c'est--dire de saintet. La vie
tisme

mystique prcde donc

et

inspire la vie asctique,

qui n'aurait aucun sens sans

elle.

Mais ce qui est vrai, c'est que la vie mystique exige


pour son plein dveloppement une vie asctique dj
avance.
ascte

Qu'entend-on par vie asctique

est

aussi

l'homme qui

un mot grec
s'exerce.

d'origine.

L'asctisme,

Vexercice de la vie, de la foi et de l'amour.

Le mot

?
Il

signifie

c'est

donc

Celui qui

mes commandements, avait dit


commandements, cela ne se fait
pas sans effort, sans lutte, sans un dploiement constant de courage et d'nergie, en un mot sans asctisme.
Pas plus qu'il n'y a de vie chrtienne sans amour et

m'aime

gardera

Jsus. Or, garder les

sans vie mystique, il ne peut y avoir de vie mystique


sans asctisme. Saint Paul avait compar maintes

(10)

Corinthiens, XIII, 4-7.

JEAN CASSIEN

68

reprises les exercices de la vie chrtienne ceux des


athltes, luttant

dans l'arne

".

Mais on rserva de bonne heure

le

nom

d'asctes,

comme

plus tard celui de mystiques, non point la


foule des croyants, mais ceux qui donnaient
l'exemple d'une vertu plus parfaite, d'un courage plus

exemplaire, d'une illumination plus profonde.


Telles sont donc, en vrit, les origines vritables

de

monastique. Sans doute,

la vie

ments

il

y a
dans

inscrits

profondment

si

l des senti-

la

nature

retrouve plus ou moins vivants,


mais nettement reconnaissables, en toutes les reli-

humaine qu'on
gions

mme

les

paennes,

mme

relativement grossires.

un philosophe pntrant tel que Bergson


reconnat hautement que nulle part ailleurs que dans

Toutefois,

le

christianisme, la vie mystique n'a atteint son objet

suprme, qui est Dieu, avec autant de clart et de perfection

".

La

vie

mystique, dans les premiers sicles de

l'glise, se traduisit par

l'on

deux

immenses et que
soif du martyre et la

faits

ne saurait trop admirer la


ou de la pnitence volontaire. N'in:

soif de la virginit

sistons pas davantage, car ce sont l des faits vidents


et

connus de quiconque a pratiqu,

l'histoire

du christianisme

si

peu que ce

soit,

primitif.

L'INSTITUTION MONASTIQUE

Mais quand nous parlons de la vie monastique,


nous entendons parler surtout de l'institution monas-

(11) I

Corinthiens, IX, 24-27;

Timothe, IV,
(12)

Le mysticisme complet

tiques chrtiens

Morale

et

de

Philippiens,

III,

13-14;

II

7-8, etc.

est.

voir tout le passage

la Religion, p. 243.

celui des grands mysLes Deux Sources de la

MOINE A BETHLEM

tique, c'est--dire
la <

69

de ce que nous pourrions appeler


de l'asctisme et du mysti-

mise en formules

cisme chrtien. Ds

le

principe,

tiens et surtout des chrtiennes

au sein des communauts

il

se trouva des chr-

pour donner l'exemple,

particulires, d'une vie plus

d'une sparation plus parfaite du monde extd'un


rieur,
loignement plus complet des pratiques
paennes ambiantes, d'une prire plus continue et plus

"rgle,

fervente, d'une pnitence plus assidue et plus vaillante.

cette

Les crits des Pres vinrent peu peu codifier


la perfection. Ils s'adressaient de pr-

marche

qui taient comme la portion


privilgie et l'orgueil des chrtients diverses. Ainsi
une thologie asctique et mystique commenait
frence aux vierges

natre.

Ce fut surtout Alexandrie, avec Clment et

son disciple Origne, que cette thologie se dveloppa.


Les philosophes noplatoniciens imitrent bientt ces
hautes aspirations, soit qu'elles fussent en quelque
sorte dans l'air , soit par une sorte d'mulation

paenne envers les chrtiens. A leur tour, les chrtiens


s'inspirrent, souvent sans le dire, des doctrines philosophiques d'un Philon, d'un Plotin ou d'un Porphyre.

Pendant ce temps, l'institution monastique proprement dite avait pris naissance et elle l'avait fait
prcisment en Egypte plus tt que partout

ailleurs.

LE MONACHISME GYPTIEN
Sans doute, lorsque saint Denys d'Alexandrie nous
que sous la pression de la perscution, au temps
de Dce (vers 250), un grand nombre de chrtiens
s'enfuirent des cits d'Egypte dans les dserts et les

dit,

montagnes

(13)

et qu'ils

vcurent

Dans Eusbe, Histoire

dans

la solitude",

ecclsiastique, VI, 42.

il

JEAN CASSIEN

70

ne parle que d'un pisode passager

et

sion soudaine de la vie monastique.

dose,

fuyards revinrent, pour la plupart, leurs

les

demeures habituelles.
<iertain

non d'une cloLa perscution

nombre

Il

est possible toutefois

dans

soit rest

avait servi de refuge et o

douce socit de Dieu

ils

Parmi

la

qu'un

solitude qui leur

avaient trouv la
ceux-ci,

on

devrait,

semble-t-il, compter saint Paul de Thbes, dont saint

Jrme

devait,

dans

sans l'embellir d'ornements de haute imagination

Paul

non

la suite, raconter l'histoire,

"
!

demeura cependant totalement


un ge trs avanc, vers
monastique ne va commencer vrai-

Thbes

de

ignor, jusqu' sa mort,

340. L'institution

ment qu'avec

saint Antoine le Grand.

n'entre pas dans notre plan de retracer sa vie,


nous
connaissons par saint Athanase, le plus
que

grand thologien du iv* sicle et l'un des prlats les


plus minents de toute l'histoire de l'glise. Soulignons
seulement ici ce fait capital le premier moine a t
glorifi, c'est--dire non seulement approuv ou tolr,
mais propos l'admiration et l'imitation universelle
:

par l'un des plus grands esprits de son temps et par


l'un des membres les plus considrs de la hirarchie

Et saint Athanase ne fut pas seul


vertus d'Antoine et de ses disciples. Toute

ecclsiastique.

vanter
l'glise

les

marcha

derrire lui sans hsiter.

Comme on

avait admir, glorifi et bientt honor d'un culte les


sicles antrieurs, on se prit admirer,
glorifier et trs vite honorer, aprs leur mort, d'un
culte religieux, les martyrs de l'asctisme et de la vie

martyrs des

(14) Il

a lieu toutefois d'admettre l'authenticit de l'exis-

tence du saint.

MOINE A BETHLEM

71

les moines d'Egypte, bientt suivis par les


moines d'Orient et les moines d'Occident.
Car les moines se multiplirent avec une rapidit
vraiment prodigieuse. Antoine lui-mme, qui vcut

mystique,

jusqu' l'ge de 105 ans, vit se grouper autour de lui


un grand nombre de disciples fervents. Les dserts
d'Jgypte se peuplrent d'anachortes

comme

ils

furent bientt appels


qui, l'exemple de saint
Antoine, quittrent le monde, donnrent tous leurs
biens aux pauvres, et vcurent dans la solitude^ en
travaillant de leurs

temps, de jour

mains

comme

et

en donnant tout leur

de nuit, la prire et la con-

templation divine. Ils ne se rencontraient que de loin


en loin, les samedis et les dimanches, pour assister

aux saints Mystres et faire la sainte communion. Le


reste du temps, ils taient hors de la porte de la
parole et mme de la vue les uns des autres. Nous rencontrerons un bon nombre de ces moines dans les
rcits

Rufm

de Cassien. Les ouvrages de Palladius et de


nous en font connatre beaucoup d'autres. Au

temps de Cassien,

toutefois, la premire gnration de

ces gantS' de la pnitence et de l'oraison tait passe.

Antoine tait mort en 356.

ce

moment,

le

moha-

chisme

est rpandu de Lycopolis (Asyut) jusqu' la


Mditerrane, sous sa forme antonienne. Mais une
autre forme a t cre, avec un succs non moindre.

Si Antoine avait cr la vie rmitique,

Pacme cra

la vie cnobitique, c'est--dire la vie des

commun dans un mme


communs et des prires

moines en

tablissement, avec des repas

quotidiennes communes. Cela


remontait l'an 325 environ. C'tait le temps o

Antoine groupait des disciples et assumait, en quelque


manire, la fonction de Pre des moines. Saint

Pacme, de 40 ans plus jeune que lui, fonda


Tabennes un monastre, qui se remplit rapidement. Il

72

JEAN CASSIEN

s'agissait cette fois,

non d'un groupe de huttes

isoles

unes des autres, comme pour les disciples d'Anmais d'un couvent proprement dit, entour d'un

les

toine,

possdant une glise au centre, dans lequel


pouvaient vivre ensemble jusqu' cent moines soumis

mur,

et

une rgle commune. Cette rgle avait

t, disait-on,

Pacme par un ange. Il l'avait rdige dans


langue du pays, le copte. Saint Jrme la traduisit

dicte
la

plus tard en latin. Le couvent de Tabennes, construit

au bord du

Nil, en Haute-Egypte, dans la province


de
romaine
Thbade, fut trs vite insufiBsant. Il s'en
construisit d'autres, qui reconnurent l'autorit de

Pacme. Quand
avant Antoine

il

dix ans
mourut, le 9 mai 346
il tait, nous assUre-t-on, la tte

de prs de neuf mille moines Il y avait aussi, dans la


mme rgion, deux monastres de femmes, tablis sur
!

le

mme

modle que ceux des hommes. Pacme fut


comme Antoine

ainsi le Pre de la vie cnobitique, tout

avait t celui de la vie rmitique.

Et

les

deux

for-

mules continurent se dvelopper. On passait souvent


d'une forme l'autre. Il tait communment admis

que

la vie

de l'anachorte est plus

du

cnobite.

difiBcile,

Un

mais aussi

anachorte

plus parfaite que

celle

gu ou

un monastre pour
Plus frquemment encore, un moine

vieilli

fati-

entrait parfois dans

finir ses jours.

commune pour ne plus vivre que pour


Dieu, dans la solitude complte coupe seulement par

quittait la vie

les

runions des samedis et dimanches.

Les lieux

les plus frquents

par

les

anachortes

furent, aprs saint Antoine, qui avait vcu

Moyenne-Egypte, sur

la rive droite

du

dans

la

Nil, les dserts,

qui allaient devenir jamais fameux, de Nitrie, de


Sct et des Cellules, dans la Basse-Egypte, l'ouest

du

fleuve.

Nous aurons y suivre Cassien et Germain,


il nous faut rve-

qui n'ont visit que cette rgion. Mais

MOINE A BETHLEM

73:

un mot des

nir en Syrie et en Palestine, pour dire

gines du monachisme, en

ori-

ces rgions.

BILAniON ET LE MONACHISME PALESTINIEN

Le monachisme palestinien venait en droite ligne


d'Egypte.

Il

en avait t import par saint Hilarion de^

Gaza, dont la vie se situe de 300 372, environ, en sorte

pas mort depuis plus de dix ans, quand


Cassien et son ami Germain vinrent se faire moines ^
qu'il n'tait

Bethlem. Hilarion, dans sa jeunesse, avait t tudiant Alexandrie, l'un des plus grands centres de la-

La grande cit
aux vertus sur-

culture hellnique, cette poque.


retentissait dj des loges adresss

humaines d'Antoine. Hilarion fut

attir

cette-

par

Il se rendit auprs d'Antoine et sollicita la


faveur de devenir son disciple. Mais le grand ascte le

gloire.

trouva trop jeune. Il n'avait, parat-il, que 15 ans.


Hilarion rentra en Palestine. Il trouva ses parents

morts en son absence, distribua les biens qu'il hritait d'eux et se retira dans la solitude prs de Majuma,.
le

port de Gaza.

Il

n'y resta pas longtemps sans attirer

l'attention. Ses austrits, sa prire continue, le don-

des miracles reconnu en

nombreux

disciples.

Il

lui,

tout cela lui attire de

fonda pour

monastres et mrita d'tre appel


moines palestiniens . Vers la fin de sa
lit le

poussa se drober

l'objet. Il

Antoine.

voulut revoir
Il

partit

Pispir, sanctifi

passa dans

la

le lieu

plusieurs-

Pre des
vie, son humi-

vnration dont

o avait vcu

donc pour l'Egypte

nagure par

eux
le

tait

grand

et se rendit

l'illustre ermite.

l'Oasis intrieure , puis

le

il

en

De

l, il

Sicile,

en

Dalmatie, et vint mourir prs de Paphos en Chypre.


de ses disciples, nomm Hsychius, emporta en

Un

Palestine sa dpouille mortelle. Elle

fut reue avec

JEAN CASSIEN

74

grands honneurs

les plus
il

avait vcu,

du pays o

et les habitants

Majuma, prirent

l'habitude de clbrer

en son honneur. Ce fut l'un des premiers


exemples d'un culte rendu un ascte comme l'un

une

fte

des anciens martyrs

'.

CHARITON ET LES LAURES PALESTINIENNES

Au nom

d'Hilarion,

il

faut joindre celui de saint

Chariton, qui est pareillement trs vnr des Grecs et


des Syriens. Bien que la date de sa mort soit inconnue,

on

de peu postrieur saint Hilarion.


Originaire d'Iconium, en Asie, il tait venu en plerinage Jrusalem comme tant d'autres de ses contemsait qu'il fut

porains,

quand

il

tomba dans

les

qui l'emmenrent avec eux, dans


cette partie

du dsert

de Pharan,

sinatique o, selon la Gense

(XXI,21), avait grandi Ismal,

ham. Pharan

mains de brigands

la rgion

le fils

d'Agar et d'Abra-

une montagne o les ravisseurs de


Chariton avaient leur repaire. Mais lui, sans se dcontait

pnitence et la prire ces misrables,


de Pharan la premire laure, c'est-dire une colonie d'anachortes, vivant dans des huttes

certer,

prcha

la

les convertit et fit

distinctes,

mais obissant au

mme

abb

et

observant

mme

rgle. C'tait un systme intermdiaire entre


monastre pacmien et les groupements d'anachortes selon la formule de saint Antoine ou de saint
la

le

Amoun,

le

et Sct.

clbre fondateur

Le rgime de

du monachisme en

la laure fit fortune.

Nitrie

Chariton

Duka prs de
de Suka auprs de Jricho. Il n'est
pas impossible que le monastre de Bethlem o vcueut la joie de fonder encore la laure de

Jrusalem

Ci 5)

et celle

Voir sur tout

cela, P.

saint Jrme, Paris, 1907.

de Labriolle, Vie d'Hilarion, par

MOINE A BETHLEM

75

rent Cassien et son ami Germain, ait t tabli sur le


principe de la laure. Nous apprenons en effet, qu'ils
-habitaient ensemble, dans

ne

les

une hutte spare, ce qui


un abb et de se ratta-

empchait pas d'obir

cher une communaut dlimite, tout en leur laissant


une libert relative. Et c'est bien l, semble-t-il, le

Tgime de

la laure.

MONACHISME PALESTINIEN
ET MONACHISME GYPTIEN
Si

maintenant nous cherchons comparer

le

monachisme palestinien, tel que le pratiqurent Bethlem nos deux jeunes hommes, au monachisme gyplongues annes de
leurs prgrinations travers les dserts de Nitrie et
de Sct, nous ne pouvons mieux faire que de nous fier
tien, tel qu'ils le virent,

durant

ce que Cassien nous en

dit.

les

Or,

il

revient maintes

reprises, dans ses Confrences, sur cette pense que


les moines de Palestine faisaient consister la vie reli-

gieuse principalement dans des pratiques,

du

reste trs

austres, dans de longues prires, des jenes, des pri-

vations

de

diverse

nature,

tandis

que

les

moines

d'Egypte, tout en pratiquant des austrits gales et


parfois suprieures, voyaient la perfection de leur tat

dans une constante union

spirituelle avec Dieu, dans


une contemplation autant que possible ininterrompue.
Si l'on ose se servir de termes devenus courants notre
poque, mais qui n'taient pas encore en usage, avec
la mme prcision et dans le mme sens, cette date,
on dira que les Palestiniens taient plutt des asctes

gyptiens davantage des mystiques. C'est ce qui


apparatra avec vidence dans la suite de notre rcit.
Cassien et Germain devaient garder leurs premiers

et les

matres de la vie spirituelle une gratitude qui s'est


exprime maintes reprises, mais ils ne cachrent pas

JEAN CASSIEN

76

non plus
tait

leurs matres gyptiens que leur doctrine^


pour eux une vritable rvlation.

UNE ATMOSPHRE D'ENTHOUSIASME


Mais ce

qu'il

importe avant tout de bien compren-

comme nous dirions aujourdans lequel se droulaient ces premires expriences de la vie monastique.
C'tait par milliers, avons-nous dit, que les disci-

re, c'est l'atmosphre et,

d'hui, le climat

ples affluaient autour de saint Antoine, autour de saint

Pacme, autour de saint Amoun, comme autour de


saint Hilarion et de son mule saint Chariton.
Et ce mouvement ne cessait de s'tendre. Un im-

mense branlement

tait

donn toute

l'glise et iV

Be s'arrterait plus, durant des sicles.


Jsus-Christ avait dit, dans son Sermon sur

la

Bienheureux ceux qui ont faim et soif


montagne
de la justice Ce texte, dj cit, doit tre constamment prsent nos esprits. Une faim, une soif de sain:

une soif et une faim de Dieu soulevait les esprits.Le corps, la matire, leurs exigences et leur poids semtet,

blaient ne plus compter.


C'tait l'essor

de

l'esprit vers l'Esprit infini

Un

un Grgoire de Nazianze, un Grgoire de Nysse,.


un Jean Chrysostome et une infinit d'autres, moinsconnus de nous et moins dignes de l'tre, haletaient

Basile,

vers la perfection et ne croyaient pas en trouver la


route hors de la solitude, de la pnitence, de la prire,

de

la

contemplation, soit l'cart de toute socit-

au contraire dans

la vie

de communaut.

Quand, vers 339, Athanase, le grand

champion de la
Rome, pour y

humaine,

soit

foi catholique dfinie Nice, vint

chercher refuge et secours contre la perscution, il


amenait avec lui deux de ces moines d'Egypte, qufc

MOINE A BETHLEM

taient ses meilleurs soutiens et

l'orthodoxie. L'un tait

77

comme

les piliers

Ammonius, que l'on vit

si

de

perdu

absorb dans son intime dialogue avec la


divine Trinit qu'aucune des merveilles de la capitale

-en Dieu,

si

du monde ne pouvait
qu'il

ne consentit

distraire ses regards,

visiter

que

les

Pierre et de saint Paul. L'autre,

en sorte

tombeaux de saint

nomm

Isidore, se

prtait au contraire, avec douceur et complaisance,

tout ce qu'on voulait de lui et son aimable simplicit


lui ouvrait tous les

L'un

curs.

et l'autre furent,

pour

les

Romains,

et bien-

comme

des apparitions du
monachisme gyptien, dont l'archevque d'Alexandrie
proposait tous le modle achev, en la personne d'An-

tt pour tout l'Occident,

toine, qui vivait encore, dj centenaire,

ou dans

celle

de Pacme, son mule en saintet et en prestige sur les


esprits.

On

moines en Occident, si Ton en


dans
sa vie de sainte Marcelle. On
Jrme,
se prit les admirer. On voulut les imiter. Des cercles
de pit, o l'on parlait d'eux, de leurs pnitences, de
avait ri des

croit saint

leurs hautes expriences spirituelles, se formrent et

comme

des bauches de couvents, dans la Ville


ternelle d'abord puis en Italie, Verceil notamment,
furent

et

dans

les autres rgions

de culture

latine.

L'Egypte devint, aux yeux des chrtiens clairs,


une seconde Terre sainte. On ne voulut plus se contenter d'un plerinage Jrusalem.

Il

fallut

pousser jusqu'en Nitrie, jusqu' Sct, et parfois, malgr l'immensit de la distance et les innombrables difficults et
fatigues
teurs,

du voyage, jusqu'en Thbade

nous avons

nomm

dj

les

plus

De

ces visi-

illustres.

Mais

aprs les grands Cappadociens, aprs les saintes femmes, telles que Mlanie, Paule et ses filles, i faudrait
.signaler des laques

du premier

ordre,

un Archlas,

JEAN CASSIEN

78

comte d'Orient, un Longirius, comte galement, ce qui


tait alors l'un des titres les plus envis

de la hirarchie

un

impriale,
Helpidius, prfet du prtoire d'Orient,
avec sa femme, Arstnte, et combien d'autres
!

EXEMPLE DE CHOC AU FOND D'UN CUR

On ne

saurait donner

un exemple plus

frappant,,

connu et plus clbre, du choc produit


au fond des curs par les rcits de la vie des moines
n Egypte, que celui que l'on trouve dans les Confessions de saint Augustin. Si nous le rappelons ici, c'est
parce qu'il nous parat le plus apte crer, pour l'histoire que nous avons entreprise, l'ambiance spirituelle
sans quoi tout ce que nous dirons resterait en dehors
de la vie et donc en dehors de la vrit historique.
ni

du

reste plus

Relisons donc cette page des Confessions. Auguso il remplissait les fonctions de rh-

tin est Milan,

teur officiel, c'est--dire de professeur d'loquence.

Il

d'un de ses compatriotes africains, Ponl'un


des
titianus,
premiers officiers de la cour imp-

reoit la visite

riale

de Trves.

Il fut amen, crit Augustin, par la conversation


nous parler d'Antoine, le moine d'Egypte, dont le
nom si glorieux parmi vos serviteurs
Augustin, on
le sait, s'adresse Dieu
nous tait inconnu. Il s'en
aperut et s'arrta sur ce sujet; il rvla ce grand homme notre ignorance dont il ne pouvait assez s'tonner.
Nous tions dans la stupeur de l'admiration au rcit,
de ces irrfragables merveilles de si rcente mmoire,
presque contemporaines, opres dans la vraie foi, dans
l'glise catholique. Et nous tions tous surpris, nous
d'apprendre, lui de nous apprendre des faits extraordinaires. Et ses paroles coulrent de l sur ces saintes
foules de monastres et les parfums de vertu qui s'en
exhalent vers vous, Seigneur, sur ces fcondes aridits
du dsert dont nous ne savions rien. Et Milan mme,.

MOINE A BETHLEM

79

hors des murs, tait un clotre rempli de bons frres


levs sous l'aile d'Ambroise et nous l'ignorions
Il continuait de parler, et nous coutions en
!

vint nous conter qu'un jour, Trves,


l'empereur passant l'aprs-midi aux spectacles du cirque, trois de ses compagnons et lui (Poniitianus) allrent se promener dans des jardins attenant aux murs
de la ville; et comme ils marchaient deux deux, l'un
silence; et

il

avec lui, les deux autres ensemble, ils se sparrent.


Ceux-ci, chemin faisant entrrent dans une cabane o
vivaient quelques-uns de ces pauvres volontaires, vos
serviteurs, de ces pauvres d'esprit qui appartient le
royaume des cieux et l ils trouvrent un manuscrit de
;

Athanase). L'un d'eux se


admire, son cur brle, et, tout en lisant,
il songe embrasser une telle vie, quitter la milice du
sicle pour vous servir ils taient l'un et l'autre agents
des affaires de l'empereur. Rempli soudain d'un divin
amour et d'une sainte honte, il s'irrite contre lui-mme,
Dis-moi, je te prie,
et jetant les yeux sur son ami
o donc tendent tous nos travaux ? Que cherchonsla vie d'Antoine (par saint

met

lire

il

Pour qui portons-nous les armes ? Quel peut


grand espoir au palais que d'tre amis
de l'empereur ? Et dans cette fortune, quelle fragilit
et combien de prils pour arriver au
ijue de prils
plus grand pril Et puis, quand cela sera-t-il ? Mais,
ami de Dieu, si je veux l'tre, je le suis, et sur l'heunous

tre notre plus

re

parlait ainsi, tout boulevers par l'enfantesa nouvelle vie, et puis, ses yeux reprenant
leur course dans ces saintes pages, il lisait, son cur
Il

ment de

changeait votre vue, et son esprit se dpouillait du

monde, comme on
de son

les flots

vainquit, et

il

jle

vit bientt aprs.

Et

il

lisait, et

me

roulaient frmissants; il vit et


tait vous dj lorsqu'il dit son ami:

fait, je romps avec tout notre espoir; je veux


servir Dieu, et cette heure, en ce lieu, je me mets
l'uvre
Si tu n'es pas pour me suivre, ne me

C'en est

dtourne pas

. L'autre rpond qu'il veut aussi consa


qurir
part de gloire et de butin. Et tous deux, dj
vos serviteurs, btissaient la tour qui s'lve avec ce

que

l'on

perd pour vous suivre.

JEAN CASSIEN

80

Pontitianus et son compagnon, aprs s'tre propartie du jardin, arrivrent, en

mens dans une autre

les cherchant, cette retraite, et les avertirent qu'il


tait temps' de rentrer, parce que le jour baissait. Mais

eux, dclarant leur dessein, commencrent leur dire


comment cette volont leur tait venue et s'tait affermie en eux et prirent leurs amis de ne pas contrarier
leur rsolution, s'ils se refusaient la partager. Ceux-

ne se sentant pas changs, pleurrent nanmoins


sur eux-mmes, disait Pontitianus. Ils flicitrent
pieusement leurs camarades, en se recommandant
leurs prires. Puis ils retournrent au palais, le cur
tranant toujours terre, et les autres, le cur toujours attach au ciel, restrent dans la cabane. Tous
deux avaient des fiances qui, cette nouvelle, vous
consacrrent leur virginit.
Je me rongeais intrieurement, poursuit
Augustin, j'tais pntr de confusion et de honte, pendant
que Pontitianus parlait. Il se retira. Et alors, que ne
me dis-je pas moi-mme ?... Dans cette violente

ci,

mon me

rage au logis intrieur o je poursuivais


dans le plus secret rduit de mon cur,
.troubl

comme

faisons-nous donc ? Qu'est-ce que


viens-tu d'entendre ? Les ignorants se
forcent le ciel; et nous, avec nos sciences
nous voil vautrs dans la chair et dans le
ce honte de les suivre et n'avons-nous
honte de ne pas mme les suivre ?
<

le

visage

Alypius et m'criai

l'esprit, je saisis

Que

cela ?

Que
ils

lvent,

sans cur,

sang Estpas plutt


!

Il se taisait surpris et me
regardait, car mon
accent tait chang. Et mon front, mes joues, mes
yeux, le teint de mon visage, racontaient bien plus
mon esprit que les paroles qui m'chappaient. Notre
demeure avait un petit jardin.
C'est l que m'avait
jet la tempte de mon cur.
Alypius me suivait
pas pas car j'tais seul, mme en sa prsence.
>.
.

Tout

cur de

le

monde

sait la suite, le

livr

au

saint Augustin entre ses anciennes habitudes

de volupt coupable et
nence,

combat

les

la

majest sereine de la conti-

paroles qui retentissaient en lui

<

Quoi

MOINE A BETHLEM

81

ne pourras-tu pas ce qui est possible des enfants,


la prire brlante qui s'chappa de
des femmes ?.
.

son cur

Seigneur, jusqu'

vous contre moi

quits passes

Ne gardez jpas

quand vous

le

sa rsolution soudaine

Demain

irriterez-

souvenir de

Aprs demain

mes

ini-

Quand

Pourquoi pas
quel jour
l'instant ? Pourquoi pas sur l'heure en fmir avec ma
honte ? la voix entendue Prends et lis le pas?

sage des ptres de saint Paul qui tombe alors sous ses
Ne vivez
pas dans les festins, dans les
yeux
:

dbauches, ni dans la dispute et la jalousie; mais revtez-vous de Jsus-Christ et ne faites pas de votre sensualit une providence charnelle
!

Je ne voulus pas, conclut Augustin, et je n'eus


pas besoin d'en lire davantage. Ces lignes peine acheves, comme si une lumire de scurit se ft rpan

mon

due sur
rurent

'*
!

dans

immortel de

les

du doute dispa-

malheureux en vrit celui qui ne


pages qui prcdent, qu'un morceau

la littrature universelle

Ce n'est pas de
saint

littrature qu'il s'agit

mme

Augustin,

lettr qu'il avait t. Il

il

plus seulement des mots

converti,

ici.

Sans

demeure

le

gardera jusqu'au bout


est devenu autre. Ce ne sont

garde

du rhteur, mais

le pli

tnbres

serait bien

Il

verrait,

doute,

les

cur,

et

qu'il

assemble avec

art,

ce

de
sont les problmes les plus profonds du temps
de la destine et du salut qu'il place sous
et

l'ternit,

nos yeux et qu'il nous force regarder en face notre


tour

en une phrase qui contient


Le monde passe et ses concupiscences avec

Saint Jean avait


tout

dit,

(16) Saint Augustin, Confessions, livre VIII,

c.

6-12.

JEAN CASSEN

82

mais celui qui aime Dieu demeure ternelle-

lui,

ment "
Nous ne devons jamais
!

monachisme, dans

oublier, en tudiant le

ses origines,

que

le secret

de cette

merveilleuse floraison, dont Gassien va nous rvler


la beaut, est l et

non

ailleurs.

LA DURE DU SJOUR DE CASSIEN A BETHLEM

La scne que nous venons d'emprunter aux Con-

cette
fessions de saint Augustin se passait en S86.
date, Gassien et son ami Germain taient dj partis

pour l'Egypte. Gombien avait dur leur sjour au


monastre de Bethlem ? Quelques critiques ont
pens qu'il n'avait pas dpass deux ans ". Ils font
appel sur ce point un passage des Confrences qui,
notre sens, exige une interprtation toute autre.
Voici ce passage
il se trouve la Confrence dix:

neuvime, o l'on compare la vie rmitique et la vie


cnobitique. Gassien y fait parler un vnrable vieil-

nomm

lard,

ment

l'abb Jean, qui avait pratiqu successive-

l'une et l'autre, et

il

crit

cru ne devoir pas passer sous silence ni les


paroles qu'il nous adressa ni l'humilit qui l'levait audessus de tous les saints. Gette vertu fut celle, en effet,
o il excella particulirement. Hlas bien qu'elle soit
la mre de toutes les autres et le fondement solide de
J'ai

demeure profondment trangre


tonnant que nous ne puissions non

l'difice spirituel, elle

notre

(17)

vie. Est-il

Jean,

II, 17.

(18) Abb Joseph Laugier, Saint Jean Cassien, Thse de


Doctorat en thologie de la Facult catholique de Lyon, Lyon,
Cassien nous apprend qu'il demeura peine deux
Vitte, 1908
ans dans le monastre de Bethlem
ux biennio siibjectionis
:

jugum

siistincre contenti {Conl.

XIX,

2).

Mme

opinion dans

Bisioirc de rEjUse, de Fi.iche-Martin, o M. de Pi.inval situe


le sjour Bethlem de 388 390, t. IV, p. 398, note 2.

MOINE A BETHLEM

83

plus nous lever la hauteur sublime de ces grands


? De nous assujettir jusqu' la vieillesse
la discipline cnobitique, c'est de quoi nous sommes
fort incapables. Mais que dis- je ? contents d'avoir
port quelque deux ans peine le joug de l'obissance,
nous nous chappons incontinent, pour courir une
libert prsomptueuse et fatale. Encore si, durant ce
court intervalle, nous observions, dans la soumission
notre abb, la stricte rigueur dont ils nous montrent
le modle
Mais, c'est une obissance vaille que vaille
et toute subordonne notre caprice .

hommes

Il

est clair que,

dans ces

lignes, Cassien fait la cri-

tique de ces imprudents qu'il avait sous les yeux, en


Provence et en Gaule, lesquels ayant entendu dire que
la vie de l'anachorte est suprieure celle du cnobite,

s'empressaient, aprs deux ans peine de sou-

mission assez irrguire et capricieuse leur abb,


de choisir quelque lieu de retraite pour y vivre dans
l'indpendance des ermites

nous apprendre que


fait

Il

n'entend nullement

prcisment ce qu'il avait


lui-mxme avec son ami Germain. Nous sommes
c'tait l

donc en droit de penser que

le

sjour au monastre

de Bethlem, commenc vers 377 ou 378 et termin


autour de 385, dura de sept huit ans. Et ce n'tait pas
l, selon Cassien lui-mme, une excessive prolongation
de leur noviciat spirituel. Avant d'aborder la vie rmitique, toute faite de contemplation pure, il aurait
t ncessaire d'avoir purifi l'me de tous les bas instincts de l'humanit. C'est pourquoi,

dans

la

mme

Confrence, Cassien fait dire son ami Germain-:

ch

Nous sommes justement de ceux qui ont recheravec une formation cnobitique insuffi-

la solitude

sante, et avant d'avoir expuls tous leurs vices.

Quel
remde nous secourra, nous et nos pareils, pour la fragilit comme pour le degr mdiocre de l'avancement ?
Le moyen d'obtenir la constance d'une me qui ne
connat plus

le

trouble et l'inbranlable fermet de la

JEAN CASSIEN

84

patience, maintenant que nous avons

prmaturment

abandonn, avec notre monastre, l'cole mme et le


lieu authentique de ces exercices ? C'est l que nous

aurions d parfaire notre premire ducation" !.


.

LA VIE ASCTIQUE A BETHLEM

En

quoi consistait cette gymnastique

Quelle
de

tait cette ascse prparatoire la vie plus parfaite

l'anachorte

ment

Nous aurons en exposer plus ample-

la thorie,

en parlant de la doctrine de Gassien.

On

vient de voir que les exercices cnobitiques avaient


pour but essentiel la purification de l'me et l'expulsion de tous ses vices, c'est--dire des pchs que nous

appelons capitaux et que Gassien

nomme

simplement

les principaux vices. Mais quels


principalia vitia
taient au juste ces exercices ?

On

peut

les

ranger en deux classes

corporelles et les prires

Nous avons dj

dit

les austrits

canoniques.
fait d'austrits

qu'en

corpo-

monastres de Syrie, de Palestine et du reste


de l'Orient, ne le cdaient en rien aux usages de

relles, les

l'Egypte.

Comme

c'est l

un point sur

lequel

on

est

souvent assez mal inform, il convient d'y insister.


Gassien, qui a une bien plus haute estime pour le

monachisme gyptien que pour

(19) Conlatio

sur le

mme

XIX,

point,

c.

11.

Un peu

le syrien,

ne place pas

plus loin, au

Germain dira encore

Sortis

c.

13,

revenant

du monastre

encore imparfaits,

pourrons-nous jamais acqurir la perfecil est vident qu'il parle non seulement
son ami Cassien, mais
nous l'avons soulign au

tion au dsert ? Mais

pour lui

et

passage

pour leurs pareils

En somme

la vie cnobitique

donne par Cassien comme cole d'ascse, prparant la vie


mystique de l'ermite, seul avec Dieu au dsert. Le mot ascse
est donn dans son texte sous son quivalent latin
exercitaest

tionis palaestram , littralement

nos exercices

l'cole

de gymnastique de

MOINE A BETHLEM

le

moins du monde

la supriorit

85

du premier dans

la

rigueur des pnitences. En y regardant de prs, on


constate au contraire que les Syriens taient plutt
plus rigoureux que les gyptiens, si extraordinaires

que fussent des asctes

comme un

Macaire d'Alexan-

drie et tant d'autres. Nous apprenons par la Confrence vingt et unime que les moines de Syrie jenaient

mme

durant

temps pascal, qui comprenait alors les


sept semaines qui sparent Pques de la Pentecte,
tandis que les gyptiens interrompaient alors le jene.
dont nous
Nous savons par ailleurs que l'office divin
le

dirons dans un instant quelques mots

tait plus long


en davantage d'heures en Syrie qu'en Egypte.
croit mme discerner, et l, dans les textes qui

et rparti

On

parlent des Pres du dsert, une certaine mulation de


la part des gyptiens et mme un peu d'irritation et

de

envers

les

pratiques syriennes, qu'un


observateur superficiel pouvait regarder comme plus
jalousie

parfaites que les leurs, parce que plus svres et plus

La Confrence dix-huitime met dans la bouche


Piamoun des reproches l'gard des Syriens

dures.

de l'abb

venus en Egypte, pour

s'y perfectionner, mais qui ne


consentaient aucun changement, soit dans l'observance de leurs jenes, soit pour l'ordre de la psalmodie

ou

le

vtement lui-mme^".

De

toute vidence, si les Syriens refusaient ainsi


d'adopter les usages gyptiens, c'est qu'ils trouvaient
les leurs

plus austres, et leur erreur venait justement


de ce qu'ils faisaient consister la perfection dans la
rigueur de la pnitence plutt que dans la parfaite

union Dieu, dans la contemplation. Toute la Confrence dix-septime aura pour but de mettre en vidence

(20)

Conl.

XVni,

2.

JEAN CASSIEN

86

l'inimitable

puret de vie

la

concentration de

en un mot

la hauteur de
pense
vertu spirituelle qui tait l'apanage du monachisme
et d'aspirations ,

gyptien, tandis que les Syriens se distinguaient par

des inventions prodigieuses de pnitences dont les


crits de saint Jrme et de saint Jean Ghrysostome

nous permettent de nous faire quelque ide.


Il faut doiic nous reprsenter la vie extrieure au
monastre de Bethlem comme extrmement pnitente

marque par des rigueurs d'asctisme qui nous


effrairaient, si nous les connaissions par le menu.

et

En

ce

qui regarde

l'office

catgorie des exercices asctiques,

pos que Cassien nous en


tions,

que

l'estime

fait,

au

seconde

canonique,
il

est clair, par l'ex-

livre II des Institu-

qui passait en premier lieu dans


moines. Saint Benot devait nommer

c'tait ce

des

l'uvre ou service de Dieu par excellence. Cassien oppose ici encore l'usage gyptien

l'office

opus Dei

l'usage syrien.

Les Pres de Syrie avaient de plus nombreuses


oraisons, mais ceux d'Egypte visaient la prire
ininterrompue
Il

niques

donne

plement

selon la prescription de saint Paul

l'oJBBce

divin

le

nom

canonicae orationes ce qui

".

cano-

d' oraisons

sim-

signifie

prires de rgle. L'intrt trs grand de ses

indications gt pour nous en ceci que nous trouvons


l,

bien plus que dans les usages gyptiens, les dbuts

de la formation de notre brviaire.

(21) Cassien

tate vero

dum
locis,

oppose

ici

la quantit la qualit

earum (orationum)

vel

quemadmodum

De

quali-

orare secun-

apostoli sententiam sine intermissione possimus, suis in


cum seniorum conlationes coeperimus exponere,.
pro-

feremus.

{Inst. II, 1).

Le texte de saint Paul

est celui de I TheSsalonicens, V, 17.

cit

par Cassien

MOINE A BETHLEM

C'est Cassien qui est

87

en grande partie l'interm


pour dterminer

diaire dont s'est servie la Providence


l'office

divin en Occident. Chez les moines d'Jgypte,

que deux runions de prires cano-

alors

n'existe

niques

les

il

Vpres et

les Vigiles.

De

ces deux mots, nous avons gard le premier. Le


second a t chang pour celui de Nocturnes des
Matines. Chez les moines de Bethlem et dans tout

Asie Mineure),

l'Orient (Palestine, Msopotamie,

y avait en outre

il

heures de Tierce, Sexte et None,

les

qui se chantaient respectivement neuf heures, midi


et trois heures du soir. D'autre part, le nombre des

Psaumes, au
Vigiles,

comme

nuits

les

lieu

limit

d'tre

douze,

en Egypte, atteignait,

du vendredi au samedi

et

pour les
au moins dans

du samedi au

dimanche, jusqu' dix-huit, vingt et mme trente


psaumes, auxquels se joignaient neuf leons, empruntes

trois

trois

l'

Ancien-Testament, trois aux Eptres et


A la fin de chaque psaume, l'usage

l'Evangile.

n'existait pas,

comme

en Gaule, ce que nous dit Cas-

sien, de chanter le Gloria Patri -. Mais on gardait un


court instant le silence pour une prire fervente, et
la

doxologie la sainte Trinit ne trouvait place que

dans l'antienne qui suivait


Enfin,

le

psaume.

du temps de Cassien, une addition

fut faite

aux heures canoniques de Bethlem. Aprs la clbration des Vigiles suivies des Laudes, les moines ren-

(22) Illud etiam


ut,

uno cantante

quod

in

hac provincia (Galliae) vidimus,

in clausula psalmi,

omnes astantes concinant

cum clamore Gloria patri et Filio et Spiritui sancto , nusquam per omnem Orientem audivimus, sed, cum omnium silenab eo qui cantat fmito psalmo, orationem succedere, liac
vero glorificatione Trinitatis tantummodo solere antiphona ter-

tio,

minari. {Instit

II,

8).

JEAN CASSIEN

88

traient dans leurs cellules, pour s'y reposer


s'y livrer la mditation.

pour

un peu ou

Les ngligents abu-

srent de cette libert pour prolonger leur sommeil


parfois jusqu' l'heure de Tierce

matin

au grand dtriment du

neuf heures

du

travail accomplir

de pnitence. Les fervents voyaient cela


avec douleur. Ils portrent leurs plaintes devant les

et de l'esprit

seiiioTts, les anciens,

qui formaient, semble-t-il, une

sorte de snat dirigeant autour de l'abb. Aprs

une

minutieuse discussion, ils dcidrent que l'on


longue
accorderait au repos les heures qui resteraient aprs
et

jusqu'au lever du soleil, mais qu'


tous seraient obligs de quitter leur couche

les vigiles et laudes,

ce

moment

et de

marquer

le

commencement du

travail corporel

ou

de la lecture pieuse, par trois psaumes et oraisons


clbrs dit Cassien, selon le mode fix de toute antiquit pour les heures de tierce et de sexte

Cette heure nouvelle, dont la cration peut tre

autour de 380, puisque Gassien dit qu'elle fut


innove de son temps, fut appele matutina. On voit
que les noms des diverses heures ont quelque peu
fixe

chang, puisque nous appelons matines les vigiles, et


prime ce que Cassien nomme matines. A part cela et

part aussi l'addition postrieure des Compiles**,

(23) Ad seniores, querela delata, decretum est ab eis, diutino ^ractatu et consultatione sollicita, ut usque ad ortum solis...
fessis corporibus refectione concessa, invitati post haec religionis hujus observantia, cuncti pariter e suis strtis consurgerent, ac tribus psalmis et orationibus, celebratis secundum
modum qui antiquitus in observatione tertiae vel sextae trinae

confessionis exemplo statutus

On

est.

Institut., III,

4,

que l'heure de Complies vient du partage des


douze psaumes attribus Vpres, dans les monastres pac(24)

croit

miens.

On

et six

avant de se retirer pour

prit, entre

350 et 400, l'habitude d'en dire six Vpres


le repos de la nuit. Voir dom

MOINE A BETHLEM

89

ds lors compos comme il l'est de nos


jours, bien que le nombre des psaumes ait chang pour
certaines heures. Et Cassien conclut triomphalement
l'oiice tait

que la cration de l'heure de prime {matutina) permit


une ralisation parfaite du nombre indiqu par David,

dans le texte Septies in die, laudem dixi tibi.


(Psaume 118, verset 164). Pour arriver ce chiffre
:

sacr de sept,
vigiles

il

distingue

ou matines

videmment

les

laudes des

''.

Terminons ce tableau des heures canoniques,


donne
Saintheure
l'effusion
du
Tierce
chaque
rappelle
au
de
la
est
l'heure
Pentecte. Sexte
Esprit,
grand jour
o l'hostie immacule, Notre-Seigneur et Sauveur,
a t offert au Pre, et, lev en croix pour le salut du
monde entier, a dtruit les pchs du genre humain .
C'est l'heure aussi o Pierre eut une vision qui l'appela
prcher l'Evangile aux gentils. None prsente le souvenir de la descente de Jsus aux enfers et de la dliselon Cassien, en indiquant le sens qu'il
:

vrance des saints qui y attendaient la rsurrection.


du centurion Corneille,

C'est l'heure aussi de la prire

o Pierre

et

Jean montaient au temple. Les Vpres

commmorent le sacrifice du soir, au temps de la loi


antique. La prire matinale (prime) est aussi indique
dans ce verset que nous disons chaque jour

mon

Dieu, vers vous, ds l'aube, je veille

et

Dieu,

d'autres

BuTLBR, Histora lausiaca, II, p. 207, note 53. Butler estime qL


Palladius, plus prcis que Cassien, n'est pas tout fait d'accord
avec lui pour les usages gyptiens surtout pour ceux de
.

Tabennes.
(25)

Tous

les

taient

psaumes

alors

attribus

David.

Sept fois par jour, je vous ai


pourquoi le texte cit
adress ma louange, qui est tir du psaume 118, psaume
reconnu actuellement comme non-davidique, est mis par Cassien sous son nom.

C'est

JEAN GASSIEN

90

versets

du mme genre "*. Ce

fut l'heure aussi

le

pre de famille de l'vangile envoya les premiers ouvriers sa vigne.

Quant aux

vigiles, -c'est la prire

par excellence

pour tous les moines. C'est l'heure du recueillement de


la nature entire, l'heure o Jsus priait son Pre ".
Nulle part, Cassien ne nous parle du genre de tra-

pour son ami Germain,


heures canoniques. Il semble
se soient adonns, l'un et l'autre, surtout des

vail qui remplissait,

pour

lui et

les intervalles entre les

qu'ils

travaux intellectuels, tude de la sainte criture ou


notes de spiritualit. Cela nous parat ressortir de sa

comptence en ces deux domaines.

particulire

n'acquiert pas une matrise

comme

la sienne

On

sans de

longs et persvrants efforts. Ses ouvrages nous livrent


le fruit de ses mditations assidues, et c'est ce qui en
fait le prix

pour nous.

(26) Deus,
2.

Deus meus, ad

In matutinis meditabor in

te
te,

de luce vigilo, psaume 62,


mme psaume, 7. - Praeve-

nerunt oculi mei ad te diluculo, psaume 118, v. 147 et 148,


(27) C'est nous qui ajoutons ceci pour Matines et Laudes,
car Cassien ne parle que du symbolisme des autres heures,
Instit, III,

3.

Chapitre

III

L'ABB PINUFIUS ET LE DPART

DE CASSIEN POUR L'EGYPTE

UN

(385 ?)

VISITEUR INATTENDU

pouvait y avoir six ou sept ans que Cassien et


ami
son
Germain vivaient ensemble, dans l'une des
huttes ou cellules du monastre de Bethlem situ
non loin de la grotte o Notre Seigneur daigna natre
Il

de

la

Vierge

, et

leur existence s'coulait paisible et

un pisode qui doit avoir


eu quelque influence sur leur dsir de passer en Egypte, pour atteindre une perfection suprieure'.

recueillie, lorsque se produisit

Cassien dit formellement que ce fut pour obtenir

(1)

grce de plus grande perfection

une

entreprirent ce voyage
Cum.
majorera perfectionis desiderare gratiam coepissemus,
statuimus confestim Aegyptum petere , Conl. XI, 1. Le terme de
.

cellule

, qu'i' s

cellula

qu'il emploie pour dsigner la


habitait avec Germain, au monas-

est celui

demeure particulire o

il

terme en usage pour dsigner la


hutte d'un moine ou d'un anachorte, mme si cette hutte tait
compltement isole de tout voisinage, comme c'tait le cas
tre de Bethlem. C'tait le

les dserts de Nitrie ou de Sct Cellula est un diminutif


de cella et ce terme signifiait soit un cellier aux provisions, soit

dans

un cabinet ou chambre l'intrieur


soit enfin une cabane ou loge isole

maison plus vaste,


campagne o les riches,
dsennuyer, venaient passer un jour ou deux dans la

pour

se

gne

et les privations.

d'une,

la

Les pauvres n'habitaient que des huttes

JEAN CASSIEN

92

tranger leur fut adjoint, dans leur humble


cellule, par ordre de l'abb du monastre, et ils durent

Un

lui faire place

Qui

auprs d'eux ^

tait-il ?

Nul ne

le

savait.

se prsentait

Il

comme un

dbutant et un novice'. Mais son ge dj


avanc et les vertus que bientt l'on put remarquer en
lui,

malgr son humilit admirable

cause

bien plutt

d'elle

un homme dj

trs

et peut-tre

firent connatre

avanc dans

ou deviner

-,

les voies spirituelles.

Aussi ne fut-on qu' demi-surpris, sans doute, Beth-

lem quand

la vritable identit

du

vieillard fut dvoi-

le.

LE SAINT ABB PINUFIUS


Il

vint en effet

au monastre des missaires d'un

grand couvent gyptien, qui taient

la

recherche de

leur propre abb, le saint prtre Pinufius, que, par

deux

son humilit avait pouss s'enfuir, pour


plonger dans l'obscurit loin des honneurs que lui
rendaient ses disciples.
fois,

;se

Cassien fut

si

frapp, ainsi que son ami, de ce qui

en a parl deux reprises dans


Nos autres sources concernant les Pres

lui arrivait ainsi, qu'il

ses

uvres

du

dsert, Palladius et

*.

Rufin notamment, ne parlent

de cette sorte, aussi une maison pauvre s'appelait aussi une cella.
La cellule d'un moine tait une cella encore plus rudimentaire
et plus inconfortable

et

que celle des pauvres ordinaires. Cassien


Germain habitaient ensemble, seuls, dans une de ces cel-

lules, voir Conl, XX,


(2) In

Hostra

XX,

cellula

1.

in

quo degebamus monasterii habitaculo, in


ab abbate praeceptus est conmanere , Ibd.,

illo

1.

(3)

Velut incipiens

(4)

Dans

atque novicius

Instit. IV, 30-31, et

Conl XX,

ibid.
1 et suiv.

LE DPART POUR l'GYPTE

93

pas de lui. Mais voici ce que nous savons par Cassien,


inform de toute vidence par les moines venus la

homme

poursuite du saint

Pinufius gouvernait, en qualit la fois de prtre


un monastre considrable des environs de

et d'abb',

Panephysis, ville du delta du Nil. Il avait acquis, par


ses vertus et mme par ses miracles un tel prestige,
qu'il commena craindre de recevoir, dans les louanges des

hommes,

le

prix de ses labeurs. Effray par

cette sorte d'aurole qu'on lui donnait de son vivant et

ne dsirant que

les

rcompenses ternelles,

il

s'enfuit

secrtement de son monastre et gagna la retraite profonde o demeuraient les moines de Tabennes en Haute-Egypte, plusieurs jours de voyage de sa rsi-

dence '.

En racontant, beaucoup plus

tard, cette

mouvante

histoire, Cassien n'oublia pas d'opposer l'humilit de


Pinufius l'orgueil et l'esprit d'indpendance qu'il

coutume de combattre chez certains religieux trop


presss de passer la vie rmitique, uniquement pour

avait

chapper

la sujtion

du monastre

Il n'y chercha point ( Tabennes), crit-il, la solitude du dsert ni le calme de la vie solitaire, o Von
voit parfois se jeter, avec une orgueilleuse prsomption, des moines imparfaits, qui ne veulent plus porter
le labeur de l'obissance parmi les cnobites; mais il

(5) Une fois pour toutes, disons que le mot abb pris ici
dans son sens primitif, signifie simplement Pre. Mais on l'appliquait spcialement aux chefs des communauts monastiques,
tandis que le mot papa
rserv de nos jours au Souverain
tait donne alors tous
Pontife, avec le mme sens de Pre

les vques.
(6) Sera-t-il permis, dans cet esprit de fugue de l'humble
Pinufius, de trouver quelque chose de semblable un sentiment
<[ui hanta longtemps, plus prs de nous, le saint Cur d'Ars ?

JEAN CASSIEN

94

ehoisit le joug de la vie

commune dans

ce monastre

clbre'.

Pour mieux

se drober, Pinufius avait revtu

un

habit sculier et ce fut sous ce dguisement qu'il vint,


selon l'usage pacmien, se placer devant la porte du

monastre, pour postuler son admission.


L'usage tait encore, de la part des suprieurs et
des autres moines du couvent, d'prouver les nouveaux

venus par des paroles de mpris

et des refus ritrs.

Arriv au terme de son ge, lui criait-on, ce


que le besoin d'avoir du pain qui le poussait,
mais il ne voulait pas sincrement embrasser la sain
tet de leur vie

n'tait

et

Pendant ce temps, Pinufius continuait de pleurer


d'implorer. II souffrait patiemment toutes les inju-

res.

Au

bout de quelques jours, l'preuve fut juge


il fut admis. Mais on le soumit de nou-

suffisante et

Les monastres pacmiens taient


diviss en groupes de professions diverses, ce qui permettait chaque couvent de suffire tous ses besoins

velles humiliations.

et

mme

dent.

de veiidre au dehors des produits en excChaque groupe tait d'environ dix juniores, c'est-

moines rcemment entrs, quel que ft par


ailleurs leur ge. Et ils taient placs sous la direction
-dire de

d'un senior, qui, malgr son

justement
un jeune

(7)

du jardinage. Et il
commandait son suprieur

frre, qui avait l'office

et de tout ce
telle

qui veut dire ancien,

le

s'acquitta de tout ce

une

nom

beaucoup plus jeune qu'eux-mmes. Ce fut


cas de Pinufius. Il fut donn pour aide

pouvait tre

que

lui

que rclamait

le

soin de son service, avec

humilit que tous en furent dans l'admira-

Conl. XX,

(8) Ibicl

1.

LE DPART POUR l'EGYPTE

On

tion.

n'estimait en effet rien au-dessus de l'obis-

sance et de l'humilit*.

mme

pas des travaux


qui lui taient ordonns le jour, mais il profitait encore
de la nuit pour accomplir en cachette certains traPinufius ne se contentait

vaux

mais que

qu'il estimait ncessaires,

les

autres

vitaient cause de l'aversion qu'ils en avaient, si bien,

que, le matin venu, la

achev un ouvrage

pas connatre

faisait

communaut

si utile,

s'tonnait de voir

mais dont l'auteur ne se

Cela dura prs de trois ans, qui furent pour Pinuannes de joie, dit Gassien. Survint alors, par

fius, trois

hasard, un frre qui venait de la

mme

rgion d'Egypte
reconnut sans peine et
vtements dont il le trouva cou-

qu'il avait quitte. Celui-ci le

sur-le-champ, mais les


vert et la bassesse de son emploi
hsiter.

On

le

le firent longtemps
courb
sur son sarcloir
en
effet,
voyait
terre autour des lgumes, puis chargeant

et

remuant

le

fumier sur ses paules

la

et le

rpandant auprs des

racines des plantes". Mais s'tant approch de


frre reconnut

avait fait

non seulement son

au premier coup

d'il,

visage,

lui, le

comme

il

mais sa voix mme.

Et soudain, la stupfaction des assistants, il tomba


ses pieds. Mais lorsqu'il eut dit le nom de celui qu'il
vnrait ainsi,

nom que

la

renomme de

sa saintet

avait fait connatre jusqu' Tabennes, l'tonnement fit

(9)

Cujus haec

erit sollicitudo et eruditio principalis, dit

Cassien du senior plac la tte de chaque groupe, per quam


junior introductus scandere consequenter etiam culmina perfec-

eum primitus suas vincere voluntats, quem


studiose in his ac diligenter exercens haec illi semper imperare
de industria procurabit, quae senserit animo ejus esse contra-

tionis, ut doceat

ria . Inst. IV,

8.

(10) Ces dtails

dans Inst. IV,

30.

JEAN CASSIEN

96

place ia douleur. Ils ne pouvaient assez regretter


d'avoir appliqu de si vils emplois

un homme aussi

minent, un prtre de Dieu, un matre de la vie spirituelle". Quant lui, versant d'abondantes larmes, il
attribuait la jalousie

trahison.
et

On

du dmon

la disgrce

fut reconduit son monastre,

il

de cette

l'entoura aussitt d'une garde d'honneur

comme en

triom-

phe.

LE RCIDIVISTE
Mais Pinufius ne resta pas longtemps, de nouveau,
les siens.

parmi

Repris par sa passion d'humilit et

offens derechef, nous dit Cassien, par les respects

que

lui valaient l'honneur et la

revtu

, il

mettre

la

primaut dont

il

tait

rsolut de s'enfuir encore et cette fois de

mer

entre lui et ses admirateurs.

Il

vint

donc

au

rivage, s'embarqua secrtement et passa en Palestine, qui faisait partie de la province de Syrie. C'tait

alors qu'il avait t log dans la cellule des

deux jeunes

moines de notre connaissance, Cassien et Germain. On


devine l'motion gnrale, au couvent de Bethlem,
quand on apprit tout cela sur son compte. Nous recevons de Cassien un dtail qui n'est pas sans

intrt,

qui recherchaient Pinufius, sans


savoir ce qu'il tait devenu, se prsentrent Bethlem tout fait fortuitement, car ils taient venus
c'est

que

les frres

pour prier aux lieux saints

"

. Il

n'en fallut pas moins

de longues et vives prires pour

(11)

Quod

scilicet

tanti meriti et sacerdotii

injuriosis operibus dputassent, Conl.


(12)

convaincre de

le

Quidam fratrum, qui ad

XX,

virum tam

1.

loca sancta de Aegypti parti-

bus, orationis causa, convenerant, agnitum eum,

cum, ad suum coenobium revocarunt

. Instit.

summa

IV, 31.

vi prc-

LE DPART POUR l'GYPTE

rejoindre son monastre, o nous


tt,

le

97

retrouverons bien-

avec Cassien et Germain.

UN TMOIN PRCIEUX

Mais Pinuflus n'est pas seulement pour nous un


type bien caractristique de la saintet des moines

du
et

par son esprit de renoncement, d'humilit


d'obissance, il est aussi un tmoin prcieux nos
dsert,

yeux de la vertu naissante de notre hros


Germain.

et

de son ami

Cassien, en le faisant faire, sur l'esprit de pni-

tence et la fin de cette vertu, l'une de ses plus intressantes Confrences, la vingtime, place dans sa bouche

paroles suivantes, gui ne peuvent srement pas


tre de sa part une recherche de vaine gloire :

les

Je sens un vif plaisir des fruits d'humilit que


je remarque en vous. Autrefois dj, lorsque je fus
l'hte de votre cellule, j'avais pu considrer, non sans
un grand intrt, ces mmes fruits et en concevoir une

juste estime. Aujourd'hui, c'est pour moi un vritable


bonheur que vous receviez avec tant d'admiration la

doctrine du dernier d'entre les chrtiens et qui n'a


d'autre mrite, peut-tre, que l'audace de ses paroles.

ne me trompe, vous n'avez pas moins de


accomplir que moi les profrer. Oui, aussi
bien, si j'ai bonne souvenance, ce que je dis maintenant, vous le faisiez l'austrit de mes paroles, vous
la mettiez dans votre vie. Nanmoins vous vous appliquez cacher le mrite de cette vertu, comme si vous
n'aviez jamais entendu parler des choses que vous pratiquez tous les jours.
Mais cette modestie avec laquelle vous affirmez

Si je

zle les

votre ignorance des

maximes des

saints,

comme

si

vous n'tiez encore que des novices, mrite tous les


Mais notre familiarit d'antan n'exige-t-elle
loges.
.

JEAN CASSIEN

98

pas que, pour obir vos ordres, j'aille, s'il est besoin,
au-del mme de mes faibles moyens "?...
Cassien et Germain taient donc, au jugement du
une si haute exprience de ces

saint Pinufius qui avait

choses, des religieux pleins d'humilit et de modestie,

nullement glorieux de leur savoir, toujours prts au


contraire afiSrmer leur ignorance et leurs imperfec-

pour se mettre

tions,

seniores qu'ils admiraient

l'cole
si

Mais Pinufius ajoute un


ici

avec soin, car

melle, ce que
pitre

il

les

trait qu'il faut relever

confirme, de la faon la plus for-

nous avons conjectur,

prcdent. Nous

la fin

du cha-

disions en effet que le genre de

travail auquel se livraient les

durant

de leurs ans,

sincrement.

les intervalles entre les

deux jeunes moines,


heures canoniques, ne

pouvait tre que l'tude des Saintes Lettres. Or, c'est


justement ce dont Pinufius leur fait compliment, car
il

leur dit

L'intelligence que vous devez la nature et


V tude infatigable des Ecritures sacres vous ont

rendu, je n'en doute pas, ces vrits familires".

Nous avons donc

le droit

de nous

les

reprsenter
continuellement appliqus, en dehors des moments
consacrs la prire, aux repas sommaires et au court

repos de la nuit,

scruter les critures

recommandation de Jsus-Christ
par cur,

gnages que

comme

il

et les

selon la

apprendre

rsulte de leurs propres tmoi-

c'tait la

pratique gnrale des Pres du

dsert cette poque.

(13)

Conl XX,

4.

Verum haec omnia vobis, vel pro sapienpro indefesso sacrarum studio litterarum ita

cognita esse non ambigo.

(14) Conl. XX, 4

tia naturali, vel

LE DPART POUR l'GYPTE

99

UNE GRAVE RSOLUTION


Mais

n'est pas d'autre part tmraire de penser

ii

impressionnant, dans leur vie de


ne
fut pas tranger la rsolution
moines,
jeunes

que

cet

pisode

en Egypte pour se per-

qu'ils prirent bientt d'aller

fectionner dans l'esprit de leur saint tat.

ne pouvaient se rappeler aprs coup toutes les


marques de vertu qu'ils avaient pu observer dans le
Ils

saint vieillard dont l'anonymat avait

dvoil leurs yeux.


leur

Il

suivant

familier,

comme

si

subitement t

avait t leur hte, leur ami,

sa

propre

expression.

S'ils

former dj
le dsir d'aller en Egypte, devenue, on l'a dit, une
seconde Terre Sainte, l'exemple de tant d'illustres
avaient pu,

visiteurs,

dont

les

leurs jeunes mes,

que

le

il

est trs probable,

noms chantaient srement dans


il

moins vraisemblable

n'est pas

contact avec Pinufius, l'amiti respectueuse con-

tracte avec lui, les exemples qu'ils avaient reus de

des plus hautes perfections de la vie qu'ils avaient


embrasse, ds leur plus jeune ge, tout devait conlui

tribuer les affermir dans leur dessein et en prcipiter la ralisation..

C'est

srement en ce sens

qu'il convient d'inter-

prter les lignes suivantes de la vingtime Confrence,

dj longuement cite ci-dessus

fius)

Lorsque, peu de temps aprs


le dsir d'tre instruits

dans

(le

dpart de Pinu-

la science des saints

nous pressa de passer en Egypte, notre tour, nous


nous mmes sa recherche, avec un dsir de le voir
"
qui ne se peut exprimer .

(15)

Post

non longum tempus.


, Conl. XX,

desiderio perquirentes.

2.

summo eum

affectu ac

JEAN CASSEN

100

LA PERMISSION ACCORDE SOUS CONDITION

Quand nous voyons nos deux moines prendre


une rsolution de ce genre, nous constatons qu'il
n'y avait pas alors, dans les monastres, une discipline aussi stricte qu'aujourd'hui. Non certes que
l'obissance y ait t moins rigoureuse, moins empresse, moins hroque parfois. Nous avons au contraire,

ainsi

et

notamment dans

les crits

de Cassien

des

exemples d'obissance presque inimitables notre


poque. Mais on ne faisait pas de vux, on n'tait pas

un couvent, un

attach

institut,

un Ordre ou

une Congrgation, comme saint Benot devait en


rpandre l'usage au sicle suivant. Point de promesse de

On

stabilit.

quittait le

Point d'obligation liant pour la vie.


soit pour rentrer dans le sicle,

couvent

ce qui tait, vrai dire, considr


d'apostasie;

dans

on

le quittait

la solitude, ce qui,

comme une

sorte

plus souvent pour se retirer

sous rserve d'un esprit de


comme trs louable et

saintet reconnue, tait regard

comme un avancement dans


Il

suffisait

la perfection spirituelle.

pour en avoir le droit d'obtenir la permisdu monastre et des anciens qui l'assis-

sion de l'abb

dans sa charge.
Cassien et Germain firent donc la dmarche nces-

taient

saire.

Mais leur grande surprise, on leur

fit

des objec-

tions. Ils devaient tre estims trs particulirement,

dans leur communaut, pour leurs talents et pour leurs


vertus monastiques. On ne comprendrait pas sans cela
qui leur furent faites de ne point partir
sans esprit de retour. D'autant plus que ces instances
les instances

revtirent

une forme presque solennelle. On


moines

duisit en effet, en prsence de tous les

(16)

Coram

cunctis fratribus

Conl. XVII,

6.

les

con-

",

dans

LE DPART POUR L'GYPTE

101

par la royale et toute lumineuse


de
naissance
Notre-Seigneur, du sein de la Vierge , et
ils le prirent lui-mme tmoin , en contractant
la grotte sanctifie

l'engagement formel de revenir, quand ils seraient


combls des fruits spirituels qu'ils aimaient cueillir au
dsert gyptien.

Germain n'hsitera pas


engagement leur avait t
leurs suprieurs

"

dire plus tard que cet


arrach par l'affection de

crurent cependant, cette date, et dans l'ignorance des doctrines qu'ils allaient rencontrer l-bas,
Ils

pourraient, une fois de retour reproduire


auprs d'eux quelque chose de la sublimit des vies
et des enseignements qu'ils dsiraient contempler de
leurs yeux et recueillir dans leurs curs.
qu'ils

On
sujet

verra que ce fut, dans la suite, pour eux, le


et des scru-

du plus grave dbat de conscience,

pules les plus honorables et les plus angoissants la


fois.

Pour

l'instant, ils sont tout la joie

L'Egypte leur apparat,

du dpart.

comme

la plupart de leurs
vestibule du ciel. Ils vont

contemporains, comme le
y aborder avec des mes pleines d'ardeur, d'humilit,
de sincrit et de saint dsir
!

(17)

Hoc enim

dere nos compulit

et

seniorum nostrorum

Conl. XVII,

5.

dilectio sibi spour

Chapitre IV

EN EGYPTE. LES TROIS CONFRENCES


DE L'ABB CHRMON

UN PROBLME PRLIMINAIRE
Avant de suivre nos plerins en Egypte, un problme se pose ou plutt s'impose nous. Notre seule
source, pour tout ce qui va suivre, ce sont les crits
de Cassien. Quel crdit convient-il de lui accorder
un tmoin digne de foi ?

Est-il

Dieu ne plaise que noUs l'accusions de mauvaise


Mais quel genre d'crits appartiennent les
siens ? Sont-ils des romans ou de l'histoire vridique ?
foi

Devons-nous faire crdit tout ce

qu'il

nous raconte

de ses voyages,^ des discours qu'il a entendus, des doctrines qu'il a recueillies de la bouche des Pres du
dsert

Problme

difficile

mais invitable

et

primordial

Mais problme qui peut, croyons-nous, se rsoudre,


la condition d'tre dcompos en questions distinctes.
Il

y a en

effet

une grande diffrence entre des

des doctrines.

Un
terprte.

fait se coilstate,

On

faits et

une doctrine s'expose et s'inune chose qu'on a vue,

retient aisment

beaucoup plus difficilement un discours que l'on a


entendu, surtout si on prtend le reproduire vingt ans

104

JEAN CASSIEN

et plus d'intervalle,

mme

l'aide de notes prises en

temps voulu.

Parmi les faits eux-mmes, il y a ceux que l'on a


constats soi-mme et ceux que l'on ne rapporte que
par ou dire. Examinons donc la valeur documentaire
des crits de Cassien, l'aide de ces distinctions lmentaires.

Pour

les faits qu'il rapporte,

on ne voit vraiment

pa& comment on pourrait lui refuser la plus entire


confiance. Ce serait faire injure sa personne et le
rabaisser de la faon la plus injuste. Il crit en efet
la demande d'un vque, personnage grave et pieux.
Il crira ensuite, aprs la mort de cet vque, pour

des moines vnrables dont plusieurs deviendront euxmmes des vques du plus grand mrite. Peut-on

admettre un instant

amis

et

qu'il ait

rpondu

l'attente de ses

de ses confrres, leur confiance surtout, par


romans en un mot ?

des inventions, des fictions, des

Cela nous parat tout fait impossible. D'autant plus


qu'en certains cas ce serait mme tout fait odieux.

Nous venons de voir en effet qu'il a plac dans la


bouche du saint abb Pinufius des loges s'adressant
son ami Germain et lui-mme. Si l'on veut que ce
soit l une attestation de vertu fabrique de toutes
pices,

on prtendra donc

le

d'orgueil et de sotte vanit,

prendre en flagrant

au moment

mme

dlit

il

prche l'humilit, laquelle est consacre en partie


la belle Confrence de Pinufius. Ce serait l'accuser de
la

plus honteuse hypocrisie. Nul n'oserait srement

se permettre cela envers

un

tel

homme. Pas de

doute,,

par consquent pour tout ce qui est des dtails biographiques dont son uvre est parseme, pour tout
:

ce qui le regarde personnellement,

mme

si

l'on

veut

pratiquer, bon droit du reste, quelque rserve pour


ce qu'il n'a su que par ou dire, par exemple pour ce

LES CONFRENCES DE L'ABB CHRMON

106

qui s'est pass en Thbade, o il voulait bien aller


mais n'a jamais mis les pieds, il faut lui accorder toute
notre confiance.

Sans doute, un auteur rcent, White Hugh G. Evequi a crit l'histoire des monastres du Wdi N'

lin,

Natrn

monde

sait

nom

du dsert de Nitrie
estime
distances
les
au
cours
de
ses
donnes,
que
voyages,
par Cassien sont errones, tandis que celles de Palladius seraient plus ou moins exactes \ Mais tout le
sont trs

le

actuel

qu'au dsert,

difficiles

comme

sur mer, les distances

valuer et que ce

don

n'est pas

accord tous. Admettons, sur la foi du savant auteur,

que

les

donnes de Cassien sur ce point soient sujettes


Il reste qu'il a vu les Pres, dont il nous

caution.

donne

les

noms, puisqu'il

le dit, qu'il les

a entendus

parler, qu'il a recueilli leurs penses et leurs enseignements sur place. Et nous arrivons ainsi notre

seconde question

que penser des discours qu'il prte


? Mais l nous ne pouvons pas

ses interlocuteurs

avoir davantage d'hsitation.

Le fond

est vrai,

puisque
qu'on attendait de lui et qu'il ne pouvait pas mettre sous le patronage d'hommes vnrables, fort connus l'poque, des ides qui auraient
c'est cela

mme

t toutes diffrentes de celles qu'ils professaient.

ne pouvons actuellement vrifier par

le

menu

Nous

ses affir-

mations, parce que les documents nous manquent.


Mais les contemporains de Cassien taient mme de
s'informer. Ils avaient des sources qui se sont perdues.
Ils

recevaient des lettres qui n'taient pas toutes faites

pour

la publicit. Ils avaient la possibilit

de voir des

voyageurs revenant d'Egypte. Mieux que cela, oubliera-

^1) White, The Monasteries


The History of the Monasteries

York, 1932, p. 31, note

5.

of the Wdi N'Natrn, Part II


of Nitria and of Scetis, News

JEAN CASSIEN

106

t-on que les fondateurs


les

du clbre monastre de Lrins,

deux frres Honort

avaient

eux-mmes

et

fait le

Venant, assists de Caprais,

voyage d'Egypte et

qu'il tait

tromper sur la nature des enseignements


que Ton y donnait. Or, c'est des moines de Lrins,
c'est Honort, de retour d'Egypte, Eucher qui vou-

malais de

lait

les

aller

peine, que

et

les

qui Cassien prtend pargner cette


Confrences taient, pour une part du

moins, amicalement ddies

Voil qui nous garantit sans aucun doute la vracit substantielle des comptes rendus de Cassien. Ni
il

ne voulait ni

il

ne pouvait se moquer de ses lecteurs

RSERVES NCESSAIRES
Cela une fois compris,

il

est clair

que plus d'une

rserve s'impose. Les anciens n'taient pas aussi exi-

geants que nous en matire de fidlit dans la reproduction des discours. Ou plutt leurs exigences taient
diffrentes des ntres. Ils n'auraient pas admis ais-

ment

des paroles entendues. Les plus grands historiens avaient donn, sous
ce rapport, l'exemple d'une grande lasticit. Les disla relation

simplement

littrale

cours que nous trouvons dans un Thucydide, dans un


Tacite, plus forte raison dans un Tite-Live, ne sont

pas ceux qui ont t rellement prononcs, mais des


discours soigneusement retravaills par les crivains
eux-mmes, sur un fond de vrit qui est parfois assez
mince. Or, les Confrences de Cassien n'appartiennent
mme pas au genre discours , proprement parler.

un genre trs pratiqu des


anciens et qui avait ses lois particulires. Les Dialogues de Platon, ceux de Cicron et de plusieurs

Elles sont des Dialogues,

autres,

parmi

les

grands matres du pass, demeu-

raient d'imprissables modles. Nul doute que les dia-

LES CONFRENCES DE l'ABB CHRMON

107

logues de Cassien n'aient eu sur eux une trs grande

On

supriorit d'exactitude.

serait cri, aprs avoir lu

de son disciple, Platon

homme me

prtend que Socrate se

un des premiers dialogues


Que de choses ce jeune

auxquelles je n'ai jamais song


Nous ne croyons pas que les Pres dont Cassien nous
rapporte les entretiens auraient eu lui donner cette
sorte de dmenti.
fait dire,

Ce sont bien leurs ides, leurs entretiens, leurs


enseignements habituels qu'il rapporte, mais videm-

ment

habills, prsents et

en partie transforms par


? Il vante l'un

sa plume. Pouvait-il en tre autrement

de ses interlocuteurs du dsert d'avoir t

mme

de

s'exprimer en grec

et cela revient dire que la plupart


n'en taient pas capables, ne connaissant ou du moins

ne parlant que

le copte. Il

avait

donc d

se servir d'in-

terprtes pour recevoir leurs prcieuses leons.

en outre traduit en

latin,

et

dans un

Il

avait

latin qui est

bien lui et qui porte son empreinte trs particulire

tout ce qui

lui avait t dit

invitable, dans ces conditions, que

Pres du dsert fussent aussi

les

en grec. Il tait
Confrences des

et si l'on

veut en pre-

mire ligne
les Confrences de Cassien lui-mme.
Mais on ne voit pas ce que cela pourrait enlever
leur valeur de vie,

pour nous. Les Dialogues de Pla-

ton sont d'immortels chefs-d'uvre,

mme

des doutes justifis sur la faon dont

ils

la

pense de Socrate.

En

si

l'on a

nous offrent

face de Cassien, nous ne

sommes pas des antiquaires attentifs avant tout la


marque de fabrique des pices qui nous sont prsentes. Nous sommes et tous les sicles chrtiens ont t
des auditeurs avides de dtails sur les voies spirituelles
et sur les

mthodes de

saintet.

Nous n'avons pas de doute que Cassien n'a rien


invent en cette matire, qu'il n'a fait que nous trans-

JEAN CASSIEN

108

mettre, en y mettant sa

marque personnelle, ce qu'il


lui-mme recueilli. Nous aurons du reste prses sources littraires immdiates, quand nous

avait
ciser

parlerons de ses crits. L'une de ces sources et sans


doute la plus importante ce furent les notes qu'en bon
tudiant il avait d prendre au cours de ses voyages

durant ses deux longs sjours en Egypte. On oublie


trop parfois, en effet, quand on traite de la question

et

qui nous occupe, que Cassien

et

Germain

allaient en

Egypte prcisment pour y parfaire leur instruction,


qu'ils y taient donc et s'y comportrent constamment
en tudiants, ce qui veut dire qu'ils avaient avec eux,
partout o
leur

ils allaient,

et

temps

de tous

selon l'usage des tudiants de


les

temps, les manuscrits qui

leur taient les plus chers et les tablettes, parchemins

ou papyrus tout prts


allaient

chercher

sur

recueillir les leons qu'ils

cette

terre

bnie.

Un

saint

Jrme, en quittant Aquile pour l'Orient, peu d'annes


avant la date o nos deux jeunes moines partirent

pour

le

pays des Pharaons, emportait avec

lui

un

trsor qui ne le quittait jamais, dit trs justement

Amde

Rome

Thierry, cette bibliothque qu'il s'tait forme


et

qui tait en grande partie l'uvre de sa

main' . Il est certain que ni Cassien ni son ami Germain ne pouvaient manquer un devoir aussi sacr,
pour des disciples la recherche des matres les plus
vnrs d'avance et les plus impatiemment dsirs.
CONCLUSION

En

VRACIT DE CASSIEN

rsum,

soit

que

l'on considre le caractre

Gassien qui n'est aucun degr

^2)

un

Rcits de l'Histoire romaine, chap.

de

crivain profane.

i,

m.

LES CONFRENCES DE l'ABB CHRMON

109

crivant pour se faire admirer, sans nul souci de la


vrit de ce qu'il crit,

mais au contraire un

homme

grave et profond, un pieux moine, un saint pour tout


dire; soit que l'on prenne garde ceux pour qui il
crit

ddie ses ouvrages, des


graves et srieux comme lui, des moines, des

directement et qui

hommes

il

vques ou futurs vques, des saints,


rt, Eucher, Lonce et quelques autres

voque

les

circonstances

du temps,

Castor, Hono que


l'on

soit

les

nombreuses

informations qui circulaient dans toute l'glise sur les


faits et gestes, sur les doctrines et les sentences des

Pres

soit enfin

ainsi qu'on appelait les

que

moines d'Egypte,

l'on confronte les crits de Cassien avec

ce qui nous reste des innombrables documents concer-

nant

la vie et la doctrine des saints

du

dsert, c'est--

dire les crits de Rufin, de Palladius, d'Evagre le

Pon-

tique, de Jrme, de Basile le Grand, et les Apophtegmes des Pres, enfin les crits spirituels postrieurs,
ceux de saint Nil, de saint Maxime, de Moschus et de

tant d'autres qu'il serait ais de nommer, tout nous


garantit la rigoureuse exactitude de Cassien, pour tout
ce qui le concerne personnellement;

une suffisante

valeur documentaire, pour ce qu'il rapporte par ou


enfin toute l'authenticit que l'on pouvait
dire;

attendre des conditions o

il

travaillait

pour

les dis-

cours qu'il prte aux Pres mis en scne par lui et dont
se dit juste titre le simple disciple.

Il

Cela dit, nous pouvons suivre nos deux voyageurs


en toute sret d'esprit et en toute confiance de cur.

Nous aurons, chemin

faisant, vrifier et prciser

ces conclusions premires.

JEAN GASSIEN

110

L'ARRIVE EN EGYPTE
C'est

au dbut de

la

seconde srie de ses Conf-

rences \ que Cassien raconte son voyage et ses premiers


entretiens avec les Pres d'Egypte.
II

est juste de lui laisser le plus possible la parole,

en commentant

et l

son texte

:
;

C'tait, crit-il, au temps o nous vivions en


notre monastre de Syrie \ Aprs avoir reu les pre-

miers lments de la foi et fait quelque profit, nous


ressentmes le dsir d'une perfection plus haute et
rsolmes de gagner incontinent l'Egypte. Nous voulions pntrer jusqu'au lointain dsert de la Thbade *,

(3) On verra plus tard, mais nous indiquons sommairement


tout de suite que les Confrences sont divises en trois sries..
La premire en contient dix, elle est ddie non saint Castor,

qui venait de mourir, mais Lonce, vque de Frjus et


Helladius, qui fut galement vque dans la suite, La seconde
srie comprend les Confrences XI XVII, et elle est ddie
saint Honort, fondateur et abb d'un monastre immense ,
dit la Prface, savoir celui de Lrins,

d'une clbrit univer-

un peu plus tard vque d'Arles, et saint Eucher, alors


moine Lrins, mais destin devenir vque de Lyon, peu

selle, et

aprs. Enfin, la troisime srie, de XVIII


taires des

moines des

XXIV

a pour destina-

Minervus, Lonce et
Thodore. Cassien dit en propres termes que les sept Confrences
de la seconde srie furent les premires qu'il recueillit, avec
son ami Germain, en arrivant en Egypte.
les d'Hyres, Jovinien,

(4) On se souvient que la Palestine faisait partie de la province de Syrie. Il s'agit donc ici du monastre de Bethlem, le
seul o Cassien ait vcu avant son dpart pour l'Egypte.
(5) Sur la base de cette indication, des auteurs aussi perspicaces que TiLLEMONT ont pens que Cassien et Germain taient

Mais comme l'observe trs justement


Olphe-Galliard, dans le Dictionnaire de Spiritualit, au
mot Cassien (Paris, Beauchesne, 1937) Les historiens rcents

alls jusqu'en Thbade.

le P.

jugent fragile cette hypothse, car il parat invraisemblable que,


Cassien n'ait rien dit des difficults de la route s'il les avait
exprimentes lui-mme. Ce qu'il sait de la Thbade, il peut

<

LES CONFRENCES DE L'aBB CHRMON

111

grand nombre de saints dont la


tout l'univers avait rpandu la gloire ',
presss, si nous ne pouvions les imiter d'apprendre
au moins les connatre,

afin d'y visiter ie plus

renomme par

La

traverse nous mit une ville d'Egypte qui


'.
Elle est baigne de toutes parts,

nom Thennesus

par la mer, soit par des lacs sals. N'ayant point


de terre qu'ils puissent cultiver, les habitants s'occupent exclusivement de commerce: toute leur richesse
vient du trafic par mer. Tellement qu'ils sont obligs,
lorsqu'ils veulent btir, de faire apporter de loin, par
leurs vaisseaux, la terre qui fait dfaut chgz eux.
soit

L'VQUE ARCHEBIUS

En dbarquant
la

Thennesus, les deux amis eurent

bonne fortune de tomber sur

l'un de ces Pres

dsert qu'ils venaient voir. C'tait

nomm

Archebius,-

homme,

du

un pieux vque

dit Cassien, d'une

mi-

nente saintet et remarquable entre tous . On l'avait


arrach du milieu des anachortes pour le mettre
la tte

de l'glise de Panephysis. Mais les honneurs ne

avaient rien enlev de son idal primitif

lui

On

ne le vit jamais, crit notre auteur, relcher


rien de sa premire humilit, ni se complaire en la
dignit dont on l'avait honor. Si on l'avait appel
cette charge, c'tait, l'en croire, non pas qu'il y ft
propre, mais parce qu'on l'avait jug indigne de cette

de

bien

l'avoir appris par ou dire (cf. Petschenig, p. VI;


LABnipu>B, dans l'Histoire de l'glise de Fliche et Martin, t.
P.

II,

317).

(6) Notons au passage ces expressions qui illustrent magnifiquement ce qui vient d'tre dit dans les pages prcdentes :
il s'agissait ici de faits universellement connus et admirs
Il
tait difficile de les falsifier.
!

(7) Actuellement San, l'extrmit de la branche Tanitique,


presque la plus orientale des bouches du Nil, dans la Mditerrane, sur le lac Menzaleh. Voir notre carte de l'Egypte au temps

de Cassien.

JEAN CASSIEN

112

discipline de la solitude {anachorse) dont il avait t


expuls, et parce que, en trente-sept annes de profes-

sion dans cette vie,

puret de cet tat

il

n'avait

pu parvenir

la parfaite

Justement, Archebius avait t amen Thennesus pour l'lection d'un vque, laquelle il devait
prendre part, selon l'usage du temps, en tant qu'vque

mme

reut les deux voyageurs de


la manire la plus charitable. Et ds qu'il eut appris

de la

le

province*.

but de leur voyage,

Il

il

entra immdiatement dans

leurs vues':

Venez, leur

dit-il,

vieillards qui habitent

venez, en attendant, voir les

non

Leur grand ge parat leur

loin de notre monastre.


taille

dj penche, et la

saintet clate dans leur seul aspect.


suffit

pour ceux qui

les

Leur vue seule

contemplent confrer une

grande doctrine. Le divin secret que j'ai laiss chapet ne puis vous communiquer, maintenant
per, hlas
!

qu'il est

vous l'apprendront, moins


que par l'exemple de leur sainte vie.

perdu pour moi,

par leurs paroles

ils

Puisse- je, par le soin que je prends, compenser quelque

peu mon indigence Si je n'ai point la pierre prcieuse


de l'vangile que vous cherchez, je veux du moins
vous fournir le moyen de vous la procurer plus ais!

ment".

(8)

Tout

dans Conl. XI, 1-2, que nous suivons pas


Pichery, avec lgres retouches et l.

cela,

pas. Traduction

(9) Ne pas oublier que le nombre des vques alors tait


proportionnellement trs suprieur celui de nos jours. Certains conciles de la seule Egypte avaient runi plus de cent
vques. L o nous comp* .ns, dans l'Afrique du nord franaise
seulement quatre siges piscopaux, il y en avait alors plus

de 400.
(10) Conl. XI, 2, fin.

LES CONFRENCES DE l'ABB CHRMON

113

Un

vque de ce temps et de ce pays ne voyageait


que dans l'attirail le plus modeste. Archebius, ayant
ainsi parl, prit le bton et la besace qui sont coutumiers tous

les

route

les

et

il

moines de ce pays, lorsqu'ils sont en


conduisit lui-mme sa ville pisco-

pale.
Le territoire de Panephysis, ainsi que la plus
grande partie de la rgion avoisinante, si fertile autrefois qu'elle fournissait, elle seule, ce qu'on dit, la
table du roi, se sont perdus dans un tremblement de
terre. La mer, agite de violentes secousses, franchit
soudain ses limites, ruina presque tous les villages et
couvrit d'un marais sal des campagnes jadis florisMais il y avait, dans le pays, nombre de
santes.
bourgs, btis sur des minences. L'inondation, en chassant les habitants, en fit autant d'les dsertes, qui
offrent aux saints en qute d'une retraite, la solitude
.

dsire".

Trois

anachortes,

limites de la vie

humaine

parvenus

car

aux

dernires

la vie pnitente, loin

de tuer ceux qui la suivent, semble les avoir, souvent,


pousss bien aurdel de l'ge moyen des humains,

habitaient dans cette rgion marcageuse. Ils se

nom-

maient Chrmon, Nesteros et Joseph. Cassien prte


trois Confrences au premier, deux au second, et deux

au troisime.

Un

seul des trois

Pres, c'est le dernier

nous

est

connu par

les Vies

des

".

CHRMON
Mais VHstore lausiaque de Palladius rapporte,
en passant,

la

mort de Chrmon

qu'elle appelle l'As-

(11) Ibid., 3.

(12) Vitae

Patmm,

livre V,

Patrol

lat,

t.

LXXII,

col. 917.

JEAN CASSIEN

114

cte".

avait

Il

alors,

en 385, nous apprend Cas L'esprit seul demeurait


".

de cent ans

plus

sien,

courb par l'ge qu'il ne


mains
pendantes et appuyes
pouvait marcher que les
sur le sol , comme s'il avait t ramen, en quelque
sorte l'enfance. Son visage conservait une tonnante
allgre en lui .

Il

tait si

beaut. Mais tous ses

membres

taient desschs et

comme

morts, ce qui ne l'empchait pas de conserver toujours la rigueur de son ancienne austrit .

Les deux jeunes voyageurs se prsentrent lui


avec respect et humilit et implorrent la faveur d'un
entretien. Ils n'taient guids, lui dirent-ils

que

par
de connatre les rgles de la vie spirituelle" .
Le saint vieillard s'excusa. La faiblesse de l'ge,

le dsir

forant de relcher son ancienne rigueur, lui enlevait, disait-il, la hardiesse de parler aux autres . Il ne

en

le

voulait mme pas que de jeunes solitaires vinssent


demeurer auprs de lui, dans la crainte de leur donner
un mauvais exemple
!

Les jeunes gens insistrent. La plus robuste jeunesse, dirent-ils, pouvait

grand peine supporter les


remarquait en lui.
Notre tideur, conclurent-ils, nous l'avouons, ne
mrite pas la faveur que nous sollicitons. Mais vous
la devez aux fatigues d'un si long voyage qui, du
monastre de Bethlem, o l'on ne fait qu'tudier le
rudiment, nous a conduits jusqu'ici, presss par le
austrits

que

l'on

(13) Histoire lausiaque, d. Butler, II, p. 137. Dans la traduction franaise de A. Lucot, Paris, Picard, 1912, p. 317 : Chrmon l'Ascte termina sa vie assis et fut trouv mort sur sa
chaise, tenant son ouvrage entre les mains .

(14)

excessisset.
(15)

sam

Centenarium vitae
.

Conl, XI,

annum,

spiritu

tantum

alacer^

4.

Desiderium tantum spiritalium institutionum cau Conl. XL, 4.

fuisse adventus nostris.

LES CONFRENCES DE l'ABB CHRMON

115

dsir d'entendre vos leons et l'amour de notre pro-

"

grs

le pieux dbat que l'on vient de voir entre


ardents dsirs des voyageurs et la modestie de

Aprs

les

l'anachorte,
leur fait

Chrmon, sans se

faire prier davantage,

une premire Confrence sur

la perfection,

manires de triompher des vices, les trois


degrs par lesquels on monte aux cmes de la charit,
qui confre l'esclave que nous sommes par nature
la qualit de fils et nous donne l'image et ressemblance

les trois

de Dieu

DEUXIME CONFRENCE DE CHRMON

Comme

le

il achevait son expos, Germain, toujours

premier prendre la parole, parce qu'il tait l'an,

amora sans retard une seconde Confrence" en


disant

Vous nous avez entretenu de la charit parfaite


nous voudrions maintenant vous interroger librement
sur la chastet consomme, car nous ne doutons pas
que ces hauteurs sublimes d'amour, par o on s'lve,
ainsi que vous venez de nous le montrer, l'image et
ressemblance divine, ne puissent en aucune faon exister sans la perfection de la chastet. Mais cette vertu
;

On remarquera la phrase concernant le monasBethlem. Elle revient constamment sous la plume de


Cassien et il la place sur les lvres de son ami Germain parlant pour tous deux. C'est comme une formule fixe
Bethlem,
(16) Ibid.

tre de

on ne connat, on n'enseigne que les rudiments de la vie


spirituelle. Un tel monastre n'est donc que pour les commenants dans la vie spirituelle. Ceux qui veulent progresser doivent s^ mettre l'cole des moines d'Egypte. Cela veut dire qu'
Bethlem on pratiquait beaucoup la vie asctique, peu la vie
contemplative.
(17) Ce sera la seconde de Chrmon, mais elle est la dou-

zime du recueil entier.

JEAN CASSIEN

116

peut-elle tre si constante que l'intgrit de notre cur


n'ait jamais souffrir des sductions de la concupis-

Vivant dans la chair, pouvons-nous rester si


loigns des passions charnelles que nous n'en ressentions jamais les atteintes"*?
cence

C'tait poser

blmes de

nettement l'un des plus graves promme de la vie tout

la vie spirituelle et

court.

Chrmon ne se droba point l'attente de ses


deux interlocuteurs. Il se borna renvoyer aprs le
repas la Confrence demande
:

Nous avons, dit-il, un corps aussi, qui est une


pauvre bte de somme. Il y faut songer, comme Notre
Seigneur nous en prvient charitablement, de peur
car l'esprit est prompt,
qu'il ne dfaille en chemin
mais la chair est faible (Matth., XV, 32 et XXVI, 41).
Prenons donc la peine de lui donner quelque nourri

Le corps tant refait, l'esprit sera aussi plus appliqu la question que vous dsirez examiner .
Aprs une rfection qui fut srement trs sommaire, comme on va le voir, le saint reprit la parole
et fit une magnifique confrence sur la vertu que les

ture.

sicles suivants appelleraient bientt,

et

par une sorte de rvrence pour

porte la sainte vertu

le

par excellence

nom mme

qu'elle

Il parla du corps du pch et de


du devoir de mortifier la fornication et

ses

membres,

l'impuret, de

la ncessit de l'aide divine dans cette tche

le

labeur de l'homme ne suffit pas . Il parla des effets


heureux de la patience, aborda les questions les plus
dlicates de son sujet, telle que celle de savoir s'il est
possible de garder la chastet jusque dans le sommeil.
Il

distingua nettement entre la continence, qui suppose

(18) Conl. XI,

U.

LES CONFRENCES DE L'ABB CHRMON

117

encore des luttes et qui appartient, par suite, aux comet la chastet qui se distingue par une
"
tranquillit inaltrable
, et s'tendit avec joie sur

menants,

admirables de cette vertu anglique

les fruits

Grandes en vrit et merveilleuses et profondment inconnues aux hommes qui n'en ont pas fait l'exprience, sont les largesses que Dieu, en sa libralit
ineffable, accorde ses fidles, mme durant qu'ils

sont encore en ce vase de corruption!... Je ne parle pas


de ces conduites secrtes et caches dont l'me des
saints se voit l'objet toute heure; de cette infusion de
la joie spirituelle qui relve l'esprit

abattu et lui rend

l'allgresse ; de ces transports brlants, de ces consolations enivrantes que la bouche ne peut dire et que
l'oreille n'a pas entendues, qui souvent nous veillent
d'une torpeur inerte et stupide, comme d'un profond
sommeil, pour nous faire passer la prire la plus

fervente.

*"
.

Visiblement, dans ce passage o vibre

un

saint

enthousiasme, le vieillard fait allusion aux grces les


plus sublimes de la vie mystique, aux touches
divines les plus ineffables. Et il les met en rapport

non de

direct avec la pratique


cette vertu

simple continence,
laborieuse et encore conteste, contre

laquelle la bte en
lion,

la

mais avec

nous

est trop souvent

la chastet

en rbel-

consomme, qui donne


que cette puret est

l'me la puret parfaite . C'est


la

condition

mon

me

mme

de la contemplation, selon Ghr-

Plus l'me est pure et limpide,

est sa contemplation"*

(19)
nentis,

Perfectio

castitatis,

dit-il,

plus subli-

a laboriosis continentiae rudi-

perptua tranquillitate discernitur

Conl. XII, 11.

(20) Conl. XII, 12.


(21)

Quantum mens ad subtiliorem


Deum , Ibid.,

tanto sublimius intuebitur

profecerit puritatem,
13.

118

JEAN CASSIEN

Une

avons-nous

dit, est une vertu


Germain relve, non sans surprise et sans confusion''. Et aussitt il demande si
l'on peut y atteindre et s'il existe une mthode, un chemin pour y parvenir.

telle chastet,

anglique. C'est ce que

LA MTHODE DE CHRMON
POUR ARRIVER A LA CHASTET

la

Chrmon, sur cette demande, n'hsite pas livrer


formule que ses interlocuteurs attendent.
C'est l'un des traits de la spiritualit des Pres

du

dsert en gnral,

de

le voir, et

non du

comme nous aurons


seul

l'occasion

Chrmon, d'avoir cherch

rduire la perfection en formules prcises, qu'ils


ne donnaient certes pas tous, mais seulement ceux
qui tmoignaient d'un dsir sincre de la saintet.
Sans doute, il reconnat, au sujet de la saintet,

tmraire d'assigner une limite de temps


prcise, pour l'acquisition de la chastet parfaite .
qu'il est

il s'exprime ainsi
Quiconque se
de toute conversation inutile; mortifie tout sen-

Mais finalement,
retire

timent de colre, toute sollicitude et tout souci terrestre; se contente de deux pains pour son repas quotidien; se prive de boire de l'eau jusqu' satit; se borne
trois heures ou, suivant une autre rgle, quatre
heures de sommeil; et cependant, ne croit nullement

pouvoir l'obtenir par les mrites de son labeur et de


son abstinence, mais ne l'attend que de la misricorde

du Seigneur,
les efforts

car sans

de l'homme,

cette conviction, vains seraient

celui-l n'aura

pas besoin

Non humanae hujus neque terrenae, sed plane caeatque angelicae castitatis ita subito stupore confundit, ut
terrorem magis desperationis incuteret quam ad expetendam se
nostros ariimos provocaret , Ibid., 14.

(22)

lestis

LES CONFRENCES DE l'ABB CHRMON

119

mois pour reconnatre qu'il ne lui est


pas impossible de l'acqurir en perfection. Et voici, en
dfinitive, le signe certain que l'on est tout proche de
de plus de

six

la

c'est

puret

que

l'on

plus de ses propres efforts.

En somme,

commence
"*
.

formule

la

ne l'attendre

ou

le

secret de la

chastet tient, selon Chrmon, en ces quelques mots


silence, paix, abandon, abstinence dans

comme dans

le boire,
lit,

le

Il

Chrmon

insiste sur cette

affirme que, pour les commenants,

c'est la plus difficile acqurir

manger

et

sommeil, mais surtout humi-

confiance en Dieu seul.

dernire vertu.

le

peine ont-ils entrevu les premiers sourires de

la puret

ment dans

qu'un certain lvement se


le secret

glisse

de leur conscience et

ils

subtile-

se

com-

plaisent en eux-mmes, dans la pense que leur soin


diligent a tout faif" .

Admirable psychologie
Chrmon remarque,
avec raison, que le chtiment de cette confiance en
soi ce sont de nouvelles tentations, plus terribles que
!

les prcdentes,

jusqu' ce que l'on sache que l'on ne

saurait rien obtenir par ses propres forces et qu'il


faut tout attendre de la bont et de la piti de Dieu
seul

Puis ramassant toute sa pense dans une concluChrmon termina en disant

sion prcise,

La perfection de la chastet est que le moine ne


jamais effleur par le plaisir mauvais durant la

soit

(23) On a remarqu le repas quotidien limit deux pains.


Nous apprenons ailleurs que ces deux pains ensemble ne pesaient
qu'une livre, qui est videmment la livre latine, de 327 grammes. C'est pourquoi nous avons pu dire que le repas qui fut
fait entre les deux confrences de Chrmon fut srement som-

maire

(24)

Conl

XII, 16.

JEAN GASSIEN

120

veille et

que son sommeil ne

illusions fcheuses

"

soit point troubl

par des

LA GRACE ET LA. LIBERT HUMAINE

La confrence sur

la chastet avait

occup une

partie de la nuit. Cette doctrine tait si sublime que

deux jeunes moines en taient plongs dans


peur et en restaient comme oppresss ''.

les

Chrmon

la stu-

leur conseilla le repos dont leurs corps

ils ne dormirent que bien peu de


Le
lendemain
tait sans doute ou un samedi
temps.
il
ou un dimanche, car
y avait synaxe , c'est--dire
assemble des moines pour le Saint-Sacrifice et l'office.

avaient besoin. Mais

Germain laissait voir un trouble qui ne put chapper


au regard pntrant du vieux moine. Sortant de sa
cellule, il saisit des chuchotements entre les deux amis.
Il

clbra plus brivement que de

et les oraisons, puis

anxits.
vait

il

coutume

demanda

leur

Germain ne cacha point

dans leurs

Puisque

tant d'efforts de notre part,

psaumes

l'objection qui s'le-

esprits, contre la doctrine

la prcdente confrence.

les

motif de leurs

le

expose dans
rclame

la chastet

comment

croire qu'elle ne

vienne que de Dieu ? Si un laboureur s'applique sans


relche cultiver sa terre, n'est-il pas logique, n'est-il

pas juste de lui faire honneur aussi de la moisson ?


Ainsi tait pos le problme du mrite humain.

Nous aurons examiner de

(25)

chum

Haec

est

eonsummato

trs prs la rponse de

castitatis, ut

vigilantem mona-

oblectatio libdinis nulla perstringat, ut quiescentem som-

niorum non

fallat inlusio, sed

cum dormienti tantum

per sopi-

tae mentis incuriam conmotio carnis obrepserit, quemadmodum


sine ulla titillatione voluptatis excita est, ita etam sine ullo

pruritu corporis conquiescat

. (Ibid,, 16).

(26) Stupentibus atque anxiis nob's.

. .

TftiV.

LES CONFRENCES DE L'ABB CHRMON

121

Chrmon. La Confrence XIII o elle est contenue est


en effet celle o s'expose le plus nettement, et on peut
dire le plus navement, ce
XVI' sicle le

Pour

que

l'on devait appeler

semiplagianisme

l'instant,

au

de Cassien.

demandons-nous simplement

si le

semiplagianisme de Cassien a pu tre aussi celui de

Chrmon.

VN POINT DLICAT
C'est l, en vrit,

un des points

plus dlicats
de notre enqute sur la pense des Pres du dsert,
sur leur spiritualit et sur la manire dont Cassien
les

nous

l'a transmise. Il semble bien certain que le problme des rapports de la grce et de la libert ne se
posait plus de la mme faon, au temps o Cassien

o il
du matre centenaire du

rdigeait la treizime Confrence, qu'en celui


avait reu les enseignements

de Panphyse. Pelage avait paru. Il avait


soulev la plus ardente, la plus passionne des controterritoire

verses.

Il

avait dress contre lui les autorits les plus

hautes, les comptences

les.

dictions les plus dcisives.

plus indiscutes, les juri-

On ne

pouvait plus tre


plagien ouvertement, sans se placer hors de la com-

munion de

l'glise catholique.

plus brillant de l'orthodoxie,

nom

Mais

le

un vque

champion

le

africain dont

entour d'une gloire incomparable, Augustin d'Hippone, avait pouss ses conclusions si loin que certains esprits se cabraient contre
le

tait ds lors

sa doctrine. Sans aborder ici le fond

du dbat que nous

rservons pour une autre partie de ce livre,


bien permis de dire que Cassien a fort bien
sa propre pense sous l'gide

il

pu

sera

glisser

du vieux matre

qu'il

avait visit prs de quarante ans plus tt, sans faire


tort,

proprement parler, la

mmoire du

saint

JEAN CASSIEN

122

homme

et sans tre trop infidle

en avait reu. Pas

mme

l'enseignement

qu'il

nous ne croyons que Casdialogue , pour donner ses


ici,

du genre
personnelles un patronage respectable. Mais
nous sommes, selon toute vraisemblance, en face d'un
sien abuse

ides

cas o

souvenir de la boutade de Socrate l'adresse

le

le plus de chance de pouvoir tre voqu


Gassien
n'a pas pu ne pas accentuer les
justement.
termes, ne pas outrer les doctrines jusqu' les fausser

de Platon a

en

partie.

Mais

comme on

le

expose au sujet de

qu'il

verra en son

lieu, la thorie

du

libre-arbitre est

la grce et

apparente d'assez prs la pense des Pres grecs


Jean Chrysostome et des Pres

et surtout de saint

Alexandrins, pour qu'il ait pu croire, sincrement, qu'il


ne faisait que dfendre leur point de vue et, par l-

mme,

la doctrine la plus

Bref, si

conforme aux critures.

nous ne pensons pas que Chrmon

pouss sa pense aussi loin que Gassien


entendre, nous ne regardons pas

le

ait

laisse

comme

improbable,
bien au contraire, que ce qui sera appel bientt
l'erreur des Marseillais ait eu son origine dans la
doctrine de certains Pres qui crivaient avant l'clo-

des discussions autour du plagianisme et se


trouvaient, de ce chef, selon l'expression reue, en
sion

scurit

Tout cela sera au surplus

clairci lors

de notre

enqute sur les erreurs doctrinales reconnues dans les


uvres de Jean Gassien. Qu'il nous sufSse de rappeler
que ces erreurs n'ont pas nui la diffusion de ses
crits,
telle,

parce qu'elles n'taient qu'une tache accidenil s'en rencontre jusque dans le cristal le

comme

plus limpide.

Chapitre

LES CONFRENCES DE L'ABB NESTEROS

ET DE L'ABB JOSEPH
L'ABB NESTEROS
L'abb Nesteros,

par Germain

le

second des anachortes visits

et Cassien, n'est cit

dans aucune des

autres sources qui nous parlent des Pres du dsert.


Il semble avoir t particulirement vers dans les
critures.

On

a vu que l'une des occupations les plus habisurtout quand ils avaient reu
Cassien et son ami, une formation littraire

tuelles des moines,

comme

trs soigne et complte, tait de scruter les critu-

res et de les apprendre par cur, tout

pdagogues profanes grammairiens

et

comme
rhteurs

les

obligeaient l'envi leurs lves entasser dans leur

mmoire

le

plus grand

nombre

possible de vers de

Virgile et des autres potes classiques, et les pages les

plus clbres de Cicron et des grands prosateurs


latins. Il ne faut jamais oublier en effet que l'exgse
patristique a puis en grande partie ses mthodes

dans l'usage des coles de l'poque.


Ce fut donc pour consulter Nesteros sur

le

sens

de quelques passages scripturaires qu'ils savaient par


cur que Cassien et son ami vinrent le trouver. C'tait,
dit-il,

un homme remarquable en
consomme .

et d'une science

toutes manires

JEAN CSSIN

124

De

videmment de

quelle science s'agit-il ici ?

seule qui comptt pour


la perfection

un

la

Cassien, la recherche de^

de la science des saints, fonde sur la.


En tout cas, c'est Ns-

science des Saintes critures.

que Cassien attribue l'une des divisions


importantes de cette science sublime.
teros

les

plus

SCIENCE PRATIQUE ET SCIENCE THORIQUE

Toute science,

mme

les

plus inutiles et les plusun ordre et une

profanes, leur dit Nesteros, comporte

mthode qui

lui sont propres.

Combien plus sera-t-il vrai de la discipline et de


la profession religieuse, qui vise contempler. les arcanes des mystres invisibles et qui poursuit non les-

intrts d'ici-bas,

penses

En

le

prix des ternelles rcom-

ralit, cette discipline

la

ces,

mais

comprend deux

scien-

est pratique, c'est--dire active et

premire
dans la rforme des

elle consiste

murs

et la purifi-

cation des vices, l'autre est thorique et consiste dan&

contemplation des choses divines et dans la connais'


sance des mystres les plus sacrs .
la

(1)

Conl. XIV,

(2)

Cujus

1.

quidem duplex

scientia

id est actualis,

quae emendatione

tione

est

morum

et

prima

lpaxTtx:^-

vitiorum purga-

in contemplatione
swpvjTixy, quae
sacramentorum sensuum cognitione consistit . Ibid. A noter l'emploi de la langue grecque pour la dsignation prcise de ces deux sciences. Cassien prouve plusieursreprises qu'il connaissait parfaitement le grec, alors que tr
perficitur

divinarum rerum

altra

et

rares taient les Occidentaux qui fussent bien matres de cette


langue. Ici, en particulier, il semble que l'on doive conclure des.

termes qu'il emploie, que la distinction apporte est d'origine


et se trouvait dans les sources grecques de notre auteur,
soit qu'il ait reu rellement cette distinction de Nesteros, rsugrecque

mant pour

lui l'enseignement de l'cole d'Alexandrie, soit qu'il

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

125

La science pratique peut trs bien tre acquise


sans la thorique, mais l'inverse n'est pas vrai. Nul
ne peut arriver la contemplation, sans avoir dracin
dans son me.
une doctrine qui fera

les vices et implant les vertus

Nous reconnaissons

ici

for-

tune, aprs avoir pass par l'crivain anonyme, qui

devait tre pris, durant des sicles, pour Denys l'Aropagite, mais que nous appelons maintenant tantt le

Pseudo-Denys, tantt Denys le mystique (fin du


ou dbut du VF). Mais tandis que Cassien ne

sicle

distingue en
sciences

somme que deux

voies qu'il

nomme deux

la science pratique, qui est purificatjive

et illuminative, et la science thorique qui est perfective,

on

tirera des

uvres de Denys

bre des trois voies


tive.

Mais

la distinction cl-

purgative, illuminative et perfec-

la diffrence est

minime, car Cassien ddou-

ble aussitt, par la bouche de Nesteros, la science pratique.

PURIFICATION ET ILLUMINATION
Il

teros,

y a en effet dans
deux degrs

la science pratique, dit Nes-

Le premier consiste connatre la nature des


mthode pour les gurir; le second, dis-

vices et la

cerner l'ordre des vertus et conformer si heureusement l'me leur discipline qu'elle cesse dsormais
de leur obir comme une esclave, par contrainte et en

la mette simplement dans sa bouche, pour se conformer aux


rgles du genre dialogue . Cette distinction a du reste des
points d'appui dans les uvres d'Evagre et remonte Origne.
Voir sur ce point D. Salvatore Marsili, Giovanni Cassiano ed
Evagrio Pontco, p. 105. Mais Evagre est plus subtil que Cassien.
Il distingue deux sortes de contemplations
l'une a pour objet
la connaissance des tres, l'autre celle de la Sainte Triade.
:

JEAN CASSIEN

126

subissant leur rgne comme une violence, mais qu'elle


s'y dlecte et s'en nourrisse comme d'un bien naturel

et entre avec joie dans la voie troite .

Nous avons donc

trois degrs,

comme dans

Evagre,

mmes, car c'est la contemplation que celui-ci distingue en deux tapes, tandis
que, dans Cassien, moins profond et moins rigoureux,
c'est la purification qui se fait en deux temps. La position de Cassien
est
ou de Nesteros, son matre,
tellement mal dfinie qu'il n'a pas vu que c'tait une
mais ce ne sont pas

les

seule et

mme

chose d'extirper

les vices et

d'implanter

une seule et mme chose


de faire, en montagne, une route qui monte et qui descend, car tout dpend du ct par o on la prend.
les vertus, tout

comme

c'est

Sachons-le, dit Nesteros, il nous cotera deux


de labeur et de peine pour expulser les vices
que pour acqurir les vertus .

fois plus

Et, en preuve de ce qu'il avance, il cite un texte


de Jrmie, d'o il ressort que pour ter ce qui est
mauvais, le prophte a marqu quatre choses, qui sont
d'arracher et de dtruire, de perdre et de dissiper; niais
deux seulement, difier et planter, pour se rendre parfaits dans les vertus S>.

LES DIFFRENTS TATS

La
tive

science pratique, c'est--dire la voie purga-

et la voie

illuminative, pour parler le langage


qui deviendra usuel dans la suite', peuvent tre pra-

(3) Ibid., 3.
(4) Exemple curieux d'exgse subtile, trop subtile mme,,
chose frquente chez ces mditatifs inlassables, qui finissaient
par couper les cheveux en quatre. Le texte de Jrmie est au
chap. I, 10 de ce prophte.

(5)

Selon M. Pourrat, qui ne donne son sentiment que sous-

rserve, le premier expos complet de la clbre distinction des-

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

tiques dans diffrents tats

127

ou professions. Les uns

recherchent la puret du cur au fond du dsert et

dans

la solitude parfaite.

d'Elie et d'Elise, et

Ce fut

le cas, dit

Nesteros,

dans notre temps, du bienheu-

reux Antoine et des autres qui poursuivent le mme


. Ceux-l certes ont joui d'une union trs fami-

idal
lire

avec Dieu

Mais d'autres ont vou leur zle

instruire des frres et diriger des

maisons de cno-

D'autres se plaisent au service de la charit dans


comme, tout rcemment le bienheureux

bites.

les hospices,

Macaire".

Et Nesteros cite un exemple curieux de supriorit


spirituelle reconnue chez un simple laboureur par le
clbre abb Jean, qui dirigeait

un

vaste monastre

Thmuis. Ce laboureur, que ses parents avaient contraint se marier, alors qu'il voulait se faire moine,
avait renouvel l'hroque vertu de saint Amoun, le
fondateur des monastres de Nitrie, en vivant durant
douze ans, avec son pouse, dans un mariage virginal,
sans que rien traht leur secret, jusqu'au jour o Dieu
le fit

connatre par

un miracle

'.

purgative, illuminative et unitive, se trouverait dans


De Triplici Via
de saint Bonal'ouvrage De la Triple voie
venture. Voir Pourrat, La Spiritualit chrtienne, II, 267. Pour
confirmation et correction de ce sentiment, voir Valentin Breton,
trois voies

Saint Bonaventure, Aubier, Paris, 1943, p. 47.


(6) Il s'agit de saint Macaire d'Alexandrie, distinct de saint

Macaire l'Egyptien. Mais dom Butler distingue deux Macaire


d'Alexandrie, l'un dont il est question dans l'Histoire lausiaque,
au chap. xviii et dans l'Histoire des Moines, au chap. xxix du
texte latin, plus dvelopp

que le grec (chap. xxx), et l'autre qui


administrateur des pauvres estropis d'Alex?ndrie et dont
il est
question au chap. Vi de l'Histoire lausiaque. Ces deux
Macaire sont souvent confondus. Mais dom Butler maintient

tait

leur distinction. Histoire lausiaque,


ici Cassien est le second.
(7)

Tout cela dans Conl. XIV,

II, p.

194. Celui

dont parle

JEAN CASSIEN

128

DE LA THORIE
Aprs avoir dfini sommairement
en vient la thorie

tique, Nesteros

du grec qui
surprise,

signifie

la science pra-

un mot

tir

contemplation. Mais notre grande

rduit toute cette science la connaissance

il

des critures. Et

il

dit

La thorie se divise en deux parties : l'interprL'inteltation historique et l'intelligence spirituelle.

trois
son
tour,
comprend
genres
ligence spirituelle,
.

la tropologie, l'allgorie et Vanagogie^ .

Un exemple

suflSra

faire comprendre

les dis-

tinctions tablies par Nesteros, et qui taient connues

bien avant
fait

car les Pres grecs et latins en avaient

lui,

usage constamment. La

cit

de Jrusalem, au sens

appel galement historique, sera la capitale


au sens tropologique, elle figurera l'me
des Juifs,

littral,

humaine, que
ce nom, par
sera l'glise

l'on voit souvent louer et blmer, sous

le

Seigneur;

du Christ

au sens allgorique,

au sens ana-

ici-bas ;

elle

et enfin,

gogique, la cit cleste ou l'glise du ciel.


Nesteros donne de longs dtails sur ces. diffrents
sens.

Mais

de savoir

il

est,

pour nous, beaucoup plus important

comment

il

peut identifier la science scriptu-

raire avec la science spirituelle, c'est--dire la science

de la saintet relle tout court.

On

va voir que, pour notre confrencier, ce

n'est

pas n'importe quelle science scripturaire qu'il convient


d'identifier avec la thorie ou contemplation mystique.

(8) Conl. XIV, 8. Sur la recherche des sens de l'Ecriture, le


grand initiateur avait t Clment d'Alexandrie Voir Claude
MoNDSERT, Clment d'Alexandrie. Introduction l'tude de sa
pense religieuse partir de l'Ecriture, Paris, Aubier, 1944.

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

129

Cette explication est d'autant plus ncessaire que


nous aurions, premire vue, tendance faire de la
mystique de Cassien et donc aussi des Pres du dsert
dont il nous a transmis la pense, une mystique intellectualiste \

DE QUELLE SCIENCE

S' AGIT-IL ?

L'anachorte Nesteros prcise avant tout qu'il ne


compte pas au nombre de ceux qui possdent la vraie

beaux discoureurs, qui savent aligner des

science, les

phrases, mais qui restent la surface des mystres.

Nous dirions aujourd'hui

qu'il

distingue

entre les

facults de surface et la facult de fond, la fine

de nos mystiques modernes, ce que l'on


cur , et dont Bossuet, rsumant sa
manire nerveuse et profonde l'enseignement des

pointe

appelle le

matres spirituels de son temps et de tous les temps, a


crit

Ce n'est ni
l'oreille ni
l'esprit que Jsus
demande.
Le son de la parole frappe au dehors, le
matre est au dedans. La vritable prdication se fait
dans le cur.
C'est pourquoi ce Matre cleste a dit
tant de fois en prchant: Qui a des oreilles pour
Certainement.
il ne parlait pas
our, qu'il coute
des sourds, mais il savait, ce divin Docteur, qu'il y en
a qui en voyant ne voient pas et qui en coutant
n'entendent pas . Il savait qu'il y a en nous un endroit
profond o la voie humaine ne pntre point, o lui
.

(9) Le P. Olphe-Galliard, dans Dictionnaire de Spiritualit,


au mot Cassien, col. 225, dfinit ainsi la mystique de Cassien.
C'est dans ce second ouvrage (les Confrences) surtout que
nous retrouverons les caractristiques qui font de cette doctrine
1 Une mystique intellectualiste; 2 Une doctrine de perfection
:

essentiellement monastique . Puis il intitule le premier point


de son expos, du reste trs intressant et trs substantiel :

Une mystique

intellectualiste

JEAN CASSIEN

130

seul a le droit de se faire entendre.

Pour entendre

prcher Jsus-Christ, il ne faut pas ramasser son


attention au lieu o se mesurent les priodes, mais au

o se rglent les murs; il ne faut pas se recueilau lieu o se gotent les belles penses, mais au lieu
o se produisent les bons dsirs; ce n'est mme pas
assez de se retirer au lieu o se forment les jugements,
il faut aller celui o se forment les rsolutions. Enfin,
s'il y a quelque endroit encore plus profond et plus
retir o se tienne le conseil du cur, o se dterminent tous ses desseins, o l'on donne le branle
tous ses mouvements, c'est l que, sans s'arrter la
lieu
lir

chaire matrielle, il faut dresser ce Matre invisible


une chaire invisible et intrieure, o il prononce ses
^
.
oracles avec empire.
.

Or, nous allons voir que, la splendeur du langage


mise part, c'est exactement ce que pense et dit Cassien par la bouche de Nesteros
!

Parlant des savants de surface,

il

dit

Ils ont acquis l'habilet de discourir,


une
parole aise qui semble couler de source; et parce
qu'ils savent disserter lgamment et avec abondance
sur tout sujet qui leur plat, ils passent pour possder
la science spirituelle, aux yeux de ceux qui n'ont pas
appris en discerner 'le vritable caractre. Mais c'est

tout autre chose d'avoir quelque facilit de parole et de


l'clat dans le discours ou d'entrer jusqu'au cur et
la moelle des paroles clestes et d'en contempler du

regard trs pur de l'me les mystres profonds et


cachs. Cela, la science humaine ne le donne pas, ni la
culture du sicle, mais la seule puret de l'me, par
l'illumination du Saint-Esprit^^ .

(10) BossuET,

troisime sermon pour

le

1" dimanche de

Carme.
(11)

sermonis

nim

Aliud

et

namque

est facilitatem ors et

nitorem habere

aliud venas ac medullas caelestium intrare dicto-

ac profunda et abscondita sacramenta purissimo cordis

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

131

LE DON DE SCIENCE

Le dernier mot de Nesteros est trs important. Il


nous rvle que la science spirituelle vritable, selon
lui, c'est--dire la science de la saintet est un don du
Saint-Esprit. Saint

Thomas d'Aquin reprendra

pense avec sa puissance ordinaire^.


seuls les dons
les trois

gence

et

dons

du

Il

cette

fera voir

que

Saint-Esprit, et plus spcialement

intellectuels,

ceux de Sagesse,

d'Intelli-

de Science, nous confrent, en fonction du

degr de grce qui est en nous, la lumire spirituelle,


c'est--dire une apprciation exacte de notre fin, une

connaissance prcise des moyens pour l'atteindre, une


chaleur d'amour pour marcher dans la voie une fois

nous

qu'elle

est connue.

coutons encore Nesteros

Oui,

si

vous voulez parvenir la science

vri-

table des critures, fondez-vous d'abord inbranlablement dans l'humilit du cur. C'est elle qui vous con-

non la science qui enfle (7 Cor. VIII, 1), mais


celle qui illumine, par la consommation de la charit.
Il est impossible encore une fois que l'me qui n'est
.
pas pure obtienne le don de la science spirituelle.

duira,

constamment sur sa premire affirenfoncer un clou solide


mation, Nesteros,
qu'il faut frapper longtemps du marteau, rpte
Et, revenant

comme pour

encore plus loin

Non, celui dont l'me n'est point pure ne saurait


acqurir la science spirituelle, quelque peine qu'il se
donne et si assidu qu'il puisse tre la lecture. L'on

oculo contemplari, quod nullatenus

humana doctrina nec eru(= cordis) per inlumi-

ditio saecularis, sed sola puritas mentis

nationem sancti Spiritus possidebit,


(12)

Somme

thoL, 2 a 2 ae, Q.

8.

Conl.,

XIV,

9, fin.

JEAN CASSIEN

132

ne confie pas un vase ftide et corrompu un parfum


de qualit, un miel excellent, une liqueur prcieuse.
.

Ainsi

le

vase de notre cur.

"

OBJECTION
Cet enseignement parat Cassien d'une impor-

tance

une

si capitale, qu'il fait faire

par son ami Germain

objection, afin de faire confirmer sans rplique

par Nesteros cette

mme

doctrine

Germain
Votre assertion ne nous semble pas
fonde sur la vrit ni appuye sur des raisons plausibles. Tous ceux qui refusent la foi du Christ ou la
:

corrompent par des opinions mensongres ou impies,


manifestement n'ont pas le cur pur. Gomment donc
se fait-il que tant de juifs, d'hrtiques ou mme de
catholiques, qui sont en proie des vices divers, parviennent une connaissance parfaite des critures et
peuvent se glorifier d'une science spirituelle minente
tandis que l'on voit une multitude incalculable de
;

saints qui ont purifi leur

cur de toute

souillure de

dont nanmoins

la religion contente de la simpch


secrets d'une science plus
de
la
les
foi,
ignore
plicit
et

approfondie ? Et comment, aprs cela, votre opinion,


qui attribue la science spirituelle la seule puret de
"
cur, pourra-t-elle tenir ?

En
ment

vrit,

il

la question.

tait dijBicile

En

de poser plus nette-

d'autres termes,

si

la science

spirituelle dcoule de la puret du cur, pourquoi

l'appeler science ? Et si elle est telle

comment
cur pur

que vous dites,


ceux qui n'ont point le
c'est--dire dpouill de tous les vices

se fait-il

que

mme

puissent la possder, alors que, selon vous, elle exige

(13) Ibid., 14.


(14)

Quemadmodum

tiam spiritalem

ergo stabit ista sententia quae scien-

soli cordis tribuit puritati ? Ibid., 15.

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

au pralable

nature

c'est la

que

la puret parfaite

question de savoir

mme

si

de l'me

133

Autant dire

de cette spiritualit et la
la baptiser de mystique

on peut

en jeu.

intellectualiste qui est ici

RPONSE DE NESTEROS
Nesteros ne change pas un iota de ses dclarations
antrieures. Les profanes peuvent avoir une certaine
habilet de parler, avec de l'agrment dans le dis-

cours

Mais

ils

dans

sont incapables d'entrer au cur de

mystre des sens spirituels . Ils


ne voient que l'corce. Ils savent bien que le buisson de
Mose brle, mais ils n'en ont point senti la chaleur.
l'criture et

Ils

son

le

ignorent donc ce qu'est cette flamme dont le buiss'est embras, image de l'amour divin embrasant le

buisson de notre

me

La science

vritable,

dclare nouveau Nes-

ne se trouve que chez ceux qui honorent vraiment Dieu .


teros,

Les Pharisiens, selon l'vangile, connaissaient la


mais ignoraient l'esprit des critures. Il est

lettre,

crit

que

dans

le

tous les trsors de la science sont cachs

Christ".

Et Nesteros accumule

bibliques o sa thse est affirme

les

textes

L'Esprit de Dieu

un corps esclave du
Semez pour vous en vue de

hait l'astuce et n'habite point dans

pch {Sap., I, 4-5)


la justice, moissonnez l'esprance de la vie, allumez
en vous la lumire de la science (Ose, X, 12, selon les
Heureux ceux qui sont sans tache
Septante) .
.

dans leur voie, qui marchent dans la loi du Seigneur.


Heureux ceux qui scrutent ses tmoignages (Psaume
118, 1-2)

(15)

Col,

II, 3.

134

JEAN CASSIEN

Insistant sur ce dernier texte, Nesteros dclare

Il n'a pas commenc par dire


Heureux ceux
qui scrutent ses tmoignages pour ajouter ensuite
Heureux ceux qui sont sans tache dans leur voie .
:

.Par l, il montre videmment que l'on ne peut parvenir scruter le fond des tmoignages divins si l'on
ne marche d'abord sans tache dans la voie du Christ .
.

SCIENCE VRAIE ET SCIENCE FAUSSE


Il

suit

de

l qu'il

y a deux

sciences, la vraie et la

mme

fausse.

Le mot seul

Mais

chose est toute diffrente. Ceux qui n'ont pas

le

la

est le

dans

cur pur ne possdent pas vraiment

les

deux

la science

cas.

Sur ceux qui paraissent avoir quelque semblant


de science ou qui, tout en s'adonnant avec ardeur
lire les volumes sacrs et les apprendre par cur, ne
quittent pas les vices de la chair, les Proverbes ont
Comme d'un anneau
cette expression fort heureuse
d'or au nez d'un pourceau, ainsi en va-t-il de la beaut
"
dans une femme de mauvaise vie .
:

Tout au contraire,
fie

les

le saint, celui

qui a l'me puri-

des vices, sait les mystres de la vie ternelle. Il


sans les avoir appris dans les livres. Nous

sait

Un Jean-Marie Vianney peut


dirions aujourd'hui
bien tre le dernier de son cours et avoir peine obte:

nir la note

minima aux examens de

qu'il est le plus fervent, celui

qui dit

thologie, ds lors
le

mieux son cha-

a la vraie science et un jour viendra o la


sagesse qui habite dans son cur l'emportera sur les
discours les plus loquents de son sicle

pelet,

il

il

Nesteros aurait accept une


dit, en propres termes
:

(16) Prov., XI, 22, Septante.

telle

conclusion, car

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

La

135

science vraie, la science spirituelle est bien

loigne de ce savoir profane que souille la boue des


vices charnels, si bien qu'on l'a vue fleurir merveilleusement chez des hommes qui n'avaient aucun don
de la parole et peu prs illettrs. C'est ce que l'on
constate, avec la dernire vidence, chez les aptres et
un grand nombre de saints " .

SOURCES VRITABLES DE LA SPIRITUALIT

En

rsum, pour Nesteros

la

sien,

et,

aprs

lui,

pour Cas-

science spirituelle doit tre essentiellement

biblique. Elle se trouve

dans

les Saints

Livres et nulle

part ailleurs. Les Pres qui l'ont transmise l'avaient


puise l et nous devons leur exemple, jusqu' la fin
des temps, puiser la mme source. Mais le vrai sens
des critures n'est donn que par l'Esprit-Saint,

fcondant nos efforts et rcompensant, jour aprs jour,


les progrs que nous aurons faits dans la saintet

mme.

C'est

une ascension continue.

les vrits saintes

que

me

Si

frquemment

nous soient exposes, jamais une

qui a soif de la vraie science n'en prouvera de la


"
. La meilleure prparation

satit ni de l'aversion

l'exgse sacre, c'est l'humilit, le dpouillement de

tous les dsirs terrestres, la purification de tous les


Et n'oublions jamais que l'criture est un abme

vices.

sans fond. Jamais nous n'en puiserons la richesse.


C'est par une mditation constante et qui se prolonge

(17) In tantum vero ab illa eruditione saeculari, quae


carnalium vitiorum sorde polluitur, vera haec et spiritalis
cientia submovetur, ut eam in nonnullis elinguibus ac paene
illitteratis sciamus nonnunquam admirabiliter viguisse, quod
in apostolis multisque etiam sanctis viris evidentissime comprobatur. Ibid., 16.

(18) Ibid., 13.

JEAN CASSIEN

136

toute une vie que l'on arrive en saisir quelques tr^


sors
:

Aprs avoir banni tous

les soins et les

terrestres, efforcez-vous de toutes

penses
manires de vous

appliquer assidment, que dis-je

constamment

la

lecture sacre, tant, que cette mditation continuelle


imprgne enfin votre me et la forme, pour ainsi dire,

son image.

Ayons

le zle

d'apprendre par cur la

suite des critures et de les repasser sans cesse dans


notre mmoire. Cette mditation continuelle nous pro-

curera un double fruit. D'abord, tandis que l'attention est occupe lire et tudier, les penses mauvaises n'ont pas le moyen de rendre l'me captive de
leurs filets. Puis, il se trouve qu'aprs avoir maintes
fois parcouru certains passages, en travaillant les
apprendre de mmoire, nous n'avons pas pu, sur
l'heure, les comprendre, parce que notre esprit manquait de la libert ncessaire. Mais lorsqu'ensuite, loin
de l'enchanteinent des occupations diverses et des
objets qui remplissent nos yeux, nous les repassons en
silence, surtout pendant les nuits, ils nous apparaissent
dans une plus grande lumire. Il est ainsi des sens
trs profonds, dont nous n'avions pas le plus lger
soupon durant la veille, et c'est quand nous reposons, plongs, pour ainsi dire, dans la lthargie d'un
lourd sommeil que l'intelligence nous en est rvle .
""^

que

Il

ressort de ces textes, avec la dernire vidence,

si

l'exercice

mthodique de l'oraison quotidienne

n'apparat, selon les historiens de la spiritualit, qu'au

de la mditation, non seulement


quotidienne, mais continuelle, diurne et surtout nocturne, est n avec le christianisme et s'est dvelopp
xvi* sicle, l'usage rel

magnifiquement dans
ritualit,

les

plus anciennes coles de spi-

notamment chez

Cassien a t

le

prte.

(19) Ibid., 10.

les

Pres du dsert, dont

plus profond et

le

plus complet inter-

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

137

SECONDE CONFRENCE DE NESTEROS

En

terminant sa Confrence sur

Nesteros

miracles ou
fois

la science spiri-

problme du don des


charisme des gurisons , accord parpar Dieu diverses personnes.

tuelle,

Mais

il

aivait

soulev

le

avait renvoy

aurait lieu le

mme

un second

jour, sur

entretien, qui

le soir, ce sujet

si int-

ressant.
Aprs la synaxe du soir, dit Cassien, nous nous
assmes tous deux sur des nattes, comme c'est la coutume des moines, l'esprit tendu vers la Confrence promise .

Nesteros n'attendit pas d'tre interrog.


devants et parla.

A QUI, LES CHARISMES

Il

prit les

Il ne parlait pas de lui-mme. C'est en effet un


second caractre de cette doctrine recueillie par Cas-

sien

le

premier tant, on s'en souvient, d'tre essen-

tiellement biblique

qu'elle est religieusement tradi-

tionnelle.

La
teros,

tradition des anciens, dit en substance Nes-

nous apprend

que

accompagne tous

don de gurison

le

accord avant tout aux saints

la

est

grce des miracles

les lus et les justes .

Mais

pour

de son glise et pour rcompenser


Dieu donne la vertu de gurir parfois mme des

la foi ,

l'dification

pcheurs et des indignes, mais le manque de foi


chez les malades ou ceux qui les prsentent ne permet
pas ceux-l

mmes

qui ont reu le don de gurison


. En troisime lieu, il est des

d'exercer leur pouvoir

gurisons qui sont

un jeu

et

une ruse des dmons

JEAN CASSIEN

138

Il

suit de l qu'il

Pour distinguer

la vie

y a de

les vrais,

de ceux qui

il

vrais miracles et de faux.

faut regarder avant tout

les oprent.

MIRACLES ET CHARIT
Aussi,
conclut trs justement Nesteros, ne
devons-nous jamais admirer pour leurs miracles ceux
qui en font une prtention, mais plutt considrer s'ils
se sont rendus parfaits par la correction de leurs vices
et l'amendement de leur vie. Gela n'est pas en effet un
privilge qui s'obtienne par la foi d'un autre ou pour
des causes qui nous seraient trangres, mais la grce
divine le dispense chacun proportion de son zle.
Telle est la science pratique que l'Aptre appelle d'un
autre nom la charit, et que son autorit nous enseigne
prfrer toutes les. langues des hommes et des
anges, la plnitude de la foi capable de transporter

mme

des montagnes, toute science et prophtie,


l'abandon de tous nos biens et au glorieux martyre lui-

mme^".
Et Nesteros

tire

de l cette conclusion

qu'il n'tait

pas tonnant si les Pres du dsert n'avaient jamais


consenti exercer leur pouvoir de faire des miracles,
sans y tre contraints par une extrme et invitable
Il cite en exemple un miracle attribu saint
Macaire l'gyptien, disciple illustre de saint Antoine
le Grand. Il s'agissait de confondre un hrtique de la

ncessit.

eunomienne, branche
Macaire entreprit de sauver

secte

de

la simplicit

d'un complet naufrage de la foi


saire,

l'hrsie

. Il

arienne.

gyptienne

affronta l'adver-

qui prtendit l'engager dans le maquis de la dis Le


royaume de Dieu, dit simplement

cussion.

XV, 2. On sait que le passage de saint Paul auappel Nesteros est le sublime chap. 13, premire
ptre aux Corinthiens.
(20) Conl.

quel fait

ici

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

139

Macaire, ne consiste pas en paroles, mais en uvres


de puissance . Allons donc vers les tombeaux et invo-

quons

nom du

le

trouvera

Seigneur sur

premier mort qui se

le

ces mots, l'hrtique rougit. Mais crai-

gnant de s'avouer vaincu devant

la foule,

il

promet de

se prter l'preuve propose, le lendemain. Tous


s'empressent, l'heure marque, pour assister ce

spectacle impressionnant et indit


tique si

sr de

On

attend l'hr-

Mais en vain. Conscient


enfui de peur et il a quitt

lui, la veille.

de son impuissance, il s'est


l'Egypte sans retard. Jusqu' trois heures de l'aprs-

Le peuple s'impatiente. MaIl prend


la tte de la population qui, 'derrire lui, se rend au
on disait alors, en Egypte les tombeaux
cimetire
ad sepulchra. Il s'arrte devant l'une des tombes
les plus anciennes et il adjure le mort de dire s'il se
midi, on l'attendit en vain.
caire

comprend que

l'adversaire s'est drob.

-serait lev,

son appel, pour confondre l'hrtique.


se leva et rpondit que oui

Le mort

Macaire
durant sa

connu

le

lui

vie,

demanda

alors

en quel temps

Christ

il

ce

>>

qu'il

avait vcu et

avait t
s'il

avait

Il rpondit qu'il avait vcu sous les plus anciens


rois et qu'il n'avait pas
entendu prononcer le
nom du Christ cette poque .
Dors en paix,

mme

reprit Macaire, en attendant que le Christ te ressuscite


en ton rang, avec tous les autres, la fin des temps ^ .

(21) Palladus, dans l'Histoire lausiaque, chap. 17, dit simplement sur ce miracle Le bruit se rpandit son sujet (de
:

Macaire), qu'il rveilla un mort, afin de convaincre un hrtique qui n'avouait pas qu'il y a une rsurrection des corps. Et
ce bruit rgnait au dsert . Sozomne cite aussi le mme fait,
Histoire ecclsias., III, 14.

Mais on remarquera que l'objet de

la discussion entre

caire et l'hrtique est ici prcis, alors qu'il

Cassien.

ne

l'est

Ma-

pas dans

JEAN GASSIEN

140

Aprs avoir

exemples de miracles

cit d'autres

, Nesteros en revient sa preoprs par


mire conclusion, qui est d'autant plus intressante

les

Pres

comme une

qu'elle est reste

rgle de l'glise

d'abord, les miracles ensuite

"^
I

la vertu;

Les aptres ne se prvalaient pas, observe Nesteros des miracles qui naissaient sous leurs pas. Frres, disaient-ils,

pourquoi vous tonner de cela

Pour-

quoi tenir les yeux fixs sur nous, comme si c'tait par
notre puissance ou par notre pit que nous ayon&
fait

homme

marcher cet

^^

L'HUMILIT
Jsus n'a pas dit
des miracles

de cur'^

Mais

faire
Apprenez de moi.
je suis doux et humble
.

que

Longuement, vigoureusement, complaisa'mment,,


Nesteros dveloppe cette pense que la vertu, pour

(22) Il est peine besoin de faire remarquer combien cect


oppos l'ide que certains critiques ngatifs se font de la
mentalit des Pres et de l'ancienne glise en gnral. Ils
la reprsentent comme vivant dans une sorte d'attente perptuelle du miracle et le faisant natre ou croyant l'apercevoir, force de le dsirer. C'est comme les charismes de la vie mystique,
visions, extases, etc. Les matres de la mystique les ont en gnest

ral regards

comme

plus prilleux que dsirables. Dans sainte

Jean de la Croix, c'est presque une ide fixe


d'exorciser ces faits merveilleux
Le miracle a sa place, que Dieu lui a donne. Cette place
n'est pas la premire, telle est la vrit reconnue de tout temps.
Et Cassien nous en est ici un excellent tmoin.

Thrse

et saint

(23) Actes des Aptres, III, 12.

(24)

Nous traduisons actuellement

Apprenez de moi,

c'est-

-dire prenez mes leons, car je suis doux et humble de cur.


Mais le sens est le mme, puisque la premire leon recevoir

du Matre,

c'est d'tre

comme

lui

doux

et

humble de cur.

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

141

ne consiste pas oprer


des merveilles, mais possder et pratiquer l'humilit.

<;eux qui ont des charismes,

donc l'humilit qui est la matresse de


fondement inbranlable de l'difice
don propre et magnifique du Sauveur'^.

C'est

toutes les vertus, le


cleste, le

Le miracle apparent n'en saurait imposer un


vrai disciple de Jsus-Christ

Si l'on vient faire en notre prsence, dclare


Nesteros, quelqu'un de ces prodiges, ce n'est pas cette
merveille qui rendra son auteur estimable nos yeux,
mais seulement la beaut de sa vie. Nous ne cherche-

rons pas si les dmons lui sont soumis, mais s'il pos^
sde la charit avec les membres que dcrit l'Aptre .

LES VRAIS MIRACLES A ACCOMPLIR


C'est

donc en nous que nous devons exercer notre


si Dieu nous l'accorde

puissance de thaumaturges,

un plus grand miracle

d'extirper de sa
foyer de la luxure, que d'expulser les
esprits immondes du corps d'autrui; un signe plus
magnifique de contenir par la vertu de patience les
mouvements sauvages de la colre, que de commander
aux puissances de l'air.
C'est quelque chose de plus beau d'loigner de
son propre cur les morsures dvorantes de la tristesse
C'est

propre chair

le

que de chasser

les

maladies et

les fivres des autres.

Enfin, c'est bien des titres, une plus noble vertu, un


progrs plus sublime, de gurir les langueurs de son
me que les faiblesses corporelles d'autrui. Plus l'me
est

au-dessus de la chair, plus est prfrable son salut;

(25)

ConL XV,

7.

(26) Si quis coram nobis horum aliquid fecerit, non de


admiratione signorum, sed de ornatu morum dbet apud nos esse

laudabilis.

Ibid.

JEAN CASSIEN

142

plus sa substance l'emporte par l'excellence et par


^'
prix, plus grave et funeste serait sa perte .
Et, aprs ce

le.

beau mouvement oratoire, que Cas-

sien semble avoir rdig avec

un

soin tout particulier

un exemple du saint,
anachorte Paphnuce, qui apprit par un accident la

le vieillard

conclut en donnant

En

profonde doctrine que l'on vient de rsumer.


tant au four un plat de lentilles, il se brla

la

met-

main.

Mais comme, dans sa pense, rien ne pouvait arriver


sans la permission de Dieu, il s'interrogea lui-mme,,
scruta sa conscience et tomba dans une grande tristesse.

Un

ange du Seigneur

Pourquoi es-tu

triste,

lui

apparut et

lui dit

Paphnuce, de ce que ce feu

terrestre n'est pas en paix avec toi, alors que tes membres gardent un reste de concupiscence, qui n'est pas
encore parfaitement teint. Tant que ses racines

demeureront vivaces dans


le

tes moelles, nul


feu matriel te soit pacifique.
.
.

Cette rvlation, qui, en


vait tout le

vivement

le

moyen que

somme, posait

et rsol-

problme de la souffrance ici-bas, frappa


vieillard. Et il se dit en lui-mme
:

une vertu plus haute, une grce plus sublid'teindre en soi le feu de la chair que de subju C'est

me

du Trsmauvais qui nous attaquent de l'extchasser du corps des possds par

guer, par le signe de la croix et la puissance

Haut,

les esprits

rieur ou de les
l'invocation

du

Nom

divin'*.

(27) Ibid., 8.
(28) Ibid., 10. On verra, dans la troisime Partie, que cer
passage des Confrences fut, dans la suite, objet de critiques et
de discussions. Il n'est pas vrai que la chastet mme parfaite
nous exempte des morsures du feu
!

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

143

CHEZ L'ABB JOSEPH

Tout en parlant

ainsi,

Nesteros avait conduit les

de l'abb Joseph, distante


de la sienne, d'environ six milles (9 kilomtres).
la cellule

voyageurs jusqu'

L'abb Joseph tait issu d'une illustre famille de


Thmuis, en Egypte. Il avait fait des tudes classiques
et parlait lgamment le grec, en sorte qu'il pouvait
s'exprimer lui-mme, avec la plus grande facilit, sans
recourir, comme les autres, un interprte, envers les

personnes qui, comme Cassien et son ami, ignoraient


totalement le copte ou langue du pays.

Aprs

les

premiers compliments ordinaires,

le

bon

apprenant qu'une fraternelle amiti unissait les


deux disciples venus pour l'entendre, leur parla de

pre,

l'amiti.

DE L'AMITI
C'tait un sujet que
mes avaient plus d'une

auteurs profanes eux-m-

les

fois trait.

Et Cassien, dans

sa rdaction de cette Confrence, n'a pas


s'en inspirer.

On

tains entre sa rdaction et le

Mais

si belle

manqu de

a relev en effet des contacts cer-

que

De

amicitia de Cicron

trop l'cart des grands principes de spiritualit

nous cherchons

tirer des

uvres de Cassien

que

et elle

prsente trop peu d'originalit profonde pour nous


arrter longtemps.

"*.

soit cette Confrence, elle reste

Nous n'en retiendrons que

l'ide

(29) L'observation est (I'Olphe-Galliard, dans Dictionnaire


de Spiritualit, au mot Cassien, col. 225, qui cite
Cicron, De
Amicitia; dition Bud, par L. Laurand, p. 20, note 2.

JEAN CASSIEN

144

mre, celle laquelle l'abb Joseph revient avec


de prdilection

le

plus

ne

s'en

Parmi

toutes les diffrentes amitis,

il

trouve qu'une sorte qui soit indissoluble


c'est celle
qui a pour principe, non la faveur qu'une recommandation concilie, ni la grandeur des services ou des bienfaits reus, ni quelque contrat ou l'irrsistible pousse
de la nature, mais la seule ressemblance de la vertu.
C'est l la vraie et indissoluble amiti, qui grandit avec
la perfection et la vertu des deux amis, et dont le lien,
:

une

fois form, n'est rompu ni par la diversit des


'
dsirs ni par l'opposition des volonts contraires .

Et un peu plus

La grce de

loin

l'amiti

ne saurait persvrer pleine


chez qui soit une gale

et parfaite qu'entre les parfaits,

vertu"

Et Joseph de donner, avec beaucoup de

soin, les

prcautions prendre, aussi longtemps que l'on n'est


encore qu'en marche vers la perfection, pour prserver
l'amiti de tous les cueils contre lesquels elle risque

de se briser.

En
gique

conclusion,

il

donne un conseil

de fine observation

et

trs psycholo-

L'exprience l'a montr bien souvent, dit-il, ceux


ont
tabli leur amiti sur le principe du serment,
qui
n'ont pu vivre toujours dans la concorde.
Rien n'est
donc plus certain que la maxime des hommes les plus
.

minents par la prudence la vraie concorde, l'amiti


indissoluble ne peut exister qu'avec une vie sans reproche et entre gens de vertu semblable et de mme
:

idal

C'tait toujours

religion d'amour

(30) Il est clair

bre de Cicron

non posse
(31)

De

et

du Cicron, mais ennobli par une


de puret parfaite.

que Cassien

Hoc enim

micitia, 18.

Ibd., 5.

s'est ici

souvenu du mot clamicitiam esse

sentie, nisi in bonis

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

145

Tel fut le discours tout spirituel que le bienheureux Joseph nous fit, crit Cassien, sur le sujet de
l'amiti et il nous enflamma d'une plus vive ardeur
garder toujours la charit qui nous unissait l'un l'autre d'une intimit si parfaite .

GROS SCRUPULES ET GRAVE PROBLME

La nuit

tait venue.

L'abb Joseph conduisit ses

htes une cellule spare et se retira, pour le court


repos de la nuit.

On

se souvient

que

les

anachortes

ne s'accordaient pas plus de trois heures, quatre au


plus, de sommeil
!

Mais, dit Cassien, le feu que ses discours avaient


allum dans notre cur, ne nous permit point de dormir. Nous sortmes et nous tant loigns d'une centaine de pas, nous nous assmes dans un lieu plus
retir. Les tnbres de la nuit, cette solitude aussi,

favorisaient

un

entretien secret'"

Quelles penses agitaient ainsi les

deux amis

? Ils

avaient entendu, depuis leur entre en Egypte, six Confrences dj, sur les sujets les plus relevs et les plus
exquis. Ils en taient

comme

transports. Mais cet

enthousiasme lui-mme n'tait pas exempt de souci et


d'angoisse.
D'instinct, ils faisaient la comparaison entre le
monastre de Bethlem et la vie qu'ils y avaient mene,
trs mortifie certes et remplie de saintes lectures

de prires rgulires, mais, cela mis part, un peu


laisse leurs propres inspirations et nullement nour-

et

rie

de ces hauts entretiens qu'ils taient venus chercher

en terre gyptienne.

Oppress par son intime tourment, l'abb Germain se prit soupirer profondment
:

(32)

10

Conl, XVII,

1.

JEAN CASSIEN

146

Que

faisons-nous

De

immense pril
et quelle n'est pas.
doctrine et la vie

? dit-il.

quel

ne nous voyons-nous pas environns

notre misrable condition La


mme
de ces saints anachortes nous enseignent de la faon
la plus efiScace ce qui serait le meilleur pour notre
!

avancement spirituel. Mais la parole donne nos.


suprieurs ne nous laisse pas libres de l'embrasser
Par les exemples de si grands hommes, nous pourrions en effet nous former une vie plus parfaite, si
l'engagement pris ne nous pressait instamment de
retourner notre monastre. D'autre part, si nous
rentrons, on ne nous accordera jamais la permission de
revenir ici. Et si nous prfrons satisfaire nos dsirs,
en demeurant, que faisons-nous de la foi du serment ?
Car, afin d'obtenir cong de visiter, ne ft-ce qu'en
!

courant les saints et les monastres de


nous avons jur nos anciens de faire
retour

plus prompt

''.

En
jeunes

cette province,,
le

proie

gens

au plus

terrible

gmissaient,

embarras,
de

s'accusaient

les

deux

timidit,

une
promesse nuisible leur souci essentiel, celui de la vie
Jean Cassien eut alors une ide qui leur
parfaite

tous
deux providentielle, bien qu'en somme,
parut
elle ft toute naturelle, dans leur situation, celle de
soumettre leur cas de conscience l'abb Joseph.
d'irrsolution, pleuraient de s'tre laiss arracher

Le saint abb Germain , comme l'appelle ici avec


une touchante amiti notre auteur, applaudit cette
proposition comme une inspiration d'en haut. Ils

attendirent l'heure de la synaxe de nuit, c'est--dire


des prires canoniques appeles Vigiles, nos Matines
d'aujourd'hui, qui se clbraient au milieu de la nuit.

(33) Ibid., 2.

l'abb NESTEROS ET

L' ABB

JOSEPH

147

CONSULTATION

A
que

peine les psaumes de rgle avaient-ils t rcits


deux amis s'assirent sur leurs nattes, dans l'at-

les

tente d'un entretien spirituel avec leur hte. Mais

voyait sur leurs visages

patriarche

Pourquoi donc
fronts ?

c'est le

on

un tel abattement que le


leur dit
mot de Cassien,

cette tristesse aujourd'hui sur vos

avourent qu'ils avaient pass la nuit sans sommeil, gmissant sous le poids de leurs anxits. Le bon
vieillard voulut en savoir la cause. Germain s'expliqua
Ils

aussitt.

Il

dit leur dessein antrieur, qui tait de s'en

retourner, aprs le voyage en Egypte, leur ancien


monastre, tout chargs des leons recueillies sur leur
route.

Il

rvla l'engagement sacr par lequel, la

demande de

leurs anciens, ils s'taient lis. Il indiqua


que leur promesse avait reu un surcrot de gravit de
ce qu'elle avait t faite dans la grotte sanctifie par
la

naissance du Seigneur.

ne cacha pas qu'il regardait comme cerne leur permettrait pas de revenir, s'ils
retournaient Bethlem, et que, par suite, ils se
voyaient contraints de renoncer ce qu'ils considEnfin,

il

tain qu'on

raient

comme

maintenant, avec la certitude de l'vidence,


le chemin de la perfection pour eux
!

tes-vous srs, questionna humblement le saint


ce pays contribue davantage votre avan-

homme, que

cement dans

L en

les

choses spirituelles

effet tait

bien

le

nud mme

Mais Germain n'hsita pas sur ce point

de la question.
:

Nous devons avoir, dit-il, un gr infini pour leur


doctrine ceux qui nous ont instruits ds notre jeune
a parvulis
former de grandes rsolutions
ge

JEAN CASSIEN

148

et qui ont su allumer dans notre cur une soif si profonde de la perfection, en nous faisant goter le bien
qui tait en eux. Si toutefois notre jugement mrite

sur ce point quelque crdit, nous ne faisons point de


comparaison entre ce que nous entendons ici et les
principes que nous remes alors. Je ne dis rien de la
puret inimitable de votre vie que nous ne considrons
pas seulement comme un fruit de l'idal austre que

vous suivez, mais aussi comme un bienfait particulier


de ces lieux. C'est pourquoi nous ne doutons pas que,
pour reproduire l'clat magnifique de votre perfection,
il ne nous soit insuffisant d'entendre comme en courant
vos enseignements. Nous avons besoin du secours que
nous offrirait un sjour permanent, afin qu'une ducation de chaque jour et longtemps prolonge secoue,

s'il est possible, la torpeur de nos curs


!

RPONSE DE L'ABB JOSEPH

question angoisse des deux disciples, l'abb


Joseph rpondit par une nouvelle Confrence, toute
entire consacre aux promesses et au mensonge. Il y
la

dveloppa cette pense qu'il est parfois plus avantageux de rompre ses promesses que de les remplir, que
l'on peut, sans pch, changer l'ordonnance de sa vie,

pour des vues leves et vraiment


passa de l au mensonge, car, selon lui,

pourvu que ce
efficaces. Il

soit

y a mensonge toutes les fois que l'on manque sa


parole ou dit une chose que l'on ne pense pas, pour
il

quelque motif que ce soit, et quelles que soient les circonstances o cela nous arrive. Avec une grande
abondance de textes scripturaires, il dmontra que les
saints

avaient

s'taient

mme

souvent
servi

chang

de

rsolutions

et

du mensonge, comme un mdecin

se sert de l'ellbore.

On
homme

voit quelles conclusions tranges, le saint

fut entran, par

une conception trop

troite

l'abb NESTEROS et l'abb JOSEPH

du mensonge. Mais comme


la treizime

sur

149

cette Confrence est, avec

la libert et la grce,

Tune de

qui ont appel, dans la suite, les plus graves


rserves, nous en renverrons l'examen plus attentif et
celles

plus dtaill la troisime partie de ce livre.

CONCLUSION DE L'ENTRETIEN

La

solution propose par l'abb Joseph aux scrude


leurs esprits rpondait si bien aux secrets
pules
dsirs de leurs curs, qu'ils en furent instantanment

soulags

Les avis et la doctrine du bienheureux Joseph,


nous parurent un oracle de Dieu. Rassurs dsormais, nous nous dcidmes de rester en

crit Cassien,

Cependant, bien que notre promesse nous


donnt ds lors peu de souci, nous ne laissmes pas
de l'accomplir, aprs sept ans couls. Nous fmes alors
un rapide voyage notre monastre, et d'ailleurs avec
la ferme confiance d'obtenir la permission de revenir
au dsert. Cette visite nous permit d'abord de rendre
nos anciens l'honneur que nous leur devions. De plus,
telle tait l'ardeur de leur affection, que nos lettres
d'excuse, si frquentes qu'elles fussent, n'avaient pas
russi calmer leurs esprits; nous emes toutefois le
bonheur de voir refleurir leur ancienne charit pour
nous. Enfin, pleinement dlivrs du scrupule que nous
avait laiss notre engagement, nous reprmes le chemin de Sct et eux-mmes se firent une joie de nous
accompagner lors de notre dpart^*.
Egypte.

Prenons donc, nous aussi, le chemin du dsert de


de nos deux voyageurs.

Sct, la suite

(34)

Conl, XVII,

30.

Chapitre VI

A DIOLCOS

.L'ABB

PIAMOUN

Les

trois

vieillards

dont

Cassien

et

Germain

avaient jusqu'ici reu les prcieuses leons taient, on


l'a dit, des ermites de la rgion de Panphyse. Leurs
discours n'avaient pu qu'exciter en eux le dsir de visiter les provinces les plus recules d'Egypte, parce que,

pensaient-ils,

nombre

les

saints

taient

en plus grand

par leur perfection'.


Ils durent donc, aprs la Confrence de l'abb
Joseph sur les promesses , se contenter d'envoyer
leurs anciens de Bethlem une lettre exposant leur
et l'emportaient aussi

projet de poursuivre leur chemin et de prolonger leur

sjour en Egypte. Cet change de lettres, entre eux et


leur communaut, allait se continuer grand renfort
d'excuses et d'explications de leur part, et, semble-t-il,
de reproches et de sommations de la part de leurs
frres palestiniens ^

(1) In quibus amplior atque perfectior sanctorum numeTus consistebat , Conl., XVIII, 1.

(2) C'est ce qui parat ressortir la fois du fait que les deux
voyageurs finiront par se sentir obligs de retourner en Palestine, et de ce que Cassien dclare, on l'a vu la fin de la Confrence prcdente, que, par suite de leur visite, ils eurent la
joie de recouvrer l'ancienne charit de leurs anciens que

JEAN CSSIEN

152

Leur intention

tait

de passer au fameux dsert

de Sct, de/ueure des plus illustres anachortes. Mais


ils ne laissrent pas de visiter en cours de route, les

monastres ou groupes rmitiques situs sur leur parcours.


Ils

appel Diolcos, situ sur l'une des sept


Nil

. Il

un bourg
bouches du

s'arrtrent en premier lieu en

s'agissait ici

du bras du

fleuve appel Sben-

nytique. Le bourg de Diolcos est plac au bord

du

lac

Bourlos, qu'un chenal troit relie la Mditerrane.


Il

n'est pas trs loign de Rosette,

nomment

et

Rachid,

que

d'Aboukir, clbre par la bataille que l'on

Diolcos,

moins par
le dsir

les

les

par consquent de

la

Arabes
plage

sait.

deux voyageurs taient

attirs,

trac de leur voyage vers Sct, que par

le

de voir les monastres dont

ils

avaient entendu

faire l'loge.

Aussi Cassien
l avec

parle-t-il des

une magnifique emphase

rencontres qu'ils firent


:

Nous nous embarqumes, et aprs avoir longtemps vogu, comme nos yeux avides cherchaient de

toutes parts ces gants sublimes de la vertu, notre


regard distingua tout d'abord, tel un phare lev,
l'abb Piamoun, Des anachortes qui habitaient en ce
lieu, il tait la fois l'abb et le prtre' .

n'avaient pu adoucir les satisfactions trs frquentes de leurs


animis eorum, qui pro caritatis ardore, creberrimis
lettres

litterarum nosfrarum satisfactionibus nequaquam fuerant delnit, pristinam redintegravimus caritatem .


(3) Cum diutissime fluctuantes ad illos virtutum sublimtate conspicuos montes undique curiosos oculos tenderemus,
abbatem Piamun, omnium anachoretarum illic inhabitantium

seniorem eorundemque presbyterum, velut quandam sublissipharem, primus circumspectantium notavit intuitus.

mam

Conl, XVIII,

1.

A DIOLCOS

153

L'abb Piamoun tait un vritable thaumaturge.


Cassien dclare formellement qu'il a vu des miracles
prodiges oprs par ses mains, sous leurs yeux.
Toutefois comme il n'a pas l'intention de raconter des
merveilles divines, mais d'exposer les institutions et
et

pratiques des saints , il s'en tient aux doctrines


sans s'arrter aux aliments d'une vaine curiosit.
les

Piamoun

les accueillit

avec de vives dmonstra-

tions de joie et s'enquit de leur origine, et de leurs


projets.

Ils

rpondirent qu'ils venaient de Syrie et


que par le dsir de la perfec-

qu'ils n'taient conduits


tion.

Piamoun

vu des moines

avait dj

syriens.

On

attachement excessif

dit qu'il leur reprochait leur

leurs usages, leurs jenes, l'ordre de leur psalmodie. Il

Et

eut

mme

un mot

leur endroit

insista sans retard,

assez piquant.

la

nouveaux-venus, sur
ncessit absolue de renoncer aux principes dont

on

les avait

il

pour

les

nourris jusque-l, pour embrasser sans


discernement et en toute humilit les pratiques et les
enseignements des anciens d'Egypte.

TROIS SORTES DE MOINES

Partant de
la vie

Piamoun

l,

monastique dans

Il

a, dit-il,

le

leur traa

un tableau de

pays.

en Egypte, trois sortes de moines.

Deux sont

excellentes; la troisime doit tre vite,


parce qu'elle est tide .
,

La premire espce
vivent ensemble en
senior ou ancien.
leur

nombre

est celle

des cnobites.

communaut, sous

On

la direction

en trouve par toute l'Egypte

est le plus

grand

Ils

d'un
et

(4) Cujus generis maximus numerus monachorum per


unversam Aegyptum commoratur . Conl., XVIII, 4.

JEAN CASSIEN

154

La deuxime

est celle des anachortes qui, aprs

avoir t forms dans les monastres de cnobites et

rendus parfaits dans

s'tre

actuali

conversatione

modernes

la

voie active

c'est--dire

dans la vie asctique,

en

in

termes

ont prfr

le

secret de la solitude. Cette catgorie est la plus parfaite et c'est

celle-l

que

l'on doit souhaiter d'appar-

tenir.

La

blme

est

cette distinction des diffrentes sortes

de

troisime sorte, celle qui mrite

forme par

le

les sarabates.

Aprs

moines, l'abb Piamoun entreprit de donner ses deux


auditeurs l'histoire des origines du monachisme en
Egypte. Nous l'avons nous-mme esquisse plus haut,
d'aprs les sources dont nous disposons aujourd'hui,

suffisamment

sources

nombreuses

et

concordantes

asseoir notre certitude sur les grandes lignes.

pour

L'expos de l'abb Piamoun diffre en des points essendes vues de la critique contemporaine. Nous ne

tiels

rapportons ses dires qu' titre de curiosit historique.


Nul doute qu'il ait donn l ce qu'il regardait comme
la vrit.

Nous ne trouvons

toutefois qu'ici l'opinion

tonnante que l'on va voir.


ORIGINE APOSTOLIQUE

La

DU MONACHISME GYPTIEN

vie cnobitique, disait

Piamoun,

prit nais-

sance au temps de la )rdication apostolique . Et il


en donnait pour preuve premptoire le texte des Actes
La multitude des fidles n'avait qu'un cur et qu'une
:

me, nul ne possdait rien en propre, mais tout tait


commun entre eux. Ils vendaient leurs terres et leurs
.

biens et

ils

en partageaient

le

prix entre tous, selon les

A DIOLCOS

besoins de chacun.
eux.

155

n'y avait pas d'indigent parmi

Il

"
.

voyait donc dans cette sorte de vie comde la primitive glise le dbut de la vie cnobitique elle-mme. Il n'oubliait qu'une chose, savoir
qu'entre cet essai mmorable mais phmre, autour

Piamoun

mune

des annes 30 40 de l're chrtienne, et la vritable


cration des monastres par saint Pacme, en 325,
s'tait

reste

coul bien prs de trois sicles

que

refroidi,

Il

il

avoue du

premier zle des chrtiens s'tait bien vite


en sorte que les chefs de l'glise eux-mmes
le

avaient repris la libre disposition de leurs biens. Mais


suppose que des noyaux de fidles, quittant les villes,

il

s'tablirent en des lieux carts et continurent

commencrent pratiquer pour leur compte


qu'ils se rappelaient avoir t poses

Ainsi se forma,

dit-il,

par

ou

les rgles

les aptres.

des disciples qui s'taient

du grand nombre, une obserPeu peu, le progrs du temps les

retirs de la contagion

vance particulire.
<;onstitua en catgorie spare des fidles. Comme ils
s'abstenaient du mariage et se tenaient l'cart de
leurs parents et de la vie du sicle, on les appela moines
ou [xov^ovTE en raison de cette vie solitaire et sans
famille. Puis, les communauts qu'ils formrent leur
firent donner le nom de cnobites et leurs cellules ou
logis le

nom

On
si

de Coenobia

pourrait la rigueur admettre cette volution,

Piamoun

n'avait la prtention de la situer, dans le

temps, bien des annes avant


Antoine'

es

Paul de Thbes

et les

(5) Actes, II, 45, IV, 32-35.


(6) Ibid., 5.
(7)

Per annos plurimos inviolabile usque ad abbatis Pauli

vel Antonii duravit aetatem

JEAN CASSIEN

156

ORIGINE DES ANACHORTES

Par une seconde erreur, non moins trange que


premire, Piamoun

enseignait que

le

la.

cnobitisme avait

prcd l'anacliortisme, alors que c'est tout le contraire qui est vrai. Les anachortes qu'il vient juste-

ment de nommer, Paul de Thbes et Antoine le Grand,


donnrent le branle au mouvement monachiste
Pacme ne fut que leur disciple et imitateur. Mais
Piamoun ignore cette filiation historique
:

Du nombre de ces parfaits, dit-il en parlant des


cnobites, comme les fleurs et les fruits d'une tige
fconde, sortirent les saints anachortes.
Ainsi, de
cette premire observance, naquit un autre genre de
.

vie parfaite. Ses tenants sont avec raison appels anachortes, c'est--dire hommes de la retraite. Non con-

tents d'avoir remport sur le diable une premire victoire dans la socit des hommes, en crasant de leur

talon ses piges cachs, ils dsirent de lutter contre les


dmons front dcouvert et les yeux dans les yeux.
On les voit pntrer sans crainte dans les vastes
retraites de la solitude .

Et Piamoun de

citer

comme

anctres lointains de

ce genre de vie, Jean-Baptiste, lie et Elise.

LES SARABAITES

En

contraste frappant avec ces deux premire

catgories d'excellents moines, se trouvent les infidles


sarabates, imitateurs maudits d'Ananie et de Saphire

On

les appelle ainsi

d'un

nom

copte qui signifie spaparce qu'ils se sparaient eux-mmes des communauts cnobitiques. Ils aiment porter le nom de
rs,

moines, mais ils n'en observent pas la vie. Ils n'ont


cure ni de la discipline ni de la tradition des anciens.
Ou ils restent dans des demeures particulires, tout

A DIOLCOS

en s'attribuant
bien

les privilges

d'un

157

nom

glorieux,

ou

construisent des monastres pour y vivre


leur guise, en complte libert. Ils habitent en gnral
deux ou trois dans des cellules. Il arrive qu'ils
ils

mme plus que les vrais cnobites,


dans une pense de lucre et d'enrichisse-

travaillent autant et

mais

c'est

ment.

DES CHIFFRES

Piamoun ne nous donne pas de chiffres, au sujet


de l'expansion des diverses sortes de moines. Mais son
tmoignage est prcieux pour leurs proportions
ves

relati-

Les deux premires espces de moines, dit-il,


cnobites et anachortes, se balancent peu prs pour
le nombre dans cette province. Mais dans les autres
que les ncessits de la foi catholique m'ont forc de
parcourir, la troisime espce, celle des sarabates,
^
pullule et se voit presque seule .

Et Piamoun racontait qu'au temps de Valens,


l'empereur arien et perscuteur de la foi orthodoxe, il
avait t charg de porter les fruits d'une collecte aux
frres qui, d'Egypte et de Thbade, avaient t rel-

gus dans les mines du Pont et de l'Armnie. Or, au


cours de ce long voyage, il avait bien rencontr, en

quelques

villes,

mais nulle part

mme

(8)

de

nom

de rares traces de la vie cnobitique,


la vie

'.

ConL, XVIII,

rmitique n'tait connue, pas

7.

probable que celte exclusion de la vie anachoret l'Armnie, s'explique par le peu d'estime
que saint Basile-le-Grand, organisateur de la vie monastique,
en ces rgions, professait pour ce genre de vie. Toutes ses prfrences allaient la vie cnobitique. Les Sarabates eux-mmes
(9)

tique,

Il est

dans

le

Pont

JEAN CASSIEN

158

QUATRIME ESPCE DE MOINES


dans son numration des sortes de

Jusqu'ici,

moines, Piamoun est entirement d'accord avec le


tableau qu'en dresse saint Jrme, dans sa clbre lettre Eustochium, que l'on date communment de

384

'\

Mais voici que notre Confrencier de Diolcos


ajoute aux trois espces indiques, une quatrime qui
semble entirement de son cru. De

mme

que les Sarabates taient de faux cnobites, ainsi les moines de


cette quatrime sorte sont de faux anachortes. On a

pu dj remarquer
pour

la

mfiance marque par Cassien


deux

ces esprits impatients qui, aprs avoir pass

ans peine dans les exercices de la vie cnobitique,


se htent de se choisir un ermitage particulier, o, sous,
prtexte de haute perfection, ils vivent en somme selon
leur fantaisie

C'est leur adresse, sans nul doute, qu'il relve,

de la part de l'abb Piamoun, le portrait suivant des


faux ermites, qui est peut-tre en ralit de son invention lui
:

affectaient de pratiquer la vie commune, mais par petits,


groupes fort indpendants. On remarquera d'autre part, sur ce
passage du discours de l'abb Piamoun qu'il parle du temps de
Valens comme d'un temps coul. Un peu plus loin, il fait allusion l'vque Athanase, de bienheureuse mmoire . Son
voyage dans le Pont s'tait donc accompli entre 373, date de la
mort d'Athanase et 378, date de la mort de Valens.
Cela nous confirme que Cassien et Germain ont pu accomplir leur voyage en Egypte, partir de 385 ou peu avant. Nous,

trouverons, chemin faisant, d'autres points de repre qui fortifieront ce calcul.


(10)

419.

Ad Eustochium,

XXII, 34, dans Patrol. lat, XXII, coL

159

A DIOLCOS

Il existe, disait Piamoun, une quatrime espce


de moines, que nous avons vu apparatre depuis peu.
Ceux-l se flattent d'une vaine image de vie anachortique. A leurs dbuts dans le monastice, leur ferveur
faisait accroire qu'ils recherchaient vraiment la perfection de la vie cnobitique. Mais elle fut courte; et
tout aussitt ils sont tombs dans la tideur. Retrancher leurs habitudes et leurs vices d'autrefois, ils ne
le veulent aucun prix. Ne pouvant prendre sur eux
de soutenir plus longtemps le joug de l'humilit et de
la patience, et ddaignant de se soumettre au commandement des anciens, ils gagnent des cellules spares,

dans

le dsir d'y vivre solitaires, afin que n'tant plus


exercs par personne, les -hommes puissent les estimer
patients, doux et humbles. Mais cette profession nouvelle, ou plutt cette tideur ne permet jamais ceux
"
qu'elle infecte de parvenir la perfection .

CONCLUSION
Aprs ces curieux exposs des origines
varits de la vie monastique, l'abb

Piamoun

et

des

entre-

encore longtemps ses deux auditeurs des vertus


primordiales d'humilit et de patience. Et Cassien
tint

donne dans

les

termes suivants

c'est--dire l'effet produit

son fidle compagnon

la conclusion pratique,

dans son esprit

et celui de

ce discours de l'abb

Piamoun,

dit-il, le

dsir

qui nous avait dj inspir de quitter l'cole lmentaire du monastre cnobitique, pour tendre au degr
suprieur des anachortes s'enflamma davantage. C'est
sous lui que nous apprmes les premiers principes de

(11)

ConL, XVIII,

8. Il

est clair

que de faux anachortes ont

pu

exister aussi en Egypte et que, par suite, nous ne pouvons


tre certains que cette description de la quatrime catgorie soit

de Cassien et non de Piamoun. Le contraire nous


parat
plus probable.

mme

JEAN CASSIEN

160

dont nous devions acqurir ensuite,


une connaissance plus parfaite ^^ .
La peinture des faux anachortes n'avait donc
pas dcourag les deux amis. C'est une ide constam-

la vie solitaire,

Sct,

ment reproduite par

lui

que

la vie

est plus excellente, plus sublime

tique

anachortique

que

la vie cnobi-

".

Cette premire impression, dj trs profonde,


allait se fortifier

par

les

discours de l'abb Jean, que

nous allons entendre maintenant.

UN VASTE MONASTRE

les

Aprs un court sjour auprs de l'abb Piamoun,


voyageurs arrivent aux portes d'un grand monas-

que dirigeait l'abb Paul. C'tait un nom fort


rpandu et de celui-ci nous ne savons rien par ailleurs.

tre,

Le monastre qu'il rgissait contenait d'ordinaire plus


de deux cents mines. Mais, ce jour-l, une grande fte
que l'on y clbrait y avait attir, dit Gassien, une
infinit de religieux d'autres

(12)

Conl, XVIII,

monastres

, c'tait

en

fin.

(13) Principales rfrences

dit de primis coenobii scolis

ce sujet

ici

mme, Cassien

ad secundnm anachoreseos gra-

, allusion au passage des coles lmentaires de grammaire


aux coles suprieures de rhtorique. Cum in coenobio Syriae
consistentes, post prima fidei rudimenta, succedentibus aliqua-

aura

tenus incrementis, majorem perfectionis gratiam coepissemus... ,


Conh, XI, dbut dj cit plus haut. Mais le passage le plus
explicite est dans Institut, V, 26 : * Cum de Palestinae monasteriis ad oppidum Aegypti, quod Diolcos appellatur, rudes admo-

dum venissemus, ibique plurimam turbam coenobii disciplina


constrictam et optimo ordine monachorum, qui etiam primus
est, insitutam mirifice videremus, alium quoque ordinem, qui
excellentor habetur, id est anachoretarum,
niis instigati sagacissmo corde videre

cunctorum praeco-

properavimus

A DOLCOS

de la depositio, c'est--dire des

effet l'anniversaire

du dernier

funrailles

161

abb^*.

EXEMPLE D'HUMILIT ET DE PATIENCE

Un

fait

dont Cassien

et

Germain furent

ici

les

tmoins vint leur donner un frappant exemple du degr


de patience et d'humilit auquel les bons moines de ce
lieu taient

parvenus

La multitude des

nioines, crit Cassien, s'tait


repas, par groupes de douze, dans un
atrium immense et ciel ouvert. Or, il advint qu'un
frre apporta avec quelque retard le plat dont il tait

assise

pour

le

charg. Ce que voyant, l'abb Paul, qui circulait actiles servants, tendit la main et lui appli
de tous, un soufflet si retentissant que
la
vue
qua,

vement parmi

mmes qui se trouvaient aux extrmits les


plus opposes, purent entendre le coup.
Mais ce jeune homme, de mmorable patience,
reut cela avec tant de douceur que pas un mot ne
s'chappa de sa bouche, ni le plus lger murmure ne
se laissa deviner au frmissement silencieux de ses
lvres
bien mieux son air modeste, sa tranquillit,
la coiileur mme de son visage n'en furent pas le moins

ceux-l

du monde

altrs

!.

L'ABB JEAN

Mais sans s'attarder davantage ce bel acte de


patience et d'humilit, Cassien nous met en prsence

du

saint abb Jean, vieillard fort avanc en ge, qui,

aprs' un long sjour dans le dsert, o

il

s'tait

adonn

la vie parfaite des ermites, tait venu terminer sa

On notera, au passage, cette attestation du culte, ds


rendu un abb, aprs sa mort, comme aux martyrs de
l're prcdente. Nous en avons vu un premier exemple en saint
Hilarion, en Palestine, une douzaine d'annes auparavant.
(14)

lors

JEAN CASSIEN

162

vie en se pliant la discipline cnobitique.

Il rsumait
lui-mme son pass en ces termes trente ans dans un
monastre, puis vingt ans au dsert, et enfin la retraite
;

dans un couvent, car, disait-il,


dans un tat moins relev que
parfait

mieux vaut

la tideur

la ferveur

dans un plus

Ce Jean ne doit pas

tre

confondu avec

le clbre

Jean de Lycopolis, que nous rencontrons dans Palladius. Il n'en fut pas moins un anachorte d'une rare
perfection.

avait connu,

Il

au

dsert,

de vritables

sublimes qu'ils semblent pouvoir tre gals aux plus levs de ceux que
nous rvlent les annales de la haute saintet. Nous
transports de

flicit,

des tats

si

aurons donc invoquer son tmoignage, quand nous


exposerons la doctrine asctique et mystique de Cassien et par suite celle de ses matres gyptiens.

PARALLLE DE LA VIE D'ANACHORTE


ET DE LA VIE CNOBITIQUE
L'abb Jean entretint longuement

les

deux pledeux

rins palestiniens de ses expriences diverses des

cnobitique et anachortique.

vies,

Il

constatait

par l'affluence

une baisse certaine de

mme de

Tant que

le petit

cette dernire,

ses adhrents.

nombre de ceux qui demeu-

raient alors au dsert, disait-il, nous laissa la libert


de nous perdre dans ses immenses solitudes; aussi
longtemps qu'une retraite plus profonde nous rendit
possible d'tre ravis frquemment en ces clestes transports; tant que la multitude des visites ne fut pas

venue nous charger de soins et d'embarras infinis, par


la ncessit de pourvoir aux devoirs de l'hospitalit,
j'ai embrass d'un dsir insatiable et d'une ardeur
sans rserve le secret tranquille de la solitude et cette
vie comparable la batitude des anges.
Vint le jour o les frres en foule gagnrent
le dsert.

Ses solitudes, auparavant

si

vastes, se trou-

A DIOLCOS

163

pour ainsi dire, resserres. Aussitt le feu de la


divine contemplation parut s'teindre et le souci des
choses matrielles nous engagea dans des entraves

vrent,

sans

nombre *S>.
C'tait alors

que l'abb Jean se dcida revenir

la vie cnobitique. S'il n'y devait plus retrouver la


il avait joui au
souci du lendu
y
dcharg
pratique de l'obissance compensait pour

libert et les transports

dsert, en revanche

demain

et la

sublimes dont

tait

il

de la plus haute contemplation.


Parlant des avantages de la vie cnobitique,

lui la perte

poursuivait

il

Ici, nul besoin de prvoir le travail quotidien;


nulle proccupation de vente ni d'achat; rien de cette
inluctable ncessit de faire sa provision de pain pour

l'anne; pas l'ombre de sollicitude au sujet des choses


matrielles, pour parer soit ses propres besoins, soit
ceux de nombreux visiteurs aucune prtention enfin
;

de gloire humaine, qui souille, aux yeux de Dieu, plus


que tout le reste et rend si souvent inutiles les grands

travaux du dsert.

L'abb Jean gmissait d'autre part sur un certain


relchement dans l'austrit de vie et la rigueur des
pnitences, parmi les nouveaux anachortes
:

A quels excs, soupirait-il, n'en est-on pas venu


Les limites de l'ancienne austrit sont bien violes,
car elle ignorait absolument l'usage de l'huile. Que disje ? On ne se contente mme plus de la mesure introduite par le relchement. De notre temps, un setier
d'huile, un boisseau de lentilles suffisaient pour toute
une anne pour la rception des htes. On a doubl,
tripl la mesure et c'est peine si on peut s'en contenter
Plusieurs ont pouss au-del des bornes ce
relchement funeste. Nous sommes loin de la goutte
!

d'huile

(15)

que nos prdcesseurs dans

Conl, XIX,

6.

la vie rmitique.

JEAN CASSIEN

164

si suprieurs nous, dans la rigueur de leur abstinence, laissaient tomber sur le vinaigre et la saumure
mlangs, dans le seul dessein d'viter la vaine gloire.

On brise,

par dlicatesse du got, du fromage d'Egypte


y rpand l'huile plus qu'il ne serait ncessaire
deux mets qui ont chacun son agrment, et pourraient
trs bien faire au moins deux repas excellents, pour un
moine, s'unissent ainsi pour caresser le palais plus
dlicieusement. Jusqu'o ne va pas cette fureur de possder Je ne puis le rappeler sans honte, les anachortes se sont mis, sous prtexte d'humanit et d'accueil,
possder dans leurs cellules jusqu' une couveret l'on

ture

"

DU CNOBITE ET DE L'ANACHORTE

LA FIN

Plein d'admiration devant cette sincrit et la

profondeur de cette exprience des deux


interrogea alors le vieillard sur la fin
celle

de l'ermite

La

fin

vies, Germain
du cnobite et

du cnobite, rpondit Jean,

fier et crucifier

toutes ses volonts

aucunement au lendemain.

et.

est de morti-

de ne songer

La fin de l'ermite est d'avoir l'esprit dgag de


toutes les choses terrestres et de s'unir ainsi au Christ,

autant que l'humaine faiblesse en est capable

Mais, ajoutait-il, combien sont rares ceux qui parviennent la perfection de l'un ou de l'autre tat. A
l'ermite

manquera

mpris total et

le

le

dpouillement
la contem-

de toutes choses; au cnobite, la puret de


plation

".

(16)

mme

ce

sagum quoque

notre temps

relchement

6. Il va sans dire que


encore fort rigoureux en

CotiL, XIX,

paratrait

(17) Sous ce rapport, l'exprience de l'abb Jean ne concide pas avec celle des sicles ultrieurs car c'est bien dans les

165

A DIOLCOS

Jean avait cependant connu de notables exceptions aux constatations gnrales qu'il venait d'noncer. L'abb Mose, disait-il, Paphnuce et les deux
Macaire ont possd parfaitement l'une et l'autre
vertu. Ils taient donc parfaits en ces deux professions.

Dans

la retraite, ils se nourrissaient insatiablement

du

que tous les autres habitants


du dsert, et, autant qu'il tait en eux, ne recherchaient
aucunement la socit des hommes. Mais d'autre part,
secret de la solitude, plus

supportaient admirablement le concours et les faiblesses de ceux qui s'empressaient vers eux
parmi la
ils

multitude innombrable des frres qui affluaient vers


eux de toutes parts, soit pour leur faire seulement
avec

dessein de progresser, l'inquitude


presque constante que leur causait l'obligation de recevisite, soit

voir tout le

trable

Ie_

monde,

les trouvait

d'une patience inal-

Jean acheva son entretien en donnant ses deux


jeunes auditeurs des moyens pratiques de reconnatre
leurs propres dfauts,

mme

dans

la solitude.

Ces moyens se ramenaient en somme la pratique


assidue et sincre de l'examen de conscience qui devait

dans toutes les rgles de perfection


publies dans la suite par les matres de la vie spiri-

tenir tant de place

tuelle.

Et Jean indiquait finement ses deux disciples

d'occasion

comment

ils

devaient discerner les restes

monastres qu'ont fleuri les contemplatifs les plus authentiques


et les mystiques les plus illustres. Il faut donc croire que la vie
cnobitique, dans la suite, laissa au moine plus d'instants de
silence et de solitude vraie, mme en communaut, qu' cette
poque lointaine. L'introduction de l'exercice mthodique de
l'oraison
lequel au surplus ne faisait que consacrer un tat
de fait trs antrieur
dut servir puissamment aussi doter

la vie

cnobitique de cette contemplation que l'abb Jean regarde


comme le privilge exclusif de la vie anachortique.

166

JEAN CASSIEN

des passions en eux-mmes, par la constatation des


motions provoques par les menus incidents de la vie
au dsert, la visite d'un frre par exemple ou le jaillis-

sement d'une pense au cours de la lecture.


A l'approche de la neuvime heure
trois heures

qui marquait

de l'aprs-midi,
repas des moines, l'abb mit

fin

le

moment de

l'unique

sa Confrence.

Chapitre. VII

AUPRS DE L'ABB PINUFIUS

CHEZ PINUFIUS
Ni Germain ni Cassien n'avaient oubli

le

bon

et

saint Pinufius, qui avait t leur hte passager en


Palestine. L'un des motifs de leur voyage avait t

srement, on

l'a

son cole. Mais

vu, de le retrouver et de se mettre

ne savaient sans doute pas trs


exactement o se trouvait son monastre, car nous les
ils

voyons, de Diolcos, revenir sur leurs pas, et rencontrer


le

saint

du

lieu

homme non loin de Panphyse, proximit


de leur dbarquement en Egypte \

UNE RCEPTION DE MOINE


Pendant qu'ils taient auprs de Pinufius, il y eut
une rception de moine, dans ce couvent. Et les deux
Voyageurs purent entendre le discours admirable que
e

vnrable abb tint au nouveau profs. Ce discours


en quelque sorte une somme de doctrine monas-

fut

tique et de vie spirituelle. Cassien l'avait trouv si

(1) Il se pourrait aussi que la visite Pinufius ne se trouve


pas sa vraie place, dans la srie des Confrences et qu'elle ait
prcd le voyage Diolcos. Peu importe au surplus, car cela
ae change rien la ralit des entretiens ni leur substance.

JEAN CASSIEN

168

frappant
tutions

qu'il

en a donn un rsum dans ses Insti-

o nous ne saurions mieux

prendre pour

le

faire

que

d'aller le

traduire notre tour \

DISCOURS DE L'ABB PINUFIUS


Vous savez combien de jours vous avez passs
nos portes, dans les veilles, avant d'tre reu aujourd'hui. Mais il faut que vous sachiez la raison de cette
rigueur. Il pourra en effet vous tre d'une grande utilit
de la connatre, si vous voulez ensuite, comme il con-

vient, entrer

Une

au service du

Christ.

immense

est promise, plus tard,


tous ceux qui auront fidlement servi Dieu et adhr
lui selon la rgle de cet institut. Mais en revanche,
des peines trs graves frapperont ceux qui auront excut cette rgle avec tideur et ngligence et qui auront laiss se perdre les fruits de saintet qui devaient
natre de leur profession et du caractre qu'on leur
attribuait. Il vaut mieux, dclare l'criture, ne pas
faire de vu que de ne pas observer les vux que l'on
a faits. Maudit soit celui qui accomplit avec ngli'
gence l'uvre du Seigneur .

gloire

POURQUOI LE POSTULAT DE LA PORTE

Voil pourquoi vous avez t trs longtemps

repouss par nous, non pas que nous ne dsirions embrasser de tout notre pouvoir votre salut et celui de
tous et que nous ne soyons disposs nous porter au
devant de ceux qui veulent se convertir au Christ, mais
de peur qu'en vous recevant imprudemment nous ne

(2) Qu'il s'agisse d'un rsum, c'est ce qui ressort non seulement de l'vidence de la chose, mais du propre aveu de Cas Cum.
sien, qui dit, dans la Confrence vingtime
regulam
subeunti coram omnibus in synaxi fratribus praecepta tradidisset quae in quarto ut diximus Institutionum libro, quanta

potui brevitate, conplexus sum.


:

(3)

Jrme, XLVIII, 10.

AUPRS DE l'abb PINUFIUS

169^

soyons, nous, coupables devant Dieu de lgret et que


nous ne vous fassions tomber sous le coup d'une peine
plus grave, si tant accept avec trop de facilit, alors
que vous ne compreniez pas toute l'importance de cette
profession, vous ne deveniez dans la suite infidle ou
pour cela aussi que vous devez avant toutes

tide. C'est

choses connatre la cause

un mr examen,

du renoncement, pour

la dcision qu'il

aprs
de prendre en consquence

savoir,,

vous convient

LE RENONCEMENT
Le renoncement n'est rien autre chose que le
tmoignage de la croix et de la mortification *.
Sachez donc qu'en ce jour vous tes mort au
monde, ses actes et ses dsirs et que, selon l'Aptre, vous tes crucifi ce monde et le monde vousmme. Considrez donc les conditions de la croix, sous
le mystre de laquelle dsormais il vous faudra vivre
ici-bs, car vous ne vivez plus vous-mme, mais il vit
en vous celui qui a t crucifi pour vous. Sous les
mmes vtements et la mme image qu'il avait en mourant pour nous sur le gibet, il nous est ncessaire de
passer cette vie. Cela veut dire que, selon David, il nous
faut transpercer de la crainte du Seigneur nos chairs
et nos volonts, en sorte que nos dsirs ne soient plus
au service de notre concupiscence, mais au service de

sa mortification. C'est ainsi

que nous accomplirons

le

Quiconque ne
prcepte du Seigneur, quand il dit
prend sa croix pour me suivre, n'est pas digne de moi
com{Matthieu, X, 38). Mais vous direz peut-tre
:

ment l'homme peut-il toujours porter la


bien comment, tant vivant, peut-il tre
Ecoutez sur ce point une brve explication

croix, ou
crucifi ?
.

(4) Il importe de noter au passage cette dfinition de la


monastique. Car c'est bien d'elle qu'il s'agit sous le nom de
renoncement. La vie du moine est essentiellement cela. Et

vie

la

base, la raison d'tre de ce renoncement, c'est le dsir


d'imiter la croix et le sacrifice du Sauveur: Abrenuntiatio
nihil est aliud quam crucis ac mortificationis indicium .

JEAN GASSIEN

170

LA CROIX
Notre croix, c'est la crainte du Seigneur. De
donc qu'un crucifi ne peut plus, selon les mouvements de son esprit, remuer ses membres comme il
veut ou les tourner o il veut, ainsi nous, il nous appartient de ne plus mouvoir nos volonts et nos dsirs,
non point selon notre bon plaisir ou notre agrment
passager, mais seulement selon la loi du Seigneur. Et
de mme que celui qui est suspendu au gibet de la
croix ne contemple plus les choses prsentes ni ne

mme

songe plus ses penchants, n'est plus agit par le


souci du lendemain et les proccupations de l'avenir,
n'est plus en proie la concupiscence de la fortune,
n'est plus embras par l'orgueil, l'envie, la jalousie,
ne souffre plus des outrages prsents et ne se souvient
plus des injures passes, et bien que respirant encore,
se croit dj mort tous les lments, en ne fixant
plus le regard de son cur que sur le lieu o il ne
doute pas qu'il va immdiatement passer, ainsi nous

par la crainte du Seigneur,


morts toutes choses et non seulement nos
vices charnels, mais aux lments eux-mmes de ce
monde, et garder les yeux fixs sur le lieu de notre
prochaine migration. C'est par l que nous pourrons
mortifier toutes nos concupiscences et affections charfaut-il aussi tre crucifis

tre

nelles .

POINT DE REGARDS EN ARRIRE

Prenez donc bien garde de ne rien reprendre de


et, par une violation de

ce quoi vous avez renonc

du Seigneur, craignez d'tre trouv revtu de


nouveau de la tunique que vous avez dpose Ne
retournez plus au dsirs et aux aspirations terrestres
de ce monde. Ne descendez pas du toit, comme l'a dit
le Christ, pour reprendre les choses que vous avez re jel'ordre

tes. Oubliez vos parents et vos affections anciennes.


Chassez les sollicitudes du sicle, de peur d'enfreindre
Quiconque met la main la
la dfense du Christ
charrue et regarde en arrire ne peut tre apte au
:

AUPRS DE l'abb PINUFIUS

au royaume

des cieux

171

Evitez que la superbe, que

vous avez foule aux pieds dans l'ardeur de votre foi


et la plnitude de votre humilit, lorsque vous aurez
commenc goter la connaissance des psaumes et de
cette profession, n relve peu peu la tte en vous, en
sorte que, selon la sentence de l'aptre (Galates, II, 18),
en rdifiant ce que vous avez dtruit, vous ne vous
rendiez vous-mme prvaricateur. Bien plutt^ dans ce
dpouillement que vous avez vou devant Dieu et ses
anges, puissiez- vous persvrer jusqu'au bout.
Dans cette humilit et cette patience qui vous ont
fait implorer, durant dix jours, devant les portes, votre
-admission au monastre, puissiez-vous non seulement
Ce n'est pas en
persister, mais grandir et crotre.
effet celui qui commence, mais celui qui aura persvr jusqu' la fin, qui sera sauv .
.

OUVERTURE DE CUR
... Pour accomplir cela, observez sans cesse les
origines de vos penses et rendez-en compte sans
retard votre ancien. Vous apprendrez en effet ainsi
craser les germes pernicieux, si vous ne rougissez pas

de tout dire votre ancien .

L'ENCHAINEMENT DES VERTUS


... Le principe de notre salut et sa garde, c'est
de Dieu. C'est par elle que ceux qui entrent
dans la voie de la perfection acquirent le commencement de leur conversion et la purification des vices et
le maintien des vertus. Quand cette crainte a pntr
l'esprit de l'homme, elle engendre le mpris de toutes
choses, engendre l'oubli de parents et l'horreur du
la crainte

(5) On trouve ici une double prescription, qui ne devait


jamais tre perdue pour l'usage monastique d'une part l'examen de conscience frquent, d'autre part l'ouverture de cons:

cience au directeur spirituel, car c'est lui qui est appel


senior.

ici le

JEAN CASSIEN

172

monde. Par

le

mpris

dpouillement de tous

et le

biens, s'acquiert l'humilit

le&^

LES MARQUES DE L'HUMILIT

l'humilit, elle se reconnat aux signes,


1 si toutes les volonts sont mortifies; 2 si

Quant

suivants

ne cache rien son ancien (directeur spirituel)


ses actions, mais mme de ses penses; 3 si l'on ne fait rien de soi-mme, mais, remettant tout son jugement, l'on coute volontiers et
l'on

non seulement de

attend toujours ses avis et dcisions; 4 si l'on observe


en tout la douceur de l'obissance et la constance de
la patience; 5 si non seulement on ne fait injure personne, mais l'on ne se plaint ni ne s'attriste d'aucune
injure reue d'un autre; 6 si l'on ne fait rien et ne
prend aucune initiative quoi l'on ne soit autoris
par la rgle commune ou l'exemple des pres; 7 si
l'on est content de tout et se juge indigne de tout ce
offert, comme un serviteur inutile; 8 si l'on se

qui est

dclare infrieur tous non seulement des lvres mais


dans la plus intime conviction du cur; 9" si l'on
retient sa langue et modre sa voix; 10 si l'on n'est
ni facile ni prompt au rire ".
C'est ces signes et autres semblables que l'on
reconnat la vritable humilit. Et quand vous l'aurez
acquise rellement, elle vous conduira immdiatement
la charit qui, en son degr suprieur, ne connat

plus la crainte. Tout ce que vous faisiez auparavant


sous l'empire de la crainte, vous commencerez le
faire sans effort, comme naturellement, non plus par
le souvenir du chtiment mais par l'amour du bien
lui-mme et la dlectation des vertus .

(6) On trouverait une liste toute semblable des signes de


l'humilit dans les Lettres du B. Jean d'Avila. Mais il donne

douze signes au lieu de dix.

AUPRS

DE,

l'abb PINUFIUS

173

UN OU DEUX MODLES AU PLUS


Pour mieux y parvenir, vous demanderez des
exemples, dans la communaut, pour les imiter en vue
de la vie parfaite, un trs petit nombre, ou plutt
un seul, deux au plus, pas davantage. En effet, outre

et parfaitement pure ne se
rencontre qu'en un petit nombre, il y a encore ce fait
que pour la perfection de vos bons desseins, c'est-dire de la vie cnobitique, on est toujours mieux imbib
et form par l'exemple d'un seul .

qu'une vie bien rgulire

TROIS RECOMMANDATIONS

Pour persvrer dans

cette rgle spirituelle


trois
choses
devront
tre
observes par vous
jamais,
la premire, cette prescription du
en communaut

Pour moi, comme sourd, je n'entendais


Comme un muet, n'ouvrant pas
rien . La seconde
Je suis devenu comme
la bouche . La troisime
un homme qui n'entend pas et qui n'a aucune rplique
dans la bouche''. Vous aussi, avancez comme un
psalmiste

sourd et muet, en sorte qu'en dehors de celui que vous


aurez lu, avec rflexion, pour imiter ses exemples, tout
ce qui pourrait vous paratre moins difiant, vous soyez
comme un aveugle pour ne pas voir.
Si vous apercevez un moine dsobissant, contumace, dtracteur ou
faisant autrement qu'il ne vous a enseign, n'en soyez
pas scandalis ni dtourn, mais passez sous silence
tout cela comme un sourd qui n'a rien entendu. Si on
vous inflige ou quelque autre des injures, des
.

outrages, restez immobile et insensible, comme un


muet, quant la revanche prendre.
Devenez un insens aux yeux du monde, selon le
prcepte de l'aptre, ne discutant pas, ne jugeant pas
ce qui vous est prescrit, mais dployant une constante
.

obissance, en toute simplicit et confiance, n'admet-

(7)

Psaume XXXVII,

14-15.

JEAN CASSIEN

174

saint, comme utile, comme sage que ce que:


de Dieu ou l'examen de votre ancien aura dcrt.
Appuy sur de tels principes, vous pourrez persvrer
dans cette discipline perptuellement et ne serez arrach du monastre par aucune tentation de l'ennemi,
.
par aucune conspiration.

tant

comme

la loi

LES NEUF TAPES DE LA PERFECTION


Et pour inculquer toutes ces choses, que nous
avons exposes en un discours plus dvelopp, plus
facilement dans notre cur et pour qu'elles puissent
adhrer plus puissamment vos sens intrieurs j'en
ferai un abrg qui vous permettra, par sa brivet et
par le rsum des prceptes, de tout embrasser dans
votre mmoire. Ecoutez donc, en peu de mots, l'ordre
selon lequel vous pourrez monter jusqu'au sommet de

la perfection, sans effort et sans difficult


Le principe de notre salut et de la sagesse, selon
:

du Seigneur. De la crainte
une salutaire componction (c'est-dire la contrition de nos fautes). De cette componction du cur procde le renoncement; c'est--dire le
dnuement et le mpris de toutes les richesses. Du

les Ecritures, c'est la crainte

du Seigneur

nat

dpouillement, est engendre V humilit. De l'humilit


est enfante la mortification des volonts. Par la mortification des volonts sont extirps et desschs tous
les vices. Par l'expulsion des vices, les vertus poussent
des rejetons et grandissent. Par la pullulation des
vertus on acquiert la puret du cur. Au moyen de la
puret du cur on possde la perfection de la charit
apostolique'.

(8)

Principium nostrae salutis ac sapientiae secundum


Domini est. De timor Domini nascitur con-

Scripturas timor

punctio salutaris. De conpunctione cordis procedit abrenuntiatio,


id est nuditas et contemptus omnium facultatum. De nuditate

humilitas procreatur. De humilitate generatur mortificatia


voluntatum, Mortificatione voluntatum exstirpantur atque
marcescunt universa vitia. Expulsione vitiorum virtutes fructifi-

AUPRS DE l'abb PINUFIUS

175

LE PLUS ANCIEN SERMON ET PRISE D'HABIT


Est-ce une impression purement personnelle,

il

nous a sembl que ce discours, qui est le plus ancien


sermon de prise d'habit connu de nous, prsente un tel
caractre de vrit, de fracheur

et,

pour ainsi

dire,

de

modernit, qu'il pourrait encore tre utilis, sans


aucun changement, pour une crmonie semblable,

dans nos monastres

Tout y

est

en

effet et tout

est sans modification

substantielle, sans lacune importante, mais au contraire avec un tonnant mlange de hauteur spirituelle
et

de sens pratique, d'idalisme lev et de psychologie

subtile.

Les dernires lignes en particulier contiennent un


raccourci d'une rare densit. Les tapes de la

monte

y sont nommes, dans leur enchasuccession vritable,^ avec une


admirable. Devons-nous attribuer ce vigou-

vers la perfection

nement logique
nettet

reux
teur

et leur

mot de l'aubreviarium Gassien ou Pinufius ? De noubrviaire de la saintet

c'est le

veau se pose devant nous la question de la valeur documentaire des oeuvres de Gassien. Et nous ne pouvons
que rpondre toujours de mme, bien qu'avec une certitude croissante Gassien a mis sa forme, son style, le
:

revtement verbal. Mais ce n'est pas lui qu'il convient d'accorder la paternit de la doctrine.

Nos

raisons,

on

les

dait l'enseignement des

ment

cant

et

a dj vues

on

Pres du dsert.

expressment dclar

qu'il

ne

Il

lui

deman-

a constam-

faisait

que trans-

atque succrescunt. Pullulatione virtutum puritas cordis

adquiritur. Puritate cordis apostolicae caritatis perfectio possidetur . Institut, IV, 43.

JEAN CASSIEN

176

mettre la pense de ses matres du dsert. Cette penalors si aisment accessible, le courant des

;se tait

visites

au dsert

en Terre-Sainte

et des plerinages

en Egypte

comme

tait si gnral, si puissant, qu'il tait

j)ratiquement impossible de donner le change au lecteur sur l'authenticit de l'enseignement spirituel confr en ces rgions bnies. A ces raisons, ajoutons ceci
;

un auteur comme

Cassien,

s'il

avait, sous un patronage

voulu donner ses propres ides,

illustre,

peu systmatique

pt

qu'il

tre,

les aurait, si

prsentes peu prs

toujours de mme. Or,

il n'en est pas ainsi dans ses


au
vu,
chapitre V, que, selon l'abb
l'ascension
la
vers
Nesteros,
perfection comporte essenla science
tiellement deux degrs, trois au plus

Nous avons

'Ceuvres.

qui se ddouble en expulsion des vices et


acquisition des vertus, et la science thorique que
nous avons pu identifier avec les dons du Saint-Esprit
actuelle,

et la vie mystique.
lvres

renoncements

mme

Nous trouverons plus

tard, sur les

Paphnuce, la doctrine des trois


qui sera une autre prsentation de la

de- l'abb

doctrine. Or,

ici,

de la bouche de l'abb Pinufms,

que l'ascension des sommets comporte neuf tapes. Il est bien entendu que la doctrine
est toujours la mme. Mais la description de la sainte
nous recevons

l'avis

montagne gravir

est

un peu

diffrente. Elle l'est trop,

croyons-nous, pour que l'on attribue Cassien seul les


nuances qui sparent les divers exposs transmis par
lui. Il est

donc naturel, sinon ncessaire, de rduire son

rle celui d'un excellent disciple, rapportant fidle-

ment, tout en y mettant sa marque personnelle, les


leons de ses matres. Par lui, travers lui, ce sont

donc bien

les

Pres du dsert que nous entendons.

AUPRS DE l'abb PINUFIUS

177

Vmi ET VARIT
Ds prsent, nous sommes en mesure de dire que
sous des aspects varis, c'est toujours l'unique vrit
spirituelle qui nous est offerte. Dans la suite des
sicles,

le

mme

processus se fera remarquer. Les

auteurs distingueront les tapes, tantt d'une manire


tantt d'une autre. Il y aura le systme ternaire : com-

menants, progressants

mais

y aura
sept dons du Saint-

et parfaits;

aussi

le systme septnaire: les


Esprit interprts par saint Augustin

il

comme

les sept

degrs de la vie spirituelle, ou bien encore les sept


demeures du Chteau de l'me de sainte Thrse. Il y

aura

les trente

degrs de l'chelle du paradis, de saint

Jean Glimaque. Et nous venons de voir les neuf tapes


du saint abb Pinufius. Ces divergences ne sont que de
pure forme. Tout se tient, tout se suit, dans l'ascen-

montagne leve. On y peut marquer cependant des tournants ou des lacets en plus ou moins
grand nombre, sans que la montagne en soit le moins
sion d'une

du monde

affecte, ni

qui l'escaladent

marche des ardents

tous, est

la charit. C'est cela seul

sommet unique

la

Le sommet, pour
de

mme

qu'il faut

unique la perfection
qui importe et c'est sur ce
:

garder toujours les yeux

fixs.

APRS LE SERMON DE PINUFIUS


Cassien a tenu nous dire l'impression faite sur
lui et

son ami Germain par

le

sermon que nous avons

traduit presque in extenso. Cette impression fut celle

d'une sorte de vertige et d'abattement. Nos deux jeunes


moines n'avaient encore aucun soupon d'une doctrine aussi prcise et aussi sublime.

JEAN CASSIEN

178

Les
cimes du vritable renoncement npus
parurent ds lors quelque chose d'incomprhensible
et de prodigieux. Nous ne pouvions croire que notre
Abatpetitesse ft jamais capable de s'lever si haut
tus et dcourags, nous n'essayions pas mme de
cacher sur nos traits la secrte amertume de nos penses. Nous revnmes bientt auprs du saint vieillard
"
.
l'esprit tout en alarme.
!

AU BAS DE LA COTE
Pinufius n'eut pas de peine lire sur les visages de
ses visiteurs l'anxit qui s'y trouvait inscrite.

Il

leur

demanda donc, sans retard, la cause de leur tristesse.


Aprs un profond soupir, Germain, toujours lui,
prit la parole

en son

rponse revient ceci

nom
:

et

au

nom

de son ami. Sa

vous venez de nous rvler

magnificence du sommet atteindre et notre


propre bassesse. Nous nous voyons, trs distinctement,
tout au bas de la cte gravir et c'est cela qui nous
la fois la

fait

peur

Votre discours, dit-il en effet, en nous rvlant


une doctrine inconnue, vient de nous dcouvrir la voie
escarpe du renoncement le^^plus lev cartant, pour
ainsi dire, les nuages qui obscurcissaient nos yeux, il
nous l'a montr pntrant, par son sommet, jusque
dans le ciel mme.
:

il fut magnifique et sublime, plus


dsespoir qui nous accable. Si nous
mesurons la grandeur du but nos forces chtives et
comparons la bassesse de notre ignorance avec la hauteur infinie de la vertu que vous nous avez mise en
vidence
non seulement, nous nous sentons incade
pables
parvenir jusque-l; mais nous nous voyons
dchoir de l'tat mme o nous sommes "

Mais, plus

profond est

le

(9)

Conl, XX,

2.

179

AUPRS DE l'abb PINUFIUS

Et Germain concluait en demandant au moins de


connatre les signes de la vraie componction.
Or, Pinufms avait plac la componction la
seconde place seulement dans l'numration des neuf
C'tait donc
tapes franchir vers le sommet dsir
!

bien tout fait

le

bas de la cte.

RPONSE DE PINUFIUS
Pinufius se hta d'encourager ses deux interlocuteurs. Il les flicita

de leur humilit, dont

il

rappela

qu'il avait eu dj des preuves, en Palestine, lorsqu'il

avait partag leur cellule. C'tait leur dire indirecte-

ment

non, vous n'tes pas aussi bas que vous le


pensez dans la cleste ascension. Car vous possdez
dj l'humilit, qui est bel et bien la quatrime tape
et

du

reste

l'une

des plus importantes

de la rude

monte.
Puis, satisfaisant leur

la

demande, il leur parla de


des
du
componction,
pardon par Dieu de nos
signes

fautes.

Si

nous comparons son langage celui que

drait aujourd'hui

un

tien-

directeur de conscience, nous

serons frapps de l'absence de toute allusion la confession sccramentele. Sans entrer

ici

dans un histo-

rique dtaill de la pratique du sacrement de pniil suffira de dire qu'en principe la pnitence tait
rserve ceux qui voulaient entrer dans les rangs des

tence,

pnitents publics , une classe nettement distincte


des fidles, forme de ceux qui, ayant commis des

pchs publics considrables, voulaient effacer le scandale de leurs dsordres par l'accomplissement d'aust-

(10) Ibid., 3.

JEAN CASSIEN

180

rites et d'humiliations

imposes publiquement par un

confesseur autoris.

Justement, cette poque mme, va faire son


apparition la confession de dvotion et ce sont les

moines qui en seront les propagateurs principaux. On


a dit dj l'insistance des Pres du dsert recommander aux moines d'avoir chacun son ancien

senior auquel
ment de

ils

devaient tout dire,

leurs actes mais

mme

non

seule-

de leurs penses. Cette

pratique allait entrer dans les rgles monastiques et


donnerait lieu l'exercice du sacrement de pnitence

sous une forme essentiellement diffrente de celle qui


avait exist jusque-l, non certes au point de vue doctrinal, car c'tait

bien toujour:?

le

mme

pouvoir des

mme

sacrement, toujours la mme


Mais
au lieu des pchs scandaleux,
d'absolution.
grce
et
cette
confession
aurait rgulirement
graves,
publics
cls,

toujours le

comme

matire

les

pchs

mme

quotidiens, lgers

c'est--dire vniels.

Une
due,

ici,

confession est videmment sous-enten-

telle

croyons-nous par Pinufius. Mais ce qu'on

lui

demande et ce qu'il veut enseigner, c'est moins le pardon sacramentel, l'absolution initiale, comme nous
dirions aujourd'hui, que l'extirpation du pch mme
par lesquels on peut conclure que les
chanes que ce pch avait laisses et qui en taient,
de la part de Dieu, le plus terrible chtiment, sont
et les signes

enfin rompues, loignes, oublies.

EXTIRPATION DES PCHS


Et voici
psychologie

rponse de Pinufius, pleine aussi de


de suc spirituel

la

et

Donnez-moi, dit-il, un homme tout entier dans


la pense de satisfaire et dans les gmissements de la

pnitence. Aussi longtemps que l'ide des fautes corn-

AUPRS DE l'abb PINUFIUS

181

mises ou d'autres fautes semblables, vient se jouer


devant ses regards; tant que, je ne dis pas la dlectation, mais seulement le souvenir du mal continue d'infester les retraites profondes de son me, il peut,
ces marques, reconnatre qu'il n'est point dlivr
entirement. Ainsi, l'me que le dsir de faire satisfaction pour ses pchs tient sans cesse en veil, saura
son acquittement et son pardon ce signe que leur
sduction ni leur image mme ne l'effleureront plus... .

La

thologie de notre tenips n'accepterait pas sans

quelques rserves un tel langage. Elle distinguerait


avant tout entre le pardon qui suit immdiatement
l'absolution sacramentelle, et la satisfaction qui est le

paiement Dieu de

commis aprs
Enfin,

venia
restes
lui

le

la dette contracte

par

le

pch

baptme.

que Pinuflus appelle ici le pardon


nous l'appellerions plutt l'extirpation des
ce

du pch, des habitudes mauvaises

laisses

par

dans l'me.

Sous cette forme, nous pourrions admettre


clusion de Pinuflus

la con-

Croyons que nos souillures passes nous sont

enfin remises, lorsque, des volupts d'ici-bas, le dsir


ni les impressions n'ont plus de place en notre

cur".
FIN DE LA CONFRENCE

Germain
qu' quel

fit

DE PINUFIUS

encore prciser par le saint abb jusil convenait de maintenir en soi le

moment

souvenir de ses fautes, pour mieux en sentir et en


exciter le regret. Cela n'est

(11)

Tum demum

remissa credenda sunt,

voluptatum
XX, 5.

desideria

bon que dans

praeterita

cum

fixerint

pariter

les

premiers

nobis vitiorum contagia


de corde nostro praesentium

passionesque

depulsae

Conl.

JEAN CASSIEN

182

la pnitence. Mais il vient un jour o Dieu


arrache de notre cur enfin purifi l'pine du
remords. Alors, il convient de ne plus avoir qu'un sou-

temps de

mme

venir trs gnral de ses fautes, comme celui qui se


trouve exprim dans un si grand nombre de versets

des psaumes"*.
Pinufius conclut qu'il est utile aux parfaits d'oublier leurs pchs. Saint

Thomas

d'AqXiin, lui aussi

degrs de la perfection de la
faon suivante, qui a de grandes analogies avec l'enseiles commenants demeurent
gnement de Pinufius
caractrisera les divers

absorbs par la lutte contre les vices les progressants


se proposent avant tout de crotre dans la vertu, enfin,
;

au troisime

et

suprme degr,

les parfaits

ont princi-

palement en vue d'adhrer Dieu et de jouir de lui


ils ne dsirent plus que de mourir et d'tre avec

le

Christ^.
Pinufius est enfin d'avis qu'il est une catgorie
il ne faut pas reve-

particulire de pchs sur lesquels

par le souvenir, mme pour les dtester, ce sont les


pchs honteux. Et il en donne cette raison qui restera

nir,

classique en spiritualit

(12) Il faut noter au passage que Pinufius, comblant la


lacune que nous avons signale plus haut, au sujet de la confession, fait mention d'elle, en numrant les moyens d'effacer les

criminum. confessionem
pchs. Mais il nomme l'aveu
ct de l'intercession des saints, de l'aumne, etc. Et
cite

pas

le

moins du monde

les textes bibliques

il

concernant

ne
le

ceux qui
vous les remettrez et retenus ceux qui vous les retiendrez
(S. Jean, XX, 22-23), par exemple, mais des textes de l'Ancien
pouvoir des cls

les pchs seront remis

Testament (Psaume XXXI, 5; Isae, XLIII, 26, etc.) et le texte


de S. Jacques sur l'Extrme-Onction
videmment, Pinufius ne
se place pas au mme point de vue que nous et sa thologie
pnitentielle n'est pas eptirement pu point
!

(13) lia, Ilae, Q.

XXIV, art

9.

AUPRS DE l'abb PINUFIUS

183

Il est fatal que l'on soit touff par les exhalaisons pestilentielles d'un cloaque, aussi longtemps que
"
l'on se tient au-dessus et qu'on remue la boue
.

LA PERFECTION

En

terminant, Pinufius enlve de nouveau ses


d'aile, au-dessus des simples aus-

auditeurs d'un coup


trits

de

ne sont pour lui qu'un


est tout autre. Elles ne sont que des

la pnitence. Elles

prambule, la fin
moyens, le but demeure la

la

perfection

C'est peu, disait-il, qui souhaite d'atteindre


la perfection, d'tre parvenu jusqu' la fin

cime de

de la pnitence, c'est--dire s'abstenir des choses


dfendues. Infatigable dans sa course, il doit tendre
toutes ses nergies vers la pratique des vertus, qui conduisent une pleine satisfaction. Se garder des souillures graves, qui sont abominables au Seigneur, ne
suffit pas, si l'on n'acquiert,

par

la

puret du cur

perfection de la charit apostolique, la


des vertus qui fait ses dlices".
la

et

bonne odeur

Pinufius aurait bien voulu garder les deux moines


palestiniens dans son monastre. Il les pressa de rester
auprs de lui. Mais, dit Cassien, la renomme du
dsert de Sct nous invitait.
il

nous donna cong

(14)

Conl, XX,

10.

(15) Ibid., 12, fin.

Ne pouvant nous

retenir,

'"W;

Chapitre VIII

AU DSERT DE SCT
SCT, LES CELLULES, NITRIE

Le voyageur
du

Nil,

qui,

de nos jours, remonte

le

cours

pour passer de l'Egypte du Delta en Moyenne

Egypte, aperoit sa gauche, c'est--dire l'est, une


chane de montagnes qui se dirige obliquement vers
le canal de Suez et la mer Rouge. C'est la chane arabique. Portant ses regards vers l'ouest, c'est--dire vers

sa droite, en allant

du nord au sud, une autre chane

de montagnes appele la chane libyque se divise en

deux branches, comme un vaste compas. La branche


du nord va du fleuve au lac Marotis situ au sud

La branche du sud

se perd dans les saEntre ces deux branches, le Nil et les


sables libyens s'ouvrent deux larges valles, d'une

d'Alexandrie.

bles de la Libye.

dsolation presque semblable, et caractrises par la

prsence de grosses quantits de carbonates de soude


naturels on natron.

De

ces

deux

valles, la plus mridionale

renferme

des lacs sals. C'est l surtout que le natron abonde.

Comme

le natron est aussi appel sel de nitre, la rgion


connue, de toute antiquit, sous le nom de Nitrie.
Le nom actuel est en anglais Wadi'n Natrun, que nous
crivons en franais Ouadi-el-Natroun. C'est une d-

fut

pression du dsert libyque, parallle au Bahr-Belama.

Les lacs nitreux qu'on y rencontre sont probablement

:^iil

JEAN CASSIEN

186

aliments par des infiltrations venues du Nil. Mais les


eaux en traversant d'paisses couches de sable se sont

charges de sel, de carbonates et de sulfates, qui ont


fourni aux caravanes d'Alexandrie, de tout temps, des
matires d'exportation de quelque intrt.

Immdiatement au sud du lac Marotis, et par


consquent au nord de la Nitrie, s'tendait le dsert
de Sct, vers lequel se dirigeaient, en quittant le
monastre de Pinufius, nos deux plerins, Germain

et

Cassien.

Le dsert de Sct

tait spar

de la Nitrie par

une double range de hauts plateaux, encore plus dsols et que l'on appelait les Cellules, parce que c'tait
en ce lieu, le plus affreux de tous, que les plus vaillants

huttes

parmi

les

anachortes avaient conistruit leurs

*.

(1) Le systme gographique adopt ici est celui de dom


Butler, dans Histoire lausiaque, II, p. 187 et suiv., note 14, Il
est construit l'inverse du systme adopt gnralement avant
lui,

notamment par Amlineau

(Gographie

de

l'Egypte

l'poque copte). D'aprs l'opinion reue antrieurement, Sct


tait la valle la plus mridionale, et Nitrie la plus proche
d'Alexandrie, donc la plus au nord. On trouve cette opinion dans
la plupart des ouvrages du sicle dernier. Mais elle se heurte au
tmoignage dcisif de Ptolme qui nous parat, comme dom
Butler, absolument irrcusable il a en effet vcu dans le pays
mme, probablement Alexandrie et Canope, toute proche.
:

du temps (ii sicle). Il est l'homme le plus savant de son


temps, en astronomie et en gographie. Or, voici son texte La
rgion du lac Marotis situe vers la mer se nomme Tania. Elle
est habite par les Gniates et les Prosodites. Au del, la rgion
Il est

Skiathiqne (videmment Sct) est occupe par les Masites. Les


rgions les plus mridionales sont peuples par bs Nitriotes et
les Oasites, {Gographie, livre IV, chap. v). Au surplus, cette
faon de situer les diverses rgions du dsert libyque est la seule
qui permette de comprendre les textes soit de Palladius, soit de
Cassien, soit de Rufin. Il importe toutefois de ne pas attacher
trop d'importance aux distances values par ces divers auteurs.

AU DSERT DE SCT

187

LES ROUTES D'ACCS


Les visiteurs
dent, affluaient

nombreux

si

qui, d'Orient et d'Occi-

pour rendre leur tmoignage de vn-

ration et satisfaire leur curiosit envers les Pres


dsert, avaient le choix

non pas entre

du

trois routes,

mthodes, en partant
d'Alexandrie. Ils pouvaient franchir le lac Marotis en
barque, de l atteindre la valle de Sct, cheminer
mais,

si

parmi les
et

l'on

peut

dire, trois

stratifications de nitre et les

marcages salins

malsains de la dpression, et s'lever ensuite sur les


du nom de montagnes, o se trou-

contreforts dcors

vaient les monastres. Disons tout de suite que ce

mot

ne doit pas nous faire imaginer quelques vastes constructions d'un seul tenant, comme dans les couvents

de l'poque ultrieure. Un monastre, Sct ou en


Nitrie, c'tait plutt une congrgation ou une paroisse .

rayon de

Au

centre,

une

glise

commune. Dans un

des huttes parses, habiseul anachorte, tantt par deux ou

7 10 kilomtres,

tes tantt

par un

trois.

Une

dans la rgion des monastres, le


voyageur tait sr de recevoir bon accueil partout. Le
devoir de l'hospitalit tait plac au premier rang de
tous. Mais le voyage par cette premire route n'tait
fois arriv

pas sans pril. Le lac Marotis tait souvent agit


comme la mer elle-mme. Les naufrages n'y taient pas
rares.

Elles

Quand on

l'avait travers, la valle opposait

peuvent tre toutes vraies quoique diffrentes, car

il

n'y

avait point de routes dans ces dserts et l'on y accdait par des
pistes diffrentes, dont chacun supputait la longueur selon les

mandres

qu'il avait accomplis, dans le dsert. Voir notre carte


de l'Egypte au temps de Jean Gassien, et aussi celle de dom

Butler, dans son Palladins,

t.

II,

p.

XCVII.

-m

JEAN CASSIEN

188

son tour des fondrires parfois infranchissables et forait le voyageur de longs dtours.

La seconde route
Marotis et

le rivage.

mer

longeait la

Au

del

du

lac,

entre

le

lac

vers l'ouest, on

tournait brusquement vers le sud et on abordait la


valle Sctique appele, encore aujourd'hui

par

les

Ara-

Fleuve-sans-eau, probablement un
bras du Nil dessch. L'inconvnient de cette seconde

bes

trs ancien

le

route, c'tait qu'elle traversait des rgions sans

sans verdure.

On

brigands de Libye, comme


arriver sainte Mlanie, lors d'un de ses

tt d'y tre enlev

cela faillit

eau et

risquait tantt d'y prir de soif, tanles

par

voyages en ces rgions.


Enfin,

il

avait

un troisime

itinraire, qui con-

remonter le fleuve au del du Delta proprement dit, c'est--dire jusqu' l'antique Memphis, non
loin du site actuel du Caire. A Memphis ou Arsino, on

sistait

quittait le fleuve et l'on se dirigeait vers l'ouest, en

rencontrant d'abord la Nitrie, puis

les Cellules, enfin

Sct.

Malheureusement,

les

abords du fleuve, l'origine

des valles, taient remplis de flaques d'eau et de mar-

cages laisss par

en ses dbordements,

le Nil,

et ces

marais pullulaient de btes sauvages et dangereuses,


que d'normes crocodiles, cachs dans de larges

tels

touffes de jonc

mais

lores
fides.

aussi,

ou parmi
pour

les fleurs les

cette raison

plus multico-

mme,

les plus per-

Mlanie, l aussi, ne dut une fois son salut

qu'au dvouement des gyptiens de son escorte et au


prompt secours de l'un des plus clbres anachortes

du pays,

saint Macaire

LE NOMBRE DES MOINES EN NITRIE

Nous ne saurions mieux


ide de la vie

au dsert de

pour donner une


que de citer ici un

faire,

Nitrie,

AU DSERT DE SCT

189

important passage de Palladius, que Cassien ne cite


jamais, mais qui fut exactenient son contemporain et
visita ces lieux peu prs dans le mme temps que
lui et

Germain

Je vins, crit Palladius, la montagne de Nitrie.


Entre cette montagne et Alexandrie est situ un lac
qu'on appelle Maria (Marotis), et qui a 70 milles
(actuellement beaucoup moins !). L'ayant travers en
un jour et demi, je vins la montagne du ct qui
regarde le midi. A cette montagne est adjacent le grand
dsert (Sct) qui s'tend jusqu' l'Ethiopie, aux
Masiques et la Maurtanie. Sur la montagne habitent
environ 5.000 moines, ayant des genres de vie diffrents, chacun comme il peut et comme il veut, de sorte
qu'il est permis de vivre seul, ou deux, ou davantage.
Sur cette montagne, il y a sept boulangeries, servant
la fois ceux-ci et aux anachortes du grand dsert
Sur cette mon(Sct) qui sont six cents hommes.
tagne de Nitrie, est une grande glise, prs de laquelle
.

se dressent trois palmiers ayant chacun un fouet suspendu. L'un est l'intention des solitaires qui com-

mettent une faute, l'autre pour les voleurs, si du moins


il en vient par l, un autre pour ceux qui viennent par
hasard. Ainsi tous ceux qui bronchent et sont convaincus d'avoir mrit des coups embrassent le palmier
et reoivent sur le dos les coups rglementaires. Aprs
quoi on les dlivre. A l'glise est attenante une htellerie, dans laquelle on accueille l'tranger qui vient,
jusqu' ce qu'il s'en aille volontairement, tout le temps,
quand mme il demeurerait deux ou trois ans. Aprs
lui avoir concd une semaine dans l'inactivit
les
autres jours on l'attire des travaux de jardin ou de.
boulangerie et de cuisine. Mais s'il mrite de la considration, on lui donne un livre, sans lui permettre de
s'entretenir avec personne avant l'heure. Sur cette
montagne, vivent galement des mdecins et des ptissiers. On use aussi du vin et on en vend. D'autre part,
tous ces gens-l faonnent de leurs mains du linge, de
sorte que tous sont des personnes qui rien ne
manque. Et certes, vers l'heure de none (trois heures
de l'aprs-midi), on peut se lever et couter comment,
.

JEAN CASSIEN

190

de chaque rsidence,

psalmodies s'chappent, en
au paradis. Quant l'glise,,
on n'y vient que le samedi et le dimanche. Huit prtres
desservent cette glise o, tant que vit le prtre qui est
le premier, aucun autre ne clbre, ne prche, ne
dcide mais les autres ne font que siger auprs de lui.
sans dire mot* .
sorte

que

les

l'on croit tre

CASSIEN ET GERMAIN A SCT


Partant de Diolcos, situ probablement gale
distance des deux branches les plus extrmes

du

Delta

ou de Panphysis o ils taient retourns pour voir


Pinufius, nos deux plerins passrent donc au dsert
de Sct, que Palladius appelle constamment le
tavpY][j.o
ou grand dsert. Quel fut leur itinraire,

nous l'ignorons compltement. Les uvres de

Cassien ne nous donnent que quelques-uns des noms


de moines qu'ils rencontrrent. Nous allons essayer

de grouper ici en premier lieu les descriptions sommaires que nous fournit Cassien des lieux visits par
des principaux personnages dont il a
recueilli les enseignements, enfin de la manire de
lui,

ensuite

vivre que les deux amis adoptrent en ces rgions o


ils

passrent, selon toute vraisemblance, une quinzaine

d'annes, coupes par

un

bref voyage Bethlem, pour

se faire relever dfinitivement des

engagements con-

tracts envers leur premier monastre.

SCT, SELON CASSIEN

Le dsert de

Sct, dit-il, fut le sjour des plus

(2) Palladius, Historia lausaca, d. Butler, p. 24 et suiv.


traduction de A. Lucot, avec trs lgres retouches, attnuant
l'extrme littralisme, p. 63 et s.

AU DSERT DE SCT

191

grands parmi les Pres de l'tat monastique et

demeure de toute vie parfaite .

la

Nous avons entendu, tout l'heure, Palladius nous


dire qu'il y avait, dans le grand dsert, six cents
moines, contre 5.000 en Nitrie. Cassien ne nous donne
aucun chiffre, pour Sct, mais il nous apprend qu'il
y avait quatre glises, et par suite, quatre congrgations de moines, dirige chacune par un prtre. Il nous

donne

nom

le

de ce prtre, pour la congrgation dont

lui-mme avec Germain


Paphnuce, l'un des

Nous

l'Egypte,

faisait

hommes

partie.

Il

s'appelait

plus vnrs de toute


retrouverons tout l'heure. Parlant

le

les

des moines qu'il a frquents

l,

Cassien dclare avec

Les moines qui vivaient au dsert de Sct.


passaient en science comme en perfection ceux des

fiert

autres monastres gyptiens*.

vrai dire, cela nous tonne

un

peu, car

il

ajoute

aussitt que, sur les quatre congrgations, seule celle


de Paphnuce consentit accepter la lettre du

patriarche Thophile,

condamnant

l'erreur anthropo-

morphite. Cette erreur, qui consiste attribuer Dieu

mme un

corps analogue celui de l'homme, nous


que nous avons peine comprendre

parat si grossire

que ces moines, prsents par Cassien comme si


savants, soient tombs dans une hrsie aussi manifestement absurde.

En
Sct,

ce qui concerne la position gographique de

nous ne trouvons dans Cassien que

suivante

la

mention

(3) Remarquer cette expression magnifique : Ubi monachorum probatissimi patres et omnis commorabatur perfectio .

Conl.

I,

(4)

1.

Conl

X,

2.

fin.

JEAN CASSIEN

192

Nous fmes trouver

le

remarquable entre tous dans

saint abb Thodore,


les

uvres de

la

vie

habitait le dsert des Cellules, distant de


cinq milles (9 kilomtres) des monastres de Nitrie et
spar par une solitude de quatre-vingts milles

active.

Il

(120 kilomtres), de Sct o nous-mmes demeurions'.

Mais encore une


ici

peler

que

les

de se rapdistances en ces dserts sont chose


fois

il

est indispensable

variable, puisque les pistes

que

l'on

y suit peuvent
nombreux. Cas-

faire des dtours trs tendus et trs


jsien

lui-mme nous

laquelle

tmoin de

la

on se perdait en ces immenses

semblables

tout

est

elles-mmes

et

facilit

avec

solitudes, par-

n'offrant

aucun

raconte en effet qu'on avait apport


d'un monastre de Sct, des
conome
l'abb Jean,
repre sr.

,figues

du

Il

lac Marotis d'une grosseur et d'une beaut

incroyables.

Immdiatement,

l'conome

voulut

les

envoyer un saint vieillard qu'il savait malade, au


cceur du dsert. Il choisit deux jeunes moines. La distance parcourir tait de dix-huit milles (environ
27 kilomtres). Les deux messagers prennent les fruits
et partent. Mais un brouillard pais leur fit perdre leur
route, ce qui, note Cassien, arrive frquemment mme

aux anciens. Tout un jour et toute une nuit, ils


errrent dans l'immensit sans route du dsert
' per aviam heremi vastitatem
et, ne pouvant trouver la cellule o ils avaient mission de se rendre, ils

moururent de faim

genoux dans la
Ne les voyant pas revenir, on se mit leur
prire
recherche, en suivant leurs traces dans le dsert. Aprs
et d'puisement,

de longues perquisitions, on dcouvrit leurs corps.

(5)

Conl. VI,

1.

AU DSERT DE SCT

"

' "

'

'

^'-

193

-'

'

On trouva auprs d'eux les figues intactes


prodige
Ils avaient prfr, dit Cassien, perdre la vie tempo!

plutt que violer

relle

un ordre de

leur abb

*
!

DU DSERT DE SCT

LES MAITRES

C'est surtout des matres

du dsert de Sct que

Cassien affirme avoir reu les leons qu'il nous a


livres dans les clbres Confrences. Comme nous consacrerons de longues pages exposer la doctrine asctique et mystique de notre saint, nous renvoyons

du prsent

cette partie

travail l'analyse des discours

au cours des quinze


ans du sjour des deux amis en ces contres. Il est clair
que, de ces discours et entretiens, Cassien ne nous a
et entretiens

qui se droulrent

qu'un choix.

livr

bien des choses,


et

En

quinze ans on a le temps de dire


en ces lieux de recueillement

mme

de silence.
Il

ne nous parle que des personnages suivants


deux premires Confrences;
:

l'abb Mose, auteur des

Paphnuce, qui leur parla des trois renoncements (troisime Confrence) l'abb Daniel, sur la
concupiscence de la chair et de l'esprit (quatrime Con-

l'abb

frence)

l'abb Sarapion, sur les huit principaux vices

l'abb Thodore, sur le


(cinquime Confrence)
meurtre des saints; l'abb Serenus, sur les esprits du
mal et sur les principauts angliques (septime et hui;

time Confrences)

l'abb Isaac, sur la prire (neu-

vime et dixime Confrences).

Tous

les

la

entretiens

que

l'on

composent
premire
ment Cassien les a runies parce

(6)

13

vient d'numrer

srie des Confrences.

Institut, livre V, 40.

Evidem-

qu'il estimait qu'elles

JEAN CASSIEN

19-i

constituent

un

tout et renferment toute la substance

de

la vie spirituelle.

les

chapitres antrieurs furent en ralit donnes avant

Les Confrences que nous avons rsumes dans^

Mais Cassien en a publi dans les deux sries


suivantes, qui sont srement aussi du temps de son

celles-ci.

sjour Sct. Ce sont celles qui suivent la Confrence


de l'abb Pinufius sur la fm de la pnitence et les signes

de la satisfaction. Elles sont attribues d'abord l'abb

Thonas, conome du monastre de Sct, dont Paphnuce tait le prtre et dans lequel Cassien et son ami
furent agrgs comme moines, (Confrences XXI
XXIII, sur le repos de la Pentecte, les illusions ou fan-

tmes de

la nuit,

sur la possiblit ou l'impossibilit

d'tre sans pch). Enfin, la vingt-quatrime et der-

nire Confrence, sur la mortification ncessaire

moine qui veut fonder un couvent,


l'abb Abraham.

est attribue

au

Entre tous ces matres, Cassien a fait une place


de choix Paphnuce et Thonas. Mais il a galement

une estime extraordinaire pour Serenus. Esquisser


aprs
aussi

lui, les

portraits de ses matres, c'est pntrer

un peu plus dans

la

pense de Cassien lui-mme.


souvent cit Dis-

Si le proverbe est vrai qui est si

moi qui tu hantes,

je te dirai qui tu es

combien

plus forte raison peut-on apprcier un esprit par ses


admirations et ses vnrations
Dis-moi quels sont
:

tes hros, tes saints prfrs, tes

je te dirai qui tu es

modles

spirituels,

PAPHNUCE DIT BUBALE


Parmi ce chur de saints, astres purs qui luinon sans emphase, dans la nuit de ce
monde, nous vmes briller le bienheureux Paphnuce,
dont la science jetait un clat plus vif, comme d'un

saient, crit-il

grand luminaire.

AU DSERT DE SCT

195

au dsert

C'tait le prtre de notre monastre,

de Sct.

Il

y vcut jusqu' l'extrme

jamais vouloir changer la cellule

vieillesse,

qu'il avait

sans

commenc

d'occuper, quand il tait plus jeune. Elle se trouvait


cinq milles (7 kilomtres) de l'glise. Une plus rappro-

che et pourtant pargn son grand ge la fatigue


d'une longue route, les samedis et dimanches. C'tait
encore trop peu ses yeux il ne souffrait pas de revenir les mains vides. On le voyait charger sur ses
paules et porter sa cellule l'eau qu'il boirait toute la
semaine. Il avait pass quatre-vingt-dix ans, sans
jamais consentir que de plus jeunes prissent cette
:

peine pour lui

donn ds l'adolescence, aux coles


des cnobites, avec une telle ardeur, qu'un bref sjour

s'tait

Il

pour s'enrichir de l'esprit de soumission et


de la science de toutes les vertus. Assidu l'humilit
et l'obissance, cette discipline, en mortifiant tous les
mouvements de sa volont propre, limina ses vices et
le rendit consomm en toutes les vertus, qui ont germ
des institutions monastiques et de la doctrine des Pres

lui suffit,

plus anciens.

Alors de plus hautes cimes enflammrent ses


Vivant parmi la foule des frres, il avait soif
d'adhrer au Seigneur, insparablement, sans qu'au

dsirs.

qu'une socit humaine

Le dsert

l'en

pt distraire.

l'appelait avec sa solitude.

Il

y cou-

de rencontrer plus aisment l'union divine.


L encore, son tonnante ferveur se montra suprieure
aux vertus des anachortes eux-mmes. Tendu de tous
rut, afin

ses dsirs vers la contemplation

jugis theoriae
continuelle de Dieu, il fuyait les regards des hommes
et s'enfonait dans les solitudes les plus secrtes et les
plus inaccessibles. Il y demeurait cach de longs jours,
en sorte que les anachortes eux-mmes ne russis-

que bien rarement le joindre et non sans peine.


Aussi la croyance s'tait-elle tablie qu'il jouissait quotidiennement de la compagnie des anges et, en considration de son amour pour la retraite, on l'avait sur-

saient

nomm

(7)

Bubale,

ConL

m,

le

1.

Buf sauvage

''

JEAN CASSIEN

196

Portrait remarquable

Si

on l'examine de

prs,

on constate que tout le programme de la vie asctique


et mystique s'y trouve de nouveau nonc, comme dans
le

discours de Pinufius, pour la prise d'habit d'un


programme, nous aurons le repreiidre par

novice. Ce
le

menu. Mais on

appliqu par

voit quel point

les vrais

Ce Paphnuce,

dit

il

tait

connu

et

matres de ces dserts.


Bubale, parat bien tre

le

mme

que Paphnuce Kephalas de l'Histoire lausiaque*. Il y


a en tout cas une telle ressemblance entre certains propos attribus par Palladius Paphnuce Kephalas, sur
le

gouvernement gnral de

la Providence, et

un

pas-

sage entier de la troisime Confrence, de Cassien,


laquelle

nous venons d'emprunter

sur la vie de ce saint

la

page qui prcde

homme, que dom

Butler estime

sinon certain, que Cassien, crivant vers


426, avait sous les yeux un exemplaire de l'Histoire
lausiaque, publie en 419. Il se pourrait toutefois que
trs probable,

la

ressemblance s'explique par

auteurs une source


favoris de

commune

le
:

recours des deux

savoir les propos

Paphnuce lui-mme.

Ce Paphnuce toutefois
parlent saint

Epiphane

est diffrent

de celui dont

et Rufin et d'autres auteurs

encore et qui avait assist au concile de Nice en 325.

L'ABB DANIEL
Entre tous ces hros de la philosophie chrtienne\ nous emes aussi le bonheur de voir l'abb

(8)

Dom

Butler,

II,

137.

Voir note

89, p. 224.

(9) A noter au passage cette expression de Cassien pour


dsigner la foi chrtienne. On la retrouvera, mais avec un sens
bien diffrent, au XVP sicle, sous la plume d'Erasme. Mais
tandis que cet humaniste clbre laissera entendre que Jsus-

Christ ne fut, aprs tout, qu'un sage plus grand que les

AU DSERT DE SCT

197

Daniel. Il galait en toutes sortes de vertus ceux qui


demeuraient au dsert de Sct; mais la grce de l'humilit reluisait en lui d'un clat particulier. Sa puret
et sa douceur le dsignrent au bienheureux Paphnuce,
qui tait prtre de cette solitude, pour l'lever, de pr-

frence beaucoup d'autres plus gs,

l'office

de

diacre.
Ce bienheureux Paphnuce prenait tant de joie
ses vertus que, le sachant son gal pour le mrite et
la grce, il eut hte de se l'galer aussi par l'ordre

sacerdotal. Impatient de le voir plus longtemps dans un


ministre infrieur, dsireux du reste de se pourvoir

en personne d'un successeur trs digne de remplir sa


place, il le promut de son vivant l'honneur de la
prtrise. Daniel se garda d'oublier, en cette rencontre,
son humilit accoutume. Jamais il ne se prvalut, en
prsence de son matre, de l'ordre suprieur auquel il
avait t promu; mais il persvra toujours, tandis
que l'abb Paphnuce offrait les victimes spirituelles '",
remplir auprs de lui son premier ministre, comme
n'et t que diacre. Cependant, minent comme il
en saintet, au point de jouir en bien des cas du
don de prophtie, le bienheureux Paphnuce, cette fois,
ne vit pas l'vnement rpondre ses esprances, ni
s'il

tait

autres,

notamment que Socrate lui-mme,

Cassien, qiii

cette expression l'cole alesandrine, peut-tre

emprunte

par l'interm-

diaire d'Evagre le Pontique, entend bien substituer la fausse

philosophie des paens, l'unique vritable philosophie , celle


qui a t rvle aux hommes par Dieu. Pour lui, c'est le moine
seul qui est le vritable philosophe. Et c'est moins dans l'vangile et les ptres

de

S.

Paul

qu'il voit les

manuels

de cette

philosophie, que dans les trois livres sapientiaux attribus


Salomon les Proverbes, l'Ecclsiaste et le Cantique des Can:

tiques,

car

ils

reprsentent,

moine. Voir Conl.

III, 6, fin.

dit-il,

les

Sur tout

trois
cela,

renoncements du

dom

Salvator Mar-

Giovanni Cassiano ed Evagrio Pontico, p. 123, note 1 et


surtout Appendice, p. 151-52, o il est dmontr que Cassien a
recueilli cette doctrine des trois livres de Salomon, dans Origne.
siLi,

d'hui.

Abbate Pafnutio spiritales hostias offerente


il
du saint sacrifice de la messe, comme nous dirions aujour-

(10)
S'agit

JEAN CASSIEN

198

son choix, car, peu aprs,


Dieu par le successeur qu'il

il

fut devanc auprs de

s'tait

"

prpar

Cette page et tous les passages o il est question


des prtres au dsert, rendent un son qui peut paratre
quelque peu trange pour nos usages actuels. Il y a en

la fois, un profond respect pour le prtre et


une sorte d'eloignement du moine pour la rception
de la prtrise. Il semble que ce soit pcher contre

effet,

que de dsirer

l'humilit

avoir oubli le
Cette

parole est certaine

piscopat,

Mais

il

dsire

Ordres

les saints

mot rassurant de
:

si

semble

l'aptre saint Paul

"
une fonction excellente

la diffrence principale entre la pratique


le

autres prtres,
Ils

s'il

les

samedis

s'en trouve,

et

du

prtre qui

les

clbre le saint Sacrifice, et cela seulement

de synaxe publique,

quelqu'un aspire un

dsert de Sct et la ntre, c'est que seul


est charg des saints mystres, dans

rment.

On

synaxes,

aux jours

dimanches. Les

ne clbrent pas spa-

ne font que participer collectivement

l'unique sacrifice offert devant tous et pour tous.

En

d'autres termes, la messe prive n'est pas gnrale-

ment en

usage.

LE CHASTE SERENUS
Si le

dignit

du

moine tremblait

la

pense de la sublime

prtre, c'tait surtout en raison de la soif

de puret qui tait en lui. Cette puret n'tait pas confondue avec la vertu de chastet, comme nous le ver-

di) Coni. rv,

1.

Ne pas oublier que, dans la langue


de saint Paul, piscopat et presbytrat sont un seul et mme
office, quant au fond, c'est--dire quant au pouvoir sur le corps
(12) 7 Timothe, III, 1.

mystique du Christ.

AU DSERT DE SCT

rons.

Tout ce qui

divise l'me en effet,

199

que ce

soit le

vice de l'impuret ou tout autre vice, tout ce qui la


dtourne de Dieu en quelque manire, est contraire

sa puret.

Il

n'en reste pas moins que

le vice

impur,

doit vaincre la chastet parfaite, est l'un de

celui

que
ceux qui troublent

le

plus profondment

le

cur

et

l'empchent d'appartenir Dieu seul.


Aussi la vertu de chastet tait-elle en particulire
vnration au dsert. On le sent lire les loges dcerns par Cassien au moine Serenus dont il est aussi
question dans les. Vies des Pres de Rufm".
Ce fut un homme, dit Cassien, de trs haute
saintet et abstinence que l'abb Serenus. Toute la paix
Aussi le distinde son nom se rflchissait en lui
!

guions-nous entre tous, par une admiration mle


d'une vnration singulire .

Et

homme

le

mme

Cassien nous apprend que le saint

avait reu, par dessus toutes les autres vertus,

don minent de la chastet, au point de n'avoir plus


aucun trouble, mme durant le sommeil.
Pour obtenir un si grand privilge, Serenus s'tait
le

de jour et de nuit, accompagnes


de jenes et de veilles. Et quand il fut parvenu au
terme de ses dsirs et que tous les feux de la mauvaise
livr des oraisons

boncupiscence furent teints en lui, ce fut alors qu'un


zle brlant de chastet le dvora encore davantage
Il
!

redoubla ses prires et ses jenes. Le vice tait mort,


dit Cassien, dans son homme intrieur, par le don de

Dieu
son

il

voulait maintenant que cette

homme

faite , Il savait

(13)

mort

s'tendt

extrieur et le pntrt d'une puret par-

bien que cela ne pouvait venir que de

Vitae Patrum, livre IV, chap. 50.

JEAN CASSIEN

200

Dieu.

Il

continuait donc ses supplications avec ses

larmes sans se lasser.


Or, une nuit, un ange lui apparut, et il lui sembla que cet ange, ouvrant son corps, lui enlevait comme
une tumeur enflamme de sa chair, la rejetait au loin,,

puis remettait en place tous ses viscres, en lui disant


Voil que tu es dlivr du foyer de la concupiscence.
Sache que tu as obtenu aujourd'hui une perptuelle
puret du corps, parce que tu l'as demande d'une foi
:

sincre".

Et Cassien, aprs ce rcit, nous dit qu'il ne parle


de
ses autres vertus, de peur d'insinuer que les
pas
autres moines de Sct ne les possdaient pas aussi
bien que lui

nous

l'en croyons donc, la ferveur de ces


moines du dsert tait telle que l'on pouvait se croire
dans une assemble de saints et de bienheureux

Si

L'ABB THONAS

cette galerie. des illustres matres

t le disciple,

dont

nous pourrions joindre encore

il

avait

le

porde l'abb Thonas, qui avait t mari, puis,


n'ayant pu obtenir le consentement de son pouse, de
trait

vivre dsormais dans la continence, l'avait, par

une

dcision premire vue inadmissible, abandonne pour


voler

au monastre. La

suite des

vnements avait

cependant prouv, dans son cas particulier, que l'on ne


saurait certes riger en loi gnrale, qu'il avait obi

(14) Dans sa traduction, dom Pichery a omis tout ce qui


regarde cette sorte d'opration chirurgicale faite par l'ange.
Voici le texte latin : Adveniens ad eum anglus, in visione
Docturna ejusque velut aperiens uterum, quandam ignitam car-

nis strumam de ejus visceribus avellens atque projiciens suisque


omnia ut fuerant locis intestina restituens. Conl. VII, 2.
.

AU DSERT DE SCT

201

une inspiration particulire de Dieu. Gassien lui-mme


abstenu de profrer un jugement personnel sur

s'est

ce point.

Si j'ai cont ce fait, dit-il

ce n'est pas, qu'on le croie bien,

en propres termes^
j'aie dessein de

que

provoquer des sparations entre poux. Je suis bien


loign de condamner le mariage; bien au contraire,
Le mariage est honorable en
je redis avec l'Aptre
:

"

conjugal sans souillure . Je n'ai voulu


que prsenter fidlement au lecteur le principe de la
conversion qui donna Dieu un si grand serviteur '^..
tout et le

En

lit

fait,

Thonas

tait

devenu l'un des plus remar-

quables des matres spirituels du dsert.

Sa saintet et son humilit y jetrent, dit Caspeu de temps un si grand clat que, lorsque
l'abb Jean, de bienheureuse mmoire, eut migr de
la lumire de ce monde vers le Seigneur, et que saint
Elie, son gal pour la vertu, fut mort son tour, Thonas, le troisime, fut lu d'un consentement unanime,
pour leur succder dans l'office de diacre et la dispen

sien en

sation des

aumnes

"

COMMENT ON VIVAIT AU DSERT


Ce qui nous intresse, maintenant, c'est de savoir
vivait au dsert. Cassien nous donne sur

comment on
ce point de

savoureux

peut toutefois
toute
combattre
pour

dtails, si l'on

appeler savoureux ce qui est

saveur purement sensible

fait

'

(15)

Hbreux, XIII,

(16)

ConlXX,
On remarquera que

4.

10.

l'office du diacre, dans ces communauts de moines de Sct, est tout simplement celui d'conome ou de procureur. Conl. XXI, 9.

(17)

202

JEAN CASSIEN

LE REPAS
L'abstinence tait la

loi

ordinaire de la vie monas-

non seulement en Egypte, mais dans tout

tique,

l'Orient. Cette abstinence tait

Germain, parlant aussi au


toujours,

demande

pousse trs loin. Ainsi,


de Cassien, comme

nom

l'abb Mose quelle est la

mesure

observer sur ce point.


J'ai souvenance, rpond Mose, que nos Pres
ont dbattu cette question plus d'une fois. Aprs avoir
considr la pratique de plusieurs qui s'taient contents de lgumes ou d'herbes, ou de fruits, ils lui prfrrent l'usage du pain sec et dterminrent que la
mesure la plus convenable que l'on pt garder tait
de deux petits pains, qui, ensemble, font peine une

livre

Nous croyons que

la livre

dont

il

s'agit ici est la

romaine, qui valait douze onces soit 327

(ivre

grammes.

On

le

pourrait croire que cette rponse donne par


vieil anachorte aux deux jeunes moines eut pour

de

effet
lois

les consterner,

comme

il

arriva au

moine gau-

dont parle un Dialogue de Sulpice-Svre

Il

n'en

nous prouve une fois de plus


Palestine, d'o venaient Germain et Cas-

fut rien et c'est ce qui

qu'en Syrie et
la

sien,

rigueur de l'abstinence n'tait pas moindre

qu'en Egypte.
Cassien crit en

effet

Nous fmes

ces paroles joyeux accueil et


nous
ne comptions pas pour de l'absque
rpondmes
tinence un tel rgime. Nous n'aurions pas russi, pour

notre part, tant

manger

(18) Conl. II, 19. In

(19) 76id., 20.

'*
!

duobus paxamatiis

AU DSERT DE SCT

Et Mose de rpliquer, sans se dconcerter

203

Si vous voulez prouver ce que peut tre ce


rgime, observez fidlement la mesure indique, sans y
ajouter rien de cuit le dimanche, ni le samedi, ni pour
fter la visite d'un frre, car ces adoucissements permettent de se contenter de moins le reste du temps,
voire de jener tout fait et sans la moindre fatigue
les supplments que l'on a pris soutiennent alors. Mais
c'est de quoi l'on demeure bien incapable, comme aussi
de rester deux jours sans manger, lorsqu'on s'en tient

la ration que j'ai dite.


:

ler

Et aprs diverses explications, il finit par conseilde ne manger, l'unique repas du jour, vers trois

heures de l'aprs-midi (none), qu'un seul des deux


pains, pour le cas o il viendrait un frre en visite sur
Alors, on pourrait partager avec lui le second
pain et pratiquer la fois l'abstinence et l'hospitalit

le soir.

UN BANQUET INACCOUTUM
de l'hospitalit tait considre
sacre, parmi les moines. Cassien nous en
donne un charmant exemple en nous racontant la
C'est

que

la loi

comme

rception que leur

fit le

saint abb Serenus.

l nous fit, dit-il, un festin de roi. Au lieu de la


saumure additionne d'une goutte d'huile, qu'il avait
accoutum de s'adjuger son repas quotidien, il composa une petite sauce qu'il arrosa plus copieusement...
Serenus, ensuite, nous servit du sel grill, avec trois
olives par tte. Puis, il nous prsenta encore une cor-

beille,

contenant des pois chiches torrfis:

c'est l

que les solitaires dcorent du nom de friandises.


Nous en prmes cinq chacun nous remes galement
deux prunes et une figue. Passer ce nombre serait
^

pch dans ce dsert


ce

(20) Conl. VIII, 1.

JEAN CASSIEN

204

LE COUCHER

La

du sens du got et de l'apptit de


de boire n'tait pas la seule qui ft pratique par les moines. Nous avons eu dj l'occasion de
mortification

manger

et

signaler qu'ils ne s'accordaient que trois

ou quatre

heures de sommeil, en principe. Cependant, il est probable qu'il faut entendre ces trois ou quatre heures du

temps qui

s'coulait de la fin des

Vpres aux Vigiles,

environ de neuf heures minuit. Entre les Vigiles, que


nous appelons Matines et Laudes, et le retour au travail,

il

pouvait y avoir quelques instants de repos, semDu moins, en Orient et plus tard, en Gaule, tel

ble-t-il.

tait l'usage, et

nous avons vu que ce fut pour limiter


pu se prolonger outre mesure que

ce repos qui aurait

l'on avait introduit l'heure dite

Matutina que nous>

appelons maintenant Prime.

Quand au mode du
que dans

le

coucher, Cassien nous l'indi-

passage suivant:

Le bienheureux Mose mit fin l'entretien. Avinous restions suspendus ses lvres mais il nous
exhorta goter quelques instants de sommeil, en nous
tendant sur les nattes mmes o nous tions assis.
Pour poser nos ttes, il nous donna, en guise de chevets, des embrimia . Ces meubles sont faits de papyrus. On prend les plus gros que l'on assemble en faisceaux longs et minces et qu'on lie un pied et demi
d'intervalle. Ce sont la fois des siges trs bas, dont

des,

les frres se servent

et des chevets

comme

d'escabeaux, la synaxe,.

appuient leur tte pour dormir.


Cela fait un oreiller pas trop dur, maniable et commode. Ils se prtent admirablement divers usages
monastiques d'une souplesse suffisante, ils ont encore
l'avantage de demander peu de travail et de dpense, car le papyrus est un roseau qui crot de toutesils

parts sur les rives du Nil. Enfin,

ils

sont aiss trans-

AU DSERT DE SCT

205

porter en raison de leur lgret et de leur maniabilit =S>.

LES VISITES

Pour terminer ce trop bref expos des conditions


de vie au dsert, il est naturel de se rappeler que la
monotonie des jours tait souvent rompue par des visites de frres. Nos deux jeunes moines eux-mmes
furent souvent en courses de cette nature. Ils allaient

voir les solitaires les plus

fameux

et sollicitaient leurs

avis sur des sujets de la plus haute spiritualit.

Tous

ces entretiens respirent le calme, la rflexion pro-

fonde, la sagesse, la mesure et, comme on disait parmi


eux, la discrtion . Ils plaaient en effet cette vertu

au premier rang de celles qui sont ncessaires un


moine et nous aurons dire ce qu'ils entendaient par
l. Eux-mmes, Germain et Cassien se plaignent
l'abb

Abraham, auteur de la vingt-quatrime


du trop grand nombre de

nire Confrence,

et dervisites

en avaient mme conu un vif


dans leur patrie pour y fonder
un monastre, o ils seraient plus recueillis. Ecoutons
Germain

qu'ils recevaient

ils

dsir de se retirer

Parmi les illusions et les erreurs qui nous ont


enflamms du dsir de revoir notre patrie, comme le
regard exerc de votre Batitude l'a bien reconnu, nous
flattant du vain espoir d'y trouver des avantages spiles frres
rituels, ceci par-dessus tout nous poussait
qui nous visitent de temps autre, nous empchent
de nous ensevelir, comme nous le souhaiterions, dans
:

une retraite continuelle et un long silence. De plus,


nous sommes obligs, lorsqu'il en survient quelquesuns, de rompre le cours de notre abstinence quoti-

(21)

Conl.

I,

2.

JEAN CASSIEN

206

dienne et de droger la mesure que nous y suivons r


ce serait pourtant notre dsir d'y tre fidles sans,
interruption, afin de chtier notre corps. Nous sommes
persuads que pareille chose n'arriverait pas dans
notre province o il ne se rencontre personne, ou peu
s'en faut, qui suive cette profession^ .

L-dessus l'abb

Abraham

les

rprimande. La

charit envers le prochain prime toute austrit.

Il

faut fixer ses regards beaucoup plus sur la volont

de Dieu que sur ses propres dsirs de perfection

mme

Dieu

allait

en effet arracher nos deux moines

leur chre solitude,

semblance,

(22)

ils

au moment

o, selon toute vrai-

s'y attendaient le moins

Conl XXIV,

18.

Chapitre IX

A CONSTANTINOPLE ET ROME

TEMPTE EN PALESTINE

et

Dans les dbuts de l'anne 393, alors que Cassien


Germain, dchargs de leurs engagements envers

leur premier monastre, taient, semble-t-il, retourns

au dsert de Sct, une tempte clata en Palestine,


parmi les moines. L'un d'entre eux, nomm Aterbius,
se prsenta

aux monastres de saint Jrme

Rufin, Bethlem, et les

somma

de renier

les

et

de

erreurs

d'Origne. Le grand docteur alexandrin avait en effet,

dans ses uvres innombrables, avanc des opinions sur


la

sainte Trinit, sur l'Incarnation, la Rsurrection, le

Jugement dernier

et contre l'ternit des peines

l'enfer, qui faisaient scandale

Nul ne

au sein de

de

la chrtient.

niait son gnie ni sa parfaite

bonne

foi.

Mais on estimait dangereuse la lecture de ses livres.


Saint Jrme n'hsita pas, en dpit de son admiration
pour le grand homme, signer un formulaire o il
rpudiait formellement les erreurs qu'on lui repro-

Rufin rsista. On en tait l, lorsque, aux environs de Pques 393, saint Epiphane, vque de Salamine, homme d'une vritable rudition, mais d'un

chait.

esprit mticuleux et svre, vint

Jrusalem o

il

fut

reu par l'vque du lieu, Jean. Epiphane tait la


chasse de toutes les hrsies. Il n'avait garde d'oublier

JEAN CASSIEN

208

elles d'Origne et

il

les

combattait avec acharnement.

Au

cours de ses conversations avec Jean de Jrusalem,


une discussion clata entre eux sur ce point. Epiphane
reprocha vivement son hte ses ides orignistes. Il
y eut des incidents auprs du Saint-Spulcre. Epiphane
quitta la maison de Jean et vint se rfugier Bethlem,
prs de Jrme. Celui-ci, sur les instances d'Epiphane,

rompit avec l'vque Jean. Rufin, au contraire, encourageait ce dernier tenir bon.

La rupture

entre les

deux camps, opposant vque vque d'un ct et


Jrme son ancien ami intime, Rufm, devint bientt
complte. La querelle fut vite connue au dehors. Le
patriarche d'Alexandrie, Thophile, essaya de faire la
paix. Il envoya une lettre circulaire qui eut d'abord
l'effet

en esprait.

qu'il

Jrme

Un matin

de l'anne 397,

Ruiin se donnrent solennellement la main,


dans l'glise de la Rsurrection.
et

Malheureusement, cette rconciliation ne devait


pas durer. Entre Rufm et Jrme, la discussion reprit

un peu plus

tard, violente, pre et douloureuse.

TEMPTE SUR L'EGYPTE

nom d'Origne, une sorte


d'accord tacite s'tait fait entre les grands matres de
Jusque-l, autour du

la
les

pense chrtienne orientale. On se bornait voiler


passages suspects et, de l'immensit de son uvre

exgtique, on aimait tirer les trsors qu'elle recelait.

Les grands Cap'padociens, Basile, Grgoire de Nazianze,


Grgoire de Nysse ne diffraient en rien, sous ce rap-

Didyme d'Alexandrie ou mme du grand


Athanase,
champion de l'orthodoxie trinitaire, en
son sicle. Jusqu' la fin du iv' sicle, les admirateurs

port, d'un

le

d'Origne l'emportaient de beaucoup sur ses dtracteurs.

A CONSTANTINOPLE ET ROME

Mais parmi
s'tre

paraissent

ardemment

moines d'Egypte, deux courant^


dvelopps. Les uns s'adonnaient

les

l'tude des critures et des livres d'ex-

passaient leur vie dans ce qu'ils appelaient

gse. Ils
vie

la

209

thorique

Parmi ceux-ci
Pontique.

Ils

c'est--dire

la

contemplation.

au premier rang, vagre le


taient naturellement au nombre des
se trouvait,

fidles partisans d'Origne. Ils le lisaient

assidment,

sans tre pour autant aveugles sur ses dfaillances,


bien excusables en un temps o la thologie catholique

commenait seulement

se crer

une langue

et

s'or-

ganiser en corps de doctrine.

D'autres moines, moins instruits ou moins aptes


aux hautes spculations, prouvaient pour les premiers
un sentiment o perait une secrte rprobation. De

de

on trouve l'cho

dans ce passage
vingt-quatrime Confrence o Cassien a mis en

ce sentiment,
la

On

scne l'abb Abraham.

trs net

se souvient

qu'Abraham

voulait les dtourner de revenir dans leur patrie, pour

tre secourus par leurs parents

temporels

dans leurs besoins

Non plus qu' vous, leur dit-il, l'assistance de


nos parents ne nous et fait dfaut. Cependant nous
avons prfr toutes les richesses la nudit o vous
nous voyez. Plutt que de nous appuyer sur leur
secours, nous avons mieux aim gagner de nos sueurs
la nourriture quotidienne de nos corps. Pnurie laborieuse, mais qui nous a paru suprieure la vaine
mditation des critures et aux lectures striles que
vous prnez si fort *

(1) Ce qu'il y a de plus grave, c'est que l'abb Abraham


semble mettre ce sentiment sous le patronage du grand saint
Il nous parat toutefois vident que ce n'est pas la
Antoine
mditation ou contemplation intime des critures que le
moine condamne, mais Vtude des commentaires trop savants.
A maintes reprises, cette tude est critique dans les Conf!

JEAN CASSIEN

210

Et l'abb Abraham prtend appuyer son sentiment


sur

exemples des aptres et

les

les

enseignements des

anciens.

Pour conclure,

il

donne encore

ses jeunes interlocuteurs

cette

rude leon

comme vous

Sains de corps et robustes

l'tes,

c'est l'argent des autres qui doit fournir votre subsis-

tance, or, ceci, en

personnes infirmes

Ne
d'un

nants
Il

croirait-on

travailleur

bonne
!

justice,

ne convient qu'aux

S>

pas entendre

manuel

les

revendications

contre cette espce de

que sont les travailleurs intellectuels

fai-

semble probable que le moine Aterbius, qui


au cours d'un plerinage Jrusalem, mani-

tait all,

fester

son indignation contre

les

orignistes

de

Bethlem, appartenait cette seconde catgorie. De


retour en Egypte, il put bien contribuer appuyer la
campagne de saint piphane contre Origne.

ANTHROPOMORPHISME
Mais

Orignistes avaient, eux aussi, de graves


arguments contre leurs adversaires. On leur reprochait
les

d'tre trop

non sans

adonns aux spculations. Ils accusaient,


moines de se reprsenter Dieu

raison, certains

grossirement, sous une forme humaine.


stupide,

on avait donn

le

nom

cette erreur

d'anthropomorphisme.

Jrusalem, quand piphane avait attaqu l'orignisme, l'vqUe Jean, tout en dclarant qu'il savait

rences de Cassien. Le passage cit ici est toutefois le plus fort :


laboriosissimae huic penuriae, illam quam praedicas otiosam

Scripturarum meditationem atque infruduosam lectionis ins~


tantiam postponentes . On ne saurait tre plus rprobateur
!

(2)

Tout cela dans Conl. XXIV,

12.

A CONSTANTINOPLE ET ROME

211

discerner dans Origne le vrai et le faux, avait ripost

par une sortie contre l'anthropomorphisme. Gela suJEBt


dresser les uns contre les autres les deux clans de

moines.

La crise parvint son comble, lorsque, probablement au dbut de 399, parvint dans les monastres de
Sct la lettre pascale de l'archevque Thophile.

CASSIEN ET L'ANTHROPOMORPHISME
Cassien fut, cette
se produisit et

pitres de sa

il

fois,

nous

le

tmoin immdiat de ce qui


raconte, aux premiers cha-

dixime Confrence.

rappelle l'usage alexandrin d'envoyer, au jour

Il

de l'Epiphanie, des lettres toutes les glises du pays,


afin de faire connatre partout la date du commence-

ment du Carme
anne

l,

faisait

de la Pque . Mais cette


non
content
d'annoncer la Pque,
Thophile,
tout un trait, dit Cassien, contre l'absurde
et celle

hrsie des anthropomorphites et la mettait nant

avec une grande abondance de raisons

Vif mcontentement parmi les moines.

Ils

forment

opposition, dclarent leur vque hrtique, dcident

que toute

la

communaut

des frres doit

le

considrer

comme excommuni.

ture

C'est
il

humaine,

qu'Adam
Bref,
glises

un homme qui

nie

que

alors

qu'il

sur

contredit la Sainte-cri-

Dieu tout-puissant ait figure


est dit, en termes formels,

fut cr son

image

S>

quatre congrgations de moines ou


le vaste dsert de Sct, il

que comptait alors

y en eut trois dont

(3)

le

Conl

X,

2.

les prtres

refusrent absolument

JEAN CASSIEN

212

de permettre la lecture de

la lettre pastorale

Seul,

Paphnuce, qui dirigeait la congrgation dont faisaient


partie Cassien et Germain, se rangea du ct de l'archevque.

LE DSESPOIR DE SARAPION

Pour donner une ide de

la gravit

du

dbat,

il

en son entier l'pisode rapport par Casau sujet d'un des moines de Sct.

faut citer
sien,

ici

Parmi les victimes de l'erreur, dit-il, se trouvait


un solitaire du nom de Sarapion. Il avait derrire lui
un long pass d'austrit, et la pratique des vertus tait

lui sans secrets. Mais son ignorance en ce point


de doctrine tait d'autant plus prjudiciable aux
tenants de la vraie foi que le mrite et l'ge s'unissaient en lui, pour le porter presque au premier rang
des moines \

pour

Vainement,

pli ses instances

le
:

il

prtre Paphnuce avait-il multin'avait pu le ramener dans le

droit chemin. Cette croyance lui semblait une nouveaut les anciens ne l'avaient jamais connue; ils ne
:

l'avaient jamais enseigne.

Survient d'aventure un diacre nomm Photin.


un homme d'une science consomme le dsir
de voir les frres du dsert de Sct l'amenait du pays
de Cappadoce. Le bienheureux Paphnuce le reoit avec
toutes les marques de la joie la plus vive. Dans le dessein de confirmer la doctrine des lettres piscopales, il
l'introduit au milieu de l'assemble des frres, lui

C'tait

(4) Chose trs curieuse, c'est ce mme Sarapion que Cassien attribue sa cinquime Confrence sur les huit vices. Cela
est d'autant plus piquant que cette thorie des huit vices ou

pchs capitaux tait adopte aussi par vagre le Pontique, en


sorte que Sarapion, anthropomorphite dclar et incurable,
comme on va le voir, se trouvait d'accord, dans cette thorie, avec
le principal

damnant

tenant de l'orignisme. Cassien semble, tout en cono il l'apercevait, avoir t assez clectique.

l'erreur

A CONSTANTINOPLE ET ROME

demande comment
mot de la Gense

les glises d'Orient

213

comprennent

Faisons l'homme notre image


Photin explique que les chefs des
et ressemblance
glises sont unanimes s'lever au-dessus de la lettre
et prendre au sens spirituel cette image et ressemblance divine. Il dfend lui-mme ce sentiment dans
un expos nourri et par nombre de tmoignages tirs
de l'Ecriture. Comment admettre que l'infinie, incomprhensible et invisible Majest puisse avoir rien de
compos comme nous, rien d'analogue la forme
ce

humaine qui

la resserre et la limite ? Nature incorposans composition, absolument simple, l'il est


aussi impuissant la saisir que l'esprit la comprendre
La science triomphe enfin. Notre bon vieillard
se laisse branler par tant et de si bonnes raisons. Il
revient la foi traditionnelle.
relle,

Ce changement nous combla, ainsi que l'abb


Paphnuce, d'une joie infinie. Dieu n'avait pas permis
qu'un homme de cet ge et de tant de vertu, que l'ignorance et la simplicit nave avaient seules induit en
erreur, persvrt jusqu' la fin hors du sentier de la

vraie foi

Nous nous levmes pour

lui

en

offrir

de com-

munes

actions de grces. Mais voici qu'au milieu de ces


prires, le vieillard ressent un trouble extrme, en
voyant s'vanouir la forme humaine sous laquelle il
avait coutume de se reprsenter le Seigneur. Soudain,

fond en larmes amres, il clate en sanglots rpts.


Prostern terre, il se lamente grands cris Malheur, malheur moi s'crie-t-il. Ils m'ont enlev mon
Dieu Je ne sais plus o me prendre Qui adorer ? A

qui m'adresser ? Je ne sais plus


il

et

(5) Ibd., 3. Heu me miserum


quem nunc teneam non habeo,

pellem

nescio

Tulerunt a

vel

me Deum meum

quem adorem

aut inter-

JEAN CASSIEN

214

MEUTE DE MOINES

de cette scne, des troupes de moines


se formrent, pour protester contre l'vque impie. Ils
la suite

se portrent sur Alexandrie et allrent le

condamner Origne. Thophile


leur disant trs haut

de Dieu

sommer de

russit les calmer, en

Je contemple en vous

le

visage

au comble quand l'archevque eut


consenti condamner l'orignisme. Tout d'abord, il
Leur

joie fut

semblait ne l'avoir fait que par condescendance et sans


grande conviction intrieure. Mais il fut amen peu

peu accentuer sa position. Les orignistes se sentirent


de plus en plus entours de suspicions et mme menacs dans leur libert et leur vie.
Leur forteresse principale

tait

proximit du dsert de Sct.


le

Pontique, Nous disons avait, car


:

soit

mort prcisment au dbut de

aprs

au mont de

Nitrie,

avait vcu vagre


il

semble bien

cette crise

qu'il

ou peu

*.

Aprs vagre,

les

principaux chefs de l'orignisme

taient quatre frres que leur haute taille avait fait

surnommer

les

Longs Frres

Ammonius, Eusebius
grand
Il

et

C'taient Dioscore,

Euthymius.

Ils

avaient eu

crdit nagure auprs de l'archevque Thophile.

avait

mme

fait l'un d'eux, Dioscore,

vque d'Her-

mopolis, et deux de ses frres, conomes de l'glise


d'Alexandrie, pour mieux les faire entrer dans son jeu,
car c'tait

un homme remuant

et ambitieux.

(6) Dom Butler place sa mort quelques mois avant la


conscration piscopale de Palladius, laquelle eut lieu au printemps de 400. Elle se situe donc, cette mort d'vagre, en 399

ou dans

les

premiers jours de 400.

A CONSTANTINOPLE ET ROME

Les

Longs Frres

Ils

taient retourns

au

cependant vite

s'taient

lasss de la vie agite laquelle

215

les avait entrans.

il

dsert, objet de leurs dsirs

constants, et avaient retrouv leur chre solitude.

Ce

dpart avait mcontent Thophile.

Le patriarche avait aussi quelques

griefs contre

nomm Isidore, qui tait prtre.


Thophile se retourna du ct des
anthropomorphites, sans toutefois autoriser leur
un autre
Dans sa
erreur.

origniste,

colre,

Appuy sur

conciles

ce puissant parti,

antiorignistes

et

jeta

tint plusieurs

il

l'excommunication

contre les crits et contre les partisans d'Origne. Sa


lettre pascale de 401 fut particulirement violente
contre les uns et les autres. Les moines qui avaient

coutume d'utiliser les livres du grand Docteur, affirmaient hautement qu'il tait ais de distinguer le vrai
du faux dans ses admirables crits, et refusrent d'y

La perscution commena aussitt contre


avec la dernire violence. La plupart durent s'en-

renoncer.
eux,

fuir de retraite en retraite, avec les

Longs Frres

partout pourchasss et menacs comme de dangereux


hrtiques. Ils s'enfuirent Jrusalem, de l Scytho Constantinople, o ils espraient trouver
refuge auprs de l'vque du lieu, qui n'tait autre que
polis, enfin

le

clbre Jean Chrysostome.

JEAN CHRYSOSTOME

Tout

le

monde

connat la vie de ce trs grand

saint, l'une des plus attachantes figures

du IV'

sicle.

n Antioche, probablement en 344. Sa mre,


Anthusa, tait une sainte. Elle l'avait lev dans la foi
Il

tait

la

plus ardente.

Il

avait suivi les cours

teur Libanius. C'tait cet


criait,

homme,

propos d' Anthusa

du clbre rh-

rest paen, qui s'-

dieux

Quelles fem-

JEAN CASSIEN

214

MEUTE DE MOINES

de moines
pour protester contre l'vque impie. Ils

la suite de cette scne, des troupes

se formrent,

se portrent sur Alexandrie et allrent le

condamner Origne. Thophile


leur disant trs haut

de Dieu

sommer de

russit les calmer, en

Je contemple en vous

le

visage

au comble quand l'archevque eut


consenti condamner l'orignisme. Tout d'abord, il
Leur

joie fut

semblait ne l'avoir fait que par condescendance et sans


grande conviction intrieure. Mais il fut amen peu

peu accentuer sa

position. Les orignistes se sentirent

de plus en plus entours de suspicions et

mme mena-

cs dans leur libert et leur vie.

Leur forteresse principale

tait

au mont de

Nitrie,

proximit du dsert de Sct. L avait vcu vagre


le Pontique. Nous disons avait, car il semble bien qu'il
:

soit

mort prcisment au dbut de

aprs

cette crise

ou peu

Aprs vagre,

les

principaux chefs de l'orignisme

taient quatre frres que leur haute taille avait fait

surnommer les Longs Frres . C'taient Dioscore,


Ammonius, Eusebius et Euthymius. Ils avaient eu
grand crdit nagure auprs de l'archevque Thophile.
avait mme fait l'un d'eux, Dioscore, vque d'Hermopolis, et deux de ses frres, conomes de l'glise

Il

d'Alexandrie, pour

car c'tait un

mieux

les faire entrer

homme remuant

dans son

jeu,

et ambitieux.

(6) Dom Butler place sa mort quelques mois avant la


conscration piscopale de Palladius, laquelle eut lieu au printemps de 400. Elle se situe donc, cette mort d'vagre, en 399

ou dans

les

premiers jours de 400.

A CONSTANTINOPLE ET ROME

Les

Longs Frres

s'taient

lasss de la vie agite laquelle


Ils

taient retourns

au

215

cependant vite

les avait entrans.

il

dsert, objet de leurs dsirs

constants, et avaient retrouv leur chre solitude.

Ce

dpart avait mcontent Thophile.

Le patriarche avait aussi quelques

un autre
Dans sa

origniste,

nomm

Isidore, qui tait prtre.

colre, Thophile se

sans

griefs contre

retourna du ct des

autoriser leur
anthropomorphites,
sur
ce
il
tint plusieurs
erreur. Appuy
puissant parti,
conciles antiorignistes et jeta l'excommunication
toutefois

contre les crits et contre les partisans d'Origne. Sa


lettre pascale de 401 fut particulirement violente

contre les uns et les autres. Les moines qui avaient

coutume d'utiliser les livres du grand Docteur, affirmaient hautement qu'il tait ais de distinguer le vrai
du faux dans ses admirables crits, et refusrent d'y
renoncer. La perscution commena aussitt contre
eux, avec la dernire violence. La plupart durent s'enfuir de retraite

en

avec les Longs Frres ,


menacs comme de dangereux

retraite,

partout pourchasss

et

hrtiques. Ils s'enfuirent Jrusalem, de l Scytho-

Constantinople, o ils espraient trouver


refuge auprs de l'vque du lieu, qui n'tait autre que
le clbre Jean Chrysostome.

polis, enfin

JEAN CHRYSOSTOME

Tout

le

monde

connat la vie de ce trs grand

saint, l'une des plus attachantes figures

du IV*

sicle.

n Antioche, "probablement en 344. Sa mre,


Anthusa, tait une sainte. Elle l'avait lev dans la foi
Il

tait

la plus ardente. Il avait suivi les

teur Libanius. C'tait cet

cours du clbre rh-

homme,

criait, propos d'Anthusa

rest paen, qui s'-

dieux

Quelles fem-

JEAN CASSIEN

216

mes

y a chez les chrtiens


sa mre, de son vivant. Ce ne
sa

il

mort

qu'il obit

Jean n'avait pu quitter

fut, semble-t-il,

qu'aprs

au dsir ardent de son cur, en

se jetant, lui aussi, dans cette solitude qui attirait

invinciblement, alors, tous les grands esprits Il mena


quatre ans la vie de cnobite et deux ans celle d'ana!

aux rigueurs
dut revenir Antioche, vers
380. Ordonn diacre, en 381, prtre en 386, il- avait

chorte. Mais sa sant ne put rsister

d'une

telle existence. Il

commenc une

carrire resplendissante d'orateur. C'est

don de la parole tel que, selon toute apparence, on


n'en vit jamais un pareil, qui lui fit donner plus tard
ce

le

surnom de Chrysostome ou Bouche

En

d'or

397, l'empereur Arcadius l'avait choisi

pour

succder, en qualit d'archevque de Constantinople,.

Nectaire. La situation

tait dlicate.

chrtienne de nom, mais de


tait bien rsolu

murs

La cour

tait

relches. Jean

faire sans crainte tout son devoir

de pasteur. Il fut sacr par Thophile d'Alexandrie,


alors son ami, le 28 fvrier 398. Mais l'accueil qu'il
rserva aux fugitifs d'Egypte, et surtout aux Longs
souleva l'indignation de Thophile contre lui>

Frres

d'autant plus qu'entre les deux siges de Constantinople et d'Alexandrie, le premier plus rcent mais plus
brillant cause de la prsence de la

Cour impriale,

second plus ancien et plus illustre, il existait comme


une sourde rivalit. Bref, les choses s'envenimrent

le

un degr

inou. Thophile jouait

qu'il avait

en main

la

en matre de

la carte

condamnation de l'orignisme.

Chrysostome, qui n'tait nullement suspect d'hrsie,,


se trouva englob dans la condamnation des Longs
Thophile lana contre Jean Chrysostome le
pieux Epiphane, que l'horreur de l'hrsie aveuglait
sur la gravit des dmarches que l'on attendait de luir

Frres

Tout l'Orient fut en

feu.

On

tait

pour ou contre Ori-

A CONSTANTINOPLE ET ROME

gne, pour
politiques

217

ou contre Jean Chrysostome. Les querelles


s'ajoutaient aux querelles thologiques. La

franchise de Jean Chrysostome, dans la lutte contre le


relchement du clerg de cour et contre les vices des

grands, lui avait attir les inimitis les plus redoutaEt tout cela aboutit la condamnation formelle

bles.

de Chrysostome, au concile dit du Chne, prs de Chalcdoine, prsid par Thophile d'Alexandrie en per-

sonne en 403.
CASSIEN ET GERMAIN A CONSTANTINOPLE
devenaient, durant ces vnements, nos deux
Cassien
et Germain.? Certes nous n'aurions pas
amis,
eu rappeler, si sommairement que ce ft, tous ces

Que

faits, s'ils n'avaient tenu aucune place dans la vie de


notre hros. Mais nous savons par son propre tmoignage, par celui de Gennadius de Marseille, son bio-

graphe, et par un document officiel de la chancellerie


papale, Rome, que Cassien devint diacre, cette date,
des mains de Jean Chrysostome, pendant que son ami

Germain

tait

ordonn prtre

Si parfaitement muettes que soient ses uvres


sur toute cette agitation, dont il ne rapporte, avec la

nuance de commisration que

l'on a

pu

voir,

que

l'pi-

sode de Sarapion qui avait perdu son Dieu, parce qu'il


ne pouvait plus se le reprsenter sous un visage
humain il n'en reste pas moins que Cassien et son
!

ami durent tre mls


tes. La preuve en est

d'assez prs toutes ces dispu-

a soigneusement omis de
parler d'Evagre le Pontique, chef des orignistes, alors
que, de toute vidence, il a connu et utilis de trs prs
'

ses

uvres

par

dom

(7)

'.

Il

qu'il

ne parle pas davantage de Palladius,

La preuve des emprunts de Cassien vagre a

Pontico,

t faite

Salvatore Marsili, dans Giovanni Cassiano ed Evagrio

Rome,

1936, p. 81 et

s.

218

JEAN CASSIEN

qu'il a trs

probablement rencontr en Egypte, puislongs sjours de Palladius, au dsert de Sct


et en Nitrie, sont exactement contemporains des siens.

que

les

Mais Palladius, dont

a presque certainement connu


et utilis VHistoire lausiaque, selon Butler, tait rest

un

il

fefvent admirateur de tous les moines orignistes

notamment d'Evagre le Pontique. Enfin, Cassien ne


dit mot non plus des Longs Frres, qu'il a srement
vus et frquents sinon au dsert, du moins Cons-

et

Tant de

tantinople.

silences, et si bien calculs, parais-

sent indiquer que Cassien et son ami, tout en tant


trangers l'orignisme proprement dit, au point que

Cassien affecte la plus parfaite ignorance sur ce point,


furent englobs, plus ou moins, dans la rprobation
des moines anthropomorpbites contre ls liseurs
infatigables de leur espce, les spculatifs toujours

plongs dans la mditation des critures et des commentaires d'exgse.


Ils

ment

durent toutefois chercher distinguer netteLongs Frres et des

leur cause de celle des

autres orignistes reconnus.

Nous avons sur

ce point

un indice capital. Ils acceptrent les Ordres de Jean


Chrysostome et celui-ci les leur confra, semble-t-il,
sans difficult.

CASSIEN ET JEAN CHRYSOSTOME

Pour donner
Germain

cette double ordination, celle de

la prtrise et celle

de Cassien au diaconat,

dbat oritoute sa signification, en ce qui regarde le


Jean, tout en accueilgniste, il faut se rappeler que
lant les

avec une

Longs Frres

avec bont, peut-tre

mme

toutefois de
profonde sympathie, s'abstint

A ses
admettre aux sacrements, Constantinople.
leur vque
yeux, ils taient des excommunis, puisque
Il se borna
condamns
les avait
les

lgitime. Thophile,

A CONSTANTINOPLE ET ROME

donc intervenir en
Il

s'excusa

mme

219

leur faveur auprs de Thophile.

de n'avoir pu

les

empcher de

courir l'empereur qui les couvrit, durant


de sa protection.

re-

un temps,

fut toutefois question de faire de Jean, la


d'un Concile qui serait runi tout exprs, l'arbitre de leur querelle avec Thophile.
Il

tte

Ce dernier, mal inform, prtendit que Ghrysostome avait admis la communion les moines frapps
de ses propres censures et que ce fait tait une violation du canon 5 du Concile de Nice
Ce fut l un de
!

ses griefs les plus graves contre son rival.


Il

suit de l

que

si

Cassien et Germain avaient

t formellement englobs dans la

condamnation de

l'orignisme, jamais Chrysostome n'aurait consenti


leur confrer les saints Ordres. Or,

non seulement

il

consentit, mais ce fut lui, selon toute vraisemblance,


qui les contraignit par une douce violence les rece-

voir.
lit,

Les moines, on l'a dit, taient opposs, par humi l'entre dans les Ordres. Cassien s'excusait plus

tard, gentiment, d'avoir

tique selon lequel


et les

manqu un

un moine

principe monas-

doit viter et les vques

femmes ^

Cela n'empchait pas Cassien d'exprimer dans la


suite sa profonde vnration et sa filiale reconnais-

sance envers Chrysostome, Dans un ouvrage contre


Nestorius, son indigne successeur, il parlera de lui

dans

les

termes

les

plus solennels

Jean, crira-t-il,

l'honneur des vques de Constantinople, dont la saintet, en dehors de toute tempte perscutrice paenne,
s'leva jusqu'aux mrites

<8) Institut XI, 18.

du martyre.

JEAN CASSIEN

220

On
quand

sentira

une sorte de

dans son langage

fiert

dira qu'il avait t adopt par l'vque Jean

il

de trs heureuse mmoire, en vue du ministre sacr


et offert

Dieu par

lui'

dclarera galement admirable par la foi et


par la puret, vrai fils et imitateur de Jean l'vangIl le

liste'"

donc sans surprise que nous apprenons, par


l'auteur de la Vie de saint Jean Chrysostome, Palladius, que Cassien, en qualit de diacre, avait t proC'est

garde des vases et objets d'glise, qui constituaient, dans une ville comme Gonstantinople, une

pos

la

vritable richesse

".

L'AMBASSADE A ROME
Ce qui prouve d'autre part l'importance du rle

assum Gonstantinople en peu d'annes, par

les deux,

mission de confiance qui leur fut confie,


lors de la crise de 403. Ils n'taient pas auprs de Jean
amis, c'est la

Chrysostome depuis plus de

trois ans,

puisque nous

savons, coup sr, qu'ils taient encore en Egypte,

au moment de

la publication

de la

lettre pascale

de

Thophile contre les Anthropomorphites, au printemps


de 399. Ils avaient d se retirer du dsert de Sct au

(9) Contra Nestorium, livre VII, 30-31 : Johannes Constantinopolitanorum antistitum decus, cujus sanctitas, absque
ifUa gentiliciae persecutionis procella, ad martyrii mrita per-

venit.

quoque ipse, humilis utque obscurus nomine sicut


studium tamen discipuli afectumque praesumo.
Adoptatus enim a beatissimae memoriae Johanne episcopo,
mnisterium sacrum atque oblatus Deo.

Ego,

merito,

(10) Ibid., 31.


(11) Palladius, Dialogue,
13-14.

PatroL grecque, Mignb,

t.

XLVII,

A CONSTANTINOPLE ET ROME

221

moment o l'animosit contre les moines trop adonns comme eux l'oiseuse mditation des critucommenait se manifester avec force, devanant probablement de plusieurs mois la fuite des
Longs Frres . C'tait peut-tre mme l'excellent
accueil reu par eux auprs de Jean Chrysostome, dont
l'immense renomme les avait sans doute attirs dans
res

la capitale de l'Empire d'Orient, qui avait plus tard

suggr aux orignistes perscuts la pense de se


rfugier auprs du grand orateur chrtien.
Quoiqu'il en

soit,

on a l'impression

qu'ils avaient

assum, parmi les violentes querelles qui mirent bientt aux prises les amis de Thophile et ceux de Jean
Chrysostome, une attitude de profonde fidlit envers
ce dernier, sans tre agressive contre ses adversaires.
Comme d'autre part ils taient des latins de lanet de formation premire, comme ils connaissaient fond les problmes mis en question par les

gage

discussions autour d'Origne,

furent choisis par


Jean Chrysostome et la partie de son clerg demeure
ses cts,

pour

aller

ils

demander au pape son

inter-

vention en faveur du droit opprim. Ils furent donc


chargs de remettre au pontife romain une lettre exposant les faits et un inventaire des vases et objets
d'glise,

dont Cassien avait eu la garde et que l'on

accusait

l'vque

d'avoir dissips

condamn au Concile du Chne

La lettre du clerg de Constantinople ne s*est pas


conserve. Mais nous possdons la rponse de saint
Innocent P% qui gouvernait alors l'glise romaine
(402-417). Cette lettre est en latin et en grec et il est

probable que la traduction grecque de l'original latin


fut l'uvre de Cassien lui-mme, interprte tout dsicela. Il y est fait mention, ds le dbut, des
la supplique de Constantinople, le prde
porteurs

gn pour

JEAN CASSIEN

222

Germain et le diacre Cassien . Le pape y prend


hautement la dfense de Jean Chrysostome contre se&
tre

ennemis.
Il

de penser que

est naturel

les

deux messagers

taient chargs de porter Gonstantinople la rponse

du pape. Mais

il n'est pas impossible que la rapidit


des vnements qui se droulrent dans cette ville, le
dpart de Chrysostome pour l'exil, en 403, son prompt

retour

motiv par l'motion populaire,

second

exil ds le 5 juin 404, les aient

empchs d'ac-

complir cette seconde mission, dsormais

non

d'un

suivi

inutile, si-

prilleuse".

LA MORT DE GERMAIN
Parlant de Germain et de Cassien, propos de leur
mission Rome, Palladius, biographe de Jean Chrysos-

tome, leur donne tous deux l'pithte grecque de


tlai^ii
qui implique l'ide de pit et de prudence.
C'taient des

hommes

circonspects, nullement auda-

cieux ni turbulents, pleins de douceur et de charit.


Ils

s'taient fidlement suivis jusque-l

Mais, partir de ce

parler de Germain. Et

il

est infiniment

fut enlev par la mort. Cassien ne


la douleur

que

touchants dont

cette

dans

la vie.

moment, nous n'entendons plus

mort dut

probable qu'il

nous a

dit nulle part

lui causer.

Les termes

partout servi pour parler de lui


et de la profonde amiti qui les unissait, le soin qu'il a
eu d'immortaliser le nom de son ami, en le mettant
il

s'est

constamment en scne, au premier rang, dans ses Dialogues ou Confrences, tout nous dit qu'il garda pour

(12)
col.

La

lettre de saint Innocent,

502 et suiv.

mnum

Ex

presbyterum

dans Migne, Patrol. lat. XX,,


quas per Ger-

litteris Charitatis vestrae,

et

Cassianum diaconum

misistis.

A CONSTANTINOPLE ET ROME

223

un attachement que les annes ne


purent diminuer. Et nous avons vu qu'il avait voulu
consacrer cette mmoire si chre une Confrence sur
son cher Germain

l'Amiti,

au cours de laquelle

imite de Cicron

il

insrait cette pense

Parmi toutes

les diffrentes sortes d'amiti,

il

ne s'en trouve qu'une qui soit indissoluble, c'est celle


la ressemblance de la vertu.
qui a pour principe.
C'est l, dis-je, l'amiti qu'aucun accident ne rompt,
.

que la distance ou le temps ne peuvent dsunir, ni effacer, bien plus, que la mort mme ne russit point
briser

(13)

3.

Sed ne mors

Cicron avait

dit

quidem ipsa divellit , Conl, XVI,


Quia natura mutari non potest idcirco

verae amicitiae scmpxf ernae sunt

wm

15

-y
H\<'tlo

Atrium de

l'glise

de Cassien, actuellement

chapelle N.-D. de Confession, Saint-Victor.

Chapitre

GASSIEN A MARSEILLE

FONDATION DE SAINT-VICTOR

INCERTITUDES HISTORIQUES
Aprs l'ambassade de Germain

Rome,

aprs la

et

de Gassien

disparition de Germaiii aussi, nous

retombons dans la plus complte incertitude en ce qui


concerne notre hros.

Nous ne savons

point, crit Tillemont, ce que


Rome, en 405, jus-

devint Gassien depuis son arrive

qu'au temps de la runion d'Alexandre d'Antioche


avec le pape Innocent. On peut juger qu'il ne retourna
point dans les monastres de Bethlem ou d'Egypte,
parce qu'outre qu'il n'et pas t en sret en Egypte,
il dit qu'il eut peine crire ses Institutions, parce
qu'il tait spar depuis tant d'annes des Saints avec
qui il avait t lev, qu'il ne pouvait se souvenir exactement de ce qu'il avait appris d'eux. Il parle en un
endroit des monastres de la Msopotamie. S'il est all
dans cette province, c'a t peut-tre en ce temps-ci.
Ce fut en 414 ou 415, que l'Eglise d'Antioche se
runit avec celle de Rome. Nous voyons que lorsqu'on
traitait cette runion, Gassien prtre tait Rome et y
agissait en faveur d'Alexandre, moins nanmoins
comme dput que comme entremetteur et ami commun. Il expliquait les sentiments d'Alexandre, ce qui
marque qu'il tait venu d'Antioche peu de temps auparavant. Si ce Gassien est celui dont nous parlons,
comme le croit Blondel, il peut avoir t fait prtre
Rome ou en Orient. Hors cela, le texte de Gennade
pourrait porter croire qu'il fut ordonn Marseille,
o l'on voit qu'il a pass les dernires annes de sa vie ;

JEAN CASSIEN

228

Canons tant que les ecclsiastiques ne


'
quittent point le lieu o ils ont t ordonns .

l'ordre des

CASSIEN A ROME

Le long texte que nous venons de

citer atteste les

incertitudes de l'histoire sur cette priode de la vie de


Cassien. Tout rcemment un effort a t tent pour

percer ce mystre ^

Nous avons

dit dj pourquoi nous ne croyons pas


de
suivre
dans ses conclusions ou plutt dans
possible
ses hypothses
car M. Marrou ne les donne que
comme telles
le brillant crivain. Mais nous devons
donner ici nos raisons plus en dtail.
Admettons que Cassien soit retourn Gonstan-

tinople pour
la lettre

du

y porter

la

rponse de saint Innocent


ville. Nous sommes compl-

clerg de cette

tement d'accord avec M. Marrou pour penser que les


deux amis, supposer que Germain ft encore de ce
monde, ne purent pas rester dans la capitale de
l'Orient. Le patriarche intrus, Atticus, fit en effet peser
sur le clerg de la cit impriale une impitoyable perscution contre les partisans de l'archevque exil. Palnous donne sur ce

ladius, biographe de ce dernier,

point les prcisions les plus concluantes*.


Mais parce que le mme Palladius dit que, parmi
les partisans de Jean Ghrysostome,
il s'agit des

il y en eut qui
prtres et des clercs en gnral
furent relgus en Arabie et en Palestine, M. Marrou

(1)

TiLLEMONT, Mmoires pour servir l'Histoire ecclsias-

tique des six premiers sicles, d. Venise 1732, t. XIV, p. 174. Le


Blondel dont il parle est un historien protestant trs rudit, qui
avait publi en 1641 un Trait historique de la primaut en
l'glise,

Genve, in-folio,

p.

280.

Marrou, Jean Cassien Marseille, dans Revue


du Moyen Age latin, janvier-mars 1945, p. 18 et suiv.
(2) M. H.

(3)

et suiv.

I.

Palladius, Dialogue, Patrol. grecque,

t.

XLVII,

col.

71

229

CASSIEN A MARSEILLE

en conclut Il est extrmement vraisemblable que ce


fut le cas de Cassien qui dut rintgrer son monastre
:

de Bethlem

Or, cette opinion nous parat insoutenable pour les


raisons que voici
:

En

premier

lieu,

comme

l'a

observ Tillemont,

Cassien, parlant des moines de Bethlem dans la prface de ses Institutions, dira
:

Les choses que, ds notre enfance, tablis parmi


eux et encourags par leurs exhortations et leurs
exemples quotidiens, nous avons tent de faire ou
avons apprises, ou avons constates de nos yeux, nous
ne pouvons pas le moins du monde tes reproduire parfaitement, aprs avoir t arrachs, depuis tant de
rvolutions d'annes, de leur socit et de l'imitation de

leur existence.

'
.

Gela seul n'est-il pas dcisif ? Comment Cassien


pourrait-il parler de tant de rvolutions d'annes ,

comme le conjecture M. Marrou, il avait pass


Bethlem les annes de 405 415 au moins ? Si l'on
admet au contraire qu'il tait parti de Bethlem vers
385, n'y tait revenu, avec Germain, que quelques mois
ou mme quelques semaines en 392, son langage est
si,

tout ce qu'il y a d plus naturel. Il s'est coul vingtcinq ou trente ans depuis son sjour au monastre de
sa jeunesse.
Mais ce n'est pas la seule raison que nous puissions invoquer ici. Cassien parle plusieurs reprises

de saint Jrme.

Il

fait

de

lui

un

tel

loge que l'on ne

peut douter de la vnration et de l'admiration qu'il


avait pour lui. Peut-on admettre qu'il ait vcu, Bethlem, dans son voisinage immdiat^ de 405 415, sans

(4)

Ea quae a

pueritia nostra

inter

eosdem constituti

atque ipsorum incitati cotidianis adhortationibus et exemplis


vel agere temptavimus, vel didicimus, vel visu percepimus,

minime jam possumus ad integrum retinere, tt annorum. cirab eorum consortio et imitatione conversationis abs-

cuits

tracti.

Institut.

I,

praef.

JEAN CASSIEN

230

le

rencontrer

aurait-il

pu nous

Et

s'il

le taire

l'avait

rencontr,

comment

"

Ajoutez cela qu'il avait rompu tout engagement


avec son ancien monastre, depuis l'an 392, environ,

en parle constamment comme d'une maison


d'observance rgulire certes, mais ne convenant

qu'il

gure qu'aux commenants , ceux qui ne possdent encore que le rudiment de la vie spirituelle.
Sans cesse, en rapportant les entretiens des Pres du
dsert d'Egypte, il tmoigne de sa surprise de toutes
choses qu'il entend. Il fait exprimer
cette surprise commune tous deux,

les belles

par Geren

mme

main

des choses qui, aujourd'hui, nous paraissent presque


lmentaires. On en est presque gn pour se faire une
ide de ce que pouvait tre le monastre de Bethlem,
avec uiie telle pnurie de doctrine asctique et mys-

tique

donc bien surprenant que Cassien, aprs


aux sources de la haute spiritualit, soit
all s'enfermer de nouveau dans ce monastre de son
Il faudrait pour le croire une
ignorante jeunesse
attestation prcise de sa part ou de son biographe Gennadius. Or, nous venons de voir que le seul texte
invoquer ici nous crie tout le contraire. Des annes et
Il

serait

avoir got

des annes se sont coules depuis sa sortie de Bethlem et il craint, malgr sa magnifique mmoire, de ne
plus bien se souvenir de ces usages, qui, remarque-t-il,
ne sont pas des choses que l'on puisse dduire ou
reconstituer par le raisonnement, mais qu*il faut avoir
pratiques pour s'en souvenir'.

JEAN CASSIEN ET SAINT LON

Dans ces conditions, il nous semble vident que


Cassien ne pouvant ni retourner Constantinople, ni

(5)

C'est encore l'avis de Tillbmont, ibid., 172.

(6) Institut, loco citato, Prface.

CASSIEN A MARSEILLE

231

reprendre sa vie de moine Bethlem, ne devait que


mettre excution le dsir qu'il avait exprim l'abb
Abraham, ce mme Pre qui avait eu des paroles si

mordantes pour la mditation oiseuse des critures


pour les moines qui recherchaient le voisinage de

et

leurs parants.

Ce ne sont pas, coup

sr, les objections de ce

bon Pre qui auront pu branler sa rsolution de vivre


en solitaire, dans son pays natal, pas plus que diminuer son got pour la lecture et l'tude approfondie
des Saints Livres. Germain, du reste, au nom des deux
amis, avait rfut courtoisement mais fermement ces
objections.
Nous serions

donc tout disposs faire venir Cassien Marseille, dans sa patrie, car dcidment nous
ne lui en voyons point d'autre ^ ds 405, si nous
n'avions une raison de supposer une prolongation de
son sjour Rome.
Cette raison, nous l'avons dj indique : c'est
grande amiti qui l'unit au futur pape saint
Lon. Une intimit de ce genre exige qu'il y ait eu des

l trs

contacts prolongs entre les deux nobles personnages,

dont

Nous avons

dit dj en quels termes


de vnration, Cassien devait
s'adresser saint Lon, pour lui envoyer son ouvrage
contre Nestorius. Cet ouvrage est de l'an 430. Saint
il

pleins

s'agit.

d'affection

et

moine en Scythie, plus rien ne


supposer que ce ft, sa patrie. Le calme tait
rtabli depuis longtemps dans cette rgion, et, par surcrot,
l'vque de Tomes, mtropole de la Scythie, tait un ami fervent
de Jean Chrysostome et il avait constamment t ses cts,
dans la rcente crise qui avait abouti l'exil du saint arche(7)

S'il

avait voulu se faire

s'y opposait,

vque. Cet vque de Tomes se nommait Theotimus. Il est


impossible que Cassien ne l'ait pas vu, en ces conjonctures. Et
s'il

avait t originaire de Scythie, c'tait bien l'occasion d'aller,

avec son appui, fonder un monastre en cette rgion, d'o sortiront les moines scythes venant faire entendre Rome leurs
protestations, en 519.

JEAN CASSIEN

232

Lon avait

alors environ quarante ans et tait devenu

parmi les membres du clerg romain.


Cassien, lui, tait un vieillard de soixante-dix ans. Si
l'on fait attention cette diffrence d'ge entre les
deux saints, on est amen penser que leur amiti

l'un des premiers

avait

se nouer dans les annes de jeunesse de saint

Lon, alors qu'il avait entre quinze et vingt ans,


a en effet

comme une nuance

la part de Cassien envers lui.

Il

de sentiment paternel de

Nous serions donc

tents

d'admettre un sjour de Cassien Rome, peut-tre


encore du vivant de Germain, entre 405 et 410. Cette
dernire date serait une date extrme, car il faut tenir

compte de la catastrophe qui s'abattit sur l'Italie et


sur Rome, en particulier, en cette anne-l, par l'invasion d'Alaric et des Wisigoths. Rome fut horriblement pille, toute l'Italie dvaste du nord au sud. Des

exodes de populations perdues se produisirent, tout


semblables sans doute ceux que nous avons vus de

nos jours. Nous admettrons donc que Cassien avait


quitt Rome avant cette date et que son ami Germain
tait dcd.

CASSIEN A ANTIOCHE

On

vu que Tillemont, la suite du clbre rudit


ne
protestant Blondel, se demandait si notre Cassien
serait pas celui dont il est question dans une lettre du
pape Innocent V\ vers 414 ou 415, comme tant intervenu dans la rconciliation entre l'glise d'Antioche
et celle de Rome. Il s'agissait d'intgrer dans le clerg
d'Antioche des clercs ordonns Rome, durant le
schisme. Le pape invoque le sentiment conciliant d'un
a

certain Cassien, qu'il appelle notre collgue dans le

sacerdoce

*.

dixit
(8) Et quia noster compresbyter Cassianus gratum
tuae fore Dignitati, si, meo consilio, in civitate vestra, clericatus
ordinem ducere censerentur. , Patrol. lat., t. XX, col. 541.
.

233

CASSIEN A MARSEILLE

M. Marrou

surnom

est

nettement d'avis que l'identit de


une preuve suffsaiite.

n'est pas ici

trs justement, un nom banal,


haut-empire et que recommandait la
pit chrtienne le fait d'avoir t illustr par plusieurs
martyrs'.
C'tait,

rpandu ds

On

dit-il

le

ne voit pas comment Cassien,

le ntre,

aurait

d'Antioche, dans cette


priode de sa vie. Il n'y a pas, cet gard, d'autre
indice que celui-ci et tout le monde admettra qu'il est
t en rapport avec l'glise

plutt faible. Nous avons, en sens contraire,


ment assez important. Le voici

un argu-

de

Gennadius, dans sa brve notice sur Cassien, dit


en une phrase concise Ordonn Constan-

lui,

tinople, par l'vque Jean-le-Grand, diacre, et prtre

Marseille.

"
.

il n'est pas impossible grammaticalement d'admettre que Cassien, selon cette phrase,

Evidemment,

exera Marseille
avait t

ordonn

considrer

le

mot

le

ministre sacerdotal,

mme

s'il

Mais il est plus naturel de


ordonn comme s'appliquant aux

ailleurs.

la phrase. En ce cas, c'est bien


Marseille que Cassien aurait t ordonn prtre. Tillemont a fait du reste observer que, selon l'ordre des

deux membres de

Canons, un prtre devait exercer dans la cit o ii avait


t ordonn. Mais si, comme nous le croyons, Cassien
fut ordonn Marseille, ce n'est donc pas de lui qu'il
est question dans la lettre du pape Innocent I", de 414415, puisque cette lettre le suppose dj prtre, alors

que, srement,
seille,

il

n'tait

pas encore retourn Mar-

son pays natal.

(9) Marrou, Jean Cassien Marseille, p. 19. En note, l'auteur cite cinq martyrs du nom de Cassianus, figurant au martyrologe romain (26 mars, 20 juillet, 13 aot, 1" et 3 dcembre).

(10) Constantinopoli a Johanne


ordinatus apud Massiliam presbyter.

Magno episcopo diaconus


.

JEAN CASSIEN

234

LA FONDATION DE SAINT-VICTOR

De

toutes faons, il faut que nous amenions notre


Cassien Marseille. Que cette ville ait t ou non sa

ou du moins la capitale de son pays d'origine, il est absolument certain qu'il a pass, en Provence, au moins les vingt dernires annes de sa vie. Il
n'y a pas non plus de fait plus assur que la fondation par lui de deux monastres, dont l'un, pour les

ville natale

hommes, tait plac sous le patronage de saint Victor,


un martyr marseillais (-f vers 290), et l'autre pour les
femmes, sous le vocable du Saint-Sauveur.
C'est autour de l'anne 410 qu'on le voit fort bien

arriver ou revenir Marseille".

LE MONACHISME EN GAULE
Bien que l'on ait souvent appel Jean Cassien le
Pre des moines en Gaule, ce n'est pas lui que
revient l'honneur de fonder, sur notre sol, le premier
monastre.
Cet honneur doit tre attribu au grand conver, saint Martin de Tours. C'est vers 360, donc

tisseur

au moins un

demi-sicle avant la fondation de Saint-

par Cassien, que Martin fonda le clbre


monastre de Ligug
deux lieues
Locogiacum

Victor,

(11) Cette date est celle qu'admettait l'abb Joseph Laugier,


dans sa Thse de Doctorat en Thologie de l'Universit cathoSaint Jean Cassien et sa Doctrine sur
lique de Lyon, en 1908
la grce, Lyon, Vitte, p. 26. M. Laugier admet, comme nous, un
:

sjour de Cassien Rome, et


l'autorit de Georges

il

le date

de 406 408.

Goyau, dans sa sainte Mlante,

Il

invoque

p. 83. Cas-

sien aurait trouv asile auprs de sainte Mlanie. Il aurait connu


l Rufin, dont il parle dans son Contra Nestorium, en le qualifiant de christianae philosophiae vir, haud contemnenda eccle-

siasticorum doctorum portio , c'est--dire : homme de haute


doctrine spirituelle et membre non-ngligeable de la science
ecclsiastique .

.__

'.

235

CASSiEN A MARSEILLE

au sud de

Poitiers. Dj, Martin avait essay de s'adonner la vie rmitique, dans un lot sauvage du littoral
Insula
l'le des Poules
italien, en face d'Albenga
Gallinaria. Mais, ayant appris en avril 360, que son
matre vnr, saint Hilaire de Poitiers, exil pour la
foi en Orient, rentrait dans son diocse, il tait aussitt accouru auprs de lui. Ce fut avec son appui et sous

sa haute direction qu'il cra, srement sur le modle


de ce que l'on savait des monastres d'Orient et

d'Egypte, l'tablissement de Ligug, qui devint aussitt un asile pour les chrtiens les plus fervents, un

sminaire d'aptres pour ceux qui voulaient convertir


la Gaule, encore profondment ensevelie dans le paganisme. Ce fut l que l'on vint, en 371, prendre Martin
pour en faire un vque de Tours. A peine devenu
il fonda, au voisinage de la cit piscopale, un
nouveau monastre, celui de Marmoutier, dont il devait
sortir, avec le temps, un si grand nombre de saints

vque,

vques et de zls aptres. A partir de la fin du IV'


les tablissements monastiques se multiplient
sur notre sol. On en signale Rouen, sous saint Victrice; aux environs de Trves, d'aprs les Confessions
de saint Augustin, en un texte clbre cit plus haut.
Un Concile de Nmes est oblig de prendre des mesu-

jsicle,

res contre les

taient les
signifie

moines

peu prs

les

nom que porgyrovagues ,


d'Egypte chez nous et qui
"
vagabonds
&is.

sarabates

LE MONASTRE DE LRINS
Mais dans ce grand nombre de fondations cnobitiques, si l'on met part Liguget Marmoutier, que
leur anciennet et le nom du grand Martin de Tours,
entouraient d'une sorte d'aurole, le monastre le plus
illustre, avant celui de Saint-Victor, fut celui de Lrins.
Il

devait

sa.

naissance un groupe de saints hommes,

(11 bis) A noter cependant que saint Benot distinguera,


avec beaucoup de prcision, entre gyrovagues et sarabates.

JEAN CASSIEN

236

qui avaient

commenc par s'adonner

la vie rmi-

tique, dans une maison de campagne de leur proprit. Nous voulons parler des deux frres, Venantius et Honoratus. Eux aussi, ils taient, dans leur

solitude, hants par les

exemples fameux des ana-

chortes d'Egypte. Ils rsolurent d'aller voir sur place


les merveilles dont leurs esprits taient pleins. Accom-

pagns d'un autre saint ermite, nomm Caprasius, ils


firent donc le voyage d'Egypte. Gassien rappelle nettement ce voyage, dans la ddicace d'une partie de ses
Confrences saint Honort et son disciple, saint
Eucher. Des deux frres, saint Venance tait mort en
cours de route. Les BoUandistes ont plac sa mort,
vers 374, srement prs de vingt-cinq ans trop tt. De
retour en Gaule, Honort et Gaprais fondrent le clbre monastre de Lrins, qui connut tout de suite une
prodigieuse affluence. Il devint le vestibule du paradis.
On connat prs de soixante-dix saints, parmi lesquels
douze vques ou archevques, dix abbs, et de nom-

breux crivains ecclsiastiques, qui avaient reu leur


formation dans cet asile de vie spirituelle.
On voit donc quel point le terrain tait prpar

pour des fondations nouvelles.


L'VQUE PROCULUS DE MARSEILLE

La
que

ville

de Marseille avait alors sa tte un v-

fort actif

Proculus,

le

second des vques sre-

ment authentiques ". Il dirigea


munaut marseillaise, car il

la comau Concile
presque srement encore

fort

d'Aquile en 381 et sigeait


en 418. Son nom se rencontre dans

Augustin

(12)

314.

et

de saint Jrme

longtemps

prit part

les lettres

de saint

*'.

Le premier tait Orsius, signal au Concile d'Arles en

Nous ne comptons pas saint Lazare, dont

introduit en tte de

liste,

le

nom

a t

probablement par suite d'une confu-

sion. Mais notre liste est loin d'tre certaine et prsente sans
doute une forte lacune entre le premier et le second, qui serait
notre Proculus.

t.

(13) MiGNB, PatroL lat., t. XXXIII,


XXII, epstola 125 de saint Jrme.

p.

991

(Augustin)

et

CASSIEN A MARSEILLE

237

D'aprs la tradition marseillaise, Proculus avait


Venance et Honort, quand ils taient

tent de retenir

venus s'embarquer Marseille pour leur voyage en


Orient. La fondation du monastre de Lrins, entre
400 et 410, ne fit qu'accrotre son dsir de possder
aussi des moines dans sa ville piscopale. La venue de
Cassien combla donc tous ses vux.
Il

n'est pas impossible qu'il

ailleurs,

en Gaule, des asctes

liser la perfection

vanglique

ait eu, l

isols,

comme

cherchant ra-

".

Ce fut l'uvre de Jean Cassien de grouper ces


bonnes volonts parses, de leur donner une rgle commune, de crer avec eux un coenobium, comme on

une communaut religieuse.


que nous aurons exposer, en
parlant des crits de Cassien, au chapitre suivant, son
exprience, sa culture littraire, les vnements impor-

disait alors, c'est--dire

en juger par

les faits

tants auxquels

il

ses longs sjours

avait t ml, le prestige surtout de


dans les monastres d'Orient et sur-

tout d'Egypte, lui donnrent tout de suite une autorit


considrable, non seulement Marseille, mais dans

toute la Provence, et mme Lrins dont la gloire


naissante attirait tous les regards en Gaule.

SAINT-VICTOR

Comment devons-nous nous

reprsenter la fonda-

tion d'un monastre, cette date

Oh

de la faon

plus modeste et la plus simple. Point de constructions splendides. Point de vastes dpendances. Une
la

chapelle

commune, entoure des

dire des

humbles maisons

cellules ,

c'est--

particulires, plus semblables des cabanes de pauvres paysans ou des huttes


de bcherons qu'aux villas de riches ngociants de

l'poque.

(14) C'est l'opinion

exprime par l'abb Laugier, loco

p. 26. Elle parat fort vraisemblable.

citato,

JEAN CSSIEN

238

Aucun plan

architectural d'ensemble.

Tout cela

sera repris plus tard, organis, rgularis, cltur, parfois fortifi.

Mais

qu'il s'agisse

de Ligug ou de Marmoutier,

avec saint Martin; de Lrins avec saint Honort et


saint Caprais; des essais signals prs de Trves ou
ailleurs, nous n'entendons parler que de simples cabanes . La plupart du temps, il n'y avait que la cha^
pelle centrale qui

pt prtendre un caractre monu-

mental.

Pour Saint- Victor de

Marseille, le centre de son

culte se trouvait en face de la cit marseillaise,


l'autre ct

de

du Lacydon. L'abb Laugier conjecture

que peut-tre la garde de la chapelle dresse en son


honneur tait dj confie un prtre solitaire. Pro-

demande de

culus, la

et de retraite,

put

Cassien, avide de recueillement

fort bien lui confier ce poste de

choix, aprs l'avoir ordonn prtre tout exprs.

Un mot

de son livre sur les Institutions suffit nous dire

le

sentiment d'intense respect qu'il avait pour ses hautes


fonctions

nous avons compris, dit-il, la rgle de la lutte


pratique dans le monde, que l'Aptre a voulu nous
donner en exemple, en nous rappelant le degr d'attention, de diffrence, de surveillance qu'elle impose
(aux athltes), que conviendra-t-il que nous fassions,
Si

en quelle puret faudra-t-il garder la chastet de notre


corps et de notre me, nous qui devons chaque jour
nous nourrir des chairs sacrosaintes de l'Agneau, que
nul tre souill, mme selon les prceptes de l'Ancien
**

Testament, ne devait toucher


!

(15)

Itaque,

si

agonis

mundialis intelleximus

discipli-

nam, cujus exemplo beatus Apostolus nos voluit erudire, docens.


quanta in illa sit observatio, quanta diligentia, quanta custodia,
quid nos conveniet facere, qua puritate oportebit custodirenostri corporis atque animae castitatem, quos necesse est cotidie sacrosanctis Agni carnibus vesci, quas neminem immundumf
contingere etiam veteris legis praecepta permittunt . (Institut.

VI, 8).

CASSIEN A MARSEILLE

Tmoin des

traditions, locales,

'239

l'abb

Laugier

dclare que, selon celles-ci, les moines de Cassien


taient dissmins aux environs de la ville, dans la
valle de l'Huveaune.

Lui-mme,

ajoute-t-il,

aimait

de la Sainte-Baume, o sa mmoire s'est


conserve".

la solitude

Quant la vie spirituelle qui se dployait SaintVictor, sous la direction claire de Jean Cassien, ce
sont ses uvres qui nous en font

le

mieux connatre

toute la sublimit d'idal et toute l'austrit de pratique. Ce sont donc ces uvres qu'il nous faut tudier

pour pntrer jusqu'au centre de son me mme et,


par l, nous faire une ide exacte de la doctrine des
Pres du dsert dont il se proclamait hautement le
disciple fidle.

(16) Ibid., p. 28.

Chapitre XI

LES UVRES DE JEAN GASSIEN

NUMRATION SELON GENNADIUS


C'est par Cassien

lui-mme que nous sommes trs

clairement informs des circonstances dans lesquelles


il entreprit d'crire les divers
ouvrages qui nous restent de lui et qui ont fait sa gloire. En tte de chacune

de ses uvres, il a plac une prface, sous forme de


un ou plusieurs personnages, la demand

lettre

desquels il avait pris la plume.


Voici en quels termes Gennadius

numr

ces crits

a,

d'autre part,

Il a compos, sous l'autorit de l'exprience


en un discours bien
experientia magistrante
quilibr et, pour mieux dire, en dcouvrant l'expression verbale par son cur et mettant en mouvement
sa langue par l'action, toutes les choses ncessaires
la profession de toutes les sortes de moines, c'est--

De l'habit monastique et Du mode canodire


nique des oraisons et des psaumes , selon l'usage
diurne et nocturne des monastres d'Egypte, en trois
:

livre Ds Institutions ; huit livres De


du Caractre et des Remdes des huit Vices
principaux , o il est trait de chaque vice en un livre

un

livres;

VOrigine,

rdigea galement les Confrences


Pres gyptiens sur les sujets suivants De la destination et de la fin de la vie monas Des trois vocations
De la discrtion
tique
servir Dieu De la lutte de la chair contre l'esprit et
de l'esprit contre la chair De la nature de tous les
vices Du massacre des saints De la mobilit de
l'me
Des principauts ; De la qualit de la
particulier. Il
recueillies des
:

16

JEAN CASSIEN

242

Prire
faits

Dieu

divins

De la perptuit de la Prire Des parDe la chastet De la protection de


Des charismes
De la science spirituelle
Des Promesses ou refus de
De l'amiti

promesses Des trois anciennes espces de moines


et de la quatrime rcemment apparue De la fin du
De la satisfaction de la
cnobite et de l'ermite
Du temps
de relche de la Pentepnitence
cte Des illusions nocturnes De la parole de
Je ne fais pas le bien que je veux et je
l'Aptre
De la mortificafais le mal que je ne veux pas
tion . Et vers l fin (de sa vie ?), la demande de
Lon, alors archidiacre et plus tard vque de la cit
;

de Piome, il crivit contre Nestorius, le De l'Incarnadu Seigneur en sept livres. Aprs quoi, ce fut la
fin de son activit littraire et de sa vie, sous le rgne
'
de Thodose (II) et de Valentinien (III) .
tion

au pied de la lettre, cette numraen


faudrait
conclure
tion,
que le livre que nous intitulons des Institutions cnobitiques aurait t publi
Si l'on prenait,
il

Par contre, on pourrait croire que les


Confrences parurent soit livre par livre, soit en une
srie unique. Nous avons la certitude, au contraire, par
l'examen du texte mme, qu'il y a eu trois sries.
Chaque srie est prcde d'une prface qui nous
en

trois fois.

permet de saisir l'occasion de sa publication.


Venons au dtail
:

LES INSTITUTIONS

L'VQUE SAINT CASTOR

Tel qu'il se prsente aujourd'hui nous, l'ouvrage


intitul Des Institutions cnobitiques et des Remdes
aux huit principaux Vices , comprend douze livres ^
La prface est adresse l'vque Castor, que Cassien
appelle

(1)

bienheureux Pre.

De virs inlustribus,
LVIII, col. 1094 et suiv.

Gennadius,

Patrol. lat,
(2)

beatissime papa

t.

De

Institutis

vitiorum Remediis,

Coenobiorum

libri

XII

et

chap.

lxii.

C'tait

Migne,

de Octo principalium

LES UVRES DE JEAN CASSIEN

le

titre

que

l'on

donnait alors

243

communment aux

comme

plus tard celui de Monseigneur et


aujourd'hui celui d'Excellence. Le sige de saint Castor
n'est pas indiqu, mais son nom est connu d'autre

vques,

part.

Les manuscrits

d'Apt. Cette cit se


tait

la

Voconces,

modernes,

capitale

au

le

des

temps

elle resta

dsignent sous

nommait

un

alors

le

nom

d'vque

Apta Julia

et elle

tributaires

VRlgientes,
Csar. Dans

de

les

des

temps

chef-lieu d'arrondissemeiit jus-

qu'en 1926. Elle n'est plus qu'un chef-lieu de canton


du Vaucluse et compte environ 5,000 habitants. De
Marseille, la distance est de 80 kilomtres et

un peu

plus de 50 d'Avignon,
Un vque d'Apt, dont le nom ne iious est pas
connu, avait t reprsent au Concile d'Arles de 314,
contre les Donatistes, Saint Castor est le premier
vque de ce sige dont le nom soit parvenu jusqu'
nous. On sait qu'il devint vque en 419 et mourut
avant 426. Il est honor dans la rgion et sa fte se
clbre le 20 septembre.

Cassien le proclame, dans sa prface, un homme


parfait en toutes les vertus et en science, charg de
toutes les richesses spirituelles, au point que pour les
candidats la perfection, non seulement ses discours,
mais sa vie seule suffirait leur fournir un exemple ' .
Faisons en cela la part assez large des compliments. Il
n'est pas douteux que Castor ait t un vque exem-

moine. Issu, dit-on, d'une famille


arlsienne, transfre Nmes, c'tait lui qui avait

plaire. Il avait t

fond, prs de Cavaillon, le monastre de Saint-Faustin

ou de Mananque. Sa haute rputation de vertu et de


science l'avait fait lire par le clerg et les fidles

et

(3) Gum sis ipse cunctis virtutibus scientiaque perfectus


universis ita refertus divitiis spiritalibus, ut perfectionem

quaerentibus satis abundeque non


sola vita sufSciat

ad exemplum

modo tuus sermo,

, Institut.,

praef.

sed etiam

JEAN CASSIEN

244

*Apta Julia, qui n'est qu' 33 kilomtres de Cavaillon,


pour leur vque. Ayant, sans retard, tabli un monastre en son diocse. Castor n'avait cru pouvoir mieux
faire que de demander Jean Cassien, fondateur de
deux monastres Marseille et vtran du dsert gyptien, de mettre par crit les institutions monastiques,
telles qu'il les avait

Palestine

vu pratiques en Egypte

et en

LE PLAN DE CASSIEN
Cassien, en rpondant au dsir du saint vque,
s'excuse humblement de l'insuffisance de ses mrites,

pour

traiter de choses si ardues, si obscures et si

saintes

si long coul depuis ses


de
vie
premires expriences
cnobitique Bethlem.
Il demande pardon pour l'imperfection de son
style.
Il cite, avec les plus grands loges, les crits dj
publis sur le mme sujet tant par saint Basile que
. Il

par Jrme

rappelle le temps

et

quelques autres"

Aprs eux,

il

semble

que ce soit prsomption, de sa part, d'crire sur une


telle matire. Il s'excutera cependant, par obissance
et sur la promesse qui lui a t faite que son ouvrage
ne sera confi qu'au nouveau monastre fond par
saint Castor. Mais son plan consistera moins racon-

(4) Poscis praecipisque, ut instituta monasteriorum, quae


par Aegyptum ac Palaestinam custodiri conspeximus, ita ut
nobis a patribus tradita sunt, quamvis imperito digeram stilo...
sanctorum simplicem vitam, simplici sermone, fratribus in
novello monasterio tuo cupiens explanari , ibid.
(5) Hue accedit quod super hac re viri et vita nobiles et
sermone scientiaque praeclari inulta jam opuscula desudarunt,
sanctum Basilium et Hieronymum dico aliosque nonnullos.
Ibid. Rien ne nous empche de comprendre, dans ces quelques
.

autres des auteurs qu'il n'a pas voulu

nommer, bien

qu'il les

srement connus et utiliss, tels que Rufin, Evagre le PonttQUE, Palladius peut-tre dj. Nous reviendrons sur ce point en
ait

parlant de ses sources

LES UVRES DE JEAN CASSIEN

245

accomplies par Dieu en ses serviteurs


miracles rapports par les anciens, ou dont luimme a t le tmoin, qu' faire un tableau exact des
usages, des rgles et des huit principaux vices que les
moines s'attachent combattre*.

ter les merveilles


et les

C'est

que pour

de la vie monastique
consommation de

lui, l'essentiel

c'est la correction

des

murs

et la

la vie parfaite ^.

Cassien est convaincu que Ton n'a rien pu dire ni


enseigner de plus lev et de plus achev sur ces deux
points que ce qu'il a vu en Egypte et en Palestine. En
Gaule, chaque fondateur de monastre,
rgles selon son choix'.

Mais

est difficile de croire

il

dit-il,

a fait des

qu'une constitution

nouvelle, en ces parties occidentales de Gaule, ait pu


dcouvrir quoi que ce soit de plus parfait et de plus

raisonnable que les institutions des monastres remontant la prdication apostolique

Avec beaucoup de bon

'.

sens,

ou pour employer

le

de discrtion , il veut bien


attnuer tout ce qui, dans la rgle des gyptiens, se

terme

qu'il et prfr,

eorum tantupimodo ac monasteriomm


maximeque principalium vitiorum, quae octo ab es
designantur, origines et causas curationesque secundum tradi(6)

Instituta

rgulas

tiones eorum,
(7)

rium

Pro

.fideliter

arbitrio

explicare contendam.

uniuscujusque

Ibid.

instituentis

monaste-

(8)

On

Piamoun

se rappelle en effet que Cassien avait reu de l'abb


que la vie monastique en Egypte remon-

cette tradition

directement la communaut apostolique primitive de


Jrusalem. Cassien est convaincu que c'est la pure vrit. De
l, cette assurance que tout ce que l'on pourra faire, en matire
de rgle monastique, ne vaudra jamais ce que les anciens
tait

ont transmis

Nequaquam

credens rationabilius quippiam vel

perfectius novellam constitutionem, in occiduis Galliarum partibus, repperire potuisse quam illa sunt instituta, in quibus, ab

exordio praedicationis apostolicae, a sanctis ac spiritualibus


patribus fundata monasteria ad nos usque perdurant . Ibd.

JEAN CASSIEN

246

trouverait, en raison de l'pret du climat ou de la difde la diversit des murs, ou impossible ou

ficult et

trop dur en nos rgions.


Il faut en effet, comme

il

server la mesure raisonnable

Ce dernier
11

trait est

classe Cassien

parmi

dit

excellemment,

ob-

du possible'.

de la plus grande importance.


organisateurs de gnie, dans

les

domaine de

la vie monastique. Saint Benot ne fera


dans
cette voie. Tout en gardant les yeux
suivre
que
fixs sur la tradition des anciens, savoir trouver la

le

le

mesure des

possibilits

Et dans toute la suite des

fondateurs recourront cette rgle


tenir compte des temps, des lieux, des

sicles, les vrais

suprme

sants, des usages locaux, tout en gardant intact le


suprme idal de la perfection religieuse. Quand on

qu'on peut, on fait ce qu'on doit dira la


sagesse un peu terre--terre des Occidentaux. Et cela
revient en somme cet adage de haute thologie
A

fait ce

"

qui fait son possible, Dieu ne refuse point sa grce


Et il faut mettre aussi l'actif de cet esprit de
mesure et de sagesse de Jean Cassien le souci haute!

ment

affirm par lui de s'en tenir aux doctrines spiriqui peut contribuer l'amendement

tuelles, tout ce

murs et l'achvement de la vie parfaite, en laissant de ct les signes et les merveilles , qui sont
plus utiles la curiosit qu' l'avancement spirituel.
On a vu cependant que ce trait lui venait des Pres du

des

dsert.

On

ne se tromperait peut-tre pas beaucoup en


pensant que Cassien a voulu ici nettement se distinguer de la plupart de ses devanciers, car ils s'taient
(9) Si rationabilis possibilium mensura servetur, eadem
observantiae perfectio est etiam in inpari facultate . Ibd.

(10) Facienti quod in se est, Deus non dene^at gratiam .


Grce du pardon, si, malgr tous ses efforts on a le malheur de
tomber dans le pch; grce du repentir et du relvement; grce
de faire un pas en avant, quand on fait son possible dans le

degr infrieur

'

LES

UVRES DE JEAN CASSIEN

247

attachs beaucoup plus aux faits extraordinaires de la


vie des Pres du dsert, qu' leur doctrine. C'tait le

notamment de Palladius, de Rufin, de saint Jrme


de saint Athanase lui-mme. Sans Cassien et Evagre

cas
et

Pontique, que saurions-nous de la pense spirituelle


des anachortes et des moines de la premire et de la

le

seconde gnration, en Egypte

LES REPROCHES DE CASSIEN AUX MOINES GAULOIS

Des quatre premiers livres des Institutions, nous


avons tir dj les lments du tableau, trop sommaire hlas que nous avons pu faire de la vie de Cassien et de son ami Germain, soit Bethlem soit en
Egypte. Nous avons dit ce qu'taient les rgles de la
!,

psalmodie quotidienne qui allait devenir l'Office divin


des moines et du clerg, jusqu' nos jours. Nous avons
indiqu la loi du sommeil, rduit trois ou quatre
heures au plus; l'extrme frugalit des ou plutt du
repas de chaque jour, la rigueur du travail manuel ou
intellectuel.

Toutes ces lois, avec les adaptations ncessaires,


Cassien les propose aux moines d'Occident, qui jusqu'ici n'ont eu pour rgle que leurs inspirations parti-

Mais il est intressant pour nous de relever,


dans son expos des usages orientaux et gyptiens, ce que nous appellerions familirement de petits
coups de griffe contre certains dfauts des moines gauculires.

et

l,

lois.

Voici par exemple une piquante allusion la prcipitation dans la clbration de l'Office.
Telle est donc la manire dont ils (les moines
orientaux et gyptiens) commencent et terminent les
prires susdites. Mais on ne les voit point, la fin du

psaume, s'effondrer dans

sommes quelques-uns

la gnuflection,

comme nous

en ce pays. Le psaume
n'est pas encore bien termin que nous nous htons de
nous prosterner pour l'oraison, pour arriver plus vite
ainsi la fin. Voulant dpasser la rgle tablie, de toute
antiquit, par nos anciens, nous supputons le nombre

le faire,

JEAN CASSIEN

248

des psaumes qui restent dire et nous nous prcipitons


pour en finir, car nous sommes plus occups du souci
du repos d'un corps fatigu que de l'utilit et des avan"
tages de la prire .

Un peu plus loin, Cassien nous apprend qu'en


Provence, l'usage existait dj, la fin de chaque
la
cum clamore
psaume, de chanter pleine voix
Gloria Patri et Filio et Spiritui
doxologie trinitaire

sancto. Cet usage n'existait nulle part, dit-il, dans tout


l'Orient. Aprs chaque psaume, il y avait une oraison
dite

par

le

chantre, au milieu

du

silence de tous les

La

glorification de la Sainte Trinit


vait qu' la fin de l'antienne terminale".

autres.

ne se trou-

Au sujet de l'heure de Prime, qu'il appelle, on s'en


souvient. Matines, Cassien a encore un reproche faire
aux moines

gaulois, lis ont oubli, dit-il, la raison qui


a prsid l'institution de cette heure matinale, prcisment dans son monastre de Bethlem. Cette raison,

de mettre fin au court instant de sommeil qui


orapouvait se rencontrer entre la fin des Laudes
tiones antelucanae
et le lever du jour, marquant le
c'tait

dbut du travail quotidien.


Or, dans cette province, dit Cassien, il en est
qui ignorant le motif de l'invention et de l'tablissement de cette solennit, aprs les hymnes du matin,

retournent au sommeil et retombent ainsi, justement,


dans l'abus pour lequel nos anciens ont institu cette

(11)

Has

igtur praedictaa orationes

hoc modo incipiunt

atque consummant, ut, fmito psalmo, non statim ad incurvationem genuum conruant, quemadmodum facimus in hac
regione nonnuUi, qui, necdum bene finito psalmo, in orationem
procumbere festinamus, ad celeritatem mssae quantocius properantes. Cujus dum volumus excedere modum, qui antiquitus
a majoribus statutus est, subputantes residuorum psalmorum
numerum, ad finem tendere perurguemur, de refectione potius
lassi corporis cogitantes

requrentes

quam

Institut. II,

(12) Ibid., II, 8.

7.

orationis utilitatem et

commoda

LES UVRES DE JEAN CASSIEN

249

Us se htent donc de l'expdier afin de fournir


aux plus ngligents et aux moins zls l'occasion de
"
dormir de nouveau. Ce qu' tout prix il faut viter .
prire.

Si l'on en juge par ces critiques de Cassien, ce


n'tait

pas

seulement

la

frugalit

rgime gyptien ou oriental que

les

prodigieuse

du

moines gaulois se

sentaient incapables d'imiter, c'tait aussi l'extrme


brivet du temps donn au sommeil. Les trois ou

quatre heures des Ogyptiens ne leur suffisaient pas.


avaient donc une tentation constante de prcipiter

Ils

le chant des offices, pour avoir un peu plus de temps


dormir Faiblesse bien comprhensible, mais contre
laquelle Cassien ragit avec force, estimant que la
lutte contre soi-mme et en particulier le soin de la
!

chastet exigent une grande nergie de ce ct-l.

LA PAUVRET MONASTIQUE
est un autre point, sur lequel Cassien
avec
force les moines de son pays, c'est
rprimande
celui de la pauvret monastique. Il leur cite l'exemple

Mais

il

des monastres gyptiens o nul ne possde rien en


il est interdit d'employer le mot mon et
de marquer quoi que ce soit son usage personnel, o
chacun n'a rien en dehors de la tunique manches
courtes
colobium ; le voile de tte, anctre de

propre, o

maforte des galoches,


mehten une natte de cou graphium.

chage psiathium un

notre amict

gallcae

une peau de brebis

Puis

il

ajoute

stylet

crire

hac provincia, nonnulli ignorantes, expletis matuhymnis, revertuntur ad sqmnum, in illam causam nihilominus incidentes, ob quam conpescendam haec a seniorbus
nostris solemnitas instituta est. lUa namque hora, eam con(13) In

tinis

summare festinant, qua neglegentoribus minusque


rursum dormiendi reddatur occasio. Quod omnimodis
oportet. .. Ibd., III,

6.

sollicitis
fieri

non

JEAN CASSIEN

250

Et nous, misrables, que dirons-nous en face de


Nous qui, habitant en des monastres et sous la
garde et la sollicitude d'un abb, tranons avec nous
des cls et foulant aux pieds toute la pudeur et la honte
de notre profession, possdons mme des anneaux aux
doigts, pour marquer les objets que nous avons mis
de ct, et cela en public Nous qui non seulement
les paniers et les corbeilles, mais pas mme les coffres
et les armoires ne suffisent enfermer les objets que
nous entassons ou que nous avons conservs en sortant
du sicle, et qui, parfois, nous enflammons pour les
choses les plus viles et les plus nulles, en les revendiquant comme notre proprit, au point que, si quelqu'un les touche seulement du doigt, nous dbordons
contre lui d'une telle colre que nous ne pouvons loide notre
gner de nos lvres et de toute l'indignation
"

corps, l'branlement subi par notre cur

cela ?

On

voit,

par

les citations

que nous venons de

faire,

quel vigoureux rformateur savait tre Gassien, l'occasion. Il est sr qu'il contribuera puissamment don-

ner aux rgles monastiques ultrieures l'quilibre et


l'austrit ncessaires, en vue du but atteindre, qui
est, ne l'oublions jamais, la perfection dans V union

Dieu

seul.

LES CONFRENCES
Cet idal, dont nous aurons prsenter toute la
splendeur, en exposant la doctrine asctique et mystique de Cassien, se trouve explicitement affirm
toutes les pages du second et principal ouvrage de

notre hros.

En composant

ses Institutions et surtout

en y introduisant un puissant tableau des huit vices


principaux , vaincre, il avait eu, ds le principe, en
vue la transmission aux Occidentaux de cette doctrine,
telle qu'il l'avait recueillie en Egypte. Il s'tait engag
envers saint Castor, sur ce point. Mais dans l'inter-

(14) Institut, IV, 13-15.

LES UVRES DE JEAN CASSIEN

valle, ce

251

pieux et zl prlat tait mort, probablement

en 426. Aussi, quand Cassien

prit la

plume pour

rdi-

ger ses premires Confrences, au nombre de dix seulement et formant un tout elles seules, il les ddia
la fois l'vque Lonce, qui les Fastes piscopaux
le sige de Frjus^^ et un certain Helladius, qu'il appelle vnrable frre ce qui veut dire,

attribuent

sans nul doute, qu'il tait moine lui aussi, et peut-tre


le suprieur du monastre nouveau fond par saint
Castor Apt.

Dans cette ddicace, Cassien, ayant rappel le souvenir du vnr Castor, s'exprimait en ces termes
:

L'un de vous lui est uni par la fraternit du


sang, la dignit du sacerdoce, et, ce qui est mieux

encore, par la ferveur des saints dsirs; le bien d


son frre lui revient par droit d'hritage. L'autre est
engag dans la vie sublime des anachortes, sans se
laisser guider, en cela, comme d'autres l'ont fait, par

de son propre sens, mais guid intrieurement par le Saint-Esprit, il est entr dans le sentier authentique de la doctrine, presque avant de l'avoir
appris, en prfrant se former par les enseignements
des anciens plutt que de se fier ses inventions personnelles".
les suggestions

D'aprs ces lignes, saint Lonce tait un proche


le propre frre de saint Castor. Quant
Helladius, qui, dit-on, devait devenir galement vque
dans la suite, sans que l'on puisse indiquer de quel
sige, il avait men de bonne heure la vie d'anachorte,

parent, sinon

ce qui n'empcherait nullement qu'il soit devenu abb


d'Apt, l'appel de saint Castor, bien que ce ne soit
l

qu'une pure conjecture. Il est probable pourtant que


moines destinataires des Institutions ne devaient
pas, dans la pense de Cassien, tre privs des Conf-

les

(15) Dans les Fastes piscopaux de


figure en tte de liste Frjus, 419-431.

(16)

Conl, Prface.

Duchesne, Leontius

JEAN CASSIEN

252

rences et c'est ce qui fait penser qu'en les ddiant


Helladius, c'tait eux qu'il les adressait aussi.

SECONDE SRIE DES CONFRENCES

Le succs des ouvrages de Cassien parat avoir

La

monastique se dveloppait
intensment dans toute la Gaule et spcialement en
Provence et dans les rgions voisines.
t considrable.

vie

Aussi, le saint auteur fut-il trs tt sollicit de

poursuivre sa publication. On tait avide d'en savoir


davantage, d'entendre, par lui, les voix du dsert, de
s'abreuver aux sources de cette sagesse suprieure dont
il avait si bien, dans ses dix premires Confrences,
traduit les leons profondes. Il se laissa faire une douce
violence et ddia une seconde srie de sept Conf-

rences deux personnages, qui ont dans la suite reu


honneurs des autels. Honort et Eucher.

les

Comme il leur parle en frre et les donne encore


comme moines, tous deux, cela nous permet de dater
peu prs exactement. Honort,
Honort dont nous avons dit qu'il

cette srie nouvelle,

en

effet, ce

mme

avait fait le voyage d'Orient et d'Egypte avec son frre


et son ami Caprais pour venir ensuite fonder

Venance

le clbre

monastre de Lrins, devint en

effet,

la

mort de
et

il

Patrocle, le dixime vque d'Arles, en 426,


devait mourir en cette qualit le 16 janvier 429.

faut donc que les Confrences XI XVII aient t


publies au plus tard en 426, trs peu de temps par

Il

consquent aprs

les dix premires.

Quant Eucher, second

destinataire de cette srie

nouvelle, la tradition lyonnaise le fait venir Lyon,

comme
il

dix-neuvime vque de la

y mourut en 449 ou

On

cit,

en l'an 435 et

450.

voit quels illustres et saints personnages


li d'amiti. La vnration dont il jouis-

Cassien tait

sait auprs de tels esprits nous est une sre garantie


de sa haute vertu personnelle.

LES UVRES DE JEAN CASSIEN

253

Relisons maintenant l'ptre ddicatoire qu'il leur


envoie. Elle est intressante d'un bout l'autre

Vtre sublime perfection, leur dit-il, en ce


langage, de haute courtoisie et lgrement complimenteur, qui tait alors de bon ton, vous fait luire en ce
monde, tels de grands lummaires d'une clart admirable et beaucoup, parmi les saints qui s'instruisent de
vos exemples, ont peine les imiter.
Cependant, frres saints. Honort et Eucher, les
hommes sublimes de qui nous remes d'abord les
principes de la vie anachortique vous enflamment l'un
et l'autre d'un vritable enthousiasme. L'un de vous,
qui prside un vaste monastre de frres, pour qui
le spectacle de sa sainte vie est dj un enseignement
de tous les jours, dsire de faire profiter de leurs leons
sa communaut. L'autre aurait voulu, pour tre difi
par leur contemplation corporelle, visiter l'Egypte.
Laissant cette province comme engourdie par la rigueur du froid des Gaules, il s'envolerait, comme la
trs chaste tourterelle, vers ces terres que le soleil de
justice a de plus prs rchauffes et qui surabondent
en beaux fruits de vertu. 11 m'a donc fallu, au nom
de la charit, rpondre au dsir du premier et viter
cette fatigue au second, me jeter dans le pril d'crire,
pour que l'autorit du premier soit accrue auprs de
ses fils et pour enlever au second la ncessit d'une
navigation si dangereuse...".

>>

Nous avons dj laiss entendre tout ce que ce


langage confre d'autorit aux Confrences de Cassien.
On ne saurait trop le rpter il parlait des gens
bien informs. Honort avait visit l'Egypte. Eucher
tait sur le point de partir en personne. L'un et l'autre
:

attendaient donc de Cassien toute l'exactitude que comportait

un sujet si grave. Si la prsentation


une certaine libert, le fond devait

prtait

forme

la vrit

tre d'Eucher.

Le

connue d'Honorat
fait

et facile conna-

que ce dernier, dans

(17) Conl. XI, prface.

littraire

tre con-

la suite, ait

JEAN CASSIEN

254

compos un rsum des Confrences de Gassien prouve


toute la valeur qu'il leur attribuait".

La
apprend

Honort et Eucher nous


devenu vque, dans l'inter-

suite de la lettre

qu'Helladius est

de la premire srie et celle


de la seconde. Elle nous apprend aussi que les Confrences contenues dans ce nouveau groupe/ reprodui-

valle, entre la publication

sent les premiers entretiens spirituels recueillis par


Germain et Cassien, leur arrive en Egypte, ceux

que nous avons analyss plus haut, de l'abb Chrmon, de l'abb Nesteros et de l'abb Joseph. Enfin,
Cassien y annonce une troisime srie de sept autres
Confrences destines aux saints des les Stoechades , le nom que l'on donnait alors aux les d'Hyres.
LA TROISIME SRIE DES CONFRENCES

On

sait

que

les les dites

de Lrins forment

un

archipel franais situ proximit de la ville de Cannes, lgrement au sud-est. Ce groupe comprend sur-

tout deux les d'une certaine tendue et des lots de

moindre importance. L'le Sainte-Marguerite est la


plus proche du continent et la plus vaste. Plus au sud,
spare d'elle par un haut-fond que l'on appelle le
plateau du milieu , se trouve l'le Saint-Honorat, o
fut fonde, par le saint dont nous venons de parler, la
clbre abbaye laquelle fut adresse la seconde srie
des Confrences de Cassien.

une distance bien moins grande de Marseille,


On les appelle de nos

dans
le
les Iles d'Or . Elles
jours,
style touristique,
se trouvaient les les Stoechades.

sparent de la haute mer la rade d'Hyres et s'talent


de la presqu'le de Giens l'ouest au cap Bnat l'est.
Porquerolles est la plus importante. Au centre, Port-

(18) Cet abrg subsiste parmi les uvres de saint Eucher,,


MiGNE, Patrol. lat, t. L, p. 867 et suiv.

LES UVRES DE JEAN CASSIEN

Gros, l'exlrmit orientale,


vaient,

dans un climat gal

l'le

et

255

du Levant. L

vi-

doux, au milieu d'une

luxuriante vgtation, des solitaires nombreux. C'est


quatre d'entre eux qu'est adresse la troisime et
dernire srie des Confrences. Leurs noms nous sont
par ailleurs compltement inconnus Jovinien, Minervus, Lonce et Thodore.
:

Dans
Honort

comme

l'intervalle, entre cette srie et la prcdejnte.

tait

l'piscopat et

et

en parle

Cassien

Comme

il
n
demi entre son lvation
sa mort, au 16 janvier 429, nous n'avons

encore vivant.

deux ans

s'coula que

comme

devenu vque,

homme

d'un

et

date de cette troisime srie,

le

choix qu'entre

427 et 428.

Dans sa

lettre de ddicace,

au moine Thodore d'avoir

Cassien fait honneur

tabli

sainte et

cette

excellente discipline des monastres, dans les provinces


des Gaules, avec toute la rigueur des antiques vertus .

Et

glorifie les autres

il

des moines

cnobitique, mais
rtique

Il

pour avoir

non seulement

mme

s'agissait

fait natre

au cur

got de la profession
la soif de la sublimit anacho-

donc

le

d'hommes entours de

ayant eu des disciples probablement nombreux, en ayant encore, les dirigeant, et, comme dit
Cassien, faisant fleurir les les elles-mmes de nom'
breuses troupes de frres .
De ces frres, les uns vivaient en communaut, les
autres menaient une vie solitaire. C'tait pour les uns
et les autres que Cassien crivait.
Et cela jette une belle clart sur la propagation
prodigieuse de la vie monastique, sous les deux formes
ici indiques, en ces rgions.
Iles de Lrins, Iles d'Hyres, cit d'Apt, cit de
Marseille, tels sont donc les centres de vie religieuse
intense que les Confrences nous font connatre, en un
prestige,

(19)
rere.

Etiam insulas maximis fratrum catervis

Conl. XVIII, prface.

"fecistis flo-

JEAN CASSIEN

256

rayon relativement restreint. Durant des sicles, cette


soif de Dieu allait multiplier sur notre sol les clotres,
les ermitages, les contemplatifs et les saints.

uns
de

Cassien a eu l'immortel honneur de fournir aux


aux autres ce que l'on pourrait appeler le Livre

et

la Saintet

On

monastique.
a dit en effet avec raison, c'est uniquement

pour les moines qu'il crit. Non point qu'il condamne


ou dvalue la vie conjugale, mais il n'y trouve pas la
plnitude de renoncement qu'il estime ncessaire
la perfection. Et peut-tre est-il, pour notre got
actuel, un peu trop exclusif. Quoi qu'il en soit, il y a
prendre, pour tous les chrtiens, quelque condition
qu'ils appartiennent, dans ses ouvrages si pleins de
substance spirituelle, comme nous allons le voir.

LES SOURCES

DE LA DOCTRINE SPIRITUELLE DE CASSIEN


Rservant pour plus tard l'examen du dernier
ouvrage de Jean Cassien, celui qu'il composa la
demande de saint Lon contre Nestorius, il nous faut,
avant de donner un expos de la doctrine spirituelle
qu'il nous offre, esquisser le tableau des sources dont
il

lui-mme inspir.
nous en croyons Gennadius, sa source princiunique mme, c'est son exprience , c'est le

s'est

Si
pale,

sentiment de la saintet dont

il

tait

anim,

c'est la

pratique des vertus auxquelles il tait adonn. Et


certes, Gennadius a raison, il fallait un profond dsir
il fallait une profonde exprience de la vie
monastique, non seulement dans ses usages extrieurs,
mais dans son idal de vie intrieure, pour crire
comme il l'a fait. Mais Gennadius ne fait, en parlant

de saintet,

que dplacer l question


quelles taient les
sources de cette exprience ? O Cassien a-t-il puis

ainsi,

tout ce qu'il nous dit ?


La rponse qui vient
lecteur attentif des

immdiatement l'esprit du
uvres en question, c'est qu'il ne

LES UVRES DE JEAN CASSIEN

257

veut tre qu'un transmetteur , pour ainsi dire, c'est


qu'il a garde de rien inventer, de rien innover. Il a le
culte des anciens. L'un de ses termes les plus usuels
c'est celui de tradition, un autre .celui de senior ou
se mfie, on l'a vu, des inspirations prives.
que l'on ne trouvera jamais rien de mieux
que ce qui nous vient directement des aptres, par les
Pres du dsert. Sa conviction est faite sur ce point.
Et sans doute il se trompe, au point de vue strictement
historique. Il se trompe en se figurant qu'il n'y a pas eu

ancien.
Il

Il

croit

solution de continuit entre la

communaut

primitive

de Jrusalem, organise sous la direction des disciples


immdiats du Christ, au lendemain de la Pentecte, et

ou anachortique d'Egypte. Mais ce


qui enlve cette erreur historique toute gravit quant
la valeur de la doctrine, c'est que, si les moines du
la vie cnobitique

dsert ne continuaient pas tout simplement la vie


chrtienne primitive, ils avaient en quelque sorte rin-

vent cette vie primitive, en la puisant dans une mditation assidue, approfondie, continuelle des saints
Livres.
C'est

que

la tradition , telle

que

la

comprend

Cassien, n'est pas le moins du monde une simple adhsion aveugle des usages reus, une doctrine toute
faite. C'est tout au contraire, comme nous dirions

aujourd'hui, une cration continue .


Il appartient chaque moine de repenser sa tradi-

de la retrouver dans la Sainte-criture, qui est son


de chevet, le thme perptuel de ses mditations,
climat de sa pense, l'aliment quotidien de sa prire,

tion,

livre
le

de son esprance, de son amour surtout


donc dj deux sources de l'exprience
magistrale de Cassien, pour parler avec Gennadius. Sa
de sa

foi,

Voici

doctrine est biblique et traditionnelle. Elle est les deux


la fois, indissolublement, inlassablement, totalement.

Et ceci est

17

capital.

JEAN CSSIEN

258

LES CONNAISSANCES SCRIPTURAIRES DE CASSIEN

Nous avons trop

insist jusqu'ici sur les raisons


selon nous, pour lesquelles nous devons
croire que, au moins pour le fond, c'est bien aux Pres

dcisives,

dont il nous donne


nous appelons ici

les

noms

qu'il

la tradition ,

a emprunt ce que
pour qu'il soit utile

d'y revenir encore.


Pour ce qui est de l'criture, quelques chiffres suffiront nous difier. Tous les crits de Cassien tiennent

dans onze cents pages in-8 de

l'dition

de Vienne par

Petschenig. Or, cet diteur a pris la peine de donner


les rfrences de toutes les citations scripturaires qui
se rencontrent dans ces ouvrages.
Le total en est, en chiffres ronds, de dix-huit cents.

Nous

voil loin

videmment des quarante-trois mille

citations bibliques de saint Augustin dont vingt-neuf


mille cinq cent quarante du Nouveau Testament "^

Mais il est vrai que les ouvrages de saint Augustin


forment un ensemble vingt fois plus considrable que
ceux de Cassien. La proportion est ainsi presque la
mme. Il n'est presque pas de page o l'on ne trouve
une ou deux citations bibliques. Sous ce rapport, il est
vrai, on ne peut revendiquer aucune virtuosit particulire pour Cassien. La Bible jouait alors un rle
pour nous insouponn dans la vie chrtienne ^.
Pour les Pres de ce temps, la Bible est un livre

tellement

(20)

lu, relu,

mdit, approfondi, que les textes

J'emprunte ce chiffre M. Marrou, qui le tire de


fin de la culture antique^

VoGELS. Marrou, Saint Augustin et la


Paris, 1938, p. 424 et suiv.

(21) Voir Adolf von Harnack, Ueber den privaten Gebrauch


der heiligen Schriften in der alten Kirche, dans Beitrge zut
Einleitung in das N. Testament, t. V, Leipzig, 1912. D. Gorge, La
Lectio divina des origines du cnobitisme S. Benot et Cassio-

dore,

t. I,

S.

Jrme

romain, Paris, 1925.

et la lecture sacre

dans

le

milieu asctique

LES UVRES DE JEAN CASSIEN

259

en reviennent sans cesse, comme d'eux-mmes, sous


leur plume et dans leur bouche, quand ils parlent
leurs fidles. Comme l'a fort bien dit M. Marron,
propos de saint Augustin et des grands crivains de
son temps, sans en excepter Cassien On ne saurait
les comprendre, si l'on ne prend garde leur rudition
:

biblique

Erudition biblique, qui constitue un des traits


plus marquants de la culture des Pres leur mmoire, se jouant avec virtuosit parmi les versets
innombrables, leur rendait spontanment les services
que nous demandons pniblement nos ConcorEtre un chrtien cultiv, c'tait avant tout
dances.
possder la Bible comme les lettrs traditionnels possdaient leur Homre ou leur Virgile .

les

Nous aurons revenir sur l'importance que CasSon idal, l'idal du


moine pour lui, et pour les sicles qui vont suivre, c'est
de savoir par cur toute la Bible, ou tout au moins
sien attache la lecture biblique.

tout le Psautier et de larges extraits des vangiles et


des ptres.
les

Cassien, par ailleurs, applique la Sainte criture


procds qu'il avait vu mettre en uvre dans la

la lectio d'abord, mais


classique paenne
aussi Vemendatio, c'est--dire non seulement la lecture, mais l'examen du texte, la connaissance des meil-

culture

leures recensions, la comparaison des versions avec


l'original, le choix raisonn entre elles.
sa

Un exemple pris sur le vif nous fera mieux saisir


mthode. Dans sa vingt-troisime Confrence, il

veut faire comprendre que les saints eux-mmes sont


sujets aux distractions. Il cite l-dessus un texte de

Les astres eux-mmes ne sont pas purs devant


videmment il fait appel au sens
Il
il
Puis
cite
de nouveau Job (XV, 15)
allgorique.
ne se fie pas ses saints et dans ses anges il trouve des

Job

lui (XXV, 5), o

dfauts

Septante,

Mais
il

comme

cela est la version grecque des


en citant la traduction

ajoute aussitt,

JEAN CASSIEN

260

rcente sur l'hbreu de saint Jrme

Ou

selon une

Parmi ses saints eux-mmes,


version plus exacte
nul n'est immuable et les cieux ne sont pas purs devant
:

sa face'^.

Au

cependant, redisons-le, Cassien ne saurait obtenir un rang de premier ordre dans l'exgse. Il
se rattache en gros l'exgse alexandrine, en ce qu'il
fait

total,

plus souvent possible au sens spirituel ,


ou l'autre des divers sens autres que

le

appel

c'est--dire l'un

ou historique. Gomme tous les chrtiens


admet que rien dans la Bible n'est inusicle,
tout
a
une valeur secrte qui se dcouvre
que

sens
de son

le

tile,

littral

il

l'me pure,

et

non pas seulement

recherche

la

savante, que Dieu nous parle travers la Sainte criture et nous enseigne tout ce qui peut tre ncessaire

ou avantageux notre

salut et notre perfection

^.

LES AUTRES SOURCES

En

dehors de ces deux sources essentielles

mordiales, la tradition et l'criture, l'une

appuyant
sources,

on

l'a

lui-mme

Cassien

l'autre,

portant

et

comme

cite

vu, saint Basile et saint

et pri-

Jrme

et

quelques autres.

Nous
autres

avons

nomm,

parmi

ces

quelques

Palladius, Rufin, et surtout Evagre le Pon-

tique.

Nous aurions pu ajouter


vie de saint Antoine, saint

doctrine de la libert

(22) Conl. XXIII, 8.

texte est la suivante

saint Athanase, pour sa


Jean Ghrysostome, pour sa

humaine

sur

de la grce, trs pro-

La traduction de Crampon, sur

le

mme

Voici que Dieu ne se fl& pas


ne sont pas purs devant lui .
(23) Voir

et

tout

cela

d'Alexandrie, Paris, Aubier, 1944.

mme
Claude

ses saints et les cieux

Mondsert,

Clment

LES UVRES DE JEAN CASSIEN

bablement saint Irne, qui


traits

il

261

a pu emprunter des

importants de son anthropologie chrtienne

"*.

DPENDANCE PARTICULIRE D'VAGRE LE PONTIQUE


Il

semble bien que de toutes ces sources secon-

daires de Cassien, celle qui fut de beaucoup l plus


importante, sans jamais tre comparable aux deux

sources

Evagre

que nous
le

avons

appeles

Pontique. La preuve de

essentielles,

sa

fut

dpendance

envers cet auteur mystrieux et malheureux, a t


administre, rcemment, par dom Salvatore Marsili.

Avec une minutie admirable,

il a relev quatorze pasont


des
Institutions
leurs
sages
qui
parallles dans l'un
ou l'autre des ouvrages d'Evagre. Il s'agit notamment
de la description de l'habit monastique gyptien et du
symbolisme de chaque partie de cet habit. Plus encore,
de l'idal du moine, de la puret ncessaire la vision
de Dieu, de la lutte contre les vices et de la description
de ces huit vices eux-mmes.

En ce qui concerne les Confrences, les emprunts


Evagre seraient encore bien plus nombreux, puisque
dom Marsili n'en relve pas moins de trente-six. Nous
aurons citer les plus importants en leur lieu. Disons
tout de suite cependant qu'on est en droit de se demander si, en beaucoup de points, la ressemblance des deux
auteurs ne pourrait pas s'expliquer par la communaut
des sources. Evagre lui-mme ne fut qu'un disciple.
Sans doute, Palladius lui applique l'pithte de trs
dialecticien . Il dit de lui qu'en quinze annes de
sjour au dsert, ayant purifi au suprme degr
son esprit, il fut jug digne du don de science, de
sagesse et de discernement des esprits . Enfin, il lui
fait gloire d'avoir t un homme qui avait vcu selon
,

(24)

Olphe Galliard au mot Cassien, dans Dictionnaire de

Spiritualit, col. 225.

JEAN CASSIEN

262

les aptres^'.

Mais

si

grands que soient ces loges,

qui n'empchrent pas sa mmoire d'tre presque maudite au dsert, en raison de ses opinions orignistes,

on ne saurait faire d'Evagre Un crateur de doctrine.


Ce qu'il enseignait, il l'avait lui-mme emprunt,
notamment aux deux Macaire, et en remontant plus
haut, saint Grgoire de Nysse ^.
Enfin, Cassien, en traduisant en latin, sa
manire, les ides qu'il trouvait ou retrouvait dans

Evagre, leur a donn sa forme qui reste bien personnelle et originale. Gomme tous les matres, Gassien
prend son bien o il le trouve. Mais il reste seul juge

de ce qu'il appelle

(25) Palladius,

son bien

Histoire

laiisiaque,

les

chap. xxxviii.

Sur Grgoire de Nysse, l'un des plus profonds parmi


matres spirituels de ce temps, voir Danilou, Platonisme et
(26)

Thologie mystique, Paris. Aubier, 1944.

CARTE D'EGYPTE
DRESSE PAR UN MOINE DE SAINT-W AN DRILLE

CAUTE DES RROVJ


Echelle libre

1:2.
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TABLE DES MATIRES


DU PREMIER VOLUME

PAGES

Bibliographie

11

Introduction

15

PREMIRE PARTIE

L'HOMME, LE MOINE, L'CRIVAIN

LES

CHAPITRE PREMIER.
Sommaire.

Le

nom.

La

Une province bien

patrie.
agite.

PREMIRES ANNES

Un texte
Premires

difficile.

tudes.

Souvenirs classiques. Le style de Cassien. Des

35

dates

CHAPITRE
Sommaire,

Le

II,

MOINE A BETHLEM

Deux amis

fidles.

monastre de Bethlem.

Hilarion

monastique.
Chariton
nien.

Monachisme palestinien

et

Origines de la vie

monachisme

palesti-

laures pales\iniennes.

les

et

le

et

(377-385 ?)

L'entre au couvent.

gyptien.

Une atmo-

sphre d'enthousiasme.
Exemple de choc au fond
d'un cur.
La dure du sjour de Cassien BethLa vie asctique Bethlem
lem.

61

CHAPITRE III.
L'ABB PINUFIUS
ET LE DPART DE CASSIEN POUR L'EGYPTE (385
Sommaire. Un visiteur inattendu. Le saint abb Pinufius. Un tmoin prcieux. Une grave rsolution.

La permission

?)

accorde sous condition

CHAPITRE IV.
EN EGYPTE.
LES TROIS CONFRENCES DE L'ABB CHREMON

Un problme prliminaire. Rserves nces Conclusion vracit de Cassien. L'arrive en Egypte. L'vque Archebius. Chrmon.

Sommaire.

saires.

91

PAGES

Deuxime Confrence de Chrmon. La mthode


de Chrmon, pour arriver la chastet. La grce
la libert humaine. Un point dlicat
103
CHAPITRE V. LES CONFRENCES DE L'ABB NESTEROS
et

ET DE L'ABB JOSEPH

L'abb Nesteros. Science pratique science


illumination. Les
thorique. Purification
De la thorie. De quelle science
rents
Le don de science. Objection. Rponse de Nesteros. Science vraie et science fausse.
Seconde conSources vritables de la
frence de Nesteros. A qui,
charismes Miracles
charit. L'humilit. Les vrais miracles

accomplir. Chez l'abb Joseph. De


Gros scrupules
grave problme. Consultation.
Rponse de l'abb Joseph. Conclusion
CHAPITRE VI. A DIOLCOS

L'abb Piamoun. Trois sortes de moines.


Sommaire.
Origine apostolique du monachisme gyptien.
Origine des anachortes. Les sarabates. Les
Quatrime espce de moines. Conclusion. Un vaste monastre. Exemple d'humilit
de patience. L'abb Jean. Parallle de la vie
du
de la vie cnobitique. La
d'anachorte

Sommaire.

et

et

diff-

tats.

s'agit-il ?

spiritualit.
les

et

l'Amiti.

et

123

chiffres.

et

et

lin

cnobite et de l'anachorte

151

AUPRS DE L'ABB PINUFIUS


Sommaire. Chez Pinuflus. Une rception de moine.
Discours de l'abb Pinufius. Pourquoi postu
de la porte. Le renoncement. La
Ouverture de cur.
Point de regards en
L'enchanement des vertus. Les marques de l'humi Un ou deux modles de la vie au plus.
Trois recommandations. Les neuf tapes de la per Le plus ancien sermon de prise d'habit.
varit. Aprs
sermon de Pinuflus.
Unit
Rponse de Pinuflus. ExtirAu bas de la
pation des pchs. Fin de la Confrence de Pinu La perfection
CHAPITRE VIL

le

croix.

lat

arrire,

lit.

fection.

le

et

cte.

flus.

167

PAGES

'

CHAPITRE VIII. AU DSERT DE SCT


Les routes
Sommaire.
Le nombreCellules,
Cassien
des moines en

Germain
selon Cassien. Les

Bubale.
matres du dsert de
L'abb Daniel. Le chastePaphnuce
Serenus. L'abb
Le
Thonas. Comment on vivait au
repas. Un banquet inaccoutum. Le coucher.
Les
CHAPITRE IX. A CONSTANTINOPLE ET ROME
Sommaire. Tempte en Palestine. Tempte sur
Anthropomorphisme. Cassien
l'Egypte.
thropomorphisme. Le dsespoir de Sarapion.
Emeute de moines. Jean Chrysostome. Cassien
Germain Constantinople. Cassien
Jean
Chrysostome. L'ambassade Rome. La mort
Sct, les

d'ac-

Nitrie.

Nitrie;

cs.

Sct.

et

Sct,

dit

Sct.

dsert.

visites

186

et l'an-

et

et

de Germain

207

CHAPITRE X.
CASSIEN A MARSEILLE
FONDATION DE SAINT-VICTOR

Sommaire.
Incertitudes historiques. ^ Cassien Rome.
Jean Cassien et saint Lon.
Cassien Antioche ?
La fondation de Saint-Victor.
Le monachisme en
Gaule.
Le monastre de Lrins.
L'vque Procu-

lus de Marseille.

CHAPITRE

XI.

Saint-Victor
LES UVRES

227

DE JEAN CASSIEN

Enumration selon Gennadius. Les Institutions


saint Castor. Le plan de Cassien.
Les l'vque
reproches de Cassien aux moines gaulois.
La pauvret monastique. Les Confrences. Seconde
des Confrences. La troisime
des
Confrences. Les sources de la doctrine spirituelle
de Cassien. Les connaissances scripturaires de Cas Les autres sources. Dpendance particu-

Sommaire.

srie

srie

sien.

lire d'Evagre le

Pontique

241

ACHEVE D IMPRIMER
LE 9 MAI 1946

EN LA FTE DE

S.

PAGOME, ABB DE TABENNE

SUR LES PRESSES DE


l'imprimerie LEGERE

A ROUEN