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CHAPITRE 1

QUEST-CE QUE LCONOMIE POLITIQUE ?

1
Quest-ce que
lconomie politique ?

Dans la plupart des ouvrages dconomie politique, des considrations diverses


et souvent fort longues prcdent lintroduction dune dfinition mrement
pese et considre comme incontestable par son auteur. Nous prfrons la
dmarche inverse : donner demble la dfinition gnralement accepte de
lconomie politique, et montrer ensuite quen dpit de sa rigueur, elle laisse
subsister bien des incertitudes.
La section 1.1 dveloppe le contenu de cet nonc, dun point de vue qui prsente
lconomie comme une science portant sur une forme particulire du comportement
humain : celle qui rsulte du phnomne de la raret. Nous lappelons la conception
formelle de lconomie qui savre peut-tre excessivement large.
La section 1.2 commente la dfinition dun autre point de vue, celui de lobjet
matriel et concret de lconomie : production, distribution, consommation des biens
et services. Une conception relle de lconomie est ainsi prsente dont les
limites sont pourtant floues.
Enfin la section 1.3 avertit ds labord de la diffrence profonde qui caractrise
deux mthodologies courantes en conomie : lapproche positive et lapproche
normative.
Dfinition de lconomie politique
Les auteurs contemporains dfinissent lconomie politique comme tant
la science sociale qui tudie les comportements humains devant des moyens rares
sollicits par des fins multiples.
Les rflexions que suggre cet nonc se groupent autour de deux thmes
complmentaires : le comportement conomique, comme forme gnrale de toute
activit humaine, et le domaine conomique, comme champ particulier dactivit.

1.1

INTRODUCTION

Section 1.1
La conception formelle
1

Besoins et moyens

Le fondement de tout raisonnement conomique se trouve dans une simple


constatation : alors que la limitation caractrise la disponibilit des moyens, les
besoins humains sont au contraire multiples et illimits. Sans doute, laccession
des niveaux successifs de richesse permet-elle de combler certains dentre eux,
mais lexprience quotidienne apprend que cette satisfaction mme saccompagne
de lapparition de nouveaux besoins, parfois mme plus difficiles encore assouvir.
Face la limitation des moyens, linsatiabilit des besoins semble la rgle.
De la confrontation entre ces deux faits surgit le problme de leur compatibilit :
si les besoins prouvs par les hommes dpassent ce que les moyens disponibles
leur permettent dobtenir, il est impossible de les satisfaire tous compltement : il
faut choisir. Pour chaque homme, des choix individuels (conscients ou non)
doivent rpondre la question : quels besoins consacrer mes ressources limites,
et dans quelle mesure ? Au plan de la socit, ce sont des choix collectifs semblables
(formellement exprims ou spontanment effectus) qui dterminent qui les
biens disponibles sont attribus. De cette ncessit d conomiser les moyens
dcoule lexistence dune science, qui puisse dire comment raliser la meilleure
combinaison des ressources limites pour raliser les objectifs dsirs.

La raret

Si les moyens ntaient pas limits, ou si les besoins ntaient pas nombreux ou
insatiables, il ny aurait donc pas de problme conomique. Ceci restreint, en fait,
le domaine des moyens qui relvent de lconomie politique : un objet sans
utilit pour lhomme ( dont personne na besoin ) ne donne lieu aucune dcision humaine et ne saurait intervenir dans un problme de choix ; de mme, un
objet en abondance telle que tous les besoins humains correspondants sont combls
jusqu la satit, nest pas limit par rapport ses besoins ; ds lors, la question
de son affectation tel ou tel usage ne se pose pas. Pour ce type de biens, appels
biens libres, le calcul conomique et donc lconomiste sont inutiles.
En revanche, et loppos,
1.2

les biens conomiques sont les biens qui sont limits par rapport aux besoins.
Ces biens sont appels biens rares .
Au fait matriel de la limitation des moyens est maintenant ajoute lide
de raret. Celle-ci est prise cependant dans un sens bien prcis, propre notre
discipline : en conomie, en effet, la raret dun bien ne dsigne pas un faible
degr dabondance physique dans la nature, mais plutt la relation entre le degr

CHAPITRE 1

QUEST-CE QUE LCONOMIE POLITIQUE ?

dabondance et lintensit des besoins prouvs par les hommes lgard du bien.
Lair que nous respirons sur terre est, par exemple, un bien libre ; mais dans une
cabine spatiale ou sur une station lunaire, lair est un bien conomique car il y a
raret des quantits doxygne qui peuvent y tre emportes, par rapport aux
besoins des astronautes1.
La notion conomique de raret reflte ainsi, dans le vocabulaire relatif aux
biens, la tension entre besoins et moyens mentionne au paragraphe prcdent.

Section 1.2
La conception relle
1

Production, distribution, consommation

Il peut paratre satisfaisant de dfinir lconomie politique comme la science qui


permet de dterminer la meilleure combinaison de moyens rares pour atteindre
un objectif. Pourtant, une telle dfinition risque de dissoudre cette discipline dans
une thorie gnrale de laction finalise o rien ne distingue lactivit conomique
de lactivit oriente vers la recherche du pouvoir, du salut ou du plaisir. Si tout
comportement impliquant une allocation de moyens est conomique, alors la
relation dune mre son bb est galement une relation conomique, ou plutt
a un aspect conomique, tout autant que la relation dun employeur avec son
ouvrier salari 2. Dautres exemples pourraient tre donns : le cas dune partie
dchecs, de la stratgie militaire3, dune lection prsidentielle ou du salut de son
me
Cest pourquoi certains auteurs ne se contentent pas de dfinir lconomie
comme une forme de comportement o le politique, le religieux, le militaire se
confondent avec lconomique. Ils insistent sur lobjet rel de la science conomique. Celle-ci sintresse dune part aux oprations essentielles que sont la
production, la distribution et la consommation des biens, dautre part aux institutions et aux activits ayant pour objet de faciliter ces oprations 4.

1
Sur terre, pourtant, lair non pollu est-il encore un bien libre ? Lvolution contemporaine tend rendre
rares des biens qui jadis taient libres.
2
Selon les termes de GODELIER, M., Rationalit et irrationalit en conomie, Paris, Maspero, 1966, p. 19.
3
Une conception conomique de la grenade est prsente dans le texte suivant qui se passe de commentaire. Des tudes de recherche oprationnelle ont montr quil tait plus rentable de mettre hors de combat les
fantassins ennemis plutt que de les tuer sur place. Un homme mort ne constitue aucun poids pour ladversaire
mais, par contre, un homme grivement bless impose lennemi une charge daide mdicale, de brancardiers,
dvacuation vers larrire, immobilisant du personnel et des vhicules, perturbant ainsi le trafic sur les voies
daccs ses terrains de combat. De plus, il a t dmontr quun homme grivement bless sur le terrain au
milieu de ses camarades, a un effet psychologique important sur le moral des soldats. Ceci explique qu la notion
dclats mortels a t substitue la notion dclats efficaces Poudreries Runies de Belgique s.a., Grenade
main et fusil PRB103, 1969, pp. 3 et 4.
4
Termes utiliss par MALINVAUD, E., dans ses Leons de thorie microconomique, Paris, Dunod, 1969, p. 1.

INTRODUCTION

En dautres termes, si tous les actes humains, quils soient individuels ou collectifs,
constituent lobjet de lensemble des sciences sociales, le domaine propre
lconomie politique se rduit aux actions qui impliquent la mise en uvre de
biens matriels dans une organisation donne.

Mais aussi les services, la cit Et jusquo ?

Pourtant, il est de plus en plus vident que si lconomie politique daujourdhui


se proccupe de la production, de la distribution et de la consommation des biens,
elle tudie tout autant celles des services. Ainsi le musicien, lavocat, le prtre, le
politicien qui reoivent leur rmunration pour un concert, une plaidoirie, une
messe ou une activit parlementaire font aujourdhui lobjet de bien des analyses
conomiques.
Mais alors, la prise en considration de ces services omniprsents risque de
dboucher sur toute lactivit sociale : elle fait pntrer lconomie dans le domaine
du politique, du religieux, du psychologique Lobjet de lconomie politique se
confond finalement avec celui de toute la science sociale, et porte sur lensemble
du comportement de lhomme vivant en collectivits organises5.
Une telle perspective a lavantage de mettre en lumire linterdpendance entre
les disciplines sociales et limpossibilit dune dcoupe systmatique des domaines
respectifs. Lorsquelle sinterroge sur son objet, toute science dbouche sur les
disciplines qui lui sont voisines. Cette ncessaire ouverture tait dj souligne par
J.S. Mill lorsquil crivait : il y a peu de chance dtre un bon conomiste si on
nest rien dautre. tant en perptuelle interaction, les phnomnes sociaux ne
seront pas rellement compris isolment . Mais linconvnient dune telle approche est, nouveau, labsence dun critre permettant de dlimiter nettement le
domaine de lconomie politique.

Ainsi, quel que soit le point de vue adopt point de vue formel, selon lequel
toute activit qui combine des moyens rares pour atteindre au mieux un objectif
est conomique, ou point de vue rel, qui voit lactivit conomique comme portant
sur la production, la distribution et la consommation de biens et de services , la
dfinition de lconomie politique ne permet pas de circonscrire avec prcision
son domaine.
Au mieux, disons que lobjet de lconomie politique est la fois un champ
dactivits particulires (production, distribution, consommation), et un aspect
particulier de lensemble des activits humaines.

5
Cest pourquoi nous utilisons le terme d conomie politique de prfrence celui d conomie ou de
science conomique . Cette expression, qui fut employe pour la premire fois en franais par Antoine de
Montchrtien (1615), insiste sur lide dune gestion de la cit, dune organisation de la socit.

CHAPITRE 1

QUEST-CE QUE LCONOMIE POLITIQUE ?

La dfinition nonce au dbut de ce chapitre est aujourdhui classique, et cest


pourquoi il est de bon sens de ladopter dans un manuel dinitiation. Il importe
cependant de rester conscient de ce que les rponses quelle apporte saccompagnent dindterminations quelle narrive pas lever.

Section 1.3
Les approches positive et normative
Avant de se lancer dans les premiers rudiments du raisonnement conomique,
deux perspectives alternatives, mais nanmoins complmentaires, sont
distinguer.
En tant que science positive, cest partir dune description dtaille de la ralit
que lconomie tudie le comportement humain devant les moyens rares ; dans
une seconde tape, elle passe lanalyse, qui consiste laborer une explication
logique des faits, en dfinissant des relations entre eux. Lensemble des propositions
qui expriment ces relations constitue une thorie . Enfin, dans une troisime
tape, faits observs et thorie peuvent tre utiliss conjointement pour formuler
des prvisions. Le succs ou linsuccs de celles-ci dterminera en partie la valeur
de la thorie qui les fonde.
En rsum,
lapproche positive vise essentiellement lexplication logique du mode effectif
de rsolution des problmes conomiques ; elle sert de base aux prvisions
conomiques.
Notons de suite les difficults que rencontre cette conomie positive. Son objet
tant les faits humains, individuels ou collectifs, lexprimentation y est malaise.
Il est presque impossible disoler certains lments pour procder des observations rptes, en milieu inchang. Lhypothse usuelle selon laquelle, dans ltude
des relations entre deux ou plusieurs variables, toutes les autres choses restent
gales (ceteris paribus) est ici particulirement dangereuse6. En ralit, le fait social
est en perptuel devenir et ne se rpte jamais dans des conditions identiques.
Davantage que dans les sciences de la nature, il est donc hasardeux de prvoir
ou de prdire. Sans doute, les tentatives ne manquent-elles pas, mais les insuccs
constats jusqu prsent laissent penser que les progrs accomplir restent
considrables.
En tant que science normative, lconomie part au contraire de la thorie : tenant
pour donne lexplication des relations entre les faits, elle cherche en dduire
6

Notons les espoirs ns du recours aux techniques de simulation qui permettent de reproduire en chambre
certaines situations conomiques relles et, grce notamment lemploi des ordinateurs, danalyser leffet des
variations dans les conditions environnantes (le fameux jeu du Monopoly en est un exemple simplifi). Jamais
cependant on ne pourra simuler les comportements de socits entires dans toutes leurs composantes.

1.3

INTRODUCTION

quels comportements les hommes doivent adopter dans les faits sils dsirent raliser
au mieux un objectif donn. Elle propose donc la meilleure manire dorganiser la
production, la distribution, la consommation, et fournit les moyens de juger les
avantages respectifs des divers types dorganisation dans ces domaines. Son discours
est ici prescriptif ; il est la base de toutes les propositions de politique conomique.
En rsum,

1.4

lapproche normative vise essentiellement lvaluation, par rapport ses objectifs,


de la manire dont la Socit rsout ses problmes conomiques ; elle sert de base
aux recommandations de politique conomique.
ce niveau galement, le caractre complexe du fait social rend dlicate la
dtermination de la meilleure solution. Une solution purement conomique
risque de prsenter un caractre dangereusement partiel et de ngliger des donnes
ou des effets indirects pourtant fondamentaux du point de vue du bien-tre gnral
de lindividu ou de la socit.

La mthode de cet ouvrage se situe mi-chemin entre les deux ples qui viennent
dtre dcrits, dans la mesure o ils supposent tous deux le recours lanalyse
conomique. Cest sur ce terrain commun que nous voulons nous placer. Notre
objectif premier est de prsenter, dans leur tat actuel, les propositions principales
de lanalyse conomique. Selon les ncessits pdagogiques, tantt nous les induirons de lobservation, tantt nous en dduirons des prescriptions daction, tantt
encore nous chercherons seulement les illustrer. Mais toujours, nous nous efforcerons daider le lecteur ne pas confondre les divers plans possibles du raisonnement,
car cest de telles confusions que naissent le plus facilement les erreurs conomiques,
cest--dire les gaspillages.