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CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

31

3
Les choix du consommateur
et la demande des biens

Lobjet de ce chapitre est le comportement dun consommateur typique en


conomie de marchs. Lexplication qui en est donne consiste dire, en rsum,
que ce quil achte est ce quil prfre, dans les limites de ses moyens. Cette
argumentation trs simple, et trs ancienne en science conomique, a reu au fil
des annes une formulation scientifiquement rigoureuse, que nous rsumons
comme suit.
La section 3.1 propose tout dabord un instrument de description des prfrences
individuelles, appel prordre de prfrence , et reprsent graphiquement par la
carte dindiffrence.
La section 3.2 spcifie ensuite, et reprsente par la contrainte du budget, les
limites dans lesquelles tout consommateur doit restreindre ses choix, dans une
conomie de marchs.
La section 3.3 dtermine alors le choix rationnel appel quilibre du
consommateur comme celui qui, dans les limites du budget, est prfr tous
les autres. Pour chacun des biens considrs la quantit ainsi choisie constitue la
demande de ce bien par le consommateur.
La section 3.4 examine enfin comment, lorsque les prix et/ou le revenu changent,
le choix du consommateur sadapte en consquence, et donc son quilibre se dplace.
Cest ce quexpriment et rsument la courbe de demande de chaque bien, ainsi que
les dplacements le long de la courbe et les dplacements de celle-ci.
Lannexe ce chapitre introduit le concept dlasticit, et son application la
courbe de demande.

32

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Section 3.1
Les prfrences
Pour donner un contenu lide de base de ce chapitre, selon laquelle le consommateur achte ce quil prfre 1, nous prsentons dans cette premire section loutil
de raisonnement mis au point par la science conomique contemporaine pour
dcrire ce que sont des jugements de prfrence individuels portant sur des biens
conomiques. Au dpart de simples axiomes que les prfrences sont censes
respecter (1), celles-ci peuvent tre illustres sous une forme graphique trs
commode (2), facile interprter conomiquement (3).
Notons bien quil ne sagit dans cette section-ci que de dcrire les prfrences, et
non pas encore les comportements dachat eux-mmes. Ces derniers, tels quils
dcoulent de ces prfrences, feront lobjet des sections suivantes.

Axiomes sur les prfrences

La description des prfrences dun individu quelconque savre possible, tout en


prservant sa subjectivit, si lon admet quelles ont une certaine structure. Le minimum dont nous aurons besoin dans cet ouvrage, est prcis dans les axiomes suivants.
Soit un consommateur qui considre divers paniers contenant deux biens
de la bire (b) et du vin (v) paniers diffrant les uns des autres uniquement par
les quantits qb et qv de ces deux biens quils contiennent. Le tableau 3.1 en donne
cinq exemples : les paniers dsigns par les lettres X, Y, Z, Y et Y*, dont le contenu
est constitu par les coordonnes des points correspondants sur la figure 3.1. On
pourrait imaginer dautres paniers, qui seraient reprsents par dautres points du
Tableau et figure 3.1
qb

Panier
de biens

X
Y
Z
Y
Y*

Composition du panier
Quantit de bire
(litre /unit de temps)

Quantit de vin
(litre /unit de temps)

qb

qv

30
20
20
30
25

40
30
20
20
25

30

X
Y

20

10

10

20

30

40

qv

1
Et pour pouvoir nous en servir par la suite, car la mme ide consistant expliquer les comportements par
les prfrences sera utilise au chapitre 7 pour traiter de loffre de travail dun individu et au chapitre 8 pour son
offre dpargne. Cette varit daspects du comportement humain que lapproche par les prfrences permet
daborder montre bien son caractre fondamental et unificateur.

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

33

diagramme. En fait, chacun des points du quadrant positif de la figure 3.1 (ceux
qui sont reprsents et tous les autres) dsigne par ses coordonnes un panier de
biens diffrent.
Axiome de comparaison En prsence de deux paniers quelconques appelonsles A et B comprenant chacun diverses quantits des deux biens b et v, le consommateur
peut toujours exprimer lun des trois jugements alternatifs suivants : ou bien il prfre
le panier A au panier B ; ou bien il prfre le panier B au panier A ; ou encore il est
indiffrent entre les paniers A et B, c.--d. quil les considre comme quivalents.
Cet axiome postule que le consommateur est capable de comparer entre eux les divers paniers de
biens, et dnoncer leur propos un jugement de prfrence ou dindiffrence. Laxiome postule
aussi que le consommateur peut ainsi classer tous les paniers imaginables.

Axiome de transitivit Soient trois paniers quelconques A, B et C ; si le panier A


est prfr ou indiffrent au panier B, et le panier B est prfr ou indiffrent au panier
C, alors le panier A est prfr ou indiffrent au panier C.
Cet axiome revient postuler que les jugements de prfrence du consommateur ne sont pas
incohrents (ils le seraient si le consommateur affirmait que C est prfr A).

Axiome de dominance (ou de non saturation) Soient deux paniers A et B, ne


contenant que des biens b et v ; si le panier A contient plus de v que le panier B, et
contient autant ou plus de b, alors le panier A est prfr au panier B.
En termes simples, plus est prfr moins , toutes autres choses restant gales.

Axiome de substituabilit Soient deux paniers de biens B et C ne contenant que


des biens b et v, le panier C contenant autant de b que le panier B, mais un peu moins
de v ; B est prfr C (par dominance), mais il existe une certaine quantit, si petite
soit-elle, de b telle quen lajoutant au panier C, le nouveau panier obtenu, B soit
indiffrent B pour le consommateur.
Ceci revient dire que lorsquun panier est jug prfrable un autre, il y a moyen de
compenser : le consommateur admet quil est toujours possible de rendre le second panier
indiffrent au premier en compensant linsuffisance dun bien par un surplus dun autre bien.

Axiome de convexit stricte Soient deux paniers de biens A et B contenant des


quantits diffrentes des biens b et v, mais entre lesquels le consommateur est indiffrent. Le panier C, compos dune moyenne arithmtique des quantits de b et de v
contenues dans A et dans B, est toujours prfr ces deux derniers.
Laxiome revient supposer que, en cas dindiffrence entre paniers diffrents par leur composition,
le consommateur prfre toujours un compromis sous la forme dune moyenne des deux.

Nous allons montrer ci-dessous que si un individu respecte ces axiomes dans ses
jugements, alors il est possible de classer, selon ses prfrences et en tenant compte
des cas dindiffrence, tous les paniers de biens quon pourrait lui prsenter. Un tel
classement logique est appel prordre 2 ; puisquil est fond sur des jugements
de prfrence, on dit prordre de prfrence .
2
Et non ordre , car on ne pourrait ordonner les paniers indiffrents. Nous empruntons ici un vocabulaire
propre aux mathmatiques.

34

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Les jugements de prfrence dun consommateur face divers paniers de biens


Figure 3.1

Tableau 3.1
Panier
de biens

Composition du panier
Quantit de bire
(litre /unit de temps)

Quantit de vin
(litre /unit de temps)

qb

qv

30
20
20
30
25

40
30
20
20
25

X
Y
Z
Y
Y*

qb

30

X
Y

20

10

10

20

30

40

qv

Relations 3.1
Expression formelle des axiomes sur les prfrences dun consommateur
quant aux paniers de biens reprsents la figure 3.1.
Axiome
de comparaison

Pour toute paire de paniers de biens, par exemple X et Y,


il existe une relation f entre ces deux paniers*, qui spcifie que, pour ce consommateur,
ou bien X est prfr Y ( X f Y ), ou bien Y est prfr X ( Y f X )
ou encore X est indiffrent Y ( X ~ Y ).

Axiome
de transitivit

Pour tout triplet de paniers, par exemple X, Y et Z,


si pour ce consommateur X f Y et Y f Z ,
alors pour lui aussi X f Z.

Axiome
de dominance

Pour toute paire de paniers Y = (q b , q v ) et Z = (q b , q v ) qui sont tels que


ou bien q b = q b et q v > q v , ou bien q b > q b et q v = q v , ou encore q b > q b et q v > q v ,
on a chaque fois Y f Z .

Axiome
de substituabilit

Pour toute paire de paniers Y = (q b , q v ) et Z = (q b , q v ) , qui sont tels que Y f Z ,


il existe une quantit dqb (ou dqv) qui, ajoute Z,
permet de constituer un nouveau panier Y = (q b + dq b , q v )
qui est tel que Y ~ Y .

Axiome
de convexit stricte

Pour toute paire de paniers indiffrents, Y ~ Y par exemple,


le panier moyen Y = a Y + (1 a) Y , o 0 < a < 1,
est toujours tel que Y f Y ~ Y .

* ne pas confondre avec la relation plus souvent utilise, et qui spcifie est suprieur ou gal .

La carte dindiffrence

Mais le prordre de prfrence est un concept abstrait, peu facile manier. Heureusement, il se prte une reprsentation graphique suggestive : la carte dindiffrence . Celle-ci reprsente lensemble des paniers prfrs et ceux qui sont
indiffrents au moyen dune famille de courbes, appeles courbes dindiffrence .

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

laide des axiomes que nous avons poss,


nous allons construire dabord une de ces
courbes, et ensuite lensemble de cellesci, cest--dire la carte dindiffrence. Nous
obtiendrons ainsi ce que nous avons annonc :
un outil de reprsentation des prfrences.

La carte dindiffrence dun consommateur


Tableau 3.2
Panier
de biens

a Construction
dune courbe dindiffrence
Partons du panier de biens Y, qui contient
20 litres de bire et 30 litres de vin (tableau et
figure 3.2). Supposons alors quune certaine
quantit dun des biens, dix litres de vin,
par exemple, soit enleve ce panier : la
combinaison de biens Z est obtenue ; selon le
premier axiome (comparaison), le consommateur est capable de choisir entre Y et Z ;
selon le troisime axiome (dominance), il
choisira Y, car plus est prfr moins ;
selon le quatrime axiome (substituabilit), il
existe cependant une certaine quantit de
lautre bien (la bire) qui, ajoute au panier Z,
donnera naissance un nouvel assortiment,
quivalent Y aux yeux du consommateur ;
soit dans lexemple, une quantit de dix litres
de bire : en lajoutant au panier Z, nous
obtenons le nouveau panier Y qui est indiffrent
Y.
Rptons ce type dexprience, mais en
nenlevant cette fois Y quune plus petite
quantit de vin : cinq litres par exemple. Nous
obtenons un nouveau panier Y, indiffrent
Y, grce une petite adjonction de bire ; le
point reprsentant ce panier se situe ncessairement droite et en dessous du panier Y.
Lexprience peut encore tre rpte pour un
prlvement de vin suprieur 10 litres : elle
aboutit alors la dtermination dun autre
panier, lui aussi indiffrent Y, tel que Y.
En faisant varier davantage les quantits
de bire et de vin que contient le panier Y, et
en veillant obtenir toujours des paniers indiffrents Y, nous obtenons encore dautres
points : la limite, lensemble de ces points
forme la courbe continue I2, qui passe par Y.
Cest la courbe dindiffrence.

35

Composition
du panier
qb

qv

X
X

30
40

40
30

Y*

25

25

Y
Y
Y

20
30
22,5

30
20
25

20

20

Courbe dindiffrence
laquelle appartient
le panier

I4
I3

I2

I1

Figure 3.2
qb

50
X

40

Y
X

30

I4

Y*
Y

20

I3
I2
I1

10

10

20

30

40

50 q v

Relations 3.2
(A) Cas de la figure 3.2
quation de la fonction de satisfaction reprsente au
tableau et la figure 3.2 :

S = qb q v
(B)

Cas gnral

Forme gnrale de la fonction de satisfaction :


S = f C (q b , q v )

36

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Une courbe dindiffrence, associe un panier donn, est une courbe dont chacun
des points reprsente un panier de biens jug par le consommateur indiffrent
ce panier.

3.1

Notons immdiatement trois proprits de cette courbe :


(a) Elle descend de gauche droite. En effet, si elle tait montante de gauche droite, ses
points successifs au fur et mesure que lon scarte de lorigine seraient prfrs les uns aux
autres, en vertu de laxiome de dominance : ce ne serait donc plus une courbe dindiffrence.
(b) La courbe peut parfaitement rencontrer les axes (lordonne aussi bien que labscisse).
Cest mme l le cas gnral.
(c) En vertu du cinquime axiome, une courbe dindiffrence est convexe par rapport
lorigine des axes. En effet, si nous considrons deux paniers indiffrents : Y et Y, le panier Y*
compos de la moyenne arithmtique du contenu des deux premiers (et prfr ceux-ci par
hypothse) se situe le long de la corde qui joint les points Y et Y ; ds lors, des paniers intermdiaires et indiffrents Y et Y, tel par exemple Y , doivent se situer en dessous et gauche de cette
corde. La courbe dindiffrence est donc convexe entre Y et Y, tout comme entre toute autre
paire de ses points.

b Construction de la carte dindiffrence


Dans la figure 3.2, lopration de substitution de quantits de bire des quantits de vin peut tre mene partir du panier X, plutt qu partir du panier Y :
on construit alors une nouvelle courbe
dindiffrence, passant cette fois par le point
X, qui reprsente lensemble des paniers
indiffrents X et indiffrents entre eux.

Figure 3.2
qb

50
X

40

Y
X

30

I4

Y*
Y

20

I3
I2
I1

10

10

20

3.2

30

40

50 q v

Soit le panier X, considr comme indiffrent X. Sachant que X est prfr Y, X est
donc prfr Y (axiome de transitivit).
Dune manire gnrale, tous des paniers appartenant la mme courbe dindiffrence que
X sont prfrs tous des paniers appartenant
la mme courbe dindiffrence que Y.
Rptons plusieurs fois lopration dcrite en (a), partir de divers autres points du
diagramme tels que Y*, ou Z par exemple,
cest--dire au dpart de divers autres paniers
de biens. On obtient une famille de courbes
embotes les unes dans les autres. Cest la
carte dindiffrence.

La carte dindiffrence dun consommateur est la famille de courbes


dindiffrence dcrivant ses prfrences lgard de tous les paniers de biens
concevables.

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

37

Interprtation

a Carte dindiffrence et niveaux de satisfaction


En vertu des axiomes de dominance et de transitivit, le principe suivant sapplique
la carte dindiffrence : plus le consommateur se situe sur une courbe dindiffrence leve, plus son niveau de satisfaction est lev. En effet, chaque courbe
reprsente un ensemble de combinaisons de biens quivalentes entre elles, mais
prfres lensemble des combinaisons reprsentes par les courbes dindiffrence
infrieures. Les courbes dindiffrence peuvent donc tre vues comme des courbes
de niveau de satisfaction ; ce niveau crot au fur et mesure que lon sloigne de
lorigine des axes3.
Ds lors, tout dplacement du consommateur dune courbe dindiffrence une
autre signifie pour lui un changement dans son degr de bien-tre, cest--dire
dans la satisfaction des besoins quil prouve.
Plus gnralement, ceci revient dire que la satisfaction du consommateur apparat comme une
fonction (au sens mathmatique du terme) des quantits consommes. Cette fonction, dont
lexpression gnrale est donne par la relation 3.2B et un exemple particulier par la relation
3.2A, est dailleurs appele fonction de satisfaction 4. Dans le cas de lexemple numrique du
tableau et de la figure 3.2, o il est postul que la fonction de satisfaction est de la forme nonce
la relation 3.2 A, on peut dduire que le panier Y fournit une satisfaction gale 20 30 = 600,
de mme que les paniers Y et Y (qui sont dailleurs indiffrents Y), tandis que le panier X
fournit une satisfaction de 30 40 = 1 200, tout comme le panier X .
Est-il raliste de quantifier ainsi numriquement les satisfactions ? Bien des auteurs sy refusent,
notamment parce que lon ne voit pas trs bien dans quelles units mesurer les utilits. Heureusement pour la suite de notre propos, ce nest pas ncessaire : on peut en effet se borner classer
les niveaux dindiffrence, comme nous lavons fait, sans pour autant devoir les chiffrer au moyen
de la fonction particulire de la relation 3.2A. Dailleurs dautres fonctions auraient pu servir
pour reprsenter la carte dindiffrence de la figure 3.2. Et nous ne nous servirons dans la suite
que du classement que reprsente la carte dindiffrence, sans nous aventurer dans une mesure
numrique des satisfactions.

b Courbes dindiffrence et substitution entre les biens


Tout dplacement le long dune courbe dindiffrence sinterprte comme un passage dun
assortiment de biens un autre, passage qui est caractris par deux traits essentiels : la substitution
entre les biens, et le maintien un niveau inchang de la satisfaction du consommateur.
La substitution entre les biens le long dune courbe dindiffrence se mesure par le taux de
substitution dun bien un autre, qui se dfinit comme tant
le rapport entre quantits de biens cdes (numrateur) et quantits obtenues (dnominateur),
qui laissent le consommateur en tat dindiffrence, cest--dire un niveau constant de
satisfaction.
Au lieu de considrer une substitution dune ampleur quelconque, on effectue habituellement
la mesure en ne considrant quune unit au dnominateur. On parle alors de taux marginal de
substitution. Ainsi par exemple au point Y1 de la figure 3.3, ce taux est de 5,45 pour 1, au point Y3
3
4

Remarquons quil est logiquement impossible que deux courbes dindiffrence se croisent.
On dit parfois aussi fonction dutilit , le mot utilit tant entendu dans le mme sens que satisfaction.

3.3

38

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

La courbe dindiffrence et le taux marginal de substitution


Tableau 3.3
Panier
de
biens

Y1
Y2
Y3
Y4
Y5
Y6
Y7
Y8
Y9
Y10

Figure 3.3

Composition
des paniers
(en litres)
qb

qv

60
54,55
30
28,6
20
19,35
15
12
10
9,84

10
11
20
21
30
31
40
50
60
61

Taux marginal
de substitution
(approch)
q b
o q v = 1
q v

qb

Y1
Y2

60
50

5,45

40

1,40

30

0,65

20

Y3
Y4
Y5

Y6
Y7

Y8

10

Y9 Y
10

0,16

10

20

30

40

50

60 q v

il est de 1,4 pour 1, au point Y9 il est de 0,16 pour 1, etc. Il sagit toujours dun rapport entre
quantit cde et quantit obtenue, mais cette dernire tant unitaire, le rapport est alors gal
la valeur du seul numrateur5.
En calculant le taux marginal de substitution du consommateur en chacun des points dune
courbe dindiffrence, on constate que ce taux est dcroissant6 lorsquon se dplace de gauche
droite. Cette caractristique est commune toutes les courbes dindiffrence. Une interprtation
intuitive de ce phnomne peut tre facilement donne : plus on dispose dun bien, plus grande
est la quantit de celui-ci que lon est prt sacrifier pour une quantit donne dun autre bien ;
ou inversement, moins on a dun bien, moins on est prt en abandonner pour une unit dun
autre bien.

Gnralit de la reprsentation des prfrences

Comme lnonc des jugements de prfrence peut varier dun individu lautre,
le prordre est essentiellement subjectif, et propre chaque consommateur. Les
cartes dindiffrence individuelles qui en rsultent varient donc dune personne lautre.
Dailleurs, comme la description de ces jugements nest pas fonde sur les mobiles
qui y ont conduit, elle nexclut aucune thique individuelle7.
5
On peut formuler aussi le taux marginal de substitution en termes de la drive de pb par rapport pv en
chaque point de la courbe dindiffrence. Mais nous naurons pas besoin de lutiliser sous cette forme.
6
Logiquement, elle rsulte de la forme strictement convexe de la courbe dindiffrence, due elle-mme lun
des axiomes qui ont servi la construire.
7
Beaucoup dauteurs invoquent la notion dutilit des biens plutt que celle de prfrence entre paniers
alternatifs pour expliquer les choix de consommation. Cette ide, convaincante premire vue (lutilit du pain
ou des chaussures est assez vidente) conduit vite des difficults logiques (que signifie lutilit des cigarettes ?) et
pratiques : comment mesurer les utilits pour pouvoir dire si un bien est plus utile quun autre ? cet gard, la
notion de prfrence est plus neutre et respecte davantage la subjectivit de lagent conomique.

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

39

De plus, les prfrences dun individu ne sont pas supposes immuables dans
le temps : elles peuvent parfaitement se modifier, ainsi que la carte dindiffrence
qui les illustre. Nous supposons seulement qu chaque moment du temps
elles conservent leur cohrence logique, cest--dire quelles respectent les
axiomes.
Par ailleurs, nous avons raisonn sur deux biens seulement ; il ny a cependant
aucune difficult de principe appliquer les mmes arguments des paniers de
trois biens, de cent biens, ou de n biens. Pour la commodit de lexpos, nous
naborderons cependant pas cette gnralisation.
Enfin, et comme nous lavons dj mentionn, le concept de carte dindiffrence, ainsi que le prordre que celle-ci reprsente, postulent seulement que le
consommateur soit capable de comparer entre eux et de classer les paniers de
biens. Il nest pas suppos prciser lintensit de sa prfrence, ni mesurer la quantit
de satisfaction ou d utilit quil retire de ces paniers. Seul compte, pour les
besoins de cet ouvrage, le classement de ceux-ci.

Section 3.2
La contrainte du budget
Dans la section prcdente, on a ignor la question de savoir comment le consommateur se procurerait les paniers de biens envisags et, en particulier, sil pourrait
se les payer. Cest ce qui sera examin ici.
Par la nature mme du problme conomique, le consommateur na que des
moyens limits pour satisfaire ses besoins. Le moyen limit est, dans ce cas, le
budget dont il dispose. Tous les paniers de biens que dcrivent les courbes dindiffrence ne lui sont donc pas galement accessibles : son budget lempche de
dpasser un certain seuil, quil faut maintenant dfinir et reprsenter.
Ces limites sont essentiellement dtermines par le montant de son revenu, ainsi
que par les prix des biens considrs.

Choix accessibles et choix inaccessibles

Soit un revenu R = 600 S et deux biens, la bire et le vin, le prix de la bire tant
pb = 10 S le litre et celui du vin pv = 15 S le litre. Si tout le revenu est consacr la
bire, la quantit maximum quil est possible dacheter est de 60 litres ; sil lest au
vin, cette quantit est de 40 litres. Ces deux choix alternatifs apparaissent dans le
tableau et sur la figure 3.4 comme les paniers A et B.
Partant alors du cas A, supposons que le consommateur se ravise et dcide
dacheter tout de mme un litre de vin. Son revenu tant fix 600 S, il ne pourra
le faire quen achetant moins de bire. Aux prix auxquels se vendent les deux biens,

40

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

il lui faudra renoncer un litre et demi de bire pour librer une somme suffisante
(soit 1,5 10 S = 15 S) lachat dun litre de vin. Il se retrouvera donc au point C,
qui correspond lachat dun panier comportant 58,5 litres de bire et 1 litre de vin.
En rptant cet argument pour une plus grande quantit de vin, soit cette fois
qv = 2 litres, on constate que les limites du mme budget ne permettent plus dacheter que 57 litres de bire, ce qui correspond au panier D dans le tableau et sur la
figure. En poursuivant de la mme manire, on peut construire dautres paniers
que permet dacheter un revenu de 600 S, aux prix en vigueur : ainsi par exemple
les paniers E, F, et G, et mme B. Remarquons quils sont tous situs sur une mme
droite, celle qui joint les points A et B.
Mais en fait, tous les paniers contenant des quantits qb et qv que permet 600 S
doivent satisfaire lgalit
10q b + 15q v = 600
Cette expression est appele contrainte de budget du consommateur et la
droite AB qui la reprsente gomtriquement est sa droite de budget . En termes
gnraux :

3.4

La droite de budget du consommateur est une droite dont chacun des points
reprsente un panier qui occasionne une mme dpense totale, dpense qui est
gale son revenu.
Les points situs en de de la droite de budget (M et N par exemple) reprsentent des paniers pour lesquels la dpense est infrieure au montant du revenu
disponible, comme le montrent dailleurs les lignes M et N de la dernire colonne
du tableau 3.4. Il y a pargne dans ces cas (cf. le chapitre 8).
En revanche, un point tel que P, situ au-del de cette droite, reprsente un
panier pour lequel la dpense est suprieure au revenu. Alors que tous les points
prcdents taient accessibles au consommateur, ce dernier ne lest pas.
Ainsi, la droite de budget apparat comme une frontire entre choix accessibles et
inaccessibles au consommateur, tant donn son revenu et les prix des deux biens.
Par analogie avec ce qui a t dit au chapitre 2, on pourrait lappeler droite des
possibilits de consommation ; cest pourquoi le revenu est considr par la thorie
microconomique comme une contrainte qui limite les choix du consommateur.

Pente de la droite de budget et prix des biens

La droite de budget est incline de gauche droite, pour la raison vidente que le long de celleci, lacquisition de chaque nouveau litre de vin requiert labandon dune quantit de bire de 1,5
litre. En dautres termes, lorsque le revenu est totalement dpens, le remplacement dun bien
par lautre se fait dans le rapport 1,5/+1, cest--dire de 1,5 unit de bire pour +1 unit de vin.
Convenons de reprsenter par dqb/dqv le rapport de ces deux quantits (o dqb est la quantit
ngative de bire et dqv la quantit positive de vin), et observons sur la figure 3.4 que gomtriquement, ce rapport sinterprte comme la pente ngative de la droite de budget.
Par ailleurs les prix des deux biens sont respectivement de pb = 10 S le litre pour la bire et de
pv = 15 S pour le vin, et sont donc dans le rapport pb /pv = 10/15, soit +1/+1,5.

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

41

La contrainte de budget dun consommateur


Tableau 3.4

Figure 3.4
qb

Paniers
alternatifs

Composition des paniers(a)


(en litres)
qb
qv

Montant(a)
de la dpense

60 A

Pente :
60 A
1,5
C
1
D
57
E
F
54

F
50

A
C
D
E
F

60
58,5
57
55,5
54

G
M
N
P
B

30
20
20
20
0

0
1
2
3
4

600
600
600
600
600

20
20
10
30
40

600
500
350
650
600

(a)
Le revenu du concommateur est R = 600 3. Le prix de la bire est
pb = 10 3 le litre. Le prix du vin est pv = 15 3 le litre.

40

0 12345
G

30
N

20

10
B
0

10

20

30

40

Relations 3.4
(A)

Cas de la figure 3.4

quation de la droite de budget de la figure 3.4 : 15q v + 10q b = 600 ou q b =


Pente de la droite :

(B)

dq b
15
=
dq v
10

600 15

qv
10 10

Cas gnral

Forme gnrale de la contrainte de budget : p vq v + pbq b = R


Pente de la droite de budget :

dq b
p
= v
dq v
pb

On peut ds lors noncer la proprit suivante :


La pente de la droite de budget est ngative et gale, au signe prs,
linverse du rapport des prix des biens figurant en ordonne et en abscisse.
Dans les notations que nous venons dadopter, dqb/dqv = pb /pv.

Avant de terminer cette section, notons encore que le revenu dont il est question
ici sentend comme relatif une certaine priode de temps : par exemple un mois,
ou mme une anne entire. La longueur de la priode retenue importe peu, mais
il est essentiel de raliser que lanalyse est ncessairement insre dans le temps,
celui-ci tant implicitement dcoup en priodes dgale longueur.

3.1

50

qv

42

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Section 3.3
Lquilibre du consommateur
et la demande des biens
ce stade, nous avons notre disposition un ensemble dlments qui interviennent de manire importante dans la dtermination des comportements possibles
du consommateur : dune part ses prfrences, qui permettent de classer ses choix
ventuels ; dautre part son budget et les prix, dans les limites desquels ses choix
sont restreints.
En posant maintenant lhypothse dun comportement rationnel, ces lments
vont apparatre comme suffisants pour identifier et justifier un comportement
dachat bien prcis, appel quilibre du consommateur .

Dtermination de lquilibre

Si lon admet que le consommateur se comporte conformment aux axiomes et


en particulier ceux de dominance et de transitivit il est logique den dduire
que celui-ci choisit le panier de biens quil prfre. De manire un peu plus image,
cela revient dire que tout consommateur dsire se situer sur la courbe la plus
leve de sa carte dindiffrence, ou encore quil sefforce datteindre un niveau
maximum de satisfaction8.
Dautre part, la raret des ressources, que traduit au niveau du consommateur la
contrainte de son budget, loblige se limiter aux choix qui lui sont accessibles.
Ces deux exigences ne sont que partiellement contradictoires, comme le montre
la figure 3.5. Une carte dindiffrence et une droite de budget y ont t traces dans
le mme diagramme. Il apparat immdiatement que la contrainte budgtaire rend
inaccessible la combinaison de biens correspondant au point H et la courbe
dindiffrence I3. Par contre, la combinaison F, situe sur la courbe dindiffrence
I1, est sa porte, de mme que la combinaison G qui lui cote dailleurs moins
cher pour le mme niveau de satisfaction ; mais la courbe I1 nest pas la plus leve
possible : en passant lassortiment E, le consommateur accrot sa satisfaction
(courbe I2), tout en restant dans les limites de son budget ; il choisira donc certainement E plutt que F ou G. Pourrait-il encore amliorer sa situation ? La rponse
est ngative : par rapport E, aucun autre point accessible (cest--dire situ sur
ou en de de la droite de budget) natteint une courbe dindiffrence aussi leve
que I2, et aucun des points prfrs ceux de la courbe I2 (courbes suprieures)
nest accessible avec le budget disponible.
8
Toutes ces expressions ne sont en fait que des prsentations diffrentes du mme fait fondamental, relev ds
le chapitre 1 : le caractre insatiable des besoins humains.

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

43

Lquilibre du consommateur
Relations 3.5

Figure 3.5
qb

tant donn :
le prordre de prfrence illustr par la famille des
courbes dindiffrence I1, I2, I3, et reprsent analytiquement par la fonction :
(1)

S = f C (q b , q v )

la contrainte de budget illustre par la droite AB, et


exprime par lquation :
(2)

60

600 = (10 q b ) + (15 q v )

lquilibre du consommateur, dfini comme les quantits qb


et qv prfres parmi toutes celles que la contrainte de budget
rend accessibles, est la solution du problme mathmatique
Trouver le maximum de la fonction (1)
en termes des variables qb et qv ,
sous rserve que ces dernires satisfassent lquation (2)
La solution peut tre calcule par la technique des multiplicateurs de Lagrange. Mais tel nest pas notre but, ici. Lintrt
de cette formulation mathmatique est de montrer la
nature logique du concept dquilibre du consommateur.

50

40
E

30

H
I3

20

I2
F

10

I1
B

10

20

30

40

Le choix dun assortiment tel que E 30 litres de bire et 20 litres de vin est
la situation dite dquilibre du consommateur. Celui-ci est dfini comme
le panier de biens prfr par le consommateur, parmi tous ceux qui lui sont
accessibles dans les limites de son budget.
En dautres termes, lquilibre est la situation qui lui procure la satisfaction la
plus grande possible.

Proprits formelles de lquilibre

Le point dquilibre E est le seul point ainsi prfr, tout en tant accessible ; lquilibre est
donc unique, cest--dire quun seul choix9 sera fait : celui de 30 et 20 litres, respectivement.
Le point E jouit aussi de la proprit gomtrique suivante : la droite du budget y est tangente
une courbe dindiffrence (figure 3.5). Le point E est le seul avoir cette proprit. En effet, par
chacun des autres points de la droite de budget il passe aussi une courbe dindiffrence (par
exemple au point F), mais celle-ci est toujours scante.
9
On peut montrer que si la courbe dindiffrence ntait pas strictement convexe au point dquilibre,
mais bien une droite, et que celle-ci tait par hasard exactement de mme pente que la droite de budget, il y
aurait bien quilibre, mais celui-ci ne serait pas unique. Cest en vue dassurer cette unicit que nous avons
pos laxiome de stricte convexit.

3.5

50

qv

44

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

La thorie des choix du consommateur peut tre tendue au cas dun nombre de biens
plus grand que deux, ce qui en accrot le ralisme. Cette gnralisation noffre pas de difficult de
principe, mais bien dexposition ; cest pourquoi elle relve de traits plus avancs que ce manuel.
Elle repose toutefois sur le mme concept que celui quon vient de voir : quel que soit le nombre
des biens, lquilibre du consommateur est toujours dfini comme le panier quil prfre dans les
limites de son budget.

La demande des biens

Lintrt principal du concept dquilibre du consommateur est didentifier un


comportement prcis de lagent conomique tudi, compte tenu des circonstances
de prix et de revenu o il se trouve. Ainsi, il permet de prdire que si le consommateur a les prfrences reprsentes par la carte dindiffrence de la figure 3.5, si
il dispose dun revenu de 600 S, et si les prix des deux biens sont de 10 S et 15 S
respectivement, alors il achtera 30 litres de bire et 20 litres de vin.
Ceci conduit dfinir une nouvelle notion, celle de demande individuelle
pour les divers biens. On appelle la demande individuelle dun bien :
3.6

la quantit de ce bien quun acheteur est prt acqurir, au cours dune priode
dtermine, aux prix en vigueur et dans les limites du revenu dont il dispose.
Pour le consommateur dont nous avons dcrit lquilibre au 1, il est clair que
la demande de bire est de 30 litres, et que sa demande de vin est de 20 litres,
puisque ce sont l les quantits du panier quil prfre, parmi ceux qui lui sont
accessibles.
En termes gnraux, la demande individuelle pour nimporte quel bien est donc
la quantit qui correspond lquilibre de cet individu, en tant que consommateur.
Mais lquilibre dtermine en fait la demande, non pas dun seul bien, mais,
conjointement, des deux biens la fois ou encore de tous les biens, si on les
incluait tous dans lanalyse. On peut donc dire que la thorie des choix du consommateur fournit une explication logique, et ventuellement un instrument de
prvision, de la demande individuelle de tous les biens.
Prcisons pour terminer que la priode dtermine mentionne dans la
dfinition ci-dessus de la demande est celle pour laquelle le revenu a t dfini
et au cours de laquelle la consommation a lieu : il sagit donc de la demande
journalire si lon considre un revenu journalier, de la demande mensuelle sil
sagit du revenu dun mois, etc. Pour lexemple de la bire et du vin qui nous a
occups, les valeurs numriques utilises suggrent quil serait plus raliste de penser
en termes dune priode plus longue : six mois par exemple. Mais on peut transposer tout le raisonnement une priode plus courte, moyennant une adaptation
des chiffres.

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

45

Section 3.4
Les dplacements de lquilibre
et les courbes de demande
du consommateur
Pour dterminer lquilibre comme nous lavons fait, nous avons suppos donns
et constants trois lments : les prfrences du consommateur, son revenu, et les
prix ces biens sur le march. Or chacun de ces lments est videmment susceptible
de varier.
Dans la prsente section, nous tudions comment se modifie, ou se dplace
lquilibre du consommateur, dune part la suite de variations du prix dun des
biens (1), et dautre part la suite de variations de son revenu (2). Cette tude
nous conduira dfinir divers concepts de courbes de demande.

Variations du prix dun bien

a Pivotages de la droite de budget


La droite de budget du consommateur a t construite, sur la figure 3.4, en reprant
les paniers A et B, le point B correspondant la quantit de vin (40 litres) quil tait
possible dacheter au prix de 15 S le litre si tout le revenu (600 S) y tait consacr,
et le point A tant repr de manire analogue. On retrouve ces points A et B sur la
figure 3.6.
Supposons maintenant que le prix du vin double, passant de 15 30 S par litre :
le point B se dplace en C puisque seulement 20 litres peuvent tre acquis ce prix
avec 600 S. Si nous supposons que le prix de la bire reste inchang, le point A de
la droite de budget na quant lui aucune raison de bouger. Mais on doit tracer
une nouvelle droite pour reprsenter un budget de 600 S de revenu au nouveau
prix pv = 30 avec pb = 10 inchang : cest la droite AC.
Il est pratique de remarquer que cette nouvelle droite de budget peut tre vue
comme rsultant dun pivotage de la premire droite (AB) autour du point A. De
plus, la hausse du prix du bien sillustre par un pivotage de la droite de budget vers
l intrieur , cest--dire vers lorigine des axes : en effet, les possibilits de
consommation se restreignent quand un prix monte !
Si nous avions envisag une baisse du prix du vin, le pivotage autour du point A
se serait fait vers l extrieur , cest--dire en sloignant de lorigine des axes,
refltant un accroissement des possibilits de consommation.

b Dplacements de lquilibre
Nous avons vu la section prcdente quaux prix de la bire et du vin respectivement de 10 et 15 S le litre, et avec la droite de budget AB qui y correspond lquilibre
se situe en E2, (repris sur la figure 3.6A).

46

PARTIE I

Dplacements de lquilibre du consommateur en


fonction du prix et courbe de demande dun bien
Figures 3.6
A

qb

60 A
50
40
E1

30

E2

E3

I3

20

I2
10

I1
C

10

20

30

40

50

60

Si maintenant le prix du vin double (celui


de la bire restant inchang), cette droite
pivote autour du point A et devient AC.
Comme la carte dindiffrence comporte partout des courbes dindiffrence, la nouvelle
droite AC est ncessairement tangente lune
de ces courbes ; et celle-ci doit logiquement
(par dominance) tre infrieure celle du
premier quilibre. Un nouvel quilibre, soit
E1, dterminera une nouvelle combinaison des
deux biens, prfre toutes celles qui restent
maintenant possibles.
Si en revanche le prix du vin est rduit
10 S, la droite de budget pivote vers lextrieur autour du point A et le nouvel quilibre
est constitu par les coordonnes du point E3.

c
qv

Construction de la courbe de
demande individuelle dun bien

De ces dplacements de lquilibre, on dgage


un nouveau concept fondamental : celui de
courbe de demande du bien dont le prix
varie (le vin dans lexemple qui nous occupe).
Au dpart de la famille dquilibres de la
figure 3.6A, reportons en effet sur un graphiCourbe
que distinct (3.6B) les divers prix du vin en
e2
de demande
ordonne et en abscisse les quantits correse3
du vin
pondantes qui sont choisies lquilibre par
le consommateur. Plus prcisment, sur le
q
20
30
40
50
v
graphique A, il apparat que pour un prix de
15 S, la quantit de vin choisie de prfrence
toute autre est de 20 litres par semaine (absQuantit de vin
Point
cisse du point E2). Sur le graphique B, ce prix
qv
dquilibre
et cette quantit, mesurs respectivement
en ordonne et en abscisse, dterminent le
30
E3
point e2. Pour un prix de 30 S, au contraire, la
20
E2
quantit de vin choisie lquilibre (sur le
10
E1
0
A
graphique A, abscisse du point E1) est de 10
litres ; ce prix et cette quantit dterminent le
point e1 sur le deuxime graphique.
Si lon rpte ce raisonnement pour un grand nombre de variations du prix du
vin, on voit apparatre au second graphique une succession de points tels que e1, e2,
e3, etc., prsentant la forme caractristique dune courbe descendante de gauche
droite : cest la courbe de demande individuelle du vin.
En termes gnraux, la courbe de demande dun bien se dfinit comme
B

pv

60

I0

ANALYSE MICROCONOMIQUE

50
40
e1

30
20
10
0

10

Tableau 3.6
Prix du vin
pv
10
15
30
60

3.7

la relation qui existe entre les divers prix dun bien et les quantits de celui-ci que
lacheteur est prt acqurir, pendant une priode de temps dtermine.

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

47

Le tableau 3.6 donne quelques valeurs numriques de la relation entre prix et


quantit demande, dont la courbe que nous venons de construire est lexpression.
Remarquons que lintersection de cette courbe avec laxe des ordonnes indique
le prix partir duquel le consommateur nachte plus le bien ; cest aussi un quilibre, dtermin par une droite de budget de pente trs forte, puisque le prix du
bien est trs lev.
La courbe de demande individuelle a les proprits importantes suivantes :
chaque point dune courbe de demande individuelle correspond un point
dquilibre pour le demandeur.

3.2

Ce sont en effet les quilibres successifs, ns des variations du prix dun bien (celui
des autres restant constant) qui dterminent la courbe de demande pour celui-ci.
La courbe de demande du consommateur est dcroissante (cest--dire
descendante de gauche droite, ou de pente ngative) : lorsque le prix baisse, la
quantit demande augmente.
Cette proprit est assez gnrale dans la pratique, et intuitivement trs plausible.
Pourtant elle ne dcoule pas ncessairement de la forme des courbes dindiffrence
que nous avons utilises. Avec les axiomes que nous avons poss, il est possible de
construire des courbes dindiffrence qui impliqueraient une courbe de demande
montante pour lun des deux biens ; ce cas se rencontre toutefois rarement dans la
ralit10.
d Effet sur la demande des autres biens
La variation du prix dun bien peut aussi provoquer des changements dans les quantits demandes des autres biens, mme si les prix de ceux-ci ne bougent pas. La nature et lampleur de ces
changements diffrent cependant selon la forme des courbes dindiffrence du consommateur.
Considrons par exemple le graphique 3.7A : si de E2 E1 la demande de vin a baiss, celle de la
bire a augment ; pour compenser la hausse du prix du vin, le consommateur substitue partiellement de la bire celui-ci. la figure 3.6, o la courbure des courbes dindiffrence tait diffrente, ce ntait pas le cas. Une autre possibilit est celle du graphique 3.7B, mettant en prsence

Figures 3.7 Dplacements de lquilibre et consommation des divers biens


qb

A: SUBSTITUTS

B: COMPLMENTS

SUCRE

E1
E2

E2
E1

C
0

10

I2
I1
I0

C
qv

I2
I1
CAF

Mais on le rencontrera dans les domaines particuliers de loffre de travail (chapitre 7) et dpargne (chapitre 8).

3.3

48

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

le sucre et le caf : quels que soient les prix, les quilibres E2 et E1 maintiennent approximativement une proportion fixe entre les deux biens, et si la hausse du prix du caf fait baisser la
demande de caf, elle entrane aussi une baisse de la consommation de sucre. Sur la figure 3.6 ce
genre dinteraction tait absent : ctait cet gard un cas trs particulier.

Variations du revenu du consommateur

a Dplacements de la droite de budget


Une variation du revenu du consommateur entrane une modification de la position
de sa droite de budget, cest--dire un dplacement de celle-ci paralllement ellemme du moins si les prix des biens restent inchangs, ainsi que les prfrences
du consommateur,
En effet, en se rappelant que la droite de budget du consommateur a t construite, sur la figure 3.4, en reprant les paniers A et B, le point B correspondant la
quantit de vin (40 litres) quil tait possible dacheter au prix de 15 S le litre si tout
le revenu (600 S) y tait consacr, et le point A (60 litres) tant repr de manire
analogue , il est clair que si le revenu augmente, les quantits de 40 litres et 60
litres peuvent tre accrues, et dans la mme proportion. Dans lexemple de la
figure 3.8A, o il sagit dune hausse du revenu de 600 750 S, ces quantits
deviennent 50 et 72,5 litres, respectivement. La nouvelle droite de budget qui rsulte
dune hausse du revenu est donc bien entirement situe lextrieur et droite
de la prcdente.
Inversement, en cas de baisse du revenu, la droite de budget se dplace paralllement elle-mme vers lintrieur , cest--dire vers lorigine des axes.

b Dplacements de lquilibre
Le dplacement du point dquilibre qui sensuit est galement illustr la
figure 3.8A (passage de E1 en E2).
Selon la forme des courbes dindiffrence, deux types de comportements peuvent
toutefois tre constats :
la consommation des deux biens augmente avec le revenu, comme cest le cas
sur la figure 3.8A ; les deux biens sont alors appels des biens normaux ;
la consommation dun des deux biens dcrot lorsque le revenu grandit, comme
cest le cas des bas morceaux de viande, dans la figure 3.8B. On appelle infrieurs de tels biens, que le consommateur nachte que lorsque son revenu est
bas, et quil abandonne au profit dautres lorsque son revenu slve.
Si lon considre enfin une succession daccroissements du revenu (figure 3.8C),
on dtermine une succession de points dquilibre qui dcrivent lvolution des
choix prfrs par le consommateur lorsque son revenu saccrot. En joignant ces
points, on obtient une courbe (de forme quelconque) appele chemin
dexpansion du consommateur .
La forme de ce chemin sur la figure 3.8C rvle quil sagit dans ce cas, pour le
consommateur, de deux biens normaux ; si la bire tait un bien infrieur, la courbe
du chemin dexpansion rebrousserait vers la gauche et vers le haut partir dun
certain seuil.

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

49

Figures 3.8 Dplacements de lquilibre du consommateur en fonction du revenu


A

Deux biens normaux

Un bien normal
et deux biens infrieurs

Chemin dexpansion
du consommateur

PTISSERIE

qb

70
60

VIN

E2

Chemin
dexpansion

50
40
30

E1

E2

E4
E3
I2
I1
I0

20
10
0

10 20 30 40 50 60

E2

E1
qv

E1

BAS MORCEAUX
DE VIANDE

BIRE

Dplacements de la courbe de demande individuelle

Lanalyse de ces derniers dplacements de lquilibre du consommateur permet de


montrer quune modification de son revenu tous les prix restant constants
provoque un dplacement de la courbe de demande individuelle que nous avons
construite aux figures 3.6.
Considrons en effet les figures 3.9A et C. Pour chacun des niveaux de revenu
correspondant aux droites de budget successives, on peut appliquer largumentation du 1 ci-dessus, cest--dire dduire une courbe de demande du vin, donnant
en abscisse les quantits de vin demandes en fonction des variations de son prix.
On obtient ainsi les trois courbes de demande D1, D2, D3 de la figure 3.9C. On
constate quau fur et mesure quelle est dduite dun niveau de revenu plus lev,
la courbe de demande du vin se situe plus droite.
Figures 3.9 Effets de variations du revenu
C
Dplacements
de la courbe de demande

QUANTITS DE VIN

PRIX DU VIN

B
Courbe de demande
en fonction du revenu

QUANTITS DE BIRE

A
Dplacements de lquilibre

q3
E2

E3
I3

E1

E3

q2
I2

q1

E1 E2

E2
E1

D1

I1
q1 q2

q3

QUANTITS
DE VIN

E3

600

750

900

REVENU
(EUROS)

q1 q2

q3

D2

D3
QUANTITS
DE VIN

50

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Il en rsulte la proposition suivante, qui est de porte trs gnrale :

3.4

Tout accroissement du revenu du consommateur entrane un dplacement vers


la droite de ses courbes de demande pour les divers biens ; toute diminution du
revenu entrane de semblables dplacements vers la gauche.
Le lecteur vrifiera par lui-mme que lorsquil sagit dun bien infrieur, les dplacements
soprent dans le sens inverse.

titre de remarque mthodologique, attirons lattention sur limportance de la


distinction entre dplacements le long dune courbe de demande, et dplacement
de la courbe elle-mme. Les premiers dcrivent exclusivement les effets sur les
quantits demandes de modifications du prix du bien considr ; les seconds, par
contre, traduisent les effets sur ces quantits demandes de modifications de tous
autres lments dont le revenu, comme nous venons de le voir, lexception du
prix du bien lui-mme. Il est absolument indispensable de bien distinguer ces deux
types de dplacements, car ils proviennent de causes essentiellement diffrentes.
Bien des mcomptes dans linterprtation des phnomnes de marchs sont dus
la confusion de ces deux notions. Nous aurons plusieurs fois loccasion dy
revenir.
d Construction dune courbe de demande en fonction du revenu
Au lieu de transposer les quilibres de la figure 3.9A dans un diagramme prix-quantit du type
de la figure 3.9C, on peut aussi le faire dans un diagramme tel que celui de la figure 3.9B, o le
montant du revenu figure en abscisse, et celui des quantits de vin demandes lquilibre en
ordonne. On obtient alors une autre courbe de demande : on lappelle courbe de demande en
fonction du revenu , et parfois aussi courbe dEngel 11. Chacun de ses points correspond un
point dquilibre pour le consommateur, et sa forme croissante ascendante de gauche droite,
ou de pente positive, confirme que la demande dun bien crot lorsque le revenu augmente (du
moins sil est normal ).
Lvolution de la demande des divers biens en fonction du revenu, et donc la forme de la
courbe de demande en fonction du revenu, nest pas ncessairement la mme pour chacun des
biens : tout dpend de lallure du chemin dexpansion du consommateur, puisque la figure 3.9B
est dduite de la figure 3.9A, et donc des courbes dindiffrence.
De multiples enqutes statistiques ont confirm que limportance relative des diverses dpenses
de consommation varie avec le niveau du revenu. Il est notamment tabli que la fraction du
revenu consacre lalimentation dcrot quand le revenu crot ; que la fraction consacre
lhabillement et au logement est plus ou moins stable ; que celle consacre aux soins de sant, aux
loisirs et la culture est dautant plus leve que le revenu est plus important. Toutes ces
observations se dduisent de mesures statistiques des courbes dEngel de ces divers biens.

Outre les variations du prix des biens, et du revenu du consommateur, un troisime


phnomne peut entraner des dplacements de lquilibre : un changement dans
les prfrences du consommateur. Ce cas est difficile systmatiser graphiquement
11
Le statisticien allemand ENGEL est le premier avoir tudi les effets des changements de revenu sur les
dpenses de consommation.

CHAPITRE 3

LES CHOIX DU CONSOMMATEUR ET LA DEMANDE DES BIENS

51

avec la carte dindiffrence ; mais il suffit de raliser quil a pour point de dpart
une modification de la forme des courbes dindiffrence, et provoque ds lors des
dplacements dquilibres comparables ceux qui viennent dtre tudis.
Passant directement aux courbes de demande, on a typiquement quune intensification des prfrences lgard dun bien la naissance dune mode par
exemple entrane finalement un dplacement vers la droite de la courbe de
demande pour ce bien ; cest au contraire un dplacement vers la gauche qui
survient lorsque le bien en question se dmode.

52

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Annexe
Llasticit de la demande

Le terme d lasticit est trs frquemment


utilis en science conomique, et dans un grand
nombre de situations trs diverses. Nous lintroduisons ici en lappliquant la courbe de demande
individuelle pour un produit, mais nous lappliquerons plus loin aux courbes de demande collective sur les marchs (chapitre 9), ainsi quaux
courbes doffre de produits (chapitres 5 et 9)
comme de facteurs (chapitres 7 et 8). La notion
est donc trs gnrale. Elle est aussi trs simple, et
peut tre prsente comme suit.

Celle-ci est excellemment dsigne par lexpression anglaise de measure of responsiveness : si


changement de prix il y a, dun certain montant,
elle est lampleur de la variation des quantits
demandes.
Mais les quantits demandes dpendent aussi
du revenu, ainsi que des prix des autres biens. Cest
pourquoi en matire dlasticit de la demande,
on distingue llasticit de la demande dun bien
par rapport son prix, celle par rapport au revenu,
et enfin les lasticits croises de la demande
dun bien par rapport aux prix des divers autres
biens.

La notion

Nous venons dtablir le pourquoi dun fait bien


simple : si le prix dun bien change, les quantits
demandes changent aussi. Et la thorie a mme
prcis que si le prix hausse, les quantits demandes diminuent, et elles augmentent si le prix
baisse. Mais de combien ? Cest exactement ce
que vise mesurer numriquement llasticit.

A3.1

variation en % de la quantit demande


variation en % du prix
q q
p p

Calcul de llasticit
de la demande dun bien
par rapport son prix

Llasticit de la demande dun bien par rapport


son prix se calcule comme :

le rapport entre la variation en pourcentage de la quantit demande


et la variation en pourcentage du prix.

Elle est donc donne par la formule

q ,p =

Ce rapport est ncessairement ngatif, en raison


du sens inverse dans lequel se font les variations
de prix et de quantit. Llasticit de la demande
dun bien peut ainsi varier de zro moins linfini.
Dans cette vaste plage de variation, on distingue
les zones suivantes, au moyen desquelles on caractrise les courbes de demande (une illustration
numrique et graphique apparat au tableau et aux
figures 3.10) :

ANNEXE A3

LLASTICIT DE LA DEMANDE

53

lasticit de la demande dun bien par rapport son prix


Tableau 3.10
Exemple de calcul dlasticit
Dans ce tableau, on suppose une baisse du prix de 10 3 8 3, soit p = 2 3, et cinq cas diffrents de variation des
quantits q sont considrs aux colonnes (a) (e), soit successivement q = 0, +10, +25, +50, et +.
Pour les dnominateurs p et q apparaissant dans la formule dlasticit, il faut choisir entre leur valeur avant ou
aprs variation. Par convention, on utilise la moyenne de ces deux valeurs, soit (10 + 8)/2 = 9 pour le prix, et
successivement (100 + 100)/2 = 100, (100 + 110)/2 = 105, (100 + 125)/2 = 112,5, etc. pour la quantit. Lapplication
de la formule ces donnes conduit aprs simplification aux chiffres suivants.

Divers cas de variation de q suite une baisse de prix de 2 3

Effet sur les


quantits
demandes
Valeur de
llasticit

(a)

(b)

(c)

(d)

(e)

effet
nul

hausse
de 100 110

hausse
de 100 125

hausse
de 100 150

hausse
infinie

0
=0
2 9

1 10 , 5
= 0,42
2 9

29
= 1
2 9

25
= 1,8
2 9

=
2 9

Figures 3.10
A
p

PARFAITEMENT
IN LASTIQUE

IN LASTIQUE

DLASTICIT
UNITAIRE

LASTIQUE

10

10

10

10

10

100

100

110

100 125

(a)
=0
le changement du prix ne provoque aucun changement de la quantit demande ; la demande est
dite alors parfaitement inlastique.
(b)
0 1
le changement en pourcentage de la quantit demande est infrieur au changement en pourcentage du prix ; la demande est dite ici inlastique.
(c)
= 1
le changement en pourcentage de la quantit
demande est exactement gal au pourcentage de

100 150

PARFAITEMENT
LASTIQUE

100

changement du prix ; la demande est dite alors


dlasticit unitaire.
(d)
1 > >
le changement en pourcentage de la quantit
demande est suprieur au changement en pourcentage du prix ; la demande est dite lastique.
(e)
=
le changement en pourcentage de la quantit
demande, qui fait suite un changement donn
en pourcentage du prix, est infini ; la demande est
alors dite parfaitement lastique.

54

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Le vocabulaire employ est tout fait classique


et mrite donc dtre retenu !
Limportance pratique de llasticit de la demande dun bien par rapport son prix apparatra
surtout dans ltude des marchs : transpose au
niveau de lensemble des consommateurs (cf.
section 9.5, 1), on verra quelle permet de prvoir
la raction de ceux-ci aux changements de prix.
Cette prvision est aussi utile aux producteurs du
bien, pour valuer le changement de leurs recettes
lorsquils envisagent de modifier leur prix de vente
(cf. le point a.2 de la section 10.3, ainsi que lanalyse des recettes en monopole la section 11.1).

Une consquence de cette distinction est quune


demande linaire na pas une lasticit constante.
Au contraire, celle-ci dcrot de gauche droite,
pour des valeurs croissantes de q. En effet, si la
pente, et son inverse dq/dp, sont constantes dans
ce cas, le deuxime facteur, p/q, varie en chaque
point : plus faible est le prix, plus leve est la
quantit demande, et moins grande est alors
llasticit.

La quantit demande dun bien dpend non


seulement de son prix, mais aussi du revenu du
consommateur, comme lillustre la courbe
dEngel. On peut ds lors dfinir une lasticit de
la demande par rapport au revenu comme
le rapport de la variation en pourcentage de la
quantit demande la variation en pourcentage
du revenu.
Formellement,

Relation entre la pente


de la courbe de demande et
llasticit par rapport au prix

Les figures 3.10 suggrent que llasticit dune


courbe de demande dsigne en fait sa pente : une
demande inlastique est proche de la verticale, une
demande lastique proche de lhorizontale Bien
que cela ne soit qu moiti exact, on peut souvent
se contenter de cette approximation.
Pour bien faire la diffrence, il faut se rappeler que la
courbe de demande dun bien peut aussi sexprimer
comme une fonction, appele fonction de demande du
bien , que nous crirons q = qd(p), o la quantit
demande apparat comme dpendant du prix. Si lon
suppose cette fonction continue et drivable, llasticit
de la demande du bien par rapport son prix peut alors
se dfinir par lexpression suivante :
qp =

dq q dq p
=

dp p dp q

o les variations dq et dp sont supposes infinitsimales.


Il est clair que le rapport dq/dp est linverse de la pente
de la tangente la courbe de demande, au point de coordonnes (p,q) auquel on value cette pente. Llasticit
peut alors encore scrire :
qp =

p
1

q pente

Elle ne se confond donc pas avec la mesure de la pente,


mais est en quelque sorte une pente pondre. La pente
de la courbe est, en effet, le rapport entre deux variations
absolues, alors que llasticit est un rapport entre deux
variations relatives.

Llasticit de la demande
par rapport au revenu

qR =

q q
R R

Cette lasticit est normalement positive, cest-dire que laccroissement du revenu provoque
une augmentation de la consommation du bien
considr, sil sagit dun bien normal (au sens
technique dfini plus haut) ; elle est en revanche
ngative sil sagit dun bien infrieur.
Cest le moment de prciser quen ce qui
concerne les biens normaux, on les appelle
suprieurs lorsque llasticit de leur demande
par rapport au revenu est suprieure lunit ;
on les appelle de ncessit si cette lasticit est
infrieure 1.
Limportance pratique du concept dlasticit
de la demande par rapport au revenu nest pas
moins grande que celle de llasticit par rapport
au prix, et ce tant en matire danalyse des marchs
que de prparation des dcisions des entreprises.
On peut la rsumer en observant quelle sert
surtout dinstrument de prvision de la position
et des dplacements ventuels des courbes de
demande.

ANNEXE A3

LLASTICIT DE LA DEMANDE

Llasticit croise
de la demande

Llasticit croise de la demande mesure la


variation relative de la quantit demande dun
bien par rapport au changement relatif du prix
dun autre bien. Cette notion dcoule du fait que
la demande dun bien dpend non seulement de
son propre prix, mais aussi du prix des autres
biens, ce que la thorie des choix du consommateur a montr en tudiant les effets sur lquilibre
des variations de prix des divers biens (voir en
particulier le point c du 1 la section 3.4).
Ainsi, llasticit croise de la demande de bire
(qb) par rapport au prix du vin (pv) est donne
par12 :
q q
q ,p = b b
p v p v

55

demande de bire. Par contre, si les biens sont


complmentaires, par exemple les appareils de
photos et les films, llasticit croise est ngative.
Nous retrouverons cette notion lorsquil sagira
de prciser, dans lanalyse des marchs des produits, le concept dindustrie (chapitres 10 et 11).

Autres types dlasticit

Si les biens sont substituts, comme dans


lexemple envisag, llasticit croise est positive :
une hausse du prix du vin tend augmenter la

Nous lavons dit en commenant : la notion dlasticit est trs gnrale. Elle traduit en fait toute
variation relative dune variable quelconque en
fonction des variations relatives dune autre
variable quelconque. Elle sapplique toute relation fonctionnelle, et elle est dailleurs ce titre
un concept plus mathmatique13 quconomique.
Mais, comme suggr par les exemples prsents,
il est dune trs grande utilit tant pour lanalyse
conomique que pour la gestion des entreprises
et la comprhension de ce qui se passe sur les
marchs.

12
La demande du bien b tant considre ici comme une fonction
de plusieurs variables (le prix pb, le prix pv, le revenu R, etc.), la
notation de llasticit se fait en termes de drives partielles.

13
On peut dmontrer, en effet, que llasticit dune fonction est
gale sa drive logarithmique ; formellement, soit la fonction
q = f (p) ; llasticit de q par rapport p est gale dlog q/dlog p.

56

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE