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Explication de texte : Balzac, La Cousine Bette, chapitre 15 (1846)

Introduction :
Avec la somme romanesque que constitue La Comdie humaine, Balzac a lambition de
composer un vaste ensemble de scnes donnant un tableau complet de la socit franaise
de son temps. Le recours massif la description (quon lui a souvent reproch) correspond
la volont de rendre compte de la ralit dans sa matrialit et dans sa fonction. Il entend
montrer le jeu des intrts individuels qui font de la socit un champ de forces, construisant
un espace qui porte lempreinte des puissants mobiles qui font, selon lui, agir les hommes : la
volont de puissance, lambition, lenvie, le dsir de promotion sociale. La Cousine Bette
illustre ainsi la violence des rapports qui rgissent aussi bien la famille, nud de conflits, que
la socit.
Le chapitre 15 met en scne le mnage Marneffe quil nous prsente dans son cadre,
dotant ainsi la description dune fonction dramatique et symbolique : lappartement minable
du couple explique et annonce les stratagmes quil va utiliser pour sortir de sa misre en
exploitant sans vergogne Hulot et Crevel. La corruption morale des deux personnages se lit
dj dans la dcrpitude des lieux qui porte la double empreinte de la gne matrielle et de la
dchance morale, ce qui rsume lexpression une misre sans dignit .
Nous verrons que cette description typiquement balzacienne, qui tablit une stricte
correspondance entre lhabitat et ses habitants, trouve sa justification dans la triple vise que
lui accorde le narrateur : la peinture du dcor illustre un tat social, caractrise les
personnages, annonce la suite du roman. Ainsi se trouve lgitime cette pause descriptive qui
en apparence suspend laction de faon gratuite.
Le texte est compos de 7 paragraphes de longueur ingale, dont la succession opre une
restriction progressive du champ, aprs le paragraphe liminaire qui joue le rle dintroduction
en annonant lobjet de la description, dans sa globalit : lappartement des Marneffe, qui
vivent dans le mme immeuble vtuste que la Cousine Bette, parente pauvre des Hulot. Le
temps dominant de ce texte est limparfait, ce temps signaltique de la description qui fige le
rel dcrit comme dans un tableau. La description, qui utilise le procd de la mtonymie (les
objets sont dans une relation de contigut), simule un dplacement de lobservateur
lintrieur de lappartement, lui permettant de dcouvrir la suite des pices : le salon, la salle
manger, ma chambre de monsieur, la chambre de madame ( laquelle est consacr un
dveloppement plus consquent). Ce qui produit leffet dune visite guide, la suite dun
observateur-descripteur dont le statut nest pas prcis.
Le paragraphe 1 est une prsentation globale de lappartement sous la forme dun jugement de
valeur ngatif, plaant le dcor sous le signe du paratre et mme du mensonge :
lappartement offrait les trompeuses apparences de ce faux luxe qui rgne dans tant
dintrieurs . Les deux adjectifs trompeuses et faux produisent un effet de surenchre,
accentuant lide dun contraste entre lapparence et la ralit, et suggrant que le couple
Marneffe vit au-dessus de ses moyens, ou plutt na pas les moyens de ses ambitions sociales.
Le culte de lapparence les rattache une vision pjorative de la petite bourgeoise et de ses
prtentions sociales, comme de sa volont dimiter les catgories quelle envie, laristocratie
et la grande bourgeoisie. Le logis est intgr dans une catgorie globale, celle de tant
dintrieurs parisiens, situant les Marneffe dans la classe des petits bourgeois de lpoque,
ce qui est une faon dvalorisante de les priver de toute originalit. Le prsent dactualit

rgne produit un effet de rel ; il tend rattacher lunivers fictif la ralit contemporaine
du narrateur et du lecteur.
Le paragraphe suivant (2) dveloppe de faon plus dtaille limpression initiale en
rpertoriant les objets qui peuplent le salon, pice dapparat o sont reues les personnes
extrieures la famille (la chambre de Valrie appartenant plus directement la sphre du
priv). Lide de fausset prsente dans le paragraphe 1 domine lensemble du commentaire
descriptif : le dcor cache mal, aux yeux de lobservateur attentif, les traces de la gne
matrielle. Le narrateur se pose ici en interprte, capable de dchiffrer les signes qui se
prsentent lui ; il met en relief son aptitude aller au-del du masque. Lentreprise de
description se dote ainsi dune fonction critique : le descripteur analyse ce quil voit (ou
prtend voir) pour informer le lecteur, lempcher de se laisser tromper par les apparences.
La description de lappartement multiplie les dtails qui insistent sur le manque, la privation,
lusure : coton pass , jouant le bronze , bon march . La description numre des
objets (meubles, statuettes, lustre, rideaux, tapis), en prcisant leurs qualits : matire (velours
de coton, pltre, cristal fondu ), ge, formes, couleurs. Les objets sont dots de vie ou en
tout cas dautonomie, comme les rideaux qui vous eussent appris que le damas de laine na
pas trois ans de splendeur . On retrouve dans cette phrase des procds dj signals,
comme la fonction dinterprte du narrateur ( laquelle sassocie le narrataire dsign par le
pronom vous ), ou le prsent de gnralit ( na pas ).
Nulle compassion de la part du narrateur dont le jugement est la fois esthtique (laideur et
mauvais got dominent) et thique. Cette pnurie est signale de faon pjorative, soulignant
la fois la ngligence des occupants et leur vanit. Le got du paratre, la volont de
dissimuler le manque dargent, apparaissent travers la mention dobjets kitsch, de mauvais
got, au luxe de pacotille, qui indiquent le dsir de promotion sociale des Marneffe : les
statuettes de pltre jouant le bronze florentin , le lustre mal cisel . Les objets cits par le
narrateur appartiennent la catgorie des objets de srie, reproduits en grand nombre et
sopposent aux objets uniques, aux admirables crations qui meublent le salon de la
courtisane Jospha : L, tout surprenait par la perfection de la chose unique. Les modles
tant briss, les formes, les figurines, les sculptures taient toutes originales. (chap. 104). La
vanit des Marneffe les fait choisir un mobilier qui accuse leur pauvret au lieu de la dguiser.
Cest ce que rsume la comparaison finale : tout chantait misre comme un pauvre en
haillons la porte dune glise. Le dcor porte les traces du temps qui accuse la dgradation
des objets (comme des tres ; cf le bel Hulot dmantel ).
Le paragraphe 3 dcrit plus rapidement la salle manger, sur un mode toujours aussi
dnigrant. La rcurrence de ladverbe mal , les qualificatifs ( nausabond , encrass ,
mal entretenu ) soulignent un autre trait de comportement (et de caractre) des Marneffe :
la ngligence, labsence de soin. La mention de la seule servante dnote la gne. Ici, pas
de dtails prcis, mais une impression globale de salet qui se donne la fois sentir et voir.
La comparaison avec les salles manger dhtel de province est videmment fortement
ngative. Cette mention a pour but daider le lecteur contemporain (suppos connatre ce type
dendroit) se reprsenter le lieu dcrit. Ce dcor parisien est aussi laid quen province
(connote toujours ngativement par Balzac).
La promotion du dtail significatif revient dans le paragraphe 4 qui sattache la chambre de
lpoux, qualifie sur un mode hyperbolique d horrible chambre . L encore, on retrouve
le procd de la comparaison ( assez semblable la chambre dun tudiant ) qui laisse
entendre, entre autres, que les deux poux vivent chacun de leur ct. On note linsistance
lit de garon , mobilier de garon , qui suggre une vie assez libre que confirme la
comparaison avec un homme qui son mnage est indiffrent, qui vit au-dehors, au jeu,
dans les cafs ou ailleurs. Ces indications signalent clairement une vie de dbauch (on
apprendra plus tard quil est atteint de syphilis). Le verbe annonait souligne ltroite

relation entre lhabitant et lhabitat, et rappelle la fonction dramatique de la description qui


doit annoncer (et expliquer) la suite de lhistoire, dans un effet de suspens soigneusement
mnag. Lappellatif monsieur peut sembler ironique, dans un contexte qui prive le
sieur Marneffe de toute dignit. Le dcor est limage de son locataire, fltri, us
comme lui . Le laisser-aller (le mnage est rarement fait), le dsordre, dnotent aussi la
veulerie morale du personnage, selon un principe cher Balzac dharmonie entre le lieu
habit et le personnage. Les chaussettes sales qui tranent disent le personnage vicieux,
pour le lecteur habitu la correspondance balzacienne entre le physique (ici le vtement) et
le moral. Linitiation du lecteur passe ainsi par la rvlation du dtail ; le ralisme est une
sorte de pdagogie, le narrateur se posant en matre : il donne voir et savoir, par une
lecture hermneutique des signes.
La description de la chambre de madame , dans le paragraphe 5, semble apporter un
contrepoint limpression globale de dgradante incurie (formule qui associe le ct
moral et le ct matriel) : elle fait exception . Mais lopposition ne tourne pas au bnfice
du personnage. Le narrateur souligne en effet le manque dintrt que celle-ci manifeste pour
l appartement officiel comme pour son enfant, videmment abandonn lui-mme , ce
qui rvle ostensiblement son incurie en tant que mre. Valrie Marneffe (nomme plus loin
par son prnom) ne sintresse qu elle-mme. Sa chambre et son boudoir sont situs
lcart du reste de lappartement. Le narrateur les situe laide de dtails prcis dans une
longue suite de complments circonstanciels de lieu. Deux cts sont opposs : la faade de la
maison ( le devant de la rue ) et le corps de logis adoss au fond de la cour . La
description passe en revue une srie dobjets qui tranchent fortement sur ceux qui viennent
dtre dcrits, grand renfort de qualificatifs dvalorisants, dans un souci de lisibilit
maximale.
Des termes valorisants comme ladverbe lgamment , la mention de matires plus
prcieuses que celles mentionnes prcdemment, comme le tissu de perse, le bois de
palissandre, le tapis en moquette , crent un effet positif que vient annuler la rvlation
finale : sentaient la jolie femme, et, disons-le, presque la femme entretenue . Le
modalisateur presque souligne ironiquement le statut de Valrie Marneffe, ou du moins ce
quelle va trs vite devenir. Lincise disons-le produit le mme effet : le narrateur feint de
regretter de devoir mentionner cette prcision. Leffet produit est une connivence avec le
lecteur : on a ici un semblant de discours oral. La description, qui reprend ensuite, se lit
diffremment : tous les objets de luxe mentionns dvoilent la coquetterie de la jeune femme,
son got du luxe, sa prtention imiter les gots la mode . Cette dernire prcision est
pjorative : le narrateur critique le mimtisme social, les fantaisies du jour qui font
accorder un prix des objets qui nont de valeur que dtre convoits par les autres. Luvre
dart, unique, soppose ces colifichets sans intrt ; ce terme dsigne des objets de
fantaisie sans grande valeur, des ornements dun got mesquin (Petit Robert). On notera
larticle dfini la pendule qui souligne quon retrouve partout cet objet de srie.
Lexpression on voyait , qui maintient la fiction dun observateur, permet, grce au pronom
impersonnel, de convier le lecteur partager le spectacle quon lui donne voir.
La fin du paragraphe numre plus rapidement les objets obligs : le lit, la table, la
toilette, larmoire glace, le tte--tte, les colifichets , sans sattarder sur dautres
qualifications. Tout est dit, le lecteur est capable de poursuivre le travail hermneutique
auquel la form le narrateur. Les verbes sentaient et signalaient ont le mme rle :
souligner que les signes visibles sont aussi lisibles, que le dcor permet de lire les
personnages, par-del les faux-semblants. Ainsi se trouve justifie la parenthse descriptive.

Conclusion :
La description que lon vient de lire est donc riche en signes prmonitoires, de mme quelle
invite lire la situation prsente comme la consquence dun pass qui sinscrit dans les
choses comme dans la tres. Le mnage Marneffe reprsente une petite bourgeoisie
demploys, qui na pas su tirer profit de la rvolution librale : ces dclasss sont mus par un
dsir de revanche qui ne sencombre pas de principes moraux. La dcrpitude de leur dcor
dit clairement la perte des valeurs esthtiques et thiques. La peinture sans nuances du
dcor montre un regard dsenchant sur un univers fauss o seuls les personnages vulgaires
et moralement indignes acceptent de russir et y parviennent parfois. L enfer de la vie
prive rvle aussi une socit o prdominent la vanit et le dsir de paratre, o lavoir
lemporte sur ltre. Le mnage Marneffe est un titre ironique : les deux poux ne forment
pas une famille, mais plutt une association de malfaiteurs, lis seulement par lappt du gain
et la complicit dans la dpravation.
La gratuit apparente ce cette description est ainsi compense par la signification que le
narrateur nous invite ostensiblement dchiffrer. La description balzacienne claire la fois
une vision du monde et un certaine conception du roman. Balzac veut reprsenter la ralit
dans sa matrialit et dans ses fonctions : la description du dcor matriel sert reprsenter
une socit en crise, o lavoir lemporte sur ltre, o largent fait le pouvoir. On a reproch
Balzac le bruit dcus quil fait retentir dans ses romans, mais largent, la recherche
effrne du profit, est le moteur de la socit quil met en scne, le signe et la cause de son
pourrissement. Cet extrait claire bien la pratique balzacienne de la description : il ne sagit
pas tant de peindre la ralit que de lexpliquer. Balzac croit en la puissance rvlatrice de la
littrature romanesque : le roman a affaire un rel connaissable et le rle du romancier est de
permettre au lecteur den comprendre les fondements et les ressorts. Au XIXe sicle, en effet,
le roman croit encore la puissance de reprsentation du roman, sur laquelle le Xxe sicle
fera peser le soupon .