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Andr Bareau

D. L. Eck. Banaras, City of Light


In: Revue de l'histoire des religions, tome 201 n4, 1984. pp. 430-432.

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Bareau Andr. D. L. Eck. Banaras, City of Light. In: Revue de l'histoire des religions, tome 201 n4, 1984. pp. 430-432.
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rien (cette fois au sens strict du mot) puisse tudier avec un regard
neuf la vie religieuse de l'humanit.
Je me suis attard sur ce point particulier qui me parat essentiel.
Je pourrais le faire sur maints autres qui le sont peut-tre aussi.
On comprendra qu'il n'est pas possible dans les limites d'un compte
rendu d'tudier tout le livre du Pr Allen ce qui impliquerait, en mme
temps, d'tudier toute l'uvre d'Eliade, et tous les jugements qui
ont t ports sur lui. Aucun homme n'est simple. Eliade l'est sans
doute beaucoup moins que la plupart. C'est en grande partie la longue
promenade si riche, si suggestive, si pntrante, que nous faisons
tout au long de ce livre avec cette forte personnalit contemporaine
qui en fait le plus grand intrt.
Jean-Paul Roux.
Diana, L. Eck, Banaras, City of Light, London, Routledge & Kegan
Paul, 1983, 24 cm, xvi + 428 p., 59 photographies, 7 plans.
Cet excellent ouvrage est sans doute unique en son genre, du
moins dans le domaine indien, car il tient la fois du guide pour
touristes cultivs ou plerins et de ce que l'on pourrait appeler cours
familier d'hindouisme. L'auteur est une indianiste trs comptente
qui, ayant cumul les diplmes amricains et anglais en la discipline
qu'elle avait choisie, a pass plusieurs annes en Inde, notamment
Bnars, et qui est maintenant professeur associ de religion hindoue
la clbre Universit Harvard.
A une excellente connaissance de la civilisation indienne et de
ses religions, y compris naturellement celle des langues sanskrite
et hindie, Mlle Eck joint une comprhension profonde et fine de la
pense indienne, une sympathie qu'quilibre la lucidit d'un juste
esprit scientifique, enfin une remarquable clart de style allie un
sens certain du pittoresque. C'est dire tout l'intrt et l'agrment que
l'on retire de la lecture de son livre. Avec elle, on se promne partout
dans la clbre ville sainte, on visite de faon dtaille ses nombreux
sanctuaires et ses quais en escaliers sur le Gange, les fameux ght,
en consultant les guides de plerinage en hindi et les antiques ouvrages
en sanskrit, en interrogeant les prtres hindous et les simples plerins,
les savants brahmanes et les indianistes occidentaux, en coutant
raconter les lgendes des divinits de toutes sortes et en mditant
sur les explications des thologiens. Tout s'claire peu peu, tout
s'organise sous nos yeux, et la jungle touffue de l'hindouisme comme
l'inquitant labyrinthe des ruelles de Bnars menant aux divers
sanctuaires nous apparaissent alors structurs et ordonns, pour la
plus grande satisfaction de notre esprit.
Le premier chapitre (p. 3-42) nous aide saisir l'importance de la
ville sacre, comparable celle de Jrusalem, d'Athnes et de Pkin,
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la voir avec les yeux des visiteurs occidentaux des sicles passs,
puis avec ceux des hindous eux-mmes, qui lui donnent des noms
aussi diffrents que hautement significatifs. La longue histoire de
Bnars est ensuite rsume (p. 43-93), depuis l'installation des pre
miers
colons indo-aryens sur ce site privilgi il y a quelque vingthuit sicles jusqu' notre poque. Cette histoire va de pair avec l'vo
lution des relations indiennes, marque successivement par le culte
des gnies arboricoles (yaksha), par les mditations des ermites
forestiers, par le bouddhisme, par le culte de Vishnu Krishna, puis
par celui de Shiva Mahesvara, par celui de la Grande Desse multi
forme, par le culte du dieu Soleil, puis par le tantrisme, avant de subir
la domination parfois cruelle des souverains musulmans et enfin
celle, plus clmente en matire religieuse, des Anglais. Le chapitre III
(p. 94-145) traite en dtail du shivasme dans la ville sainte, dcrivant
les principaux sanctuaires, les lgendes qui s'y rattachent et les diverses
formes de dvotion qui s'y manifestent. Le chapitre suivant fait de
mme pour ce qui touche au culte des autres dieux, des desses
pardres de Shiva, des divinits solaires, de Ganesha et de sa troupe,
des terribles Bhairava, de Brahma et de Vishnu (p. 146-210). Le
Gange et les principaux ght qui le bordent font l'objet du chapitre V
(p. 211-251), expliquant d'abord la saintet des eaux purificatrices
et libratrices, puis dcrivant les ght en descendant le fleuve travers
la ville, de son confluent avec la rivire Asi jusqu' sa rencontre avec
la Varan. Le chapitre suivant (p. 252-282) concerne les diverses et
nombreuses crmonies religieuses qui s'accomplissent dans la sainte
cit tout au long de l'anne. Le caractre unique de Bnars dans
toute l'Inde et mme dans tout l'immense univers, comme seul endroit
o l'on peut atteindre directement et inconditionnellement la dl
ivrance
des renaissances et des malheurs lis l'existence, c'est ce
qu'explique le chapitre suivant (p. 283-303). Pourquoi et comment le
simple fait de demeurer Bnars procure la bonne vie , o l'on
peut jouir des agrments de l'existence sans risquer pour autant de
sombrer dans l'immoralit aux terribles consquences, tel est le
thme du chapitre VIII (p. 304-323). Enfin, Bnars est examine
en tant que cit de la mort et de la libration (p. 324-344) : voil
pourquoi les pieux hindous viennent en foule mourir ici ou veulent
du moins y tre incinrs, pourquoi certains des ght sont rservs
la crmation des cadavres. Dans ce dernier chapitre sont exposs
fort clairement les problmes ns de cette croyance et les solutions
imagines par les penseurs hindous : en rsum, comment concilier
la justice immanente de la rtribution automatique des actes avec
cette soudaine dlivrance, apparemment si facile obtenir ? Cela
rappelle de prs des questions, des discussions et des thories ana
logues
de l'histoire des autres grandes religions, d'o l'intrt tout
particulier de ce chapitre final.
A cela s'ajoute une srie d'appendices concernant successivement :
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les sources sanskrites de l'tude de Bnars ; les diverses zones de la


cit sacre ; les quatorze principaux linga de celle-ci ; les neuf Durg
et les neuf Gauri prsentes Bnars ; les listes des autres divinits
qui y ont leurs sanctuaires, les Aditya, les Bhairava, les gardiens
des directions de l'espace ; le calendrier des principales crmonies
religieuses de l'anne Bnars. On trouve ensuite un glossaire des
termes indiens (p. 369-378), l'ensemble des notes des chapitres et
des appendices (p. 379-397), une abondante bibliographie d'ouvrages
en sanskrit, en hindi et en langues occidentales (p. 399-406), et enfin
un index trs complet (p. 413-427). Les plans sont trs clairs et les
illustrations bien choisies, photographies de la ville actuelle ou repro
ductions
d'anciennes estampes permettant de constater les impor
tants changements survenus Bnars depuis un sicle ou deux.
Comme l'a si bien montr Mlle Eck, Bnars est le vritable centre
spirituel de l'Inde, le foyer ardent o se concentre et brle d'une
flamme toujours vive l'me de l'Inde. Par consquent, tous ceux qui
s'intressent vraiment la civilisation de ce grand pays, sa pense,
ses religions, son histoire, devraient lire ce beau livre. Non seul
ement ils y trouveraient grand plaisir, ce qui n'est pas si frquent dans
les ouvrages srieux d'orientalisme, mais ils y recueilleraient de quoi
enrichir abondamment leur esprit. Mme les lecteurs qui sont des
indianistes chevronns, s'ils n'ont pas une aussi bonne connaissance
de Bnars ou de l'hindouisme que l'auteur, pourront trouver grand
profit se laisser guider par lui, comme ce fut prcisment notre
cas. Quoique le public cultiv auquel ce livre s'adresse lise gnrale
ment
l'anglais couramment, une bonne traduction franaise ne serait
peut-tre pas inutile. Il est souhaiter enfin que Mlle Eck fasse cole
et que d'autres orientalistes, ayant les mmes qualits qu'elle, publient
des ouvrages analogues sur d'autres villes saintes de l'Asie.
Andr Bare au.
Norman Golb, Omeljan Pritsak, Khazarian Hebrew Documents of
the Tenth Century, Ithaca-London, Cornell University Press,
1982, 28,5 cm, 166 p., 30.75.
Le problme des Khazars, cette peuplade convertie au judasme,
qui rsidait au nord de la mer Noire au dbut du xe sicle, a longtemps
intrigu les chercheurs. Ils sont connus par quelques allusions chez
les historiens contemporains et des documents dont l'authenticit
a quelquefois t mise en doute. Il est vrai que c'taient des copies.
Une trs intressante dcouverte et la collaboration de deux minents
spcialistes viennent enfin de lever un morceau du voile. M. N. Golb
a en effet eu le bonheur de dcouvrir dans la Genizah du Caire un
document original hbraque accompagn de quelques runes turcs
anciens, qui remonte au xe sicle et dans lequel il a reconnu un docuRevue de l'Histoire des Religions, cci-4/1984