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Niels Abel (5 aot 1802 - 5 avril 1829)

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La vie de Niels Abel, mathmaticien norvgien n le 5 aot 1802,


est marque par la pauvret. Son pre tait pourtant un minent
homme politique norvgien, mais la fin de sa vie il est tomb en
disgrce, et quand il meurt en 1820, c'est Abel qui doit supporter la
charge de la famille. Grce l'aide financire de ses professeurs, il
parvient cependant poursuivre ses tudes et faire ses premires
dcouvertes. Mais ses mmoires sont perdus par Cauchy, msestims
par Gauss.

prs son doctorat, Abel ne parvient pas trouver un poste, ses


conditions de vie sont de plus en plus prcaires et sa sant se fait
fragile : il est atteint de la tuberculose. Malgr des dplacements
Paris et Berlin, ses travaux ne sont toujours pas perus leur juste
valeur. Dans ses dernires semaines, il n'a plus assez de force pour
quitter son lit. Il dcde le 5 avril 1829, mme pas 27 ans, alors
qu'un ami venait juste de lui trouver un poste Berlin.

C'

est Jacobi qui comprendra tout le gnie de ce jeune


mathmaticien. Abel avait notamment dmontr, l'ge de 19 ans,
l'impossibilit de rsoudre par radicaux les quation algbriques de
degr 5, ce que son contemporain Galois gnralisera tout n>4. A
titre posthume, Abel recevra en 1830 le grand prix de Mathmatiques
de l'Institut de France.

Augustin-Louis Cauchy (21 aot 1789 [Paris] - 23 mai 1857 [Sceaux])


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ugustin-Louis Cauchy est le mathmaticien franais le plus prolifique (avec presque 800 articles
publis). Ses ides politiques et religieuses ont pourtant plusieurs reprises contrari sa carrire. Il est n
le 21 aot 1789, au lendemain des vnements de juillet. Son pre, premier commis du lieutenant de police de Paris,
voyait sa vie menace par la colre du peuple. Il s'tait, pour quelques temps, rfugi avec sa famille Arcueil. Ds le
plus jeune ge, il prend en main l'ducation de son fils, et Augustin est admis l'Ecole Polytechnique. Celle-ci a peine
10 ans d'ge, mais dj les savants les plus prestigieux y enseignent.

la sortie de l'cole, Cauchy est admis dans le corps le plus prestigieux (celui des Ponts et Chausses), et en 1810,
nomm aspirant ingnieur, il participe la construction du port de Cherbourg. C'est Cherbourg que Cauchy commence
ses recherches mathmatiques sur les polydres, et ses premiers rsultats sont prometteurs. Mais, fatigu par le cumul
de la charge d'ingnieur et des longues veilles de recherche, Cauchy connait un tat dpressif qui s'ternise et le pousse
retourner vivre chez ses parents.

Paris, il cherche une situation en adquation avec sa volont de faire de la recherche mathmatique pure. Malgr
l'appui de son pre, il se voit devanc par d'autres pour plusieurs postes, avant d'tre lu, en 1814, la socit
philomathique, antichambre de l'Acadmie (alors nomm Institut). A la chute de l'empire, Cauchy, royaliste et dvt,
voit de nombreux protecteurs accder au pouvoir. Leur influence permet sa nomination comme professeur d'analyse
l'Ecole Polytechnique en 1815. Entre-temps, il vient d'achever un brillant mmoire o il dmontre un clbre thorme
de Fermat sur les nombres polygonaux. Ceci fera beaucoup pour sa notorit, et en 1816, il accde L'Acadmie des
Sciences, en remplacement de Carnot et Monge touchs par l'puration.

l est alors temps pour Cauchy de se marier, et sous l'influence de son pre (?), il pouse Alose de Bure, ne d'une
famille de clbres libraires parisiens. Ils auront deux filles.

e cours d'analyse que Cauchy professe l'Ecole Polytechnique est dcri tant par ses lves que par ses collgues
des autres matires. Pourtant c'est ce cours, publi en 1821 et 1823, qui devait devenir la rfrence de l'analyse au
XIXs. en mettant en avant la rigueur, et plus seulement l'intuition. C'est la premire fois que de vraies dfinitions de
limites, de continuit, de convergence de suites, de sries, sont nonces. Cette rigueur reste toutefois encore relative,
puisque que Cauchy "prouve" que la limite d'une srie de fonctions continues est continue, ce qui est faux. Il est vrai
que Cauchy ne dispose pas encore d'une dfinition claire et prcise des nombres rels.

C'

est l'poque aussi o Cauchy ralise des travaux profonds sur les fonctions d'une variable complexe (tablissant
par exemple la formule des rsidus), ainsi que des avances dans la thorie des groupes finis. Cauchy ne fut jamais le
chef d'une cole de mathmaticiens, et il se comporta parfois maladroitement avec de jeunes chercheurs comme Abel ou
Galois, dont il sous-estime, ou mme perd, des mmoires de premire importance. Ses relations avec ses collgues ne
sont en gnral pas trs faciles. On lui a beaucoup reproch les conditions de son accession l'Acadmie, et sa bigoterie
intransigeante ne permet pas toujours un contact ais.

n 1830 clate la rvolution de Juillet, qui va brutalement changer le cours de sa vie. En effet, Cauchy, antilibral
trs marqu, s'exile en Suisse, et Italie, en laissant femme et enfants Paris. Paralllement, son activit mathmatique
dcroit. Il enseigne Turin, avant de devenir le prcepteur de l'hritier au trone, le petit fils de Charles X, en exil
Pragues! En 1834, sa famille peut enfin le rejoindre.

En 1838, il retourne en France sous les injonctions de sa mre mourante. Il lui faut retrouver une situation, et il est
lu au Bureau des longitudes. Elu, mais pas nomm, car il refuse de prter serment d'allgeance au roi des franais
(Louis-Philippe), et ne peroit donc pas son salaire. Son soutien aux Jsuites lui barre galement la route du Collge de
France.

n 1848 a lieu une nouvelle rvolution, et le problme du serment n'est plus un obstacle pour Cauchy qui peut
reprendre ses cours la Sorbonne. Cauchy dcde dans la nuit du 22 au 23 mai 1857, des suites d'un tat de fatigue
gnralis. Son nom a t donn un cratre de la lune.

En savoir plus :
Cauchy, un mathmaticien lgitimiste au XIX s. , par Bruno Belhoste, Editions Belin, Collection Un
savant Une poque.

August Ferdinand Mbius (17 novembre 1790 [Schulpforta] - 26 septembre 1868 [Leipzig]
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ugust Ferdinand Mbius est un mathmaticien et astronome allemand du XIX sicle. Son pre est
professeur de danse, mais il dcde alors que le jeune Mbius a trois ans. Sa mre est elle une
descendante du thologien rformiste Martin Luther. August Ferdinand Mbius entre au lyce de Schulpforta en 1803,
puis il devient tudiant l'Universit de Leipzig en 1809. Sa famille souhaite qu'il tudie le droit, mais aprs quelques
mois, il prfre se consacrer des tudes de mathmatiques, physique et astronomie. A Leipzig, le professeur qui
l'influence le plus est Karl Mollweide, qui est la fois astronome et mathmaticien. En 1813, Mbius part tudier
l'astronomie Gttingen sous la direction de Gauss, qui est le directeur de l'Observatoire de Gttingen, mais aussi le
plus grand mathmaticien de l'poque. Puis Mbius se rend Halle, o c'est Pfaff, qui lui-mme a dirig les premiers
pas de Gauss, qui l'instruit.

orsqu'il soutient sa thse, en 1815, Mbius possde donc une solide formation la fois en mathmatiques et en
astronomie. Il obtient un emploi d'astronome l'Universit de Leipzig en 1816, et il participe la reconstruction de
l'observatoire de 1818 1821. Cependant, il n'est pas un trs bon enseignant, ce qui l'empche d'obtenir des promotions
rapides. Grce sa rputation scientifique, il finit par devenir professeur l'Universit de Leipzig en 1844, puis
directeur de l'observatoire en 1848. Sur un plan personnel, il se marie en 1820 et a trois enfants. Il dcde en 1868,
aprs avoir accompli toute sa carrire Leipzig.

e nom de Mbius est rest trs clbre d'abord pour le ruban qui porte son nom : il s'agit d'une surface ayant un
bord mais non orientable. Elle s'obtient en recollant les deux largeurs d'un rectangle de papier,mais en ayant effectu un
tour au rectangle. Cette surface apparait dans un mmoire que Mbius envoie l'acadmie des Sciences en 1858, mais il
n'est pas le premier l'avoir dcouverte. Elle est tudie dans un travail de Johann Benedict Listing crit quelques mois
auparavant. Cependant, Mbius invente la notion de surface orientable, ce qui lui permet de mettre un signe devant les
longueurs, aires et volumes.

bius a galement apport des contributions essentielles en gomtrie. Dans son livre Der barycentrische Calcul,
paru en 1827, il montre notamment comment l'approche analytique de Descartes peut s'appliquer la gomtrie
projective par l'introduction des coordonnes homognes. En thorie des nombres, on lui doit la fonction de Mbius, qui
sert inverser des fonctions arithmtiques. Il publia aussi des travaux importants en astronomie, notamment sur
l'occultation des plantes.

erminons cette biographie par une petite anecdote. Avant de sortir de chez lui, Mbius prononait toujours les mots
"3S und Gut", qui contiennent les initiales de ce qu'il ne devait jamais oubli avant de sortir : Schlssel (cl), Schirm
(parapluie), Sacktuch (mouchoir), Geld (argent), Uhr (montre), Taschenbuch (calepin)

Carl Gustav Jacobi (10 dcembre 1804 [Postdam] - 18 fvrier 1851 [Berlin])
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N Postdam le 10 dcembre 1804, Carl Gustav Jacobi est le fils d'n banquier juif prospre. Alors qu'il
est enfant, il est instruit par son oncle. En 1816, il rentre au lyce de Postdam. Son oncle tant
probablement bon pdagogue, et Jacobi tant particulirement brillant, ses professeurs le placent avant la fin de l'anne
scolaire dans la classe terminale. Ainsi, alors qu'il a peine 12 ans, il a le niveau ncessaire pour rentrer l'Universit.
Cependant, les Universits d'Allemagne sont alors rserves aux personnes de plus de 16 ans, et Jacobi doit patienter 4
ans dans la mme classe! Il en profite toutefois pour apprendre de nombreuses choses par lui-mme, lisant notamment
Euler.

Il entre finalement l'Universit de Berlin en 1821, alors qu'il ne sait pas encore prcisment quelle voie choisir. C'est
deux ans plus tard qu'il s'oriente vraiment dans les mathmatiques, mais le niveau l'Universit tant plutt faible, il
doit encore travailler beaucoup par lui-mme. Il obtient son doctorat en 1825. C'est durant ces annes galement que
Jacobi se convertit au christianisme. Cela l'aide trs certainement dans l'obtention d'un poste de professeur l'Universit
de Knigsberg partir de 1826.

Jacobi travaille dans de nombreux domaines. On lui doit d'abord des dcouvertes majeures en thorie des nombres (il
calcule notamment le nombre de dcompositions d'un entier en somme de 4 carrs). En mme temps qu'Abel, mais
indpendamment de lui, il tablit des rsultats fondamentaux concernant les fonctions elliptiques. Il prolonge des
travaux d'Euler concernant le problme des 3 corps. Surtout, il est rest clbre pour son tude systmatique des
dterminants, dans un long mmoire intitul "De determinantibus functionalibus" paru en 1841. Il prouve notamment
qu'un ensemble de n fonctions de n variables qui sont lies a un jacobien identiquement nul. L'apport de Jacobi doit
aussi se mesurer ses qualits de pdagogue et l'influence qu'il a eu sur toute une gnration de mathmaticiens
(parmi lesquels Heine, Seidel...).

Jacobi ensigne Knigsberg jusqu'en 1842. A cette poque, il tombe malade et part quelque temps en Italie. A son
retour, il obtient une bourse du gouvernement prussien pour s'installer Berlin, o le climat est moins rude qu'
Knigsberg. Il ne cesse ni son enseignement, ni ses travaux de recherche, mais sa sant se dgrade peu peu. Il dcde
le 18 fvrier 1851, des suites d'une variole.