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Mathmatiques : les fabuleuses dcouvertes du

surdou Terence Tao


Le 23/10/2006 17:05 - Par Salvatore Tummarello, Futura-Sciences

Terence Tao

Surdou, docteur l'ge de 21 ans, l'australien Terence Tao est le plus jeune des
mathmaticiens rcompenss Madrid en aot 2006 par la plus illustre des distinctions dans
cette discipline : la mdaille Fields. Il est l'auteur de travaux originaux aussi nombreux que
varis dans les thmes : de l'analyse harmonique l'arithmtique, en passant par la
combinatoire ou la thorie des reprsentations, T. Tao refuse de segmenter sa discipline. Cet
article propose de revenir sur deux de ses rsultats les plus notoires, l'un concernant les
nombres premiers en progression arithmtique, l'autre les conjectures de Kakeya.Nombres
premiers en progression arithmtique Depuis l'antiquit grecque, il est bien connu qu'il existe une
infinit de nombres premiers (Euclide, livre IX des lments). En 1785, pour dmontrer une
importante prdiction de la thorie des nombres (la loi de rciprocit quadratique), Legendre a
besoin de plus et suppose qu'une suite arithmtique a+nb contient toujours une infinit de nombres
premiers condition que a et b soient premiers entre eux (i.e. n'ont pas de diviseurs communs
except 1). Il faudra nanmoins attendre Dirichlet (1837) pour justifier cette hypothse car la tche
est au moins aussi difficile que de prouver la loi de rciprocit quadratique elle-mme...
Cet article fait partie d'une srie spciale mdaille Fields :
Wendelin Werner, le seigneur des zigzags (08/09/06)
Andre Okounkov, des probabilits la thorie des cordes (19/09/06)
Nombres premiers en progression arithmtique
Depuis l'antiquit grecque, il est bien connu qu'il existe une infinit de nombres premiers (Euclide,
livre IX des lments). En 1785, pour dmontrer une importante prdiction de la thorie des
nombres (la loi de rciprocit quadratique), Legendre a besoin de plus et suppose qu'une suite
arithmtique a+nb contient toujours une infinit de nombres premiers condition que a et b soient
premiers entre eux (i.e. n'ont pas de diviseurs communs except 1). Il faudra nanmoins attendre
Dirichlet (1837) pour justifier cette hypothse car la tche est au moins aussi difficile que de

prouver la loi de rciprocit quadratique elle-mme...

La suite arithmtique 3+4n : elle contient une infinit de nombres premiers (en rouge).
Crdits : S. Tummarello.

Une suite arithmtique est une suite logique ou chaque terme est calcul partir du prcdent en
ajoutant le mme nombre.
Crdits : S. Tummarello.
Les travaux de T. Tao et B. Green portent sur une question similaire : s'il existe des squences de
nombres premiers rgulirement espacs telle que 3, 7 et 11, ou mieux 359, 389, 419, 449, 479 et
509, peut-on en trouver de plus longues ? Le record ce jour est dtenu par M. Frind, P. Jobling et
P. Underwood qui ont prsent en 2004 la squence 56211383760397 + 44546738095860 x n pour
n entier compris entre 0 et 22, soit 23 nombres premiers. La comptition risque toutefois de durer
car T. Tao et B. Green ont montr qu'il existe des progressions arithmtiques en nombre premiers
aussi longues que l'on veut ! Une courte histoire du thorme de Green-Tao Comment les
nombres premiers sont ils rpartis ? La stratgie moderne pour tenter de pntrer ce mystre
remonte Riemann et son article fondateur de 1859 : le comportement de la fonction (N), qui
compte les nombres premiers infrieurs un nombre N, est cod dans un objet mathmatique appel
fonction (zta) de Riemann. Cette approche s'est avr trs fructueuse car elle a permis
Hadamard et De La Valle Poussin de venir bout du thorme des nombres premiers en 1896 :
la "densit de nombres premiers" (N)/N est asymptotiquement quivalente 1/log N.

Le thorme des nombres premiers : la densit des nombres premiers (en bleu) se comporte

aymptotiquement comme l'inverse du logarithme (en rouge).


Crdits : S. Tummarello.
Nanmoins, la distribution prcise des nombres premiers demeure une question ouverte d'une
extraordinaire difficult, et il n'est pas surprenant que l'approche de T. Tao ne soit pas frontale.
Plutt que de chercher des informations supplmentaires sur la sibylline fonction , T. Tao a attaqu
le problme "par la face sud", en tudiant les proprits des ensembles de nombres ne contenant
aucune progression arithmtique, pour lesquels quelques rsultats taient dj connus. Erds,
clbre pour ses dfis inextricables, avait en effet promis en 1936 la somme de 10.000$ qui
rsoudrait l'nigme suivante : tant donns deux entiers N et k, quel est le plus grand nombre (not
k(N)) d'entiers infrieurs1 N que l'on peut collecter sans que parmi eux apparaisse une
progression arithmtique de longueur k2 Pour illustrer la question, calculons 3(6) : on peut vrifier
que parmi cinq entiers choisis plus petits que 6, trois sont ncessairement conscutifs, mais que
l'ensemble 1, 3, 4, 6 ne contient pas de progression arithmtique de longueur 3. Ainsi 3(6)=4. Une
ide naturelle serait donc d'tablir que pour tout k, (N) > k(N) partir d'un certain rang : le
thorme de Green-Tao s'en dduirait aussitt. La discussion n'est hlas pas si simple : si K. Roth
(1953) et surtout E. Szemerdi (1969, 1975) ont accompli des perces dcisives en prouvant que le
rapport k(N)/N tend vers zro quand N augmente (k=3 par Roth, puis k=4 et k quelconque par
Szemerdi), personne n'a pu exhiber une majoration explicite, i.e. une fonction k(N) de limite zro
en l'infini telle que k(N)/N < k(N) ! B. Green souligne cette difficult : le thorme de
Szemerdi fait partie de ces nombreux rsultats en combinatoire pour lesquels les bornes, s'il est
seulement possible de les mettre en vidence, sont d'une lenteur presque inconcevable. 3. En
d'autres termes, la dcroissance de k(N)/N est "infiniment" drisoire compare celle du rapport
(N)/N ~ 1/log N ou mme des inverses des itrs du logarithme ! Il ne semble donc gure
raisonnable d'esprer une solution simple par cette voie.

Ordres de grandeur : les inverses des premiers itrs du logarithme (1/log log et 1/log log log)
dcroissent beaucoup plus lentement vers zro que 1/log N. Graphique obtenu l'aide du logiciel
gnuplot.
Cependant, deux nouvelles preuves du thorme de Szemerdi sont publies en 1977 et 1998 : la
premire par H. Furstenberg relve de la thorie ergodique , et la seconde, de T. Gowers, utilise
l'analyse de Fourier non-linaire . En s'inspirant des nouvelles ides contenues dans ces
dmonstrations, T. Tao et B. Green ont ainsi pu construire des outils ad hoc (comme les mesures
pseudo-alatoires ) qui, ajouts des lemmes techniques rcents dus D. Goldston et C.Y.
Yildirim (2003), leur ont permis de raliser leur coup de matre en 2004. Le problme de Kakeya
vos crayons ! Comment retourner une aiguille (de longueur 1) dans le plan de sorte qu'elle balaie
une aire la plus petite possible ? Si vous pensez faire tourner l'aiguille sur elle mme, l'aire
balaye est celle d'un disque de diamtre 1, soit /4. Mais pour le mathmaticien japonais S.
Kakeya, l'aire minimale est celle dlimite par une deltode , soit /8 (1917).

Rotation d'une aiguille sur elle-mme : l'aire balaye vaut celle du disque.
Crdits : S. Tummarello.

Conjecture de Kakeya : la surface minimale pour retourner une aiguille est dlimite par une
deltode.
Crdits : S. Tummarello.
Pourtant, Besicovitch stupfait la communaut mathmatique en 1928 en montrant que la
conjecture de Kakeya s'avre fausse au point que l'on peut retourner une aiguille dans un domaine
du plan d'aire aussi petite que l'on veut ! Sa mthode repose en premier lieu sur le fait qu'il est
possible de translater l'aiguille en balayant une aire aussi minime que souhait : il suffit de la faire
glisser trs loin , d'effectuer une lgre rotation, puis revenir pour finalement la disposer
paralllement sa position initiale. Cette remarque permet de ramener le problme de Kakeya la
recherche de domaines du plan qui contiennent un segment unit dans toutes les directions.

Simplification de Besicovitch : la translation d'une aiguille peut s'effectuer en balayant une aire
arbitrairement petite.
Crdits : S. Tummarello.
Besicovitch a ainsi donn son nom aux domaines d'aire nulle qui possdent cette proprit de
contenir un segment unit dans toutes les directions. Il existe de nombreuses faons de construire de
tels ensemble, celle que nous prsentons est due Perron (1928). Partons d'un triangle rectangle
dont deux cts sont de longueur 1 : on peut y disposer l'aiguille de Kakeya de sorte qu'elle forme
avec la verticale un angle quelconque compris entre 0 et 45. Dcoupons le triangle selon une

bissectrice et recouvrons partiellement un des deux nouveaux triangles par l'autre : on obtient alors
un polygone qui peut toujours contenir une aiguille dans toutes les directions comprises entre 0 et
45, mais dont l'aire est moindre que celle du triangle de dpart (voir figure). En rptant
indfiniment le procd, on construit un arbre de Perron , qui est d'aire nulle mais qui contient un
segment unit selon toutes les orientations entre 0 et 45. Il suffit ds lors de copier par symtries
l'arbre de Perron pour obtenir un exemple d'ensemble de Besicovitch.

Construction de l'arbre de Perron.


Crdits : S. Tummarello.
Dimensions des ensembles de Besicovitch Les mathmaticiens se sont vite affranchi du plan pour
gnraliser la conjecture de Kakeya aux espaces n dimensions : nouveau le volume minimal
pour orienter une aiguille dans toutes les directions est nul. Si le volume ne fournit par consquent
aucune information pertinente sur la manire dont les ensembles de Besicovitch remplissent
l'espace, la dimension fractale joue prcisment ce rle : elle gnralise des quantits non-entires
la notion usuelle de dimension (le nombre de coordonnes ncessaires pour situer un point). Le
clbre tapis de Sierpinski est par exemple de dimension fractale log(3)/log(2) ~ 1,58. Redcouvrez
ce sujet l'excellent dossier de Jean-Pierre Louvet : Les fractales.

Un exemple clbre de fractale : le tapis de Sierpinski.


Crdits : S. Tummarello.
Sans entrer dans les dfinitions techniques, il existe plusieurs faons de calculer la dimension
fractale d'un ensemble gomtrique. Tandis que la dimension fractale fait habituellement rfrence
la dimension de Hausdorff, c'est souvent la dimension de Minkowski qui est prsente (car
relativement plus simple noncer). Ceci ne prte pas confusion pour les figures fractales car
elles ont des proprits de self-similarit ; mais les deux notions ne concident pas toujours et la
distinction s'impose dans le cas des ensembles de Besicovitch pour lesquels on ne connat ni la
dimension de Hausdorff, ni celle de Minkowski. S'il est conjectur que toutes deux soient
maximales (donc de valeur n, la dimension de l'espace ambiant), seul le cas n=2 a t rgl, en 1971
par Davies. T. Tao s'est affirm comme l'expert de ces conjectures en apportant des contributions
essentielles leur comprhension : en particulier, il a dmontr en 1999 que les ensembles de
Besicovitch sont de dimension de Minkowski au moins (4n+3)/7, et de dimension de Hausdorff4 au
moins (6n+5)/11. Ces bornes sont les meilleures connues ce jour. Un problme d'une porte
insouponne Le casse-tte de Kakeya peut sembler gratuit au premier abord, mais il se trouve en
fait reli des problmes profonds de convergence en analyse harmonique, une des sphres de
prdilection de T. Tao. Connue aussi sous le nom de thorie de Fourier, ce domaine traite l'origine
(1822) de la dcomposition de signaux priodiques en ondes sinusodales simples. Rciproquement,
un thorme fondamental (la formule d'inversion de Fourier) permet de reconstruire un signal
partir de ses harmoniques. Depuis, la thorie s'est considrablement dveloppe au point de
constituer un instrument incontournable non seulement pour les mathmatiques, mais aussi pour de
multiples autres disciplines.

Reconstitution d'un signal triangulaire partir de sa dcomposition en harmoniques (sinusodes).


Crdits : S. Tummarello.
la surprise gnrale, C. Fefferman a montr en 1971 que la situation est trangement trs
diffrente pour des "signaux" dont la dimension vaut 2 ou plus : de graves problmes de
convergence apparaissent, prcisment du fait de l'existence des ensembles de Besicovitch5. De
mme, si un ensemble de Besicovitch avait une dimension de Hausdorff strictement infrieure n,
alors la conjecture de Bochner-Riesz, qui tente grosso modo de rtablir la convergence sous une
autre forme, serait fausse. L'exactitude ou non des conjectures de Kakeya a ainsi des consquences
trs concrtes en analyse harmonique, une branche des mathmatiques qui n'a cess d'apporter des

moissons d'applications technologiques (dont la compression du son et de l'image par exemple).


Nids d'abeilles Pour conclure cet article, citons la rsolution presque magique par T. Tao et A.
Knutson d'une conjecture formule par Horn en 1962 et rpondant une question de H. Weyl datant
de 1912 (connaissant les valeurs propres de deux matrices hermitiennes A et B, que peut-on dire de
celles de la somme A+B ?). La grande astuce de la dmonstration rside dans l'tude de ce que T.
Tao a baptis des nids d'abeilles .

Nids d'abeilles de Terence Tao.


Du reste, et de l'aveu du laurat, le lien entre la conjecture de Horn et les nids d'abeilles demeure un
mystre qui, une fois compris, aura selon lui un impact significatif la fois en thorie des
reprsentations et en gomtrie symplectique 6. bon entendeur... 1 Sans prcision le terme
infrieur (ou plus petit ) est prendre au sens large, savoir : infrieur ou gal . 2 Plus
prcisment, et comme il n'est gure probable d'obtenir une formule explicite, Erds demandait
"juste" une estimation asymptotique dans le cas o k=3... Estimation qui demeure cependant
inconnue ce jour ! 3 Szemerdi's theorem is one of many in this branch of combinatorics for
which the bounds, if they are ever worked out, are almost unimaginably weak. . B. Green, Long
arithmetic progressions of primes, 2005, p.4. 4 La dimension de Hausdorff est toujours plus petite
ou gale la dimension de Minkowski. 5 Si

dsigne la transforme de Fourier de f, l'intgrale

ne converge plus vers f dans Lp quand R crot vers l'infini, sauf pour p=2. 6