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LES CHANSONS DE GESTE


On appelle chansons de geste des pomes piques attests entre le milieu du XIe
et le dbut du XIVe sicle. Dans ces textes, crits en un style particulier, les valeurs
guerrires sont afirmes nergiquement partir de rcits lgendaires dont les personnages
renvoient souvent des hros historiques. Deux sont les thmes les plus frquents de ces
pomes: la dfense de la chrtient contre les musulmans, et la vengeance fodale, la
faide. Le hros des chansons de geste est catgorique, excessif et cruel. Il sexprime par
laction plus que par les paroles, mais ses paroles ne sont pas moins violentes et sont
lourdes de consquences dans lconomie du rcit.
La diction de ces pomes est trs caractristique: ils sont faits de formules
permettant limprovisation orale, car ils taient chants par des jongleurs avec un
accompagnement instrumental. Cette caractristique voque un type de production que
nous appelons populaire; mais au Moyen Age les frontires entre ce qui est populaire et
ce qui ne lest pas taient diffrentes de celles daujourdhui. Cest une posie apprcie
des paysans, des chevaliers et de la petite noblesse en gnral, et qui a galement une
signification nationale et historique. Gui de Ponthieu (m. 1074) nous montre le jongleur
Tailleferentonnant laChanson de Roland devant les troupes normandes alignes dans la
plaine de Hastings; cela peut ntre quune lgende tardive, mais on voit bien que pareils
textes contribuent une identit de groupe.
Dans les chansons de geste nous voyons agir les plus clbres hros de la France
mdivale. Charlemagne attaque lmir de Saragosse dans laChanson de Roland, voyage
Constantinople pour voir si lempereur de Byzance est plus bel homme que lui, combat
les Sarrasins en dinnombrables batailles et laisse le trne imprial son fils Louis sous
la protection de Guillaume dOrange. Ce mme Guillaume, dit au court nez parce quun
gant musulman lui a coup le bout du nez sous les murs de Rome, pouse la belle
paenne Orable (qui deviendra chrtienne sous le nom de Guibourc) et dlivre de
nombreuses villes du Midi o les Sarrasins avaient tabli leurs repaires. Pour prendre
Nmes, il se dguise en marchand de vins, et pntre dans la forteresse avec une petite
troupe de guerriers cachs dans les tonneaux du convoi. Il secourt son jeune neveu
Vivien, bless mort dans les champs dAliscans; sa propre femme Guibourc refuse de le
recevoir entre les murs dOrange tant quelle ne lui voit pas frapper et transpercer les
paens. Ogier le Danois, jeune otage de son pre, le roi de Danemark, la cour de
Charlemagne, connat lexil et la prison avant de prouver dans le combat sa fidlit et sa
vaillance incomparables. La faide de Raoul de Cambrai, dpossd par le roi du fief de
son pre mort, et mort lui-mme dans un combat contre ses rivaux, sera continue jusqu
la gnration suivante. Les quatre fils Aymon sont poursuivis par le roi de chteau en
chteau et finalement doivent se rendre, malgr le savoir magique de Maugis
dAigremont et la fidlit du cheval ail Bayard; lan, Renaud de Montauban, se
repentira et btira une glise Cologne.
On parle volontiers des cycles des chansons de geste. En effet, il y a par
exemple une srie de chansons qui constituent le cycle de Garin de Monglane. Elles
sont consacres des personnages dont le plus illustre, et le seul historique dailleurs, est
Guillaume dOrange, duc dAquitaine, un guerrier de Charlemagne, mort en 812 et qui
fut canonis. Garin de Monglane est cens tre le grand-pre de Guillaume. Les frres de
Guillaume, sans doute des personnages fictifs, sont cits dans le plus ancien texte relatif

une chanson de geste, le Fragment de La Haye, qui est une traduction latine dune
chanson perdue. Dautres chansons racontent les aventures de ses oncles, de ses fils,
neveux, petits-fils, etc. En ce sens le cycle de Garin de Monglane forme une unit, et on a
pu mme montrer que le mot geste signifie au XIIe sicle, entre autres, famille. La
chanson de geste serait donc, pour certains jongleurs du moins, un pome dune srie
consacre une famille. On ne peut pas dire la mme chose des deux autres cycles,
celui du roi et celui de Doon de Mayence. Il est vrai que Charlemagne est le hros de
nombreuses chansons (Berthe aux grands pieds, Mainet, Plerinage de Charlemagne), et
que sa vie est raconte depuis son enfance et jusquau couronnement de son fils Louis le
Pieux. Mais les pomes que lon prtend rattacher, pour lamour de la classification, la
geste de Doon de Mayence ne se laissent pas facilement relier par les personnages
reparaissants. Ils se ressemblent surtout en cela que leurs sujets tournent autour de
lanarchie fodale et des vengeances de famille.
Lorigine de lide des cycles est certainement mdivale. Nous la trouvons par
exemple chez le jongleur Bertrand de Bar-sur-Aube:
Not que trois gestes en France la garnie:
Du roi de France est la plus seignorie,
Et lautre aprs, bien droiz est que gel die,
Est de Doon a la barbe florie.
La tierce geste, qui molt fait a proisier,
Fu de Garin de Monglane le fier.

Nous ne devons pas croire que les cycles aient t leffet dune volont cratrice
unique, ni quils aient ncessairement une quelconque unit. Les principaux personnages
dune chanson du cycle du roi peuvent tre autres que Charlemagne (par exemple sa mre
dans Berthe aux grands pieds). Quant des inventions comme le cycle de Doon de
Mayence ou le cycle des barons rvolts, elles ne mritent pas quon sy arrte pour
les rfuter. En fait les jongleurs cherchent relier les chansons les unes aux autres pour
accrotre lintrt des spectateurs potentiels la seule annonce du sujet.
On a t tent de soutenir que la cyclisation est un phnomne tardif dans
lhistoire des chansons de geste, mais la prsence de la famille de Guillaume dans le
Fragment de La Haye, dans le premier tiers du XIe sicle, donne penser que les liens
de sang sont insparables du personnage pique et que les cycles sont une virtualit du
mode narratif des gestes.
Il existe, en effet, des personnages reparaissants dans les chansons de geste.
Lexpression a t invente par Balzac en parlant de ceux de ses hros qui figurent dans
plusieurs romans: lavou Derville, le mdecin Bianchon, le juge Popinot, etc. De faon
analogue, dans les popes nous retrouvons seulement deux rois, qui sont Charlemagne et
son fils Louis, et cela bien que les sujets des pomes soient tirs dpoques historiques
diffrentes: le dernier des rois dont on raconte les exploits tant le carolingien Louis III,
qui a combattu les Normands Saucourt en Vimeu. Dailleurs, pour les jongleurs il ny a
pas de Normands, car tous les ennemis des Franais sont des Sarrasins. Les conseillers
de Charlemagne, le duc Naimes, Ogier de Denemarche, larchevque Turpin reparaissent
eux aussi souvent. Ogier, qui trahit Charlemagne et se repent ensuite, rappelle lhistoire
du comte Autcharius, qui sest rfugi en 771 avec les enfants de Carloman, le frre de
Charlemagne, la cour de Didier, roi des Lombards, et a t fait prisonnier avec ses

htes. Le personnage est dailleurs une confusion entre lAutcharius historique et un


guerrier de lgende devenu hros national des Danois, Holger Danske.