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CARDAN, INTERPRTE D'ARISTOTE

Au livre XVI de son ouvrage De la subtilit >, qui traite notamment


des scien ces2, et dans le domaine des m athmatiques des coniques,
Jrme Cardan en vient dresser une sorte de palmars des personnages
excellents aux disciplines 3, dont il a t question : il en a slectionn
douze, quil range par ordre de m rite dcroissant (si lon peut dire).
Douze, bien qu'il en ait annonc d ix 4. Mais ce genre d inconsquences,
chez un homme qui ne prenait gure le tem ps de se relire, n'est pas rare.
Le mathm aticien et inventeur Cardan place en tte Archimde,
non seulem ent cause des ouvrages quil a divulgus, m ais pour ses
inventions mcaniques par lesquelles, au tmoignage de Plutarque, il a
souvent taill en pices les forces romaines . La palme revient donc
un inventeur, au sens fort du terme, c est--dire un homme dont
Vingenium avait de si heureuses dispositions que non seulement il fut le
premier raliser ses inventions on songe ses fameux miroirs qui
furent fatals la flotte romaine au large de Syracuse mais quil n eut
pas non plus dimitateurs. On comprend la qute passionne que Cicron
fit de son tombeau ! Le second rang revient Ptolme dAlexandrie,
qui a invent, comme traduit Le Blanc, les supputations des toiles tant
claires et apertes quelles suffisent jamais, et seul a os exprimer la
manir et subtilit de cest ouvrage divin, fin que je ne die que seulement
il a excogit5. Limportance que Cardan attribue dans son uvre au
clbre gographe, cosm ologue et astrologue grec, dont le systme conti
nuait de faire autorit, justifie amplement cette seconde place. Tous les
horoscopes ou geniturae tablis par Cardan se recommandent d un
tel matre, auquel il a dailleurs consacr tout un ouvrage6. Le troisime
rang revient bon droit c est Cardan qui parle
Aristote Stagirite,
prcepteur dAlexandre le Grand de Macdoine, qui a m is en valeur
dune manire admirable les choses naturelles et divines, ainsi que la
dialectique, qui a poursuivi la description de la vie des animaux, de leurs
murs et de leur structure anatomique, avec une incroyable sagacit .
Et le rapide portrait de ce troisim e prix sachve sur les remarques
suivantes : Bien quil ait crit dans chacune des disciplines scientifiques
des propositions qui ont t prouves, une erreur m anifeste n a pourtant
pas pu tre dcouverte dans ses crits au cours de tant de sicles.
Eloge que plusieurs passages de luvre de Cardan dmentent quelquefois,
comme nous le verrons, m ais que nous devons considrer ici dans la
lumineuse et doctorale assurance.

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J.-C. Ma^GOLIN

A la suite d Aristote, nous a- ^ns trois quatrime ex quo , dont


les deux premiers sont pour nous beaucoup plus connus et clbres que le
troisime, puisquil sagit respectivement d'Euclide et de Jean Scot d une
part, de Jean Suisset, appel couramment le Calculateur de lautre.
A la vrit, Cardan tablit lui-mme une hirarchie parmi ces trois, puisque,
ainsi quil nous le dit, lauteur des Elments doit tre m is en avant en
raison de son antiquit et de l'usage . Une prime est donc accorde au
grand ancien par rapport aux mathmaticiens ou philosophes modernes,
mais on sait que cette prfrence nest pas le fait du seul Cardan : les
ditions des Elments dEuclide, leurs rsums et commentaires, consti
tuaient l poque de la Renaissance, avec les ditions de la Bible, le plus
grand succs de librairie. Seuls, nous dit encore Cardan, ceux qui sont en
familiarit avec Euclide, sont capables de discerner le vrai du faux dans
les questions ardues. Mais la nationalit cossaire de Jean Scot le
fameux Scot Erigne et de Jean Suisset lui sert de prtexte l'une de
ses remarques de psychologie compare des peuples dont il est coutumier :
Je ne doute point, comme je lai crit au livre de l'Immortalit de lme,
que les Barbares ne nous soient en rien infrieurs en esprit d invention,
vu que lAngleterre, sous le Septentrion, spare du reste de lunivers, a
produit deux hommes de si noble esprit. Pour la septime place s'inscrit
Apollonius de Pergame, qui fut presque un contemporain d Archimde
et auquel nous sommes redevables de huit livres dlments coniques, dont
seuls les quatre premiers ont t publis ce jour, et si maltraits par le
traducteur quon peut les considrer encore comme indits. En huitime
position, Architas de Tarente, ce philosophe pythagoricien dont parle
Cicron dans les Tusclanes, dont Cardan salue au passage la nationalit
italienne encore qu'il ft un Grec et quil considre seulement dans
sa spcialit de gomtre. Dans un ordre de succession dont on n arrive
plus savoir trs bien sil s agit du mrite ou de la chronologie, nous
arrivons au neuvime rang avec Mahometus, fils de Mose Arabe 7,
inventeur de lart algbratique 8 si je puis ainsi m exprimer et qui
fut surnomm Algebras pour cause de linvention de cet art . En un tel
domaine, Cardan, comme on sait, tait roi. Un autre Arabe, Alchindus,
occupe le dixime rang : Averros9 mentionne ses travaux, et Cardan se
propose lui-mme dditer un opuscule trs ingnieux sur la raison des
six quantits que nous devons cet algbriste arabe. Puis cest Heber
lE sp agnol10, galement mathmaticien, mais galement astronome et physi
cien, ce qui fait voquer Cardan le nom de Ptolme. Nous voici m ain
tenant au douzime rang et cest le grand Galien 11 qui loccupe. Cardan
fait preuve son gard de beaucoup dindpendance intellectuelle, la
diffrence de la plupart de ses contemporains et surtout de ses confrres
mdecins. Galien, crit-il, est le douzime (cest--dire le dernier) en
subtilit, mais trs illustre en art, mthode, examen du pouls, dissec
tions... 12 Si lon se rappelle la distinction que Cardan tablit entre ars et
subtilitas, on conviendra qu ses yeux le mdecin de Pergame tait dou
d'une m thode excellente, que ctait un trs bon praticien, m ais quil lui
manquait cette puissance dinvention, cet clair de gnie quil reconnat
volontiers la plupart des hom m es qui le prcdent dans ce palmars.

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Ici, comme ans bien des passages de son uvre, il ne se gne pas pour
ramener Galien des proportions humaines, rien qu'humaines, lui repro
chant par exemple sa verbosit et son got immodr de la contradic
tion . Nous devrions en avoir fini avec cette liste des som m its de la
science internationale, dont on aura not surtout le caractre mathma
tique, m ais Cardan trouve opportun de lui ajouter le nom du grand
architecte Vitruve, qui aurait pu tre com pt parmi les premiers, sil
avait dcrit ses propres inventions, et non celles des autres . Autrement
dit, Vitruve, a manqu lui aussi, de subtilit, c est--dire de gnie. Et pour
tant, quel succs ses crits ne rencontrrent-ils pas chez les architectes
humanistes de la Renaissance !
Mais laissons-I Vitruve et tous les autres pour concentrer notre
attention sur Aristote. Dans la suite du passage du livre XVI de la Subtilit,
il est encore cit deux fois, propos des qualits ou des vertus minentes
que lon peut trouver chez ces m odles accomplis de savoir et d intelligence.
Cest Ij sens de l'enchanem ent14 contextus, crit Cardan quil met au
premier plan, alors quil avait m is en valeur l'ide d ordre chez Euclide,
et chez Galien l art de la division. Un peu plus loin, alors quil s'interroge
sur la diversit des sources de la subtilit chez ces grands hommes, il
reconnat Aristote une intelligence hors du commun. Cest du moins par
ce terme que je crois devoir traduire ici ingenium, car, par la suite, le mot
est associ celui d imaginatio (imagination) et conserve son caractre
plus conceptuel ou plus rationnel. Mais ingenium n'a pas pour autant perdu
son acception gnrale desprit dinvention. Disons que c est le gnie intel
lectuel du Stagirite que Cardan entend mettre en valeur.
Avant de nous dtourner dfinitivement de la liste des matres en
subtilit, nous avons une curieuse observation faire, qui rsulte de
lexamen compar de diverses ditions de louvrage, publies du vivant
de lauteur et certaines sous son contrle ou aprs sa mort (dont la
clbre dition lyonnaise des Opra omnia de 1663 15, due aux soins de
Huguetan, et qui vient dtre rdite en fac-simil 1<s). En effet, dans ldi
tion bloise de 1611 due aux soins de Sbastien H enricpetri11, le passage
relatif Ptolm e est saut 18 ; et de ce fait, un dcalage dun rang sopre
en faveur des autres laurats, Aristote arrive au second rang ( Secundus
est Aristoteles Stagirita, Macedo Magni Alexandri prceptor... ), Euclide,
Scot et Suisset au troisime, jusqu Galien, qui est, lui aussi, promu un
meilleur rang, c est--dire au onzime. Mme suppression de lloge de
Ptolme dans l dition des uvres compltes de 1663 w. Que s'est-il donc
pass ? Examinons maintenant, depuis ldition nurembourgeoise de 1550
quelques ditions du De subtilitate publies avant 1576, cest--dire avant
la mort de Cardan.
On sait que la premire dition tait trs fautive et que Cardan apporta
de m ultiples corrections et additions son texte. Mais la princeps fut
contrefaite peu aprs Lyon, o lon rimprima le livre deux ou trois fois.
Ces ditions, que j ai pu consulter la Bibliothque nationale, diffrent

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en effet sur de nombreux points de ldition bloise de 155421, pvblie sous


le contrle de Cardan, et partir de laquelle ont t ralises uautres
ditions Ble. Ou 'ait aussi que Jules-Csar Scaliger a fait paratre en
1557 sa critique du De su b tilia te 22 non sur les versions corriges, mais
sur la premire (sans doute, a-t-on pu penser, pour avoir plus de sujet
de critique). Or, en ce qui concerne lloge de Ptolme et sa seconde place
dans la liste des matres, on le trouve aussi bien dans ldition corrige
de 1554 ( la page 444 c) que dans les ditions lyonnaises de 1554 (Philibert
R o llet23, la page 595), de 1559 (Guillaume R oville24, la page 569), et de
1580 (Etienne M ichel25, la page 569). Quant aux ditions bloises post
rieures celle de 1554, aussi bien celle dHenricpetri de 1557 que celle
de 1560 ( e x officina Petrina ,) elles comportent le passage en question.
Cardan a-t-il, avant 1576, supprim de son propre chef l loge de Ptolme,
ou est-ce leffet dditeurs de la fin du x v r sicle ? Il faudrait pouvoir
disposer de la totalit des ditions du De subtilitate, et mm e dans ce cas
la rponse ne pourrait tre catgorique. Elle m e parat cependant impor
tante, et il est difficile de ne pas voquer ce sujet la pntration lente,
mais sre, des ides de Copernic dans les m ilieux scientifiques des dernires
dcennies du sicle. Est-ce en raison de la substitution des ides hliocen
tristes aux ides gocentristes, c est--dire la thorie ou au systm e de
Ptolme, quun diteur moderne a supprim lloge du divin Ptol
me ? Ce quil y a de certain, c est que dans ldition de 1611 et dans ldi
tion de 1663, le nom de Ptolme a mme t supprim lindex, ce qui ne
veut pas dire quil lait t dans tous les passages du livre o il figurait
ds 1550.
Je me suis peut-tre tendu longuement sur ce point, mais la diffrence
du sort rserv Aristote et Ptolme, quelle ait t ou non explicite
ment voulue par Cardan, est suffisamment significative d un changement
dans lhorizon scientifique de la seconde m oiti du sicle pour quon
prenne la peine de la souligner.

Quoi quil en soit, second ou troisime, Aristote occupe une place


excellente au panthon des grands hommes, dont Platon est exclu, ainsi
quon a pu le voir (ce qui n empche pas notre philosophe de le citer
souvent avec beaucoup de dfrence). Nous ne nous tonnerons donc pas
que pour le Padouan Cardan, le Stagirite soit non seulement abondamment
cit, mais quil lui serve aussi, en de multiples occasions, de guide ou d ins
pirateur. Empressons-nous dajouter que Cardan sest imprgn de toute
la tradition arabe des commentateurs dAristote, dAvicenne et d Averros
en particulier, et que souvent, comme nous le verrons, c est eux plus
quau philosophe du Lyce, quil se rfre explicitement. Son interprtation
dAristote restera donc trs libre, avec des lm ents doctrinaux inchangs,
et comme intangibles non par superstition, mais par le fait quil est
convaincu de leur caractre explicatif et dautres sur lesquels notre
auteur se permet des critiques et des substitutions dhypothses. On pour

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rait appliquer Cardan, en le modifiant pour les besoins de la cause, le


clbre aphorisme d'Aristote rserv Platon : Amicus Aristoteles, sed
m agis arnica veritas j25. Car cest la vrit, ou plutt une m ultiplicit de
vrits la fois rationnelles et exprimentales, que le mdecin, philosophe
et mathmaticien milanais poursuit de tou: son ardeur, d une ardeur o
se mlent, ct d'un sens solide de lobserva Lion, les intuitions les plus
Subjectives, ou les extravagances les plus inattendues26. Il suffit de par
courir son tonnante Autobiographie11, rdige dans sa vieillesse, pour
nous en persuader. Commenons par ouvrir ce livre de confessions d allure
si vive et de ton si indpendant, car Cardan y fait assez frquemment
allusion Aristote. Ce n'est pas toujours dans le feu dune argumentation
philosophique. Rvlant son lecteur qu'il mne une vie des plus solitaires,
il rappelle pourtant que ce genre de vie est condamn par Aristote :
Homo solitarius aut bestia aut D eu s28 . Se prendrait-il pour un Dieu ?
Une autre fois, il fait allusion un certain Branda Porro29, qui fut son
matre en philosophie, une discussion quil eut avec lui, sa fidlit
lautorit d'Aristote. Dans son chapitre sur la vertu et la constance, il
en vient parler de l'amiti et de la rupture damiti, nous apprend que ce
n est jam ais lui qui en prend linitiative, et voque trs librement Aristote,
puisqu'il n est pas daccord avec lui dans ses propositions sur lam iti :
Sur cette matire, crit-il, Aristote ne fut pas irrprochable, Galien
sabaisse de honteuses disp utes30. Et il se recommande plutt de
Platon. Il nen dit pas dailleurs davantage. Nous parlant de ses gots
en matire de lecture, il nous rvle que cest surtout lhistoire qui lattire,
mais, parmi les philosophes, il lit volontiers Aristote et P lotin 3I. Il dve
loppe ce point dans son chapitre sur la religion et la p i t 32, mais associe
Platon aux deux autres philosophes grecs. Il introduit ces noms propos
du problme de limmortalit de lme, dont on sait qu'il fut capital dans
le milieu padouan, et il nous dit que ses arguments sont assez en rapport
avec ceux des philosophes grecs : Et parmi tous ceux qui en ont parl
simplement, je prtends avoir parl dune faon naturelle, en accord avec
Platon, Aristote et Plotin 33. Il sen remet la lumire de la raison et
la doctrine humaine. Mais voici qui est plus intressant, et qui nous montre
bien dans quelle voie nous devons suivre le plus souvent Cardan : il
regrette le manque de srieux34 chez Platon, l absence d ordre35 chez
Aristote, l absence de fin et de rcompenses 36 chez Plotin ; mais il estim e
que tous laissent dsirer en ce qui concerne les pressentiments ou les
prnotions de la vie future, et il prfre se rallier l'avis dAvicenne dans
ses commentaires aristotliciens. Ce jugement n est pas de moi, mais
d Avicenne, lopinion de qui je souscris plus volontiers parce que c est
la plus vraisemblable parmi celle des philosophes37. On verra que dans
son trait De l'immortalit, qui date de 1545, Cardan, aprs avoir commenc
par accumuler les arguments contre limmortalit de lme, y rpond et
se demande si on peut bien vivre sans croire limmortalit. Puis suivront
des arguments en faveur de limmortalit. Son attitude lgard d Aristote,
com m e nous le verrons, est trs critique, il laccuse m m e d'avoir trop
embrouill la question au point quon ne sait plus ce quil en pense. Et il
se ralliera lopinion dAverros, com m e dans son Autobiographie, il le
fait pour Avicenne.

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J.-C. MARGOLIN

Son indpendance intellectuelle le fait contredire Aristote en bien


des points de sa doctrine et en de m ultiples endroits de ses propres uvres.
Pour nous en tenir son autobiographie, voici un passage extrait de son
chapitre sur ses dcouvertes, accom plies dans les disciplines les plus
varies : il s agit de philosophie naturelle et plus particulirement de la
gnration spontane de divers tres vivants partir des feuilles putrides
de plantes, avec une analogie de structure entre les animalcules et la nature
des feuilles. Il n est pas vrai, crit-il, que la nature ne soit rien d'autre
quune chose factice et vaine, et il dnonce l'opinion d Aristote, gn
ratrice de nombreuses erreurs , qui n'aurait pas t introduite dans un
autre but que la destruction de lopinion de Platon. N i platonicien ni aris
totlicien impnitent, Cardan invoque souvent Platon pour combattre
une opinion d'Aristote, et il redresse ce quil considre parfois com m e
de dangereuses dviations. A dautres m om ents (dans son commentaire
de son uvre et son rcit de l origine de ses livres), il loue Aristote et
Galien dun point de vue trs pragm atique38, ou il sen remet au jugement
du premier pour se persuader quil doit se proclamer heureux avec toutes
les qualits, tous les dons, toutes les connaissances qui lui sont venus en
partage39. Dans la curieuse liste des jugem ents qui ont t ports sur son
uvre avec le nom de leurs auteurs, il voque une fois de plus les noms
de Galien et dAristote, m ais cest pour dclarer que dans les livres m en
tionns de ses critiques ils n ont pas t cits aussi frquemment que
lu i40 ! Il oppose ailleurs ltat des connaissances scientifiques de son
temps celui de lpoque dAristote, dont il reconnat la prcarit ou la
m diocrit41. Parlant de posie et dart potique loccasion d'Horace, il
en vient voquer Aristote et son livre plein de richesse 42, entendons
sa Potique. Sur des points de dtail, il aime tmoigner de son accord
avec le Stagirite, sans se ranger pour autant dans le camp de ceux qui
n'ont la bouche que lAristoteles dixit bien connu ! Ecoutons-le cet gard
dans son chapitre intitul Mes relations (Conversationis qualitas) : Mais
le plus important, cest--dire le charme de lentretien, l enjouement de la
conversation, c'est ce qui est le plus loign de la nature et du caractre
d un vieillard. En tout ceci je n invoque pas dautre tmoignage que
celui dA ristote43.
Ces remarques, et dautres semblables, nous pouvons en recueillir
dans la plupart des uvres de Cardan, et, quil s agisse de dtails d'ordre
mthodologique ou de points de doctrine importants, nous pouvons tre
assurs quil se montre trs dgag lgard de celui quen une heure de
systm atisation et de synthse, il classait au troisim e ou au second
rang des clbrits antiques, transcendantes au monde moderne.

Un exemple, parmi beaucoup dautres, me parat caractristique de


lindpendance intellectuelle ou scientifique quil stait assure lgard
des Anciens, et dAristote en particulier. Il s agit dun passage de son trait
De S a p ie n tia l o il parle de Christophe Colomb, et des ides qui prsi
drent son aventure maritime :

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Considrons lexemple du ligurien Colomb : il reut son impul


sion dune phrase dAristote affirmant quil existait au-del de
lAfrique une terre dans lOcan vers laquelle toute navigation avait
t interdite aux Carthaginois par un dit public, afin quils ne
fussent pas dtourns de leurs activits guerrires pour une vie de
facilit. Il persuada le roi dEspagne de lui quiper une flotte et,
aprs lheureuse issue de son entreprise, abandonna ses fils et
ses petits-fils le gouvernement du Nouveau Monde. Cet homme, qui
donnait sur une couverture avec des esclaves, s assit sur un trne.
Le m m e homme fit usage sur sa table de vaisselle d'or et
dargile...45
Arrtons-nous au dbut de ce texte, en ngligeant les dtails historiques
ou anecdotiques. Cardan fait allusion la tradition aristotlicienne de la
rotondit de la Terre. Dans dautres textes, plus connus, en particulier, dans
le De SubtilitateA, il traite ces deux grands problmes lordre du jour :
la sphricit et limmobilit de la Terre au sein du Cosmos. Jai m is au
dbut de ma communication, et avec beaucoup de prudence, une hypothse
quant linformation de Cardan relative Copernic et au De revolutionibus
orbium clestium. Mais notre trait De la sagesse n'est postrieur que
dune anne au clbre ouvrage de Copernic, et il ny a gure de chances
que le savant italien en ait assim il la substance. La tradition gocentriste
est donc bien assure dans son esprit, et le nom de Ptolme est toujours
associ celui d Aristote. A quels textes de celui-ci faisait-il allusion en
parlant de Colomb et de ses lectures ? Essentiellem ent deux ou trois : un
fragment du De Clo (II, 14, 298a) et un fragment des Mtorologiques
(II, 5, 362b-3). Mais il faut leur adjoindre un passage du Pri thaumasion
Akousmaton (De mirabilbus auscultantibus)n que les humanistes de la
Renaissance attribuaient Aristote, mais que nous laissons aujourdhui
en dehors des uvres du Stagirite. Il semble bien que ce soit de ce troi
sime texte que s'inspire trs prcisment Cardan, en le rsumant, ou
mme en transcrivant littralement une phrase dun traducteur latin dAris
tote. Nous donnerons ces trois textes en traduction franaise, les deux
premiers daprs T ricot48, le troisime daprs ldition Bekker49, complte
par le texte dAppelt et la traduction anglaise de Launcelot D. Dodwall x :
1)
... Il rsulte videmment de ces faits plusieurs observations
astronomiques que non seulement la forme de la Terre est circulaire,
mais encore quelle est une sphre qui n est pas trs grande... Cest
pourquoi ceux qui croient qu'il y a continuit de la rgion avoisinant
les Colonnes dHercule et de la rgion de l'Inde, et que, de cette
faon, il n y a qu'une seule mer, ne semblent pas professer une
opinion tellem ent incroyable. Us en donnent encore com me preuve
le cas des lphants, dant lespce se rencontre dans chacune de
ces rgions extrmes, ce qui tend faire croire que cest en raison
de leur continuit que les rgions extrmes sont affectes des mmes
caractristiques. Et parmi les mathm aticiens ceux qui essayent
de calculer la grandeur de la circonfrence terrestre arrivent une
m esure d environ 400 000 stades...

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J.-C. MARGOLIN

2) ... De sorte que si ltendue de la m er ny apporte quelque part


un empchement, on peut faire tout le tour de la Terre... (362b,
1. 16-18)...Mais c est cause de la mer, semble-t-il bien, que les zones
situes au -cl de lInde, et celles qui sont au-del des Colonnes
dHercule ne se rejoignent pas, ^ c est elle, qui empche la Terre
dtre habite d une manire absolum ent continue... (ibid., 1. 25-29).
3) Dans lOcan, au large des colonnes dHercule, on dit que les
Carthaginois avaient dcouvert une le dserte, possdant toutes les
varits de forts, des fleuves navigables, merveilleuse aussi par
labondance de ses fruits, m ais loigne du Continent par plusieurs
jours de navigation. Les Carthaginois revinrent souvent dans cette
le cause de sa fertilit, certains m m e s y tablirent : alors les
chefs de la Cit firent savoir qu'ils puniraient de mort ceux qui sy
rendraient, supprimrent tous ceux qui sy taient fixs, de crainte
quils ne rpandissent des informations son sujet ou quune popu
lation nombreuse ne vint un jour se regrouper dans lle pour
s'emparer du pouvoir et dtruire la prosprit de Carthage51.
Dans le passage du De Sapientia dont nous som m es partis, c est donc
une tradition toujours vivante lpoque de la Renaissance que se rfre
Cardan. Les navigations des marins carthaginois dans locan Atlantique
ainsi que le m ythe de lle Bienheureuse (terram in Oceano) stimulent
son imagination, com m e il ont pu pousser Colomb vrifier par lui-mme
le bien-fond de cette tradition ocanique. Mais si le texte du PseudoAristote, source directe de Cardan, prsente un grand intrt pour l'histoire
ou la mythographie culturelle, ainsi que les allusions la fortune de
Christophe Colomb et de ses descendants, les textes du De Clo et des
Mtorologiques auxquels notre passage se rfre implicitement, ont une
plus grande porte pour l'histoire des sciences et en particulier pour celle
de la gographie terrestre. Il faudrait rapprocher ces textes de ce passage
du livre II du De subtilitate sur la m esure de la terre, toute stable,
ronde et au milieu du m onde...52 . N ous n'entrerons pas dans les dtails,
ni ne discuterons les 1922 italica53 auxquels il fixe le diamtre de la Terre,
chaque italique tant mesur par la 24' partie du cercle (cest--dire de
la circonfrence) quinoxial. Mais ce sur quoi nous insisterons, c est sur
lopposition quil exprime par rapport lancien systm e de mesures
les pas de Ptolome en nous plaant uniquement dans la perspective
de cette indpendance intellectuelle. Rappelons encore que dans le texte
du De Clo dont sinspire Cardan, Aristote valuait la longueur de la
circonfrence terreste environ 400 000 stades, cest--dire un primtre de
73 672 kilomtres environ. Or cette longueur est, comme on sait, presque
le double du primtre rel. Dans l'Antiquit, des chiffres rapprochs du
chiffre vritable avaient t donns par Archimde, Eratosthne, Hipparque, et surtout Posidonius. Cardan ne fait pas allusion ces savants et
leurs calculs des dimensions de la sphre terrestre, mais au seul Ptolme,
ce Ptolme dont lloge sera biff dans les conditions mystrieuses dont
jai parl en commenant. Ce passage serait rapprocher encore de celui
o, aprs avoir salu Aristote au passage, il fait preuve dassez de libert
desprit pour critiquer lopinion du philosophe grec concernant la rparti

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tion des mers et des terres et sa thorie des lieux naturels54. Dans le
problme quil se pose personnellem ent de lmergence des terres au-dessus
des eaux, il s intresse fondam entalem ent aux causes matrielles ou effi
cientes, et non aux causes finales, sans valeur explicative ses yeux.
Quest-ce qui peut bien soutenir lAsie, lAfrique, lEurup' e Brsil (enten
dons l'Amrique) et toutes les Iles 55 ? Sont-ce les toiles ou des fosses
et cavernes ? Il estim e inexacte lopinion quAristote exprime au second
chapitre du livre II des Mtorologiques consacr la salure de la mer
et son lieu naturel. Et aussi celle qui s exprime dans le chapitre V du
mme livre o Aristote crit :
Leau est rpandue autour de la Terre, de mme quautour de leau
il y a la sphre de l air, et autour de l'air la sphre dite du feu
(celle-ci tant la plus extrieure de toutes, aussi bien suivant lopinion
gnrale que suivant la ntre). D'autre part, le Soleil, se mouvant
comme il le fait, et tant ainsi la cause du changement, de la gn
ration et de la corruption, leau la plus lgre et la plus douce est,
sous son action, chaque jour enleve et transporte l'tat divis
et de vapeur dans la rgion suprieure, o elle est condense de
nouveau par le froid et retourne vers la Terre... (II, 2, 354b, 1. 23-32,
trad. Tricot).
Cest donc le poids du sel qui retient en quelque sorte la mer au
niveau de la terre, et mme au-dessous de son niveau, et lune des ides
importantes du texte dAristote, c est que la mer n a pas de lieu propre,
ou plutt que le lieu dans lequel est la mer est celui de leau et non de
la mer. Aristote essaie de faire concider la conception traditionnelle de
la densit dcroissante des quatre lm ents avec lobservation expri
mentale des terres merges ou submerges. Dans le passage de Cardan56
o cette conception est critique, encore que lon ait peine discerner
sur quels points prcis porte la critique, on retiendra surtout cette dcla
ration de principe : Je suis plus gn qu'Aristote ait affirm cela,
cause de son autorit, que de lui en faire le reproche, quoi me pousse
avec force lamour de la vrit, ainsi que chacun le com prend57. S'agit-il
du texte m me dAristote ou de quelque commentaire d'un interprte
malhabile et dsireux den rajouter ? Quant la question de lhritage
aristotlicien de Colomb et des ractions de Cardan, esprit scientifique,
la lecture d'Aristote et de Ptolm e ainsi quaux chos suscits par les
grandes explorations maritim es de la gnration prcdente, la remarque
sur la superficie des mers du globe est intressante, car elle saccorde
entirement avec lopinion dAristote, qui prtend que la partie habitable
et plus forte raison la partie habite est infrieure la zone occupe
par les mers. Depuis Erastosthne, vritable crateur de la godsie, que
Cardan semble m sestim er par rapport Ptolme, malgr la plus grande
exactitude de son calcul du mridien terrestre, le systme du Monde n a
pratiquement pas volu. Mais la vision du Monde a chang, et les grandes
navigations circumterrestres de Colomb et des autres dcouvreurs de
lunivers ont une tout autre valeur philosophique et culturelle : elles ne
sont pas la simple confirmation des ides dAristote et des calculs dHipparque ou dErastosthne, m ais loccasion dune prise de conscience gogra
phique , et bientt, ethnographique de la T erre58.

316

J.-C. MARGOLIN

Faute de certitude historique, on laissera encore une fois en suspens


la question de savoir si Cardan connaissait en 1550 les ides de Copernic ;
tout ce que l'on peut dire, cest quil connais::-it bien Rheticus, le disciple
efficace et courageux de Copernic, ainsi que limprimeur nurembourgeois
Osiander, chez qui il avait publi lui-mme son Opus perfectum de Arithr..^, :ca, et qui tait prcisment limprimeur qui avait publi en 1543 le
De revoiutionibus orbium clestium. De toute faon, en dpit des liberts
dinterprtation quil prend avec Aristote et dont il ne manque pas davertir
ses lecteurs, Cardan reste consciemment ou inconsciemment soumis
lunivers aristotlicien pour des raisons philosophiques ou pour des m oti
vations sociales, et sans doute pour les deux la fois.

Sa connaissance dAristote est ancienne. On peut la faire remonter au


moins lpoque padouane, cest--dire entre 1525 et 1529, quand il s impr
gnait aussi des doctrines de Platon, de Plotin et des m ystiques alexandrins
Il ne spare pas sa lecture dAristote on la dit de celle des commen
tateurs, notam m ent Avicenne et Alexandre dAphrodise. C'est sans doute
dans son trait De immortalitate animorum, publi Lyon en 1545, que
lon peut lire l'expos le plus complet de la doctrine d'Aristote sur limmor
talit de l'me, et, en contrepoint, la sienne propre. Ouvrons donc ce livre,
et com m enons par en dtacher quelques chapitres.
Il commence par poser le problme de l immortalit et de la pluralit
des mes (an animus hic noster immortalis atque incorruptibilis sit, velut
divinum aliquod numen... deinde si unus sit, an vero animorum diversa sit
ratio...59). Il exam ine les objections qui ont t formules contre limmor
talit, et il en com pte 54. II voque dans ces pages (pp. 8-30) le tmoignage
de Platon et celui d Aristote. La question qui le proccupe avant tout est
dordre thique : devons-nous croire limmortalit de lme si nous
voulons vivre selon le bien et dans une perspective de bonheur (ad bene
beateque vivendum) ? Croit-on trouver dans la vie des hommes, telle quils
la pratiquent couramment, quelque lm ent qui justifie cette immortalit ?
La vie est brve, et des quantits defforts dploys aboutissent difficile
ment lacquisition dune parcelle de savoir. Scepticism e et pessim ism e
mls. Mme Aristote, en attribuant lme une certaine forme d immorta
lit (quandam immortalitatis speciem), lui a retir le don de mmoire :
elle ne se souvient pas de ce qu'elle a fait sur terre. Cette mmoire, qui
est un don du ciel, que Platon appelle dans le Thtte la mre des
Muses , et Cicron un lment divin. Alexandre d Aphrodise et Jean Scot
partagent lopinion que lme est immortelle. En opposant les picuriens
aux stociens, Pline Cicron, les sadducens aux pharisiens, Cardan
conclut que lon peut trs bien vivre sans croire limmortalit de lme.
Ce en quoi il s oppose radicalement lenseignement de Platon et d Aris
tote w. Mais la pense de ces philosophes et notamment du second
apparat sous son aspect positif dans lexamen des arguments au nombre
de 49 en faveur de limmortalit. Cest partir de la page 145 que Cardan

CARDAN, INTERPRTE DARISTOTE

317

tudie les arguments d Aristote, rationes aristotelicas. Il est tout dispos


admettre lim m ortalit de l'me comme une opinion trs vraisemblable,
mais il l est encore davantage laccepter com me un dogme religieux.
Il ne se place pas ici sur le terrain de la certitude ou de la vrit scienti
fique. Il reconnat a \j c Aristote la participation de lme la raison, son
assimilation l'intellect en acte, qui est la fois en dehors de nous et
en nous, donc sparable de nous. Il expose rapidement la question des
facults de lhomme celles de vivre, de sentir, d imaginer, les facults
de mmoire, de raison, dimpulsion, de volont, dintellection et montre
que leur raison dtre commune est lme (haec omnia quidem homini
inesse propter a n im a m )61. Tous les tres vivants ont en eux un principe
danimation et un principe de subsistance, qui est lme. Lme est la
force motrice des animaux. Cardan renvoie au livre du Mouvement des
animaux, et rappelle bien la distinction entre les tres inanims, qui sont
mus par une force extrieure, et les tres anims, qui doivent leur mouve
ment une force, une nature interne. L'immortalit de lme, selon
Aristote dont Cardan se fait ici le fidle interprte, provient de son origine
cleste ou divine : Itaque haud dubium est, cum clestia omnia natura
sua sint immortalia, hanc virtutem alicujus immortalitatis esse particip e m 62. Lme est lie au corps, mais se dissipe la corruption de ce
dernier. Nous songeons videmment la doctrine du Phdon, que la thorie
de lme et de lintellect agent daprs Aristote suit d'assez prs. Et l'on
en arrive lexplication du pluriel du titre : animorum. Il s agit de prouver
que limmortalit de lme nest pas un privilge de la seule me humaine.
Cardan se rfre Platon qui non seulement a accord l'immortalit
aux btes, mais leur a attribu une meilleure part dimmortalit que celle
quil a accorde aux vgtaux . On sait que pour Aristote lme est l'imm
diate actualisation dun corps, qui n est pas une machine fabrique,
et qui possde ses outils naturels. Lme est 1 acte de ce que sont
en puissance les conditions matrielles de la vie chez le vivant. On
reconnat la thorie des trois mes, lme vgtative, l me sensitive, et
enfin lme pensante ou intellective (dianotik). Lindpendance ou plutt
la transcendance de l'me par rapport au corps, apparat dans un exemple
que cite Cardan, daprs A ristote63 : si un vieillard se voyait greffer lil
dun jeune homme (si oculum juvenis senex accipiat), il jouirait de la vue
juvnile, ce qui revient dire que l'me ne souffre pas de sa rsidence dans
le corps dun vieillard : lme ne languit ni dans les maladies ni dans la
vieillesse . Sur la distinction des sens et de lintellect, il rappelle les
nombreuses propositions d'Aristote : la sensation est lie la matire
tanquam in subjecto , lintellect en est toujours spar ; la sensation est
corrompue par un excellent sensible, m me si lorgane n est pas bless,
lintellect se perfectionne au contact dun excellent intelligible (p. 153).
Ensuite, la sensation a besoin dun support instrumental, alors que
lintellect na besoin daucun instrument spcifique. Quatrimement, la sen
sation est quelque chose avant l'exercice de son pouvoir de sentir, lintellect
nest rien avant de s'exercer comme puissance d intellection. Cinquime
point : lintellect spare les choses de la matire en gnral, sans considrer
en elles la grandeur, le mouvement ou la position ; mais la sensation, bien

31b

J.-C. MARGOLIN

quelle exerce sa facult d'apprhension sans la matire, ne le fait pour


tant pas indpendamment des conditions matrielles. Sixime point :
lintellect contemple luniversel lui-mrm, au contraire la sensation l'objet
singulier..., lintellect est en quelque sorte infini, alors que la sensation
a ses lim ites. Il y a dans lintellect une sorte de permanence ou de
continuit que n'abolit pas la succession des gnrations ou des sicles. Et
Cardan d emprunter un exemple la science dans laquelle il excelle, c est-dire les mathmatiques, soulignant le caractre permanent, c est--dire
ternel, des proprits de figures : la Conchode, dont je sais que la
courbe se rapproche constam m ent de la droite sans jam ais pourtant lui
tre concourante, est bien la m m e que celle quinventa N icom de64 .
On sait que cette courbe est le lieu des points que lon obtient en menant
par le point fixe une scante variable qui rencontre la courbe en un point
partir duquel on porte, sur la scante, une longueur constante de part
et dautre. Les proprits de la courbe et sa m thode de construction sont
telles qu n importe quel mom ent le gomtre peut la construire et la
considrer : permanence de la raison opratoire. Au contraire la sensation
qui permet de voir ces courbes reprsentes sur un tableau est diffrente
de celle qui m a permis de les dcrire . Do le caractre unique, perma
nent et universel de la connaissance rationnelle : Quare cognitio quidem
per intellectum una est in omnibus hominibus 5, car le m m e objet
subsiste, et le mme mode dintellection. Les oprations des sens sont au
contraire lies la subjectivit individuelle, car lun voit ou entend mieux
que l'autre, et ce que lon voit ou entend n est jam ais la mme chose .
D'o le caractre inalinable ou incommunicable de la sensation quo fit
ut sensum suum in alium transferre nemo possit , la diffrence de
lintellect, dont les principes sont universels, et par consquent communs
tous les hommes.
Dans cette partie de son trait quil consacre un expos com m ent
de la pense d'Aristote, Cardan voque souvent Averros, quil appelle
maximum Aristotelis interpretem , Alexandre d'Aphrodise, Matre Albert,
et mme le rhteur Themistius, qui commenta au i i r sicle de notre re le
De anima. Lintellect est lactivit qui permet le passage lacte des puis
sances, com m e la lumire, qui rend en quelque sorte prgnantes les cou
leurs qui n existent quen puissance. Si l'me n'avait en elle un principe
d activit, elle serait du tout au tout imparfaite. Dassez longs dveloppe
ments portent sur lintellect potentiel , passif ou patient
(intellectus patiens) dont il serait exagr de dire quils sont d une parfaite
limpidit. Cela tient en partie la m thode de Cardan, qui ne spare pas
nettem ent lexpos de la mtaphysique d Aristote ou de ses comm en
tateurs attitrs de ses propres remarques critiques. Nous aurons intrt
examiner de plus prs, partir de la page 181 de son texte, les rfuta
tions des 49 arguments en faveur de l'immortalit de lme, dont tous ne
sont dailleurs pas emprunts au corpus aristotlicien.
On part de lidentification de l'me avec lintellect agent. Faisons
remarquer au pralable que l'expression intellectus agens pour traduire le
nous poitikos des Grecs vient du commentaire d'Averros et a pass de l

CARDAN, INTERPRTE D'ARISTOTE

319

dans l'usage de la Scolastique. Les versions grco-latines rendaient plus


volontiers par efficiens le grec poitikos. A. Mansion fait remarquer dans
son article sur l'immortalit de l m e c; chez Aristote que dans le latin
driv de larabe le sens original du grec a c i l fauss, et nous aurons
nous demander si cet intellect agent r dsigne la fonction productrice
des form es intelligibles ou le pouvoir de p c ^ e r . Lincorruptibilit de l'me
est lie son identification avec un intellect actif immortel et uniHae pour
toute l'humanit. Rendant compte du livre de S oleri6S, A. Mansion distingue
nettem ent l'essence et la fonction de lme par rapport celles de l'intellect.
Lme humaine daprs Aristote, crit-il, est prissable ; lintellect qui
malgr tout appartient de quelque faon lhomme et son me, est au
contraire immortel. Le Stagirite na pas russi unifier en une doctrine
cohrente ces affirmations disparates. De l, les interprtations divergentes
proposes au cours des sicles par ses disciples ; de l aussi les apories
devant lesquelles lhistorien moderne se trouve...69.
Mais revenons Cardan. Laction, nous dit-il, est le fait des choses
(ou des tres) immortelles, la passion des choses mortelles. On pense au
De Anima III, 4 et 5. La raison dpend de l'intellect agent sans lequel
elle ne comprend rien 70. De plus, si lhomme nest pas la fin de toutes
choses, il est la perfection de lunivers (perfectio universi)1'. Un argument
que Cardan avance contre limmortalit de l'me, et auquel il semble atta
cher une grande importance, est celui de lil, qui voit le Soleil et les
toiles, qui sont tem elles 72 et qui n en est pas pour autant ternel ou
immortel. Mais, poursuit-il, il faudrait quil vt ces choses com m e ter
nelles, et que l'intellect comprt Dieu comme Dieu est : mais cela nest
pas possible, car il serait Dieu lui-mme, ainsi que nous lavons affirm
plus h a u t73. Et il invoque le tmoignage dAvicenne. Le bonheur dun
mortel ne dpend pas de la longueur de sa vie : exemples classiques
dAchille et d'Hector, plus heureux quIrus 74, bien quils aient t ravis
laffection de leurs proches la fleur de lge ; exemple non moins clas
sique d Alexandre le Grand, ou du sacrifice dIphignie 75 daprs Euripide,
avec son paradoxe qui oppose la ncessit patriotique de cette m ort la
cruaut des dieux. A lexemple dIphignie est associ celui du sacrifice
dIsaac, puis celui du roi Lonidas aux Thermopyles 76, et il est discut du
vrai courage, celui qui sexpose au danger pour une raison naturelle
(ob naturalem rationem). La question du courage ou de la vertu est lie
celle de limmortalit de lme : Cardan a une prdilection pour les
im plications ou les consquences morales des problmes. L'intellect est-il
substance ? Grande difficult, crit Cardan, moins dentendre par intellect
lme intellective, lintellect devenant alors un certain accident immatriel
(accidens quoddam im m ateriale)77. Il rappelle que pour Aristote lme est
prim a substantia (ousia prt), en ce sens que cest delle que la substance
com pose tient sa valeur dtre en m me tem ps que sa dtermination essen
tielle. Quant la volont, quAristote relie la raison, Cardan en fait
lexpression du dsir naturel (capitur pro naturali desiderio absque electione) 78, c est--dire le contraire m m e du choix rationnel, dsir commun
aux btes et aux lm ents . Il y a donc une volont naturelle qui

320

J.-C. MARGOLIN

se dirige vers le bien , non vers le bien suprme . un point sur lequel
il se spare donc dAristote est celui de lidentification et de la spcificit :
homme = tre raisonnable = tre dou de volont. Tandis quAristote
distingue la facult sensitive, commune l'homme et aux animaux, e t la
facult voulante, propre lhomme, le naturalisme de Cardan et des
Padouans retire la volont, identifie au dsir, ce privilge ontologique 7!).
Aristote distingue dailleurs ce que rappelle Cardan
la raison et
lintellect contem platif (contemplativo intellectui). Autre point : le
philosophe milanais se croit oblig de distinguer, avec les lointains disciples
dAristote du xiii" sicle, notam m ent Albert le Grand, la forma totins,
l'essence propre du compos, lhomme par exemple, et la forma partis, la
forme substantielle, qui est forme vis--vis de lautre partie du compos,
la matire. Ainsi se trouvent lis le problme de lunion de lme et du
corps et celui de lim m ortalit de lme, les deux tant solidaires du pro
blme de lintelligence. Nous ne suivrons pas tous les mandres de ia
pense de Cardan, m ais nous retiendrons le point important auquel il
parvient80, savoir laverrosme.
Les arguments se rduisent, selon lui, tablir lunit de lin tellect81
Tout dabord, le monde est ternel, et la multitude des hommes infinie ;
et par voie de consquence, le nombre dmes est infini. Or le 3' livre de la
Physique a montr quil y avait une multitude d tre infinis. Pour l unit
de lintellect, en parlant de la nature, de lorigine, de lessence de lme,
nous la leur concdons : en effet il n y a pas plus de diffrence entre les
hommes quentre les chevaux ou les chiens ; tous semblent avoir la mme
origine, car tous ont ds lge le plus tendre les mmes principes inns,
comme les hirondelles ont la m me faon de construire leurs nids 82. Cette
intelligence unique, Cardan la compare tantt au soleil des corps, tantt au
magntisme qui attire laiguille du cadran, et finalement il renonce en
expliquer la nature. Etait-il lui-mme de ceux qui croyaient l immortalit
de lme ? Il semble bien quil ne croyait pas limmortalit personnelle
de lme, si lon s en rfre ce passage du De rerum varietate (livre VIII,
ch. x lii Mens) : Ut igitur una et in toto perpetua est conjunctaque superiori menti, et ita extrinsecus advenit ; ita cujusque anima et cuique
propria, et in corpore m o rta lis 83. Dans son trait de la Sagesse, il exprime
son admiration pour le sage qui dit comme tout le monde, mais pense
sa guise, foris ut licet, intus ut libet, selon la formule quutilisera plus tard
Cremonini, et il applique notam m ent ce prcepte l'immortalit dont la
croyance n a pris de force que parce quelle plait au peuple M. Dailleurs
en nonant cette rgle pratique, il sappuie sur l'autorit d Aristote qui
aurait dit : loquendum esse ut plures consueverunt, sed credendum ut
pauci 8S. De mme que Voltaire pensera deux sicles plus tard quil faut
de la religion pour le peuple, de m m e Cardan considre que lesprance en
limmortalit est une belle invention susceptible de faire prendre patience
aux hommes. C'est encore dans le De Sapientia qu'il avance un argument
que lon pourrait appeler l'argument du pari, et o il nous convie parier
pour limmortalit, puisque le pari est avantageux et sans risques. Mais
la diffrence de Pascal, qui croyait profondment au bien-fond du pari

CARDAN, INTERPRTE D'ARISTOTE

321

et qui le transform ait par-devers lui en une certitude mtaphysique, Cardan


ne voit dans le pari que lexpression dune sagesse pratique : il faut parler
selon lopinion courante du plus a, nd nombre.
Dailleurs, crit-il, nous parlons de scurit quand nous n avons
ni espoir ni crainte ou que nous esprons une ventualit o, si la
fortune nous la fait obtenir, aucune erreur n'est permise ... aussi
l espoir dune rcompense ternelle a-t-il t conu avec une sagesse
infinie, parce que personne ne pourrait le confirmer dune manire
adquate... En effet, tant donn que lme est tem elle selon l'ensei
gnem ent dAverros com m e nous lavons montr, tem elle et sempi
ternelle, quimporte quau cours de la vie on lentretienne galement
dans l'espoir le meilleur ? Aussi est-ce avec raison que Cicron a
crit : ceux qui disent que les mes sont im m ortelles ne peuvent en
adm inistrer les preuves. En effet, si elles sont m ortelles, il n y a
personne pour le prouver... ; si elles transcendent la mort, elles n'en
sont pas moins m uettes. En consquence, affirmer l'immortalit de
l me est non seulement un acte de pit et de prudence, c'est encore
un acte irrprochable, cause de multiples avantages...86.
Le grand homme de toute la dernire partie du trait de l 'Immortalit
est bien Averros, dont on pourrait multiplier les allusions directes ou les
citations. La philosophie de Cardan se coule admirablement dans ce cadre
de pense. Eparse travers le De subtilitate, le De rerum varietate, le
De immortalitate animorum et le De sapientia, elle peut se rduire
quelques propositions : la Nature, qui nest ni un principe, ni une force
distincte de lunivers, est lensemble des tres et des choses, c'est--dire
lunivers. Il faut distinguer trois principes ternels, ncessaires lun
l'autre : l espace, la matire et lintelligence ou Ame du monde. Lorsque
lAme du monde est diffrencie de l'intelligence, et que le mouvement se
joint lexistence, nous pensons avoir affaire cinq lm ents primordiaux
et fondamentaux. En fait il s'agit l dune pure abstraction, car le m ou
vement est une fonction de lme universelle. Eternel, immobile, immuable,
lespace est ce qui contient les corps sans contenir lunivers, qui le
contient lui-mme. En ce qui concerne la doctrine de l'immortalit de
lme, on a vu que pour lui, les arguments quon a opposs aux doctrines
favorables l im m ortalit contrebalancent celles-ci. Pour lui la notion de
justice devrait suffire, fonder la m oralit sans quon ait besoin de
recourir un tel principe transcendant. D'autre part, cette croyance mtaphysico-thologique peut tre dangereuse dans la mesure o elle peut
engendrer, en raison des divergences confessionnelles, des querelles
srieuses, voire des guerres civiles. Ce que retient Cardan du De anima
d Aristote et de linterprtation dAverros, cest quil faut distinguer plu
sieurs degrs ou plusieurs formes dans la vie de lme, et que c est seule
ment dans la m esure o elle participe directement lintelligible que lme,
en tant que mens, survit la corruption du com pos et devient imm or
te lle 87. Mais lintellect passif, qui est troitement li, par son fonctionne
ment, aux organes corporels, est destin se dissoudre, comme le corps
lui-mme : tel est lenseignem ent du De subtilitate, du De rerum varietate,
11

322

J.-C. MARGOLIN

du De immortalitate animorum. Cest encore dans le De Uno, l'un de ses


premiers o u v ra g e, quil prend fait et cause pour la doctrine d'Averros
sur lunit de lintellect agent, entendement unique pour tous les tres, et
qui pntre dans tou^- les corps organiss qui lui sont accessibles, et quil
vient clairer de sa lumire : cela se produit avec le corps de lhomme,
mais la brute ne reoit son clairage que de l'extrieur. L o les choses
se compliquent, c est lorsque, dans le De consolatione, il semble renier
sa conception primitive de lintellect agent, faisant alors de lintelligence
une facult personnelle, dont le sige est en nous-mmes, et qui fait partie
intgrante de notre personnalit, au m m e titre que la sensibilit. En
tablissant un paralllisme troit entre la facult de comprendre et la
facult de sentir, il scarte davantage encore dAristote, donnant prise
un empirisme quil na pas trouv dans l'enseignement original du Stagirite.
Cela n empche point que lesprit humain ait une origine cleste, m ais il
est divis en un nombre infini de parcelles, chacune dentre elles devenant
le centre dune vie part. Ainsi les m es m m es devront tre considres
comme autant de substances individuelles et indpendantes les unes des
autres, aussi bien pendant la dure de notre existence que dans lau-del.
Ainsi avons-nous vu que, malgr son interprtation gnrale qui est
aristotlicienne, Cardan conservait, l gard des textes canoniques de la
grande tradition philosophique grecque, assez dindpendance de jugement
pour se permettre de libres dveloppements, inspirs principalement des
commentateurs arabo-Iatins du Stagirite. Ce qui est commun Aristote
et Cardan, c est la liaison troite entre le problme de limmortalit de
lme et la doctrine de lintelligence. Mais on ne saurait qualifier pour
autant dintellectualiste la pense du philosophe milanais : celle-ci oscille,
sans avoir peur des contradictions, entre un vitalisme ou un naturalisme,
une mtaphysique rationaliste et une morale pragmatiste.

Beaucoup dautres points doctrinaux, dans le domaine des sciences


ou de la philosophie, sont susceptibles de rvler une attitude analogue
chez Cardan, lecteur et interprte dAristote. On se contentera de quelques
exemples, emprunts essentiellem ent son trait de la Subtilit.
Voici un passage du dbut du livre II (Des lments, de leurs mouve
m ents et de leurs actions) auquel nous avons dj fait allusion pour laveu
de soum ission de Cardan la vrit plutt qu l'autorit de Platon et
dAristote.
Donc, pour en revenir A ristote88, il fut un homme et a failli
en m atire de dissection com m e en de nombreux points particuliers ;
mais plus encore, ceux qui sont venus aprs lui, Thophraste et
Galien, qui ont crit un grand nombre de choses mauvaises. Aussi
s'il a t possible Aristote dabandonner Platon par amour de la
vrit, pourquoi ne nous serait-il pas permis de le laisser pour la

CARDAN, INTERPRTE DARISTOTE

323

mme raison ? Il a dploy ses efforts pour mettre en forme des


propositions gnrales, dont lexprience nous dmontre la fausset,
par exemple quaucun animal ne sent bon, ou quun grave ne
peut se rvler tel dans deux directions opposes, et que c est la
raison pour laquelle la terre ne peut slever au-dessus des eaux de
deux cts opposs, tous faits que lexprience nous fait dcouvrir
comme faux. Pourtant si parmi des m illiers de propositions nous
reconnaissons quil s est tromp deux ou trois fois, nous ne dirons
pas quil a accompli une action indigne dun homme trs sage.
Mais il est galement dlaiss par Averros en quelques propositions,
repris en certaines autres, m ais dans un grand nombre dentre elles,
soutenu avec une transposition du sens. Or le soutenir dans ces
conditions, cest proprement le rfuter, et non le dfendre. Toutefois
sur ce point je ne suis pas d un avis oppos Aristote : savoir
quil ne veut pas quil y ait du feu dans la concavit de lorbe
lunaire, ni de matire trs chaude. Quant ce qui appartient
la rgion de lair, elle est de toute vidence d une froideur extrme,
car com m e nous le montrerons tous les lm ents sont tels.
Passage trs caractristique de lhom m e et du philosophe Cardan,
auquel je donnerais volontiers une valeur exemplaire. Gloire Aristote,
mais regard lucide port sur le philosophe et le savant de lAntiquit,
dont les dfaillances et les erreurs seront rvles, quitte les tenir
pour insignifiantes par rapport lensemble de propositions et de dvelop
pements justes. On aura remarqu linsistance avec laquelle Cardan oppose
le sens de l'exprience (experimentum) aux vues thoriques dAristote.
On aimerait avoir plus de prcision sur ces propositions gnrales (gn
rales propositions) qui se sont rvles fausses lexprience. On sait que
Cardan se voulait et quil tait en fait un exprimentateur, un inven
teur mme si ses inventions relles n atteignirent pas le chiffre extra
vagant quil en donne et quil avait le sens des singularits. S en prend-il
au logicien Aristote, celui qui a nonc Il n y a de science que du
gnral ? Le contraste im m diat ne permet pas de laffirmer, mais nous
retiendrons surtout lobjection moderne de lexprimentation la
thorie. On a not en passant la grande libert avec laquelle Cardan
condamne les choses mauvaises 89 du clbre naturaliste et philosophe
Thophraste et du mdecin Galien. Mais on aura remarqu avec une
certaine surprise, compte tenu de l'allure gnrale de sa philosophie que
nous avons plus d'une fois souligne son dtachement par rapport
Averros : car enfin, ces transpositions de sens 90 opres par le
philosophe arabe sont bien une rfutation plutt qu'une approbation,
et les nombreuses dviations que subit la pense du Stagirite ne corres
pondent pas aux deux ou trois erreurs que notre philosophe attribuait
Aristote. Quant la pratique exprimentale laquelle doit vouloir
faire allusion le terme de dissection (dissectio) ou aux remarques empi
riques et subjectives, telles que la mauvaise odeur des animaux, je ne
pense pas que les remarques de Cardan puissent tre valablement consi
dres comme scientifiques. Plus importante est celle qui concerne les

324

J.-C. MARGOLIN

graves ou corps pesants, car une refonte srieuse de la statique et de la


dynamique d'Aristote s'opre tout au long du x v r sicle. Il n en demeure
pas moins que la formule utrinque (des deux cts), que j ai traduite par
dans deux directions opposes , comme la formule ex utraque parte (de
deux cts opposs), ne sont pas trs claires, appliques d une part au
corps pesant (grave) et aux terres mergeant au-dessus des eaux ? S agit-il
dans le premier cas de lopposition entre le mouvement naturel (qui
entrane les corps pesants vers le centre de la Terre) et le mouvement
artificiel ou violent ? Et dans le second, s'agit-il de mers ou d'ocans,
bords sur leurs rivages opposs par des montagnes ? N i la lecture du
livre II de la Subtilit ni celles des passages d'Aristote correspondants ne
perm ettent d y voir plus clair. On aura remarqu enfin que dans la thorie
des quatre lm ents et des qualits qui leur sont affectes, Cardan se
range du ct d'Aristote.
D autres allusions seront faites Aristote et aux aristotliciens
propos de la temprature de lair. Ecoutons Cardan 91 :
Or que l'air soit trs chaud, aucune exprience ne nous le montre,
aucune raison ne nous contraint de le croire, mais en vrit il est trs
froid, et ces affirmations sont toutes confirmes par l exprience.
Les commentaires chimriques des Aristotliques pour ne pas
paratre accuser Aristote en personne se terminent en questions
inexplicables, qui sont encore sous la sentence du ju g e 92. Pourtant il
vaut mieux observer la vrit et les donnes de l exprience en
changeant un petit nombre dlm ents que ne rien savoir de la
nature des choses en musardant perptuellement avec ces gens-l.
Qui en effet, moins dtre fou, n couterait lun d'eux disputant
et affirmant que lair est chaud dans sa rgion extrme et suprieure
et quensuite, cause du seul mouvement ou des vapeurs dpourvues
de mouvement, comme dans le Septentrion, il devient si froid quil
engendre la glace, la neige et la grle, que nul ne se plaint de la
chaleur de lair en dehors de la puissance solaire, m ais que tous se
plaignent du froid, tout en osant attribuer l air une chaleur
n offrant presque aucune diffrence avec celle du feu...
Il nous est difficile de prendre parti dans cette querelle relative une
physique quantitative et substantialiste qui est, de toute faon, entirement
passe de mode et considre par la physique moderne com me dnue de
tout fondement scientifique. La seule ide dattribuer un lment comme
lair une qualit de chaud ou de froid qui lui soit consubstantielle passe
pour chimrique, pour reprendre l expression consacre par Cardan aux
Aristotelici . Nous retiendrons sim plem ent dabord la distinction quil
fait rvrence oblige entre Aristote et ses sectateurs, et ensuite sa
volont de dmontrer les faits et les thories par lexprience, mme si en
loccurrence cette exprience est entache, comme let dit Bachelard, de
multiples obstacles pistm ologiques. Mais la suite du texte prtend
fournir une explication, tant de ses rfutations que de ses affirm ations93 :

CARDAN, INTERPRETE DARISTOTE

325

Pourquoi le fru. vu quil est d'une substance plus tnue que


lair, nest-il jam ais priv de son immense chaleur, ou que sa nature
et ardeur ne s adoucit-elle jam ais ? Je ne dL point qu'il devient froid.
Mais s ils disent que cet air nest point lair qui est anim de mou
vement ou qui accueille des vapeurs car il est im possible, mme
d'aprs Aristote, que la substance demeure quand sopre une telle
transmutation de la chaleur extrme en une extrme froidure il
est m anifeste que lair qui nous entoure est froid dans sa totalit,
ou du moins tempr, comme tant situ prs du ciel de la Lune :
car toute la m asse dair, tant donn quon lattribue gnralement
aux flammes thres, fait un tour en 24 heures par le mouvement
du ciel, Aristote admettant lui-mme que toute cette machine de lair
est froide ou tempre ; et si ce ntait point lair, il nous faudrait en
chercher un autre, peut-tre au-del du ciel ou dans les profondeurs
de la Terre.
Nous savons que dans les M t o r o l o g i q u e s Aristote a nettement
exprim cette ide que lorsque les exhalaisons chaudes s'lvent jusquau
point le plus haut de la sphre qui enveloppe 1? terre, c est alors le feu
proprement dit. La substance, rappelons-le, c'est daprs Aristote, la
forme immanente de laquelle, jointe la lumire, on dit que rsulte la
substance concrte 95, et nous savons, comme le rappelle Cardan, que
nimporte quelle qualit ne peut affecter une substance concrte, qui est
en ralit un com pos de forme et de matire : la substance air
ne peut pas recevoir indiffremment le froid et le chaud. Sa dtermi
nation ne peut venir que de la forme , en loccurrence du froid, son attri
but essentiel. On aura dailleurs not la concession de Cardan, ou d'Aristote,
puisque le froid, attribut de lair, peut devenir tempr . Il faudrait
relire le premier chapitre du livre II du De generatione et corruptione dans
lequel Aristote montre que la matire se prsente toujours avec des
dterminations. Ici, point de rceptacle universel , comme le pandechs
du Time. Si leau perd son humidit, elle devient de la terre, et si lair
perd sa qualit de froid, il se transforme en feu.
Mais voici, qu propos des quatre espces de chaleur, un nouveau
recours est fait aux Aristotliques , derrire lesquels se range mainte
nant Cardan. Cest toujours au livre II de la S u b tilit 96 :
La chaleur est donc quadruple : lune rside dans le principal
agent, savoir les rayons des toiles ; la seconde est elle-mme en
acte, mais jointe au sec ; la troisime, jointe lhumidit ; la qua
trime est un vestige de chaleur, mais non la chaleur. Nous appelons
donc la premire cleste, conformment lhabitude : elle est
lorigine et la source des autres. Telle quelle est, cette chaleur
chauffe, mais toutefois elle n engendre pas encore, car elle n est
pas jointe la matire. Les Aristotliciens, qui disputent avec audace
dans les domaines o ils ne peuvent tre rfuts, diraient quil ne
sagit pas ici de chaleur. Car ils diraient quaucune toile n est chaude,
du fait que le ciel est priv de toute qualit. La seconde chaleur est

326

J.-C. MARGOLIN

igne, et est dsigne par ce nom, elle nengendre rien ; au contraire,


jointe la scheresse, elle est plutt un instrument de corruption
et de sparation que de mixion ou de mlange sans lesquelles ne se
produit aucune gnration. Et ce n est pas seulement de feu, mais
toute chaleur appartenant ce genre qui corrompt et rpugne la
gnration. Cette cause empcne ' s ufs reus dans les cendres
de donner naissance des petits. La troisime chaleur porte le nom
de chaleur naturelle, elle a besoin elle-mme de mouvement, car
toute chaleur dans lexcercice de son activit a besoin de mouvement,
et dvore la matire qui lui est soumise. Cette chaleur est elle-mme
double : lune ayant le mouvement m anifeste et la facult de dsa
grger, com m e on le voit principalement chez les animaux parfaits,
et plus encore chez les sanguins ; lautre ayant le mouvement obscur,
com m e on le voit chez les plantes, et particulirement chez les
plantes fem elles, ainsi que dans les matires mtalliques, car dans
ces espces la chaleur a le mouvement obscur, et elle dissout cepen
dant lhumidit...
Nous arrtons ici la citation, dont la suite n est quune vaste para
phrase de la conception aristotlicienne des lments, des m ixtes et
des transm utations97. La sexualit des plantes n est pas une dcouverte
ou une thorie rcente, et d'une manire gnrale lanimisme de Cardan
trouve dans la conception aristotlicienne de la Nature de quoi alimenter
des descriptions et ses analyses.
Quelques pages plus lo in 98, il est question de la thorie du mouvement
naturel, qui renvoie aux dveloppements fameux du livre VIII de la Phy
s iq u e ". Cest Aristote en personne, et non aux aristotliciens, que se
rfre Cardan, sans citer avec prcision les passages que nous pouvons
nous-mmes reprer ici ou l.
Us d ise n t100 que lair, attendu quil est lger, est mu de par sa
form e ; et c est la raison pour laquelle, en suivant ce jugement, se
sont constitues quatre opinions quaucun commentateur na com
prises, et principalement lopinion dAristote, qu'ils portent aux nues.
Donc la premire opinion est que la chose mue, par exemple la
pierre A, soit mue par la vertu acquise de celui qui la lance : ainsi
lorsqu'une chose chauffe par le feu chauffe par la suite d autres
choses par la chaleur acquise, et quelle demeure elle-mme long
temps chaude. De la mme manire la chose mue reoit son impul
sion de la chose mouvante, par laquelle la premire est pousse
jusqu ce quelle se repose. Cette opinion est sensible, qui a t
rejete par largument des Anciens driv dAristote. Mais on peut
trouver un signe de la force mouvante de lair dans le fait que la
foudre, sans toucher les arbres, ne les courbe pas moins vers le sol.
La seconde opinion est de Platon, savoir que la chose mue O (pour
donner un exem ple) est transporte par la mouvante jusqu B :
puis, quand elle est laisse par la mouvante, lair qui tait mobile
en ce lieu, c est--dire en A, em plit lespace entre A et B, et ainsi il

CARDAN, INTERPRTE DARISTOTE

327

touche le point A mobile avec mouvement, et par ce moyen il em plit


toujours le lieu que A mobile abandonne avec la m m e im ptuosit
n"" celle selon laquelle il est mu lui-mme, car ceci est ncessaire
en riu^on du m ouvement de la raret ou de peur que le vide ne soit
admis. Platon peut donc argumenter de la faon suivante : l air
vient au lieu de la chose m ue par quelque imptuosit que ce soit en
em plissant le lieu par la mme imptuosit, et touche A mu, donc
l'air m ettra A en m ouvement par la m m e im ptuosit quauparavant
en ralisant un mouvement continu : et cette sorte de mouvement,
il l appelle antiperistasis, c est--dire changement des lieux par suc
cession. Aristote dit que le mouvement n est pas produit de cette
manire, parce que, malgr la production de lantiperistasis, celle-ci
ne peut pas pourtant donner limpulsion au mobile. Sa raison revient
ceci : les choses qui produisent le m ouvement par antiperistasis,
sont galem ent mues : donc quand elles ne sont pas mues, elles ne
produisent pas de mouvement ; mais quand lair qui est en A aura t
en B, il ne sera alors mu par aucune chose, car il a possd le lieu
quil devait occuper : lair donc, tant en B ne peut chasser A hors
de son lieu...
On laissera de ct la troisime opinion des anciens, sur la succession
des m obiles et le dplacement de lair de A B, puis C, puis D, etc.,
et la quatrime, qui est d Aristote et qui porte un mouvement violent,
de plus en plus faible, suivant que le mobile s'loigne davantage de son
point de dpart. Il faudrait analyser de prs la notion qui est au centre
de cette thorie du mouvement, savoir la notion dimpetus, que jai
traduite par im ptuosit . Ce que nous donnent ces longs dveloppe
ments du De subtilitate dont on a donn plus haut quelques lignes, c'est
au fond la thorie dAristote accompagne des critiques traditionnelles de
ses adversaires, quil prend son compte. Il distingue une tripartition de
la structure du mouvement : purement violent, m ixte et purement naturel,
dans la trajectoire de lobjet projet (obliquement) en lair. Il suit encore
Aristote dans son acceptation du fait de lacclration initiale du
projectile, qui, com m e le pensait galement Lonard, atteint le maximum
de sa vitesse et de sa puissance de choc au m ilieu de sa course. A laction de
Vimpetus sajoute celle de la raction du milieu qui va en augmentant.
Ladjonction de la thorie de la raction du milieu la thorie
aristotlicienne de 1impetus fait donc de la dynamique de Cardan une
dynamique semi-aristotlicienne. Cest ce que lui reprochera en 1557 dans
son De subtilitate ad Hieronymum Cardanum (Exotericarum exercitationum libri X V ) 101 Jules-Csar Scaliger, qui s attache systm atiquement
prendre le contre-pied des ides du philosophe milanais. A la thorie
aristotlicienne Scaliger oppose la rotation dun disque dcoup dans une
planchette lgre, et qui est m is en mouvement par une manivelle. Il
explique qu'il y a trop peu dair entre le disque et les bords de la cavit cir
culaire dans laquelle il tourne pour que cet air puisse, par sa raction,
entretenir le mouvement. La cause qui le fait tourner et laquelle il donne
le nom de motio 102, et non d impetus, est une forme qui est imprime

328

J.-C. MARGOLIN

par le mobile et qui s'y peut conserver lors m m e que le moteur prim itif
e?t cart (Motio igitur forma est, in m oto impressa, qu sublato priore
motore etiamnum servari p o t e s t ) l(a. Cette motio se fatigue et prit danr
le temps, m ais leffet continue. Lerreur d Avicenne et des autres m ta
physiciens, pense Scaliger, cest de penser que la cause efficiente doit
exister simultanment avec son effet. La motio joue le m m e rle que
Vimpetus. Poursuivant sa dmonstration, Scaliger explique l'acclration
des corps soumis laction prolonge du m oteur par laccumulation des
impulsions donnes par ce dernier. Mais, ainsi que le remarque A. K oyr1M,
cette raction attarde dun traditionaliste contre lclectism e du temps
Scaliger soppose la glorification dArchimde par Cardan et dfend
vigoureusement la gloire des grands scolastiques, Duns Scot, Heytesbury et
Swineshead, contre les attaques de ce dernier n apporte en fait rien de
bien nouveau . Ce traditionaliste qui recherche sans cesse de mauvaises
querelles aux hommes justem ent clbres de son temps se dclare, autant
que faire se peut, tout au long de son commentaire anti-Cardan , l'hri
tier de la pense dAristote, Aristotelis alumnus 105 ; lequel Aristote
est proclam human sapienti patrem I06, et mrite encore, dans un
passage consacr son loge, lpithte d unique (unicus) 107.
Mais revenons Cardan lui-mme, puisquaussi bien il ignore en 1550
que Scaliger attaquera son livre, et que dailleurs il n a pas tenu compte
ou si peu dans les ditions postrieures du De subtilitate, des remar
ques critiques de son adversaire.
On a retenu, dans son interprtation d Aristote au sujet de la thorie
cintique, cette grande libert de manuvre, due certainement un sens
exprimental aigu, un sens de lobservation, sa volont de confronter
sans cesse les ides et les faits. A propos de la densit de l'air, qui permet
dacclrer le mouvement du mobile ou qui le retarde, il cite Averros,
quil approuve encore avec conviction. Tout au long de la premire
partie de ce second livre Des lments, il poursuit sa thorie des trois
mouvements, qui suit et reprend Aristote, et qui sinscrit dans une
histoire de la balistique et de la dynamique o brillent, outre le sien, les
noms de Tartaglia et de Benedetti. Lexemple quil propose des combats
navals et du choix de lobjectif et de la trajectoire108, notamment le
parcours du boulet qui se propulse au ras de leau, donne cette tude
cintique un caractre dactualit.
Un passage est intressant citer, car il mle curieusement des
remarques dordre exprimental une note inspire par la lecture d'un
texte corrompu, corrig par la suite. Il s'agit encore du mouvement et
de sa tripartition :
Mais ce qui fait foi lopinion d'Aristote, cest laffirmation que
le mouvement naturel est imptueux vers la fin, le mouvement
violent au commencement, et quau milieu il se fait plus puissant.
Averros, suivant Simplicius, et ayant un texte corrompu, lit
animalium pour projectorum. Simplicius ayant un bon texte, ne
comprenant pas Aristote, a m is en avant animalia pour projecta, se
livrant ainsi une comparaison et une interprtation carrment

CARDAN, INTERPRTE DARISTOTE

329

absurdes, prtendant que les animaux se dplaceraient sur le ct


comme des projectiles 109.
Plus loin, Cardan dclare tout bonnement, parlant de Simplicius : Il
na pas compris le philosophe 110 (Aristote). Seins doute. Il n'empche que
la conception aristotlicienne du mouvement ne permet pas de distinguer
radicalement entre le mouvement naturel qui provient de lquipement
psychomoteur et psycho-organique de l'animal, et le mouvement naturel
des objets inertes, qui ne peut tre provoqu que par la position ou
ltat de ces objets dans le monde physique ambiant.
Nous terminerons notre lecture cursive de Cardan en nous arrtant
sur un problme dinspiration trs diffrente, puisquil sagit de l'origine
des fleuves. Aristote est ici approuv sans rserves :
Mais quant lorigine des fleuves, Aristote semble avoir vu
juste : ceux-ci, en tombant dans un espace creux et vaste, forment
un lac. Jai donc dit la cause des fleuves, et des fontaines, des tor
rents et des lacs m.
En fait, il nous faudrait remonter plus haut dans le texte de Cardan.
Mais voici la cause de la salure de la mer :
Il nous reste enseigner la cause de la salure de la mer. Daprs
lopinion dAristote, qui est comprise dun petit nombre de person
nes, la cause en est une chute continue des pluies dans la mer,
qui dure depuis lternit. Et quoique cette mer ne soit pas tem elle
au lieu o elle se trouve actuellement, tant donn toutefois quune
mer provient dune autre, il est ncessaire qu'elle soit et quelle ait
t ternelle par la continuit des eaux. Il est m anifeste que toutes
les mers sont drives dune seule, la Mditerrane, la mer Rouge,
lEuxin, la Caspienne, la Magalienne, lHyperborenne, la mer
d'Hercule, la Cantabrique, la Britannique, la Sarmatique, l'indique,
la mer dAfrique, la Baltique et la Glaciale ; mmem ent les lacs,
com m e le lac Barbarique, le lac Atlantique, le Grand Lac, le lac
Arabique, le lac Persique, le Palus Meotis, sont des parties ou des
germes de l Ocan...112
*

Il est temps de conclure, c'est--dire darrter lexcursion que j ai entre


prise travers les crits de Cardan et la trace de la pense dAristote.
Deux textes que nous avons cits chemin faisant permettent de bien
cerner son attitude, faite dadmiration et de rserve, dun sentiment de
reconnaissance quasi filiale mais aussi dune volont critique, la fois
rationnelle et exprimentale. Cest tout d'abord la prminence de la
vrit ou de ce que lon juge tel par rapport une soum ission
une autorit, si haute soit-elle. Cest ensuite la reconnaissance du fait que
le philosophe grec a pu commettre, ici ou l, de rarissimes erreurs

330

J.-C.

y \RGOLIN

d observation ou d'interprtation m ais quil a vu juste d^ns des m illiers


de cas. Tout sem ble donc justifier la troisim e ou la seconde place
du Stagirite parmi les gloires de lAntiquit et du monde moderne. Cest
encore dans un texte du livre II de la Subtilit 113 qu' la fin dun dvelop
pement sur les pierres engendres dans la mer, d'aprs le tmoignage
d'Aristote, Cardan prouve le besoin de rendre hommage au philosophe
du Lyce : Nous devons cela Aristote, qui nous a laiss les sem ences
de tant de biens (Aristoteli hoc debemus, qui nobis tt bonorum semina
reliquit).
Jean-Claude M a r g o l in ,
C.E.S. Renaissance, Tours.

1. De Su b tilita te libri X X I , ed. princeps, N urem berg, 1550.


2. Son titre est De Scientiis.
3. Comme trad u it R ichard Le B l a n c , dans sa traduction, dite P aris (p ar G uillaum e
Le N oir) en 1556 : Les livres de H ierom e Cardanus m edecin m iiannois, intituls De la
S u b tilit, & subtiles inuentions, ensem ble les causes occultes, & raisons d icelles.
4. Frequentiores icet in disciplinis viros praestantes inuenire, e quorum num ro decem
selegi, vnicuique iudicium suum relinquens .
5. E n voici le texte latin (p. 314 de l'd itio n de N urem berg) : Proxim a Ptolem aei
Alexandrini gloria, qui tam claras siderum rationes u t in aetem u m sufficerent excogitavit
solusque divini opificii m odum et subtilitatem exprim ere ausus est invenisse non dicam .
6. Com m entarium in Ptolom aeum (in Opra Omnia, Lyon, H uguetan, 1663, t. V, section IV).
7. Un certain flottem ent est noter en ce qui concerne l'id en tit ou la dnom ination du
p rem ier ou des prem iers algbristes arabes. L histoire des m athm atiques de n o tre poque
a ap p o rt quelque clart dans ce dom aine.
8. Algebraticae artis. De la difficult d 'in tro d u ire en latin de nouveaux vocables (notam
m ent des vocables d origine arabe). C ardan est trs conscient de ce genre de problm e sm an
tiq u e e t philologique.
9. D ont il se recom m ande dans l'ensem ble de son uvre philosophique et scientifique.
10. Personnalit bien oublie de nos jo u rs. Elle ne figurerait certainem ent pas ce
rang dans u n p alm ars m oderne.
11. Le m decin m ilanais renvoie trs souvent G alien to u t a u long de son uvre, soit
p o u r l'ap p ro u v er, soit pour le rfu ter. L influence de Galien l'poque de la Renaissance,
et m m e ho rs d u dom aine m dical, tait considrable.
12. D uodecim us subtilitate, sed clarissim us a rte Galenus, m ethodis, pulsibus, atque
dissectionibus .
13. ... adeo verbosus e t studio contradicendi taedulus .
14. Du m oins in terprtons-nous ainsi le m ot latin contextus.
15. H ieronym i Cardani M ediolanensis philosophi ac m edici celeberrim i Opra (E ditio ut
caeteris elegantior ita et accu ratio r ), L ugduni, S um ptibus Ioannis Antonii H uguetan,
& M arci A ntonii Ravaud.
16. S tuttgart-B ad C annstatt 1966, F riedrich From m ann V erlag (G nther Holzboog).
17. De su b tilitate lib ri XXI ab au th o re plusquam m ille locis illu strati, nonnullis etiam
cum additionibus .
18. Ib id ., p. 802.
19. Tome I II, p. 607.
20. Ouvrage ddi ad illustriss. principem F erran d u m Conzagam, M ediolanensis provinciae praefectum , N crim bergaen apud Joh. P etreium jam prim o im pressum . Cum privilegio Casear. atq u e Reg. ad sexennium (BN, R 777).
21. De subtilitate..., Basilcae, per L. Lucium , in-f, pices lim inaires (BN R 778).

CARDAN, INTERPRTE D'ARISTOTE

331

22. Iu lii Caesaris Scaligeri E xotericarum E xercitationum Liber de Subtilitate ad H ieron pm um Ca n u m , F rancofurti, ap u d Claudi-un M am ium , & H aeredes Ioannis A ubrii, M.
DCVII.
23. Lugduni, ap u d P h ilibertum R olleuum . S u r la page de titre , on lit : * nunc dem um
ab ipso auctore recogniti atque perfecti .
24. Lugduni, apud Gulielmum Rovillium.
25. Lugduni, ap u d S tephanus Michaelem.
25 b5. C 'est d 'ailleu rs Cardan lui-mme qui nous y invite : S 'il a t perm is A ristote
d'abandonner Platon p o u r la vrit, pourquoi ne m e serait-il pas perm is de le laisser luimme p o u r cette m m e vrit ? (De S u b t. II, Opra Omnia t. I I I , p. 373).
26. Je m e p erm ets de renvoyer m on article, Rationalism e et irrationalism e dans la
pense de Jrm e Cardan, Revue de l'U niversit de Bruxelles, 1969, 2-3, pp. 1-40.
27. Le De Vita propria, com pos en 1575-1576, dem eura en m an u scrit p endant plus d un
demi-sicle p o u r p arvenir enfin (en 1632) en tre les m ains de G abriel N aud, fervent adm i
rateu r de C ardan. N aud l dita en 1643 (H ieronym i Gardant M ediolanensis, de Propria Vita
liber Ex. Bibliotheca Gab. Naudaei, Parisiis, apud Jacobum Villery).
28. E dition et trad u ctio n Jean D a y r e (Bibl. de l'in s titu t franais de Florence, l re srie,
t. X I, Paris, Champion, 1936), p. 35.
29. b id ., p. 31.
30. Ib id ., p. 39.
31. Je me d istrais su rto u t la lecture de l'h isto ire, la philosophie d A ristote ou de
Platou, leurs trouvailles relatives aux m ystres, sans com pter l tude de la m decine
(ibid., p. 47).
32. Ib id ., p. 52.
33. Ibid., p. 52.
34. Cest ainsi que Dayre tra d u it gravitas.
35. En latin divisio. Ce reproche peut sem bler curieux, s'ap p liq u an t A ristote, d 'a u ta n t
plus q u on a vu (cf. n. 14) C ardan vanter chez le m m e A ristote Je sens de l'enchanem ent
(contextus). Il vante au co n traire chez Galien l a rt de diviser (voir plus haut).
36. Finis et praemia.
37. Ibid., p. 52.
38. Car si tout ce qui est suprieur s im pose et constitue une paru re, les erreurs
les ngligences, le m anque de soins fatiguent l'e sp rit des lecteurs, enlvent de lautorit
aux livres eux-mmes et sont un dom m age p o u r le bien com m un. L exem ple d Aristote et de
Galien m 'a ap p ris que ce travail tait possible : p o u r eux ce scrupule tait ncessaire parce
q u ils traitaien t de su jets gnraux ; c tait la fois p ru d en t et biensant p o u r moi qui
m 'occupais de fragm ents (p. 147).
39. Bien plus, si nous en croyons Aristote, je suis plus heureux que les autres,
grce la connaissance sre et ra re de beaucoup de cho-ses grandes (p. 152).
40. Ibid., p. 163.
41. Ib id ., p. 173.
42. Luculento libro (p. 177),
43. Ibid., p. 187.
44. De Sapientia libri quinque, N urem berg, Johannes P etreius, 1544, in-4 (ed. princeps),
1. I, p. 6.
45. S u r u n traitem en t plus am ple de cet exemple, voir m on article, Jrm e Cardan,
Christophe Colomb et A ristote, Bibl. H um . R enaissance 1965, t. X X V II, pp. 655-668.
46. Ed. M. Fezandat et R. G ranjon, Paris, 1551, 1. II, pp. 60-61 (Terrae toti quae propria).
47. Chap. 84 (in titu l l le des C arthaginois), 836 b-837 a.
48. Paris, V rin, 1949, p. 117 (d 'u n e p a rt) ; V rin, 1941, pp. 133-134 (d a u tre part).
49. Qui est, com m e on le sait, l'dition type d Aristote. Le texte pseudo-aristotlicien se
trouve au t. V, p. 215.
50. Oxford, Clarendon P ress, 1909.
51. T raduction faite d 'ap rs l'd. T eubner (Otto Appelt, Leipzig, 1888, p. 66, 1. 3-13),
qui com plte l dition Bckker.
52. V o ir la tr a d . d e R. Le B la n c, p. 16 a (d. d e 1556) e t le te x te o rig in a l, Opra omnia III,
p . 403.

53. Rappelons que les heures dites italiques reprsentent les 24 heures du jo u r naturel
com ptes en tre deux couchers de soleil conscutifs, et que la philosophie italique dsigne la
philosophie pythagoricienne. Ici, les itaiica rep rsen ten t des arcs de cercle (cercle quinoxial).

332

J.-C. MARGOLIN

54. Ce second texte ne se trouve qu' quelques alinas du premier (tr. Ls B l a n c ).


55. Lb B l a n c , p. 63 a, et Opra Omnia III, p. 404.
56. Opra om nia, III, p. 404 ; trad. Le B l a n c , 63 a.
57. Pudet me plus ob viri autoritatem ilium haec dixisse, quam reprehensionis in
quam veritatis amore me tractum vi omnes intelligunt *.
58. Voir notamment l'tude d'A. D u f r o n t intitule E space e t H um anism e, Bibliothque
d Humanisme et Renaissance, 1944, t. VIII, pp. 7-104.
59. Op. cit., p. 7.
60. En fait la position d'Aristote a'est pas d'une parfaite clart, pas plus qu'elle n'est
identique elle-mme travers son ceuvre : voir ce sujet Giacomo S o l e r i , L 'im m ortalit
delVanim a in A ristotele, Turin-Milan-Gnes..., Societ editrice intemazionale, [1952] et
l'article d'Augustin M a n s i o n , L 'im m ortalit de Vme et de Vintellect d'aprs A ristote, Revue
philosophique de Louvain, 1953, t. 51, pp. 444-472.
61. Op. cit., p. 147.
62. Ib id ., p. 148.
63. Ib id ., p. 149.
64. Ib id ., p. 154.
65. Ib id ., p. 154.
66. Ib id ., p. 154.
67. Art. cit., p. 468.
68. Op. cit.
69. Art. cit., p. 469.
70. De an. imrn., p. 182.
71. Ib id ., p. 182.
72. Ib id ., p. 184.
73. Ib id ., p. 184.
74. Ib id ., p. 184.
75. Ib id ., p. 185.
76. Ib id ., p. 185.
77. Ib id ., p, 186.
78. Ib id ., p. 186.
79. Ib id ., p. 187.
80. Ib id ., p. 188 sq.
81. Opinio unitatis intellectus cum suis fundam entis.
82. Cit p ar H. B u s s o n , Le Rationalism e dans la littrature jranaisc de la Renaissance,
Paris, V rin, 1957, p. 214.
83. Opra Omnia, p . 159, col. 1.
84. De S-apientia ; I II , p. 168 sq.
85. Cit p a r B u s s o n , op. cit., p. 215.
86. De Sapentia, II, p. 186.
87. On consultera le livre de Marcel d e C o r t e , La doctrine de lintelligence chez A ristote,
P aris, V rin, 1934.
88. Opra omnia, p. 373.
89. Plura perperam .
90. S ensu ransposito.
91. T rad. L e B l a n c , p. 33 a ; Opra om nia, p. 374.
92. Sub judice lis est.
93. Opra omnia, p. 374.
94. Voir l'dition, avec trad . latine de J. L. I d e l e r , 2 vol. 1834-36, contenant les extraits
des com m entaires d'A lexandre, d'O lym piodore e t de Philopon. Voir la trad . J. T r ic o t de
1941 (V rin).
95. V oir M taphysique Z 11, 1039 a, 29 sq.
96. Opra omnia, p. 386 ; trad . Le B l a n c , 38 b.
97. Cf. Le B l a n c , 40 b.
98. Le B l a n c , 46 a ; Opra om nia, p. 391.
99. V III, 6, passim .
100. L e B l a n c , 46 a ; Opra omnia, p. 391.
101. Il fau d rait lire le De subtilitate avec, en regard, l'im m ense volum e critique de
Scaliger. On se contente d'y renvoyer le lecteur une fois pour toutes.

CARDAN, INTERPRTE DARISTOTE

333

102. Voir exercitation X XV .


103. Op. cit., p. 130.
'104. Dans le chapitre sur la physique au xvi* sicle (p. 96) du tome (La science m oderne)
de VH istoire gnrale des Sciences, Paris, P.U.F., 1>J3.
105. Ex. XXIII.
106. Ex. CCXI.
107. Ex. CXCIV. 4.
108. Opra omnia, p. 393 ; Le B l a n c , 48 a-b.
109. Ib id ., p. 393 et 48 b.
110. Sed non intellexit P hiosophum .
111. Opra omnia, p. 406; Le Blanc, 66 b.
112. Ib id ., p. 407 et 66 b.
113. Opra omnia, p. 411 ; Le B l a n c . , 72 a.