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La conqute arabe en Espagne : mythe ou ralit ?

(15-01-2007) - Soumis par Jaime Marqus - Dernire mise jour : (15-01-2007)

Casque de cavalier arabe. On nous dit, on nous enseigne avec une belle unanimit depuis des annes combien fut
fascinante la civilisation musulmane en Espagne et combien instructif peut tre l'exemple laiss par cette civilisation, si
tolrante. Une tolrance dont l'Europe aurait bien fait de s'inspirer et une civilisation laquelle elle doit tant... Mais si la
fameuse conqute arabe n'tait qu'un mythe ? Si la pninsule ibrique n'tait devenue musulmane que parce qu'elle
le voulait bien ? Si cette civilisation tait plus celtibrique et wisigothique qu'arabe ? Tel est du moins l'opinion de
certains historiens de renom qui n'hsitent pas faire voler en clats nos certitudes... Au VIIe sicle, l'empire byzantin
croule par pans entiers sous la pousse des Arabes. Entre les troupes d'Hraclius et les soldats de Mahomet, la bataille
dcisive s'engage le 20 aot 636, dans la valle du Yarmouk. Conduites par un chef militaire prestigieux, Mo'wya, les
troupes arabes crasent l'arme d'Hraclius, pourtant suprieure en nombre et en moyens militaires. -Allh et notre
prophte Mahomet, s'crie le fougueux Mo'wya, sont les artisans vritables de notre victoire. Nos armes, elles seules,
auraient-elles pu vaincre l'immense empire byzantin ? Non, par Allh ! Cette victoire, nous la devons, mes frres, la force
de notre foi ! Maintenant, le vaste monde est ouvert devant nous ! Plus rien n'arrtera la marche triomphale de l'islam.
Les unes aprs les autres, en tout cas, les places fortes syriennes sont submerges par la vague dferlante des
conqurants arabes : Antioche, Alep, Jrusalem, Gaballah, Csare, Palmyre, la clbre capitale de la reine Znobie.
Sous la conduite nergique de Mo'wya, les cavaliers arabes mnent une " Blitzkrieg " (guerre clair) fantastique,
digne des meilleures campagnes d'Alexandre. Les Byzantins, dfaits, dcourags, stupfaits par cette irrsistible
avance, cherchent refuge derrire la chane du Taurus, limite nord de la Syrie, en Cilicie et en Cappadoce. la mme
poque, l'empire perse est attaqu son tour, par les troupes de Khlid. En 637, dans la plaine de Gadisya, en
Msopotamie, les guerriers de l'islam infligent une lourde dfaite aux armes de Iezdedjerd III, empereur de Perse. Ils
s'emparent, quelques mois plus tard, de Ctsiphon, la plus grande et la plus belle cit royale de l'Asie .
Cinq ans aprs, en 642, Nehwend, le vieux monarque perse, qui fuyait de ville en ville depuis la dfaite de
Gadisya, est de nouveau vaincu. C'est la victoire des victoires , selon l'historien arabe Ibn Khaldun. Les portes de
l'Asie sont dsormais ouvertes la rue des cavaliers arabes qui vont se lancer vers le Kurdistan, l'Azerbadjan et
jusqu'au Caucase, l'Armnie et la Gorgie.
Une autre vague, conduite par Amr ibn el-As, se rpand vers l'ouest et s'empare de l'gypte, entre 639 et 642.
Si les flots ne m'avaient arrt...
Cavalier arabe.
Aprs ses nombreuses victoires, Mo'wya est proclam gouverneur de la Syrie.
Pouss par son irrsistible dsir de conqute, il forme une flotte de sept cents vaisseaux et s'lance vers
Chypre. Il assige la capitale de l'le, Constantia, et rclame la reddition sans combat des Chypriotes. Mais ceux-ci
refusent, esprant recevoir bientt des secours de Constantinople. Aprs une longue rsistance, ils finissent par tre
vaincus. Mo'wya s'empare de la ville et ordonne sa destruction. Il s'installe au palais de l'archevque et reste le matre
de l'le pendant quelques mois.
Aprs Chypre, le gouverneur de Syrie, en 649, russit conqurir la Crte puis, l'anne suivante, l'le de Rhodes.
C'est l, dit-on, que Mo'wya lance son cheval au milieu des flots et s'crie :
-Si les flots ne m'avaient arrt, Dieu de Mahomet, j'aurais conquis notre foi les pays les plus lointains.
Tout en menant ces campagnes sur mer et sur terre, l'infatigable Mo'wya dfinit et applique, dans sa province
syrienne ainsi que dans les autres territoires conquis, une politique fort habile l'gard des populations qu'il contrle.
Certes, le pouvoir rel est confi la caste des cavaliers arabes, qui devient l'aristocratie militaire et politique du rgime,
son pine dorsale. Mais les peuples soumis sont loin d'tre opprims. Ceux qui veulent garder leur religion peuvent le
faire, moyennant le paiement d'un impt spcial. Et les autochtones sont invits participer la gestion des affaires
publiques. part l'arme qui reste le domaine rserv des Arabes, toutes les administrations, que Mo'wya a hrites
des Byzantins et prserves, sont ouvertes aux lites syriennes de toutes religions. De nombreux fonctionnaires
nomms par les Byzantins sont maintenus en place.
Peu peu, en l'espace de vingt ans, la province syrienne devient la plus prospre de l'empire arabe naissant, parce
que la mieux gre.
En 661, Mo'wya reoit le titre de calife, successeur de Mahomet, l'envoy d'Allh , et fonde la dynastie des
Omeyyades qui va rgner presque un sicle Damas, devenue la capitale d'un empire brillant.
Ds lors, les conqutes reprennent. partir de l'gypte conquise, les Arabes lancent une offensive vers les rivages
nord-africains. Progressant comme l'clair, le long du littoral tripolitain, ils s'emparent de Barcah, de Tripoli et de Gabs,
sous la conduite du redoutable Oqba ibn Nafi. Malgr la rsistance acharne des Berbres, la vague arabe traverse la
Tunisie, prenant soin, toutefois, de contourner la Carthage byzantine, solidement fortifie.
Arriv dans le centre du pays, Oqba y fonde, en 670, une place d'armes islamique, la ville de Kairouan, et y fait
construire une mosque qui sera une des plus clbres du monde musulman. Aprs quoi, il reprend sa marche,
traverse l'Algrie et atteint, dit-on, les rivages de l'ocan Atlantique.
La conqute de la Berbrie ou Ifriqiya ne sera acheve que dans les premires annes du VIIIe sicle, aprs la
mort de la reine berbre Kahina, tue en 702, Tabarka, aprs avoir combattu les envahisseurs arabes jusqu'au dernier
souffle.
Une fois les tribus berbres soumises, celles-ci, avec leur tte un des leurs, Tarik, se lancent la conqute de
l'Espagne, battent en 711 le roi wisigoth Rodric, qui sera ainsi le dernier souverain de la dynastie wisigothique rgnant
sur l'Espagne depuis 476 (pour le nord-ouest du pays depuis 585). En 712, le gouverneur arabe de l'Ifriqiya, Moussa ibn
Nossar, vient renforcer la petite arme de Tarik, pour parachever sa conqute.
Vingt ans plus tard, les troupes arabes franchissent les Pyrnes, envahissent le sud de la France et parviennent
jusqu' Poitiers. L, en 732, Charles Martel russit arrter leur expansion.
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Une nigme non rsolue : l'islamisation de la Berbrie


Coutelas arabe. Telles sont, si l'on en croit les historiens arabes et leur suite les auteurs de manuels scolaires
en Occident, les grandes tapes de l'pope militaire mahomtaine. Cependant, cette conqute n'a pas manqu de
susciter quelques controverses. Devant son caractre prodigieux, certains historiens se sont demand si cette pope
n'tait pas plus mythique que relle. La conqute arabe et l'islamisation du Proche-Orient, de l'Afrique du Nord et de
l'Espagne, ont-elles t obtenues par les armes ? Faudrait-il rechercher leurs origines ailleurs ?
Au sujet de l'Afrique du Nord, le grand orientaliste Georges Marais, pourtant acquis la thse classique que nous
venons d'exposer, ne cacha pas son dsarroi :
L'islamisation de la Berbrie, crit-il dans son Art musulman d'Occident, soulve un problme historique que nous
n'avons pas l'espoir de rsoudre... Ce pays avait t une des terres d'lection du christianisme. Introduit par Carthage
et les villes de la cte, il avait gagn les villes de l'intrieur. L'Africain Tertullien disait la fin du IIe sicle : Nous
sommes presque la majorit dans chaque cit . L'glise, cette poque, comptait dj de nombreux martyrs ; elle devait
s'imposer galement par ses docteurs. Perscute, elle se glorifiera de possder un saint Cyprien ; triomphante, elle
fera entendre la grande voix de saint Augustin la chrtient tout entire. Au reste, la religion du Christ ne recrutait pas
seulement ses adeptes dans les villes... Le nombre tonnant de sanctuaires modestes, de chapelles sommairement
difies, dont nous rencontrons les ruines travers les campagnes d'Algrie, exprime la diffusion de l'vangile chez les
ruraux berbres...
Or, en moins d'un sicle, les fils de ces chrtiens auront en grande majorit adopt l'islam avec une ardeur
capable d'affronter l'preuve du martyre. L'oeuvre de conversion s'achvera au cours des deux ou trois sicles qui
suivront, oeuvre dfinitive et quasi totale, ne laissant que des lots infimes dont l'existence semble douteuse... Comment
expliquer cette dchristianisation et l'islamisation qui en est le corollaire ?
Dans un autre ouvrage, La Berbrie musulmane et l'Orient au Moyen ge, le mme Georges Marais note que
l'annexion de l'Afrique du Nord, amorce en 647, ne peut tre considre comme peu prs ralise que vers 710.
Il n'avait pas fallu moins de cinquante-trois ans pour acqurir un rsultat d'ailleurs prcaire, car l're des difficults
allait bientt s'ouvrir. Elle ne prendra fin qu'au dbut du IXe sicle. Soit plus de cent cinquante ans de lutte ouverte ou
d'hostilit latente, un sicle et demi pendant lequel la conqute arabe avait subi des checs qui avaient allure de
faillites et qui remettaient en question l'avenir de l'islam en Occident .
" Les Arabes n'ont jamais envahi l'Espagne "
La conqute de l'Espagne pose, on s'en doute, des problmes aussi pineux.
Ces problmes, Ignacio Olage les aborde dans un texte au titre volontairement paradoxal, Les Arabes n'ont jamais
envahi l'Espagne (Flammarion, 1969). Extrmement dense, nourrie d'arguments, passionnante de bout en bout, mme
si elle comporte, et l, quelques inexactitudes de dtail, l'oeuvre d'Olage propose une vision historique entirement
nouvelle de l'pope arabe. Une pope qui s'explique, selon l'minent professeur l'universit de Madrid, plus par les
mouvements internes des socits qui ont adhr l'islam que par la victoire des armes.
S'agissant prcisment de la conqute de l'Espagne, Olage montre la raret, la prcarit et, surtout,
l'incohrence des sources traditionnelles sur lesquelles les historiens se sont appuys jusque-l pour dcrire cette
conqute.
Puis l'auteur examine les difficults de l'entreprise. Comment une poigne d'Arabes a-t-elle pu venir bout, en
l'espace de trois annes, d'un pays immense, trs montagneux et trs compartiment, que les lgions romaines,
militairement suprieures aux troupes musulmanes, avaient mis trois sicles conqurir et encore, partiellement certaines rgions, particulirement inaccessibles, ont en effet toujours chapp l'autorit de Rome. Un pays, de
mme, que les armes napoloniennes ne russiront pas conqurir entirement, y subissant des dsastres comme
la capitulation, Bailen, de l'arme envoye soumettre l'Andalousie.
Terroriser les Espagnols
D'abord, comment ont-ils franchi le bras de mer qui spare l'Europe de l'Afrique ? Dans quelles conditions le
gnral, non pas arabe mais berbre, Tarik -qui donnera son nom au rocher dominant l'ouest ce dtroit (Djebel Tarik
en arabe ou Gibraltar)- a-t-il russi faire passer ses 7 000 soldats sur le soi ibrique ?
La tche est d'autant plus rude, il faut l'avouer, que ni les Berbres ni les Arabes ne disposent de flotte. Par ailleurs,
le dtroit en question, parcouru de courants et balay de vents violents, est particulirement difficile traverser. Selon un
chroniqueur arabe, crit Olage, un certain Olban (le comte Julien ), chef byzantin du littoral nord-marocain, a prt
quatre barques aux Arabes ; attribuons ces embarcations une capacit de transport maxima : cinquante hommes en
plus de l'quipage. Pour passer l'arme de Tarik, il fallait trente-cinq voyages, soit soixante-dix jours ; il faut bien, en
effet, ce type d'embarcation, un jour pour effectuer la traverse. Avec les semaines de mauvais temps, o celle-ci lui
est impossible, nous arrivons vite trois mois ; un dbarquement aussi lent n'aurait pu se raliser sans que les premiers
arrivs eussent t massacrs avant que les suivants ne les eussent rejoints .
Ibn Abd al-Hakkam en a attribu la russite l'utilisation d'un stratagme :
Dans une le, raconte-t-il, les gens de Tarik firent prisonniers des paysans, en turent un et le firent cuire dans une
marmite ; dans une autre, ils firent cuire de la viande. Escamotant les plats, ils laissrent croire aux paysans qu'ils
mangeaient de la chair humaine ; ceux-ci en colportrent la rumeur dans tout le pays.
La rputation d'anthropophagie des Arabes serait donc passe sur le continent et les Ibriques, loin de
massacrer les premiers arrivants, les auraient reus avec considration, prfrant gagner leur bienveillance en se
soumettant plutt que de figurer leur menu... Outre que cela n'est gure convaincant, il faut remarquer qu'il n'y a pas d'le
dans le dtroit de Gibraltar ; l'isla del Perejil (l'le du Persil) o Victor Brard a situ l'antre de Calypso, n'tant en fait
qu'un rocher.
Pour passer les 7 000 hommes de Tarik dans des conditions normales, poursuit Olage, il fallait au moins cent
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embarcations ; seul un peuple essentiellement marin, les gens de Cadix, pouvait raliser l'opration. Depuis le IIIe
millnaire prchrtien, ils allaient en Angleterre chercher de l'tain ; ils avaient dj long la cte occidentale de
l'Afrique, dont ils avaient peut-tre mme fait le tour, selon Strabon. Ce sont vraisemblablement eux qui, au Xe sicle,
ont fait passer les Vandales, en sens inverse ; l'poque accusait une grande dcadence maritime, mais au dbut du
VIIIe sicle, ils pouvaient encore avoir une flotte suffisante pour effectuer un transport de troupes.
Cependant, pourquoi ces Andalous auraient-ils rendu ce service ceux qui venaient les asservir ? Et en admettant
que Tarik ait tromp les Ibriques sur ses intentions, pourquoi les gens de Cadix auraient-ils pass les renforts
amens par Moussa, quelques mois plus tard ?
De l'arianisme l'islam
Nous n'avons pas l'intention, ici, de passer en revue tous les arguments historiques, linguistiques, sociologiques,
artistiques et religieux invoqus par l'auteur. Le lecteur soucieux de les connatre pourra lire avec intrt l'ouvrage luimme qui est, rptons-le, excellent tant par sa tenue intellectuelle que par sa rigueur.
S'il faut toutefois rsumer la thse centrale du livre, disons que, pour le professeur Olage, la conqute de
l'Espagne par les Arabes n'a pas t obtenue par les armes mais par l'adhsion volontaire de la population ibrique
qui, cette poque, avait dj, en majorit, abandonn le christianisme romain, trinitaire, pour embrasser le christianisme
arien, hrsie de monothisme unitaire, l'islam lui apparaissant ensuite comme l'tape ultime de cette hrsie.
La mosque de Cordoue.
La pninsule ibrique, crit Olage, fut la rduction du vaste ensemble que
constituaient l'Orient et l'Occident : les rgions riches, les plus volues, passrent au monothisme unitaire ; les
rgions pauvres et arrires se convertirent au christianisme trinitaire. Aux IXe et XIe sicles, ces dernires furent
raffermies ou reconverties l'orthodoxie par la croisade franaise inspire par Cluny ; le Sud hrtique suivit la mme
volution que le Proche-Orient, vers une civilisation nouvelle dont l'islam, issu du syncrtisme arien, fut le moteur. Plus
tard, quand l'Occident eut rattrap son retard et russi se former une personnalit, il put achever la conqute -et non
la reconqute - de la pninsule au catholicisme ; peut-tre est-ce l le sens profond des appellations de Rois
Catholiques, sous laquelle Isabelle de Castille et Ferdinand d'Aragon sont passs la postrit, et de Majest Trs
Catholique , attribue au roi d'Espagne ?
Si nous voulons comprendre et expliquer l'volution des ides religieuses dans la pninsule Ibrique durant le
haut Moyen ge, il faut bien garder en vue qu' la fin du IVe sicle il existait dans la Btique [l'actuelle Andalousie] et sur
le littoral mditerranen, une socit riche et conservatrice, qui fut peu peu gagne par des ides manant d'une
socit identique existant en Orient ; ces conceptions nouvelles provenaient essentiellement du monde juif : ct du
judasme, qui possdait, dans la Pninsule, des racines anciennes et fortes, le christianisme parvint faire tache d'huile,
mais sous des formes diverses, voire opposes. partir du Ve sicle, le monothisme antitrinitaire ou unitaire acquit la
prpondrance, favoris par les monarques wisigoths, d'obdience arienne ; puis, comme au Proche-Orient, le
syncrtisme arien volua vers un syncrtisme musulman.
Ignacio Olage en voit une preuve, notamment, dans ce fait trs frappant : les fouilles archologiques ont fait
apparatre que la clbre Grande Mosque (aujourd'hui cathdrale) de Cordoue, difice majeur de l'islam ibrique, est
le dveloppement architectural de l'glise Saint-Vincent, dont les restes en constituent l'embryon et parfois le modle,
jusque dans le dtail.
La civilisation hispano-mauresque n'est pas un miracle arabe
D'ailleurs le professeur Olage n'est pas seul remettre en question la thse classique de la diffusion de l'islam et
des premires conqutes musulmanes.
Un groupe de jeunes historiens arabes a tent de rcrire en quelque sorte les dbuts de l'pope
mahomtane dans un esprit nouveau. Groups autour d'une revue mensuelle historique d'une trs haute tenue, Al
Kudda el Jadida (La Nouvelle mthode), qui paraissait Beyrouth (jusqu'en 1976), ces jeunes mousquetaires
n'hsitrent pas affronter les tenants de l'orthodoxie islamique.
En se fondant sur l'archologie, la numismatique, la sociologie et bien d'autres disciplines, le groupe de Beyrouth
saccagea les constructions laborieusement difies par les gnrations successives de chroniqueurs arabes. Le rle de
Mahomet et celui des quatre premiers califes de l'islam apparaissaient sous un jour tout fait inattendu. La grande
chevauche victorieuse travers le Proche-Orient puis l'Afrique du Nord tait dissque et rduite des dimensions
plus modestes.
Concernant la conqute de l'Espagne, les animateurs de La Nouvelle mthode aboutirent des conclusions
assez proches de celles d'Olage, bien que s'appuyant sur des arguments tout fait diffrents. Selon l'un de ces
mousquetaires, Radouane Hamdi, il faut repenser entirement cette affaire et renoncer une fois pour toutes aux
images d'pinal qui ne nous aident gure nous faire une opinion exacte sur ce qui s'est rellement pass dans la
Pninsule [...]. Tout nous y invite : le bon sens et la gographie .
Peinture murale de l'Alhambra de Grenade reprsentant des dignitaires musulmans.
S'agissant particulirement
de ce qu'il est convenu d'appeler la civilisation andalouse , Hamdi note, non sans raison, qu'elle n'a pu tre une
cration exclusivement arabe ou musulmane [...]. Peut-on, d'ailleurs, parler d'un art musulman proprement dit ?
Certes, poursuit-il, il n'est pas question de dnigrer ou mme de minimiser l'apport arabe, mais il est juste de
reconnatre que les plus rcentes recherches archologiques tablissent d'une faon formelle que la civilisation qui a vu
le jour en Espagne musulmane doit beaucoup la Perse, Byzance et aussi l'hritage celtibrique. L'art wisigothique et
certaines traditions romaines qui, apparaissent particulirement dans les palais andalous ont jou un rle trs important
dans l'closion et le dveloppement de cette civilisation. C'est pourquoi il nous semble extrmement difficile
d'accueillir, sans rserve, la thse selon laquelle la civilisation de l'Espagne musulmane serait un miracle arabe .
Comment des Bdouins, originaires d'un dsert aride, vivant jusque-l sous la tente, auraient-ils cr, ex nihilo, une
civilisation essentiellement urbaine ?
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Le charme des monuments hispano-mauresques


Un art hispano-mauresque s'est cr en Espagne, mlange d'art purement arabe, d'art mozarabe (l'art des
chrtiens d'Espagne vivant sous la domination arabe) et d'art mudjar (l'art des Maures soumis aux chrtiens aprs la
reconqute espagnole).
De cette pntration subtile sont nes les glises-mosques qui n'ont pas d'quivalent en Europe.
Lorsque les Arabes, et surtout les Berbres, se sont installs en Espagne, ils ont assimil les traditions ibriques
et romaines, ou romano-hellnistiques, et aussi l'art wisigothique, art dj orientalis par le fait que les Wisigoths avaient
subi l'influence byzantine lors de leur installation en Thrace au IVe sicle puis lors de l'occupation de l'Andalousie, entre
554 et 624, par les Byzantins de Justinien et de ses successeurs. La mosque, type principal de l'architecture
musulmane, drive donc en Espagne de l'glise byzantine et wisigothique, mais elle n'en garde pas moins toute son
originalit pour deux raisons essentielles : La cour des Lions l'Alhambra.
d'une part, contrairement la religion
chrtienne, le Coran dfend la reprsentation de la figure humaine et, cette interdiction devenant de plus en plus
formelle et rigoureuse, les Arabes sont amens un systme de dcoration particulier d'o ils tirent un parti merveilleux ;
d'autre part, des modles byzantins et wisigothiques, imits dans une mentalit et une civilisation radicalement
diffrentes, ne peuvent sortir que des formes nouvelles et originales.
Ainsi, malgr les mutilations et les transformations subies, c'est peut-tre en Espagne que l'on trouve les plus beaux
monuments arabes. Construits divers moments de la domination musulmane et appartenant donc des coles diverses,
ils prsentent tous, dans le chass-crois d'influences subies (ibres, romaines, wisigothiques, byzantines), la mme
originalit, le mme attrait grandiose et fascinant, le mme charme un peu mystrieux, que ce soient la mosque de
Cordoue, l'Alhambra de Grenade, l'Alcazar de Sville et celui de Tolde ou les palais et les forteresses, les ponts et les
aqueducs...
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