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Nimuendaj s voltas com a histria

Marta Rosa Amoroso


Professora do Departamento de Antropologia USP
Pesquisadora do CEBRAP
Resumo: Em 2000 foi editado em Portugal o livro Cartas do Serto de Curt
Nimuendaj para Carlos Estevo de Oliveira. Textos do etnlogo inditos
em portugus continuam, por sua vez, despontando em revistas especializadas,
atestando o interesse dessas etnografias realizadas na primeira metade do sculo
XX, a partir de trabalho de campo pioneiro.Este artigo considera que as cartas
padro de relato diverso daquele que caracteriza as monografias etnogrficas
descritivas, gnero no qual Nimuendaj se consagrou acrescentam novo aspecto
a sua obra.
Palavras-chave: Histria dos ndios, americanismo tropical, Arqueologia.

Curt Nimuendaj nasceu alemo em 1883 e morreu brasileiro em 1945


em uma aldeia tikuna no Alto Solimes. Naturalizara-se brasileiro em
1922 com o nome que recebera dos andeva-Guarani em 1906, nome
que significa fazer moradia (Nimuendaj, 1987: 32). Com o nome
guarani, ganhava uma causa. Em Nimongara deixava registradas as
impresses da cerimnia de seu batismo indgena, realizada em uma
fria madrugada de dezembro e firmava um compromisso: quando o
sol (...) nasceu atrs da floresta, iluminava um novo companheiro da
tribo dos Guaranis que, apesar da sua pele clara, compartilhou com eles
lealmente no curso de dois anos a misria de um povo agonizante.
(Nimuendaj, 2001a: 149). De fato dedicou sua vida militncia
indigenista e pesquisa etnolgica, atividades praticadas de maneira
intensa. Conviveu com um grande nmero de sociedades indgenas de

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todas as regies do Brasil, ao mesmo tempo em que manteve dilogo


com o americanismo que se ensaiava timidamente nos museus de
etnologia da Europa e dos Estados Unidos.
Nos ltimos anos Nimuendaj voltou cena editorial, com a
publicao de uma tese que destaca a vida e obra do etnlogo (Grupioni,
1998). Sua correspondncia foi publicada em parte pelo Museu Nacional
de Etnologia de Lisboa, que apresenta em edio ilustrada (Nimuendaju,
2000) a coleo de cartas que Nimuendaj endereou a seu amigo Carlos
Estevo de Oliveira, na poca diretor do Museu Paraense Emlio
Goeldi. O ltimo nmero da revista Mana traz dois de seus textos
inditos em portugus(2001a e 2001b), a Revista de Antropologia, por sua
vez, publica no presente volume Excurses pela Amaznia, texto
originalmente publicado em alemo1.
O interesse redobrado pela obra do etnlogo, parte dela ainda indita
em portugus e dispersa em instituies nacionais e estrangeiras, d
mostras que os artefatos de inspirao culturalista que soube esculpir
como ningum no incio do sculo, a partir de experincia de campo
pioneira, ganham com o tempo maior valor2. Sua correspondncia se
acrescenta a este acervo como pea de valor inestimvel para os
interessados na histria dos ndios, do indigenismo no Brasil e dos
estudos americanistas.
Nimuendaj produziu valiosos registros etnogrficos da maioria dos
grupos indgenas que visitou, como As lendas da criao e da destruio
do mundo como fundamentos da religio dos Apapocuva-Guarani,
monografia considerada uma das obras-primas da etnologia brasileira
(Viveiros de Castro, 1987). Seu empenho em etnografar a complexa
organizao social dos grupos J3 contribuiu, por sua vez, para que a
moderna reflexo etnolgica de David Maybury-Lewis e Claude LviStrauss pudessem avanar sobre bases seguras nas dcadas de 1950
e 1960. Nimuendaj registrou de forma meticulosa as instituies
amerndias e o resultado obtido, como ele mesmo tinha conscincia,
na maioria das vezes superou o conhecimento de sua poca: em matria
de americanstica comentava em sua visita ao Museu de Etnologia
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de Gotemburgo, na Sucia em 1934 eles que podiam aprender de


mim, esta a dura verdade (2000: 213).
Utilizava uma metodologia s mais tarde consagrada pela antropologia,
que conjugava controle da lngua nativa, longa permanncia com os ndios
e imerso no modo de vida das comunidades indgenas. Conscincia
emprica e limpidez etnogrfica so atributos reconhecidos na obra
de Nimuendaj at por autores que, como Florestan Fernandes (1975:
119), cobraram do etnlogo alemo maior elaborao interpretativa do
material apresentado. Deslocava-se sozinho para as aldeias, evitando
tanto quanto possvel a companhia de outros pesquisadores ou aparatos
que considerava incompatveis com um tipo de investigao que dependia
exclusivamente da aceitao pelo grupo visitado, da generosidade da
hospedagem e, acima de tudo, da extrema pacincia dos ndios para
ensinar.

Cartas do Serto
Nimuendaj inventariou instituies nativas ainda quando delas restava
apenas a frgil memria de uma anci. Em visita ao Posto Paraguau,
na Bahia, em 1938, conheceu Dona Jacynta Grayira uma das ltimas
falantes da lngua , que ouvia com dificuldades, mal compreendendo
as questes formuladas pelo etnlogo sobre o parentesco. Dona Jacynta
interessou-se, entretanto, pelo teatro de bonecos que Nimuendaj
improvisou com caixas de filmes e garrafas vazias, dispostos em uma
mesa para representar os parentes falecidos e o grau de parentesco entre
eles. Ao final de um ms de rduo trabalho o etnlogo contava com o
inventrio dos termos de parentesco na lngua Camac, alm de lendas
e um vocabulrio da lngua. Dona Jacynta e seus numerosos parentes
lucraram com a reforma de sua casinha e com mantimentos providenciados pelo etnlogo durante sua estadia (Grupioni, 1998: 191-94).
Neste e em outros casos so as cartas de Nimuendaj que revelam
mtodos e tcnicas de etnografia, uma arte do relacionamento humano
que o etnlogo soube to bem cultivar.
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Sua correspondncia acrescenta, assim, novo aspecto a uma j


consagrada obra etnolgica e indigenista. Suas cartas so verdadeiras
crnicas das mudanas que se processavam entre as sociedades indgenas
do serto do Brasil. Nelas, Nimuendaj mostra-se s voltas com a
histria, a sua prpria histria de imigrante alemo que aporta no Brasil.
O tema da histria e das mudanas vertiginosas do perodo do entreguerras aparecem, por exemplo, quando o etnlogo retorna Alemanha
em 1934 e no reconhece sua terra natal sob a roupagem opressiva,
montona e sombria da propaganda nazista. Ironicamente, a condio
de alemo levar Nimuendaj a ser tomado mais de uma vez como
espio a servio da Alemanha na Amaznia, tanto por ndios como pelos
civilizados. Tais desconfianas infundadas levaram Nimuendaj a
desistir de pesquisar os Sater-Mau, povo que o recebeu com hostilidade
na dcada de 1920, insuflados contra espies alemes (Nimuendaj,
2000). Na dcada de 1940 a xenofobia partia do Conselho de Fiscalizao
das Expedies Artsticas e Cientficas no Brasil (Grupioni, 1998: 20343) e repercutiu no contexto local das aldeias Tikuna, onde o etnlogo
foi encontrado morto, num episdio envolto em mistrio.

Indigenismo
As cartas revelam principalmente as histrias dos ndios, muitas das
quais Nimuendaj figurou como protagonista em graus variveis de
engajamento. Nas primeiras dcadas do sculo XX o Estado brasileiro
inaugurava uma nova forma de atuao junto s populaes indgenas.
Criado o Servio de Proteo aos ndios(SPI) em 1910, impunha-se
uma orientao leiga e de inspirao positivista no trato com essas
sociedades. Foi um perodo de profundas transformaes da poltica
indigenista e de criao de novos instrumentos de mediao entre o
Estado e as populaes indgenas, diverso das premissas da Catequese
e Civilizao adotadas pelo governo do Imprio, que havia encarregado
as misses catlicas da questo indgena. Nimuendaj foi crtico mordaz
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das premissas do programa civilizador conduzido pelo Estado e a Igreja


catlica junto aos ndios.
O etnlogo ingressou no Servio de Proteo aos ndios em 1910,
instituio que propunha, entre outras inovaes, o respeito religiosidade, lngua e a toda forma de expresso das tradies nativas.
Foi demitido em 1915, por denncias de espionagem, voltando a atuar
no perodo de 1921-1923, quando foi novamente demitido (Grupioni,
1998: 177). Manteve, entretanto, ao longo da vida contato com alguns
de seus funcionrios e com a instituio, para a qual prestava servios
espordicos. Arrojado e firme nas decises, Nimuendaj compunha o
grupo de indigenistas que a inspetoria contava para implementar o
novo programa, juntamente com Horta Barbosa, Bento Pereira Lemos
e Jos Maria da Gama Malcher. O grupo trabalhou na pacificao de
populaes indgenas, na transferncia de aldeias, operacionalizou
intervenes a favor dos ndios nos conflitos por questes territoriais
com os cristos. Tambm participou na reformulao da poltica
indigenista leiga do Estado republicano.
A correspondncia com Carlos Estevo de Oliveira se d no momento
em que Nimuendaj, aos 43 anos de idade, vinte dos quais passados
entre os ndios, abandonava definitivamente o Servio de Proteo aos
ndios e optava por se dedicar aos estudos etnolgicos. Nas Cartas do
Serto, escritas do Araguaia, do Tocantins, das aldeias xerente, canela,
maw, ecoam a um s tempo a denncia do extermnio fsico dos ndios
que se processava cotidianamente no interior do Brasil e o sentido do
exerccio da cincia antropolgica na primeira metade do sculo XX: o
salvamento das preciosidades indgenas.

Preciosidades indgenas
A expresso foi utilizada pelo etnlogo ao se referir cermica
arqueolgica de diferentes padres encontrada na superfcie das ruas
de Santarm (esta mina inesgotvel de cermica), em Alter do Cho,
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no Amap, ou na Ilha Caviana na foz do Amazonas, evidncia da


diversidade das culturas pr-coloniais que outrora habitaram a regio
amaznica. Aplicava-se, da mesma forma, a um certo tipo de antropologia
que se exercia por meio da coleta sistemtica da cultura material e do
registro lingstico das sociedades indgenas consideradas na poca
fadadas a desaparecer ou a se aculturar.
A montagem de colees de arqueologia ou de artefatos indgenas
correspondeu a uma atividade significativa da etnologia praticada no
sculo XIX at as primeiras dcadas do sculo XX4 e, ainda que no
de forma exclusiva, Nimuendaj tambm se dedicou tarefa. Entre
1922 e 1927 o trabalho do etnlogo foi em grande parte orientado pelo
interesse dos museus europeus em adquirir colees de arqueologia e
de artefatos indgenas.
Excurses pela Amaznia nos remete ao contexto especfico das
investigaes conduzidas pelo Museu de Gotemburgo, na Sucia, e ao
mapeamento das reas culturais que caracterizaram a ocupao prcolonial da Amrica. Assim, a primeira excurso de Nimuendaj Ilha
de Maraj, em 1922, buscava identificar os montculos (mounds) e
cemitrios de urnas, evidncias arqueolgicas que na maioria dos casos
esto associadas a enterramentos humanos. Em Santarm observou
superfcie da terra estratos culturais extraordinariamente interessantes
e ricos sobre os quais a atual cidade est edificada e assim construiu
a hiptese que ali seria o ponto de difuso da cultura tapaj. Pesquisas
posteriores em Alter do Cho, bidos e Amap buscaram delinear os
limites geogrficos da cultura Santarm. Os diferentes tipos de cermica
encontrados na regio documentavam, por sua vez, a complexidade da
histria do povoamento da foz do Amazonas.
As excurses ao rio Madeira e ao Oiapoque tiveram da mesma forma
objetivos arqueolgicos, que no se cumpriram muitas vezes devido
explorao comercial dos terrenos, outras pela total descaracterizao
das evidncias, com o desbarrancamento das margens dos rios. Nimuendaj
entrava em contato, entretanto, com as populaes indgenas vivas, e
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comeava a considerar que talvez fosse esta a tarefa mais imediata a


ser cumprida pela etnologia.
A passagem para uma segunda fase dos trabalhos do etnlogo, marcada
por novos interesses, paradigmas cientficos e parcerias, se d ao final da
dcada de 1920, estando o pesquisador ainda envolvido com obrigaes
assumidas com museus europeus de montagem e remessa de colees
de etnologia.
Neste sentido, Cartas do Serto cumpre a funo de ser um guia das
colees arqueolgicas e da cultura material das sociedades indgenas
do Brasil reunidas por Nimuendaj, depositadas at 1927 nos museus
de etnologia da Europa e a partir da dcada de 1930 nos EUA e nos
museus brasileiros. Aqui, a orientao segura garantida pelas notas
bibliogrficas de Thekla Hartmann, que buscam localizar as colees
dos artefatos amerndios, assim como identificar a rede de cientistas
suecos, alemes, holandeses e norte-americanos que estiveram no Brasil
na primeira metade do sculo XX estudando os ndios, entre os quais
se destacam os nomes de Alfred Metraux, Nils Erland Nordenskild
(1877-1932), Fritz Krauze (1811-1963), Theodor Koch-Grnberg (18721924), Felix Speiser (1880-1949)5.
Em uma verdadeira corrida contra o tempo no salvamento das culturas
nativas, percorria-se as terras indgenas em busca de sociedades dignas
de serem etnografadas. Estabelecendo um gradiente dos estgios de
contato da populao indgena, Nimuendaj considerava, por exemplo,
a Aldeia do Ponto dos ndios Canela uma verdadeira mina etnogrfica,
onde se poderia estudar instituies sociais e religiosas dos Timbira em
toda a sua extenso (Nimuendaj, 2000: 139). Dispunha na outra
extremidade do gradiente do contato os Mura, os Sater-Mau, os
Mundurucu, os ndios do rio Negro, os Palikur do Oiapoque, populaes
indgenas em estado avanado de aculturao e, portanto, quase sem
valor para a pesquisa etnogrfica da poca.
Nimuendaj alertava para a necessidade da etnologia dedicar-se de
forma sistemtica aos Timbira e a outros povos J do Brasil Central e
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desvendar os intrincados aspectos de sua organizao social. A corrida


de toras (2001b: 151-94) uma bem-sucedida demonstrao que
fornece as peculiaridades dos J e o incio de uma segunda etapa de
trabalhos do etnlogo, marcada pela parceria com Robert Lowie,
etnlogo radicado nos EUA, ligado ao Departamento de Antropologia
da Universidade de Berkeley, Califrnia. Nimuendaj realizava por meio
da etnografia desta prova de atletismo usualmente interpretada pelos
regionais como uma dana ou prova de casamento uma explanao
sobre a organizao sociocerimonial que orienta as regras daquelas
sociedades, que envolve alm das metades, as classes de idade, os ciclos
de festas, os grupos de pintura. Roberto DaMatta (1992) chama a
ateno para a qualidade dos trabalhos de Nimuendaj inaugurados
nesta fase J, fato que atribui parceria com Lowie, que formulava de
Berkeley questes para serem respondidas em campo por Nimuendaj,
dotando a investigao de um suporte terico ausente em outros dos
seus trabalhos.

Aculturados
O interesse cientfico de Nimuendaj declinava visivelmente diante das
populaes indgenas consideradas em grau avanado de aculturao.
Se os Palikur, apesar de horrivelmente creolizados, portavam ainda uma
interessante cultura material o que possibilitava a realizao de colees
museolgicas quase nada havia a dizer dos Mura do rio Madeira:
Hoje estes restos dos Mura so etnograficamente quase sem valor.
Nimuendaj percorreu as 25 aldeias mura em 1926, calculou sua
populao em 1.150 pessoas, mas constatava que as tradies esto
esquecidas, a lngua quase extinta. Talvez se tivesse chegado trinta anos
antes... (2000: 94). No rio Negro, que esteve a servio do SPI em 1927,
observava tambm que a decadncia da cultura indgena espantosa;
todos para isso se coligam (: 111). No caso do rio Negro, identificava os
padres salesianos como os principais agentes das mudanas, denunciando
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que os religiosos apresentavam suas medidas como vontade do Governo


(2000: 94). Entre os Guajajara em 1929, surpreende-se ao ver as ndias
com cabelos la garonne danar ao toque da harmnica e ainda
convidaram-me para fazer parte (: 135).
Nimuendaj chegou a cunhar um neologismo Schlammbugrismo
(sendo schlam = lama) para se referir ao estado de aviltamento fsico
e moral dos ndios Kaingang e Xokleng do sul do pas e das populaes
indgenas em geral, quando em contato com a sociedade nacional.
Buscando reagir contra um estado geral de desnimo que reconhecia
nos colegas indigenistas e nele prprio, recomendava que se lanasse
mo do estudo das organizaes sociais indgenas, atividade que
considerava um verdadeiro elixir para reanimar os ndios a cultivarem
suas tradies. Em sua opinio, a simples presena de algum interessado
nas tradies indgenas operava na maioria das vezes uma reverso
no processo gradativo de aculturao. Relata que estimulados pela
presena do etnlogo, os ndios do rio Negro realizaram revelia dos
missionrios catlicos o que julgava ser um ltimo ritual Jurupari.
Constatava algo semelhante entre os Xerente, os Apinay e os Ticuna:
seu interesse pela morfologia social, pelas cosmologias, sua presena
atuante nos conflitos com fazendeiros e patres na condio de
representante do Estado faziam ressurgir das cinzas rituais e instituies
nativas aparentemente esquecidas.
Assim, a narrativa que acompanhamos por meio da correspondncia
de Nimuendaj constitui um padro de relato diverso daquele que
caracteriza as monografias etnogrficas descritivas, gnero no qual
Nimuendaj se consagrar. As cartas trazem uma reflexo pessoalssima
sobre, afinal, de que matria se constitua a alteridade indgena e o
quanto esta estava ameaada pelas vicissitudes do contato com os
brancos. Por vezes esta reflexo de dentro da cena humana que estava
sendo narrada supera os vaticnios que pairavam sobre o futuro dos
ndios. Escrevendo de uma aldeia xerente, Nimuendaj mostra que a
histria podia pregar suas peas na antropologia de vis culturalista
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praticada na poca. O etnlogo registrava em 1937 sobre os Xerente


que (2000: 263) seu ideal, ser to refinado e velhaco como os cristos,
eles realizam plenamente e completava: no entanto, vi sobressair, em
p ainda, naquele monto de escombros e lixos, alguns esteios de antigo
edifcio: por exemplo, at hoje no conseguiram se livrar da lei da
exogamia das moities. Os Xerente conservavam-se ndios e cnscios
do valor da tradio, ainda que cauterizados com todos os cidos da
civilizao. Tal conservadorismo xerente amparava-se no carter
profundamente mstico e religioso que se notava em alguns indivduos.
Constatava, afinal, que os ndios podiam realizar de forma peculiar a
incorporao dos valores da civilizao crist.
Nimuendaj, no entanto, compartilhava com o indigenismo de sua
poca a posio que os ndios deveriam ser protegidos contra as ameaas
que pairavam sobre eles, vindas das esferas regionais. O recurso que o
poder central lanava mo para garantir tal proteo era ainda o princpio
jurdico da Tutela dos ndios, herana do governo do Imprio, mantida
pelo Servio de Proteo aos ndios (e tambm pela Funai at h pouco
tempo), que considerava a populao indgena incapaz de se autogovernar. Assim, a antropologia do incio do sculo XX fazia vistas
grossas ao regime da tutela dos ndios, que incapacitava legalmente o
ndio. Talvez por considerar tal constrangimento conveniente s bravatas
quixotescas contra as mudanas culturais e em prol da manuteno intacta
das preciosidades indgenas. Incorriam, sem dvida, em excesso de zelo.
Em uma das cartas que escreve dos Xerente, Nimuendaj conta que
recebera o nome de Seliemti, o mesmo que davam a D. Pedro II que
ainda hoje (1930) vive na memria deles como a personificao da
bondade e sabedoria (2000: 159). A memria do Imperador foi tambm
registrada entre os Sater-Maw (Figueroa, 2000) e entre os Krah
(Melatti, 1970; Carneiro da Cunha, 1986), populaes indgenas que,
como os Xerente, viveram no sculo XIX a experincia dos aldeamentos
indgenas implantados por D. Pedro II. A presena do etnlogo alemo,
articulando um discurso favorvel aos ndios, reavivava naquelas
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sociedades a memria de jornadas passadas. Ali, quase um sculo antes,


estiveram outros europeus interessados nos ndios, os frades capuchinhos
italianos que falavam em nome do Imperador D. Pedro II, figura tornada
lendria naqueles sertes indgenas.
Entre os Tikuna em 1941, no centro de um movimento messinico
em gesto nos igaraps, Nimuendaj percebe estar sendo confundido
com algum ser mstico, algum que podia trazer notcias do heri cultural
Dyi. Evento estrangeiro aportando nas sociedades indgenas, ele
mesmo seria traduzido de mltiplas formas, todas elas ancoradas na
cosmologia e no repertrio mtico dos povos visitados. Engajado no
seio das atribulaes das sociedades indgenas, Nimuendaj subestimou,
talvez, a capacidade dos ndios lidarem com as mudanas. Elas, na
maioria das vezes, no conduziam pela via nica que dava acesso
civilizao crist. Ao contrrio, diante de seus olhos delineavam-se
novas histrias das populaes indgenas que a antropologia se dedica
atualmente a interpretar. Para o trabalho das novas geraes de etnlogos
americanistas, sempre bem-vinda a reflexo de Curt Nimuendaj.

Notas
1

Original em alemo Streifzuege in Amazonien, publicado em Etholo-Anzeiger


(Stuttgart, 1929-1932, vol. II: 90-7).

Ver Grupioni (1998) tanto para bibliografia, inventrio dos manuscritos e da


correspondncia de Curt Nimuendaj, como para a localizao das instituies
que tm sob a guarda seu acervo.

Trs monografias marcam a fase J na obra de Nimuendaj: The Apinaye,


1939; The Sherente, 1942 e The Eastern Timbira, 1946.

Sobre a predominncia alem na etnologia indgena nesta fase, ver Melatti (1983).

Caberia uma observao aos editores da correspondncia de Nimuendaj. O


leitor se ressente da ausncia de ndices temticos (onomstico, das etnias,

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geogrfico), imprescindveis em obras do gnero. As anotaes da professora


Thekla Hartmann, por sua vez, dispostas no final do volume em corpo de letra
pequenssimo, receberam um tratamento grfico que no condiz com a importncia
da contribuio que prestam ao volume.

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destruio do mundo como fundamentos da religio dos Apapocuva-Guarani, So
Paulo, Hucitec.

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ABSTRACT: In 2000, a book entitled Cartas do Serto de Curt Nimuendaj


para Carlos Estevo de Oliveira (Letters from the Backlands by Curt
Nimuendaj to Carlos Estevo de Oliveira) was published in Portugal. The
appearance of Nimuendajs previously unpublished writings in Portuguese
attests to the interest which continues to be shown in regard to this early
twentieth century ethnographer and his pioneer fieldwork. By focusing on
the ethnographer's letters, a literary genre which is distinct from the descriptive
ethnographies for which he is better known, this article examines a new
dimension of Nimuendajs work.
KEY WORDS: Native American History, Tropical Americanism, archeology.

Recebido em dezembro de 2001.

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