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1.

Ella sentit son pouls sacclrer. Lhomme qui venait dentrer dans la boutique tait dune beaut couper le souffle. Trs grand, large dpaules, le
teint mat et des yeux superbes dun brun velout paillet dambre. Un
vritable don Juan.
Elle se reprit vite, car linconnu promenait autour de lui un regard hautain.
Il ny a rien dautre ? demanda-t-il sans prambule.
Dcontenance, Ella dut faire un effort pour sourire.
Ce sont les vtements de la collection Ella Stanton. En ce moment, je
propose vingt pour cent de remise afin de euh de fidliser la clientle.
Plus exactement pour faire rentrer rapidement des liquidits et payer les chances ; mais cela, elle ne pouvait pas le dire
Sans se dpartir de son air suprieur, lhomme avana dun pas.
Je venais voir ce que reprsentait mon dernier investissement.
Que voulez-vous dire ? demanda Ella, interloque.
Ctait absurde ! Pourtant, le visiteur, malgr sa voix mlodieuse et grave,
teinte dun lger accent tranger, ne plaisantait pas, ctait vident. Ella
eut soudain la chair de poule.
Il avana encore et cest alors quelle le reconnut. Nicolas Chevalier !
Elle prouva un choc si violent quelle dut faire appel toute sa volont
pour nen rien montrer. Nicolas Chevalier, homme daffaires connu pour
son flair et son absence de scrupules, riche comme Crsus, icne des journaux people, qui le disaient sducteur invtr. En le voyant en chair et en
os, on comprenait pourquoi : il tait beau se damner ! Il aurait pu tre
lun de ces mannequins quElla recrutait pour prsenter ses collections.
Avec un plus certain, cependant : il navait rien dandrogyne. Au contraire,
sa haute stature, ses traits fermes superbement dessins, lui donnaient une
aura de force et de virilit laquelle nulle femme normalement constitue
ne pouvait rester indiffrente
Elle ne lavait pas reconnu ds son entre car les clichs de presse ne lui
rendaient pas justice : il tait beaucoup plus sduisant dans la ralit. Dautre part, en cet instant, il ny avait chez lui nulle trace de cette insouciante
lgret caractristique des play-boys. Elle avait devant elle un homme srieux, concentr, irradiant une masculinit et une dtermination qui la troublaient et la terrifiaient la fois.
Il ouvrit le luxueux attach-case quil avait la main pour en sortir une
chemise cartonne, quil lui tendit : des documents officiels, de toute vidence, quElla se mit parcourir. Mais les mots dansaient devant ses yeux.
Je ne suis pas habitue ce jargon juridique, finit-elle par avouer. Pour-

riez-vous me traduire ?
En termes simples, ces papiers signifient que la banque qui vous a consenti un prt a t rachete par un autre tablissement financier, lequel a
vendu ses crances. Cest moi qui les ai rachetes, et votre socit se trouvait dans le lot. Jai donc maintenant des droits sur tout ceci.
Nicolas Chevalier accompagna sa dernire phrase dun ample geste du
bras pour dsigner la boutique et ce quelle contenait.
Ella sentit la transpiration perler son front, comme chaque fois quelle
pensait lnorme crdit quelle avait souscrit pour dmarrer son affaire
de prt--porter. Prononc par nimporte qui dautre que Nicolas Chevalier, elle naurait pas cru au discours quelle venait dentendre ; mais elle
connaissait sa rputation, les papiers quil lui avait prsents portaient
leurs deux noms et ils taient certainement en rgle. En vrit, elle se trouvait bel et bien dpossde de sa jeune entreprise, quelle avait eu tant de
mal crer et qui reprsentait tout pour elle.
Si je vous comprends bien, tout est vous ici, finit-elle par articuler. Et
ni moi ni ce que vous avez sous les yeux ne vous semblons dignes dintrt.
Nicolas Chevalier hocha la tte.
Cest peu prs a.
Rien ne pouvait arriver de pire. Ella serait volontiers tombe genoux pour implorer le ciel de la prendre en piti. Le sort ne lavait pas pargne
jusquici, pourquoi donc continuait-il sacharner sur elle ?
Mais pas question de perdre la face devant cet individu : cela ne servirait
rien, on le disait impitoyable. Dans sa partie lacquisition et la fusion de
socits , il avait, en croire les mdias, sacrifi des centaines demplois
sans lombre dun remords, ou plus simplement, ferm des entreprises juges insuffisamment rentables.
Ella se demanda ce quil allait faire avec sa boutique, son atelier, son matriel il possdait jusqu ses machines coudre puisquelle avait tout
donn en garantie pour obtenir son prt.
Quelles sont vos intentions ? interrogea-t-elle, redressant firement la
tte.
Mon mtier est de faire de largent, mademoiselle, rtorqua le businessman. Votre boutique et les vtements que vous crez ne rapportent pas assez pour couvrir vos frais et vous assurer un salaire dcent.
Il me faut un peu de temps. Ds mes premiers gains, jinvestirai dans la
promotion pour me faire connatre. Des boutiques et des grands magasins
achteront mes modles et je serai prsente aux grands salons de prt--

porter. Puis, pourquoi pas, au ct des grands couturiers lors des Fashion
Weeks. Cest ainsi quon cre une image.
Son interlocuteur haussa un sourcil narquois.
Et aprs ?
Ella prit une inspiration : son plan de dveloppement, elle le connaissait
par cur ; elle avait tout prvu, jusqu la robe avec laquelle elle ouvrirait
la prsentation de sa collection lors de son premier salon.
Une fois que la marque Ella Stanton sera connue, tout sera plus facile :
jouvrirai des boutiques mon enseigne dans toutes les capitales, jaurai
des emplacements dans les grands magasins et mes vtements se vendront
sur internet. Dans mon portfolio, jai un business plan sur cinq ans. Si
vous voulez le regarder, il est votre disposition.
Nicolas Chevalier ne lcoutait visiblement que dune oreille ; pire, il avait
le toupet dafficher lair de quelquun qui sennuie.
Je nattends jamais cinq ans pour quune entreprise dgage des profits,
finit-il par dclarer dun ton ddaigneux. Donc, vous non plus navez pas
cinq ans pour russir.
Ella faillit strangler devant tant darrogance et dinhumanit.
Quattendez-vous de moi ? sexclama-t-elle, se contenant mal. Que jarpente les rues avec une banderole portant ma marque et ladresse de ma
boutique ? Vous savez bien quil faut du temps pour percer dans la mode.
Cest un march trs concurrentiel.
Jaurais pens des moyens de promotion un peu plus haut de gamme,
rtorqua-t-il avec ironie. Une banderole, cela manque de classe, vous ne
trouvez pas ?
Au regard quil porta sur elle, Ella comprit quil ne lui trouvait pas beaucoup de classe non plus. Gne, elle passa une main nerveuse dans ses
boucles. Des boucles en dsordre, certes, mais ctait voulu. Elle ne laissait rien au hasard, mme et peut-tre surtout ce qui semblait ltre.
Tout, depuis le savant fouillis de ses cheveux boucls jusqu ses boots
talons aiguilles et lextrmit ajoure, tait destin veiller lintrt et
la curiosit pour ce quelle faisait.
Jimprovise dans lurgence, riposta-t-elle avec aigreur. Vous disiez que
les profits nattendent pas.
En effet, mais jimaginais que vous visiez une clientle plus releve que
les routards et les hippies.
Ella se surprit frissonner et se le reprocha aussitt. Mais cet homme avait
une voix merveilleuse, grave et mlodieuse, profonde aussi, que sa pointe
daccent franais rendait plus sensuelle encore. Depuis quelle tait Paris,

elle avait eu le temps de shabituer aux clients qui venaient la boutique


acheter des vtements pour leur femme ou leur petite amie, qui tous lui
parlaient anglais avec un accent qui leur donnait un charme certain.
Mais chez Nicolas Chevalier, outre laccent, il y avait le timbre, et une intonation quElla naurait su dfinir mais qui voquait des ciels lointains,
exotiques et ensoleills, des paradis o tout est facile, sensuel et agrable
Pourtant, il tait entr dans sa boutique en conqurant, pour entreprendre
de lui dmontrer que ctait bel et bien le cas.
De toute faon, quoi bon discuter promotion si vous comptez que je
vous rembourse tout de suite un argent que je nai pas ? lana-t-elle, irrite.
Qui a dit que ctait mon intention ? Jai seulement fait valoir que vous
navez pas cinq ans pour dgager des profits.
Il y a donc une baguette magique dans ce bel attach-case ?
Pas besoin, rtorqua Nicolas Chevalier, bauchant un sourire railleur.
Ella se doutait que, pour les gens comme lui, la magie nexistait pas : ils ne
croyaient qu lefficacit, aux chiffres. On disait que Nicolas Chevalier
avait fait fortune en quelques annes seulement, aprs stre spar de son
pre et de son frre, investisseurs eux aussi, pour se lancer seul dans les affaires.
Seuls les faibles croient en la magie et au hasard, reprit-il, comme sil
avait lu dans ses penses. Le succs vient ceux qui agissent, influent sur
le cours des choses.
Et comment comptez-vous agir pour influer sur le cours de ma socit ?
ironisa-t-elle en reprenant ses mots, alors que la peur lui nouait lestomac.
Car quallait-il lui arriver ? Au mieux, elle perdrait le contrle de son affaire ; au pire, lhomme devant elle la mettrait en faillite, ou tout simplement
lobligerait arrter. Que lui resterait-il alors ?
Plus datelier, plus de boutique, elle perdrait mme les quelques relations
quelle stait faites dans le milieu de la mode, grce la modeste position
o elle stait hisse la force du poignet. Bref, elle retournerait au nant
sans avoir rien prouv ceux qui navaient jamais cru en elle
Je ne connais pas grand-chose aux mtiers de la mode, je ladmets.
Mais depuis que jai rachet votre crance, je me suis un peu document
sur le sujet : lindustrie du prt--porter peut savrer profitable. Bien davantage en tout cas que je ne limaginais.
Si vous savez utiliser vos atouts, en effet il y a de largent gagner,
confirma Ella, qui pourtant navait jamais eu en tte de faire fortune.

Il faut jouer ses atouts bon escient. Or, il se trouve que vous ne menez
plus le jeu. Cest moi qui en suis le matre, dsormais.
Ella sentit son cur sacclrer.
Je connais le mtier, plaida-t-elle. Jai fait une cole de stylisme et jai
pass un diplme de marketing et de gestion.
Cela ne suffit pas.
Que faut-il de plus, votre avis ? demanda-t-elle avec une agressivit
mal dissimule.
Des relations et de la trsorerie. Avec du cash, vous ferez de la promotion et votre plan sur cinq ans deviendra un plan sur six mois.
Vous rvez !
Non, Ella. Avec des moyens et le bon rseau, tout est possible. Je peux
vous faire inviter dans les salons les plus prestigieux ds lanne prochaine
; entre-temps, vos modles auront fait la couverture des plus grands magazines de mode franais et trangers. Commercialiser vos crations dans votre boutique est une chose, tre distribue dans le monde entier en est une
autre : cela sappelle la notorit, et je peux vous lobtenir.
Ella sentait presque physiquement le contrle sur sa marque lui chapper.
Elle serra les dents.
Et quexigerez-vous en retour ? Mon me, comme Mphistophls avec
Faust ?
Nicolas Chevalier clata de rire.
On ma souvent reproch de ne pas avoir dme. Jignore si cest vrai,
mais croyez bien que la vtre ne mintresse pas. En retour, je veux gagner
de largent, cest tout.
Largent ne laissait pas Ella indiffrente, mais plutt que de se lancer dans
le milieu difficile de la mode, elle aurait pu trouver mille autres faons
den gagner. Son affaire reprsentait bien davantage pour elle : un moyen
dexploiter sa crativit, un moyen surtout de prouver quelle tait quelquun des gens ses parents en particulier qui navaient jamais cru
en elle. Aussi ne voulait-elle pas que quiconque interfre dans sa gestion et
contribue son succs. Elle tenait russir seule !
Cependant il fallait tre stupide pour ne pas tenir compte des faits : elle
avait emprunt beaucoup dargent, quelle devait aujourdhui lhomme
debout devant elle. Son affaire dmarrait difficilement, comme prvu, et
elle se trouvait actuellement dans limpossibilit de rembourser. Pour y
parvenir un jour, il fallait rapidement atteindre un chiffre daffaires qui, pour le moment, restait du domaine de lutopie.
Vous croyez que cest vous qui allez me dire ce que je dois faire ? de-

manda-t-elle dans un ultime sursaut de rbellion.


Je ne le crois pas, jen suis sr. Mon droit de rtention mautorise surveiller que vous exploitez tous les moyens votre disposition pour assurer
le succs de votre entreprise. Or, pour le moment, jmets quelques doutes.
En prononant cette dernire phrase, il promena un regard condescendant
sur ce qui lentourait. Ella fut aussitt hors delle. Ainsi, ce quelle avait
fait jusqu ce jour ntait rien ses yeux, et elle-mme tait nulle ? Ah,
que ne pouvait-elle flanquer dehors cet abominable individu ! Hlas il tait
chez lui, comme il le lui avait clairement signifi. Elle sentit de nouveau la
peur lui treindre le cur. Cette maudite peur quelle croyait avoir conjure depuis si longtemps !
Et si je refusais que vous interveniez dans la gestion de mon entreprise
? demanda-t-elle, se maudissant pour linfime tremblement qui sentendait
dans sa voix.
Dans ce cas, jarrterais les frais tout de suite. Je nai pas de temps
perdre avec un investissement qui nest pas rentable, et il nest pas dans
mon caractre de rester les bras ballants.
Mais si vous intervenez, vous prendrez les intrts de largent investi,
nest-ce pas ?
Evidemment. Vingt-cinq pour cent.
Cest du vol ! sexclama Ella dont la voix avait retrouv toute sa fermet.
Pas du tout. Je vais travailler pour gagner cet argent, et jattends que
vous aussi.
Mais vous attendez galement que je me plie vos dcisions
Nicolas Chevalier posa la main sur le dos dune des chaises qui meublaient
la boutique, et cette main longue, aux ongles soigns, la peau cuivre,
troubla soudain Ella. Lhomme tait calme, on laurait facilement pris pour
un gentleman. Mais sous cette apparence, malgr le costume superbement
coup et les lgantes chaussures italiennes, on percevait une duret qui
trahissait sa vraie nature de prdateur. Ella savait quil nhsiterait pas la
neutraliser et sapproprier sa marque si tel tait son intrt. Il ne garderait
Ella que si elle lui tait utile.
Considrez que vous avez de la chance, rtorqua-t-il en guise de rponse. Normalement, je fais payer trs cher mes conseils en gestion. Dans le
cas qui nous intresse, vous ne me donnerez de largent que si vous en gagnez. Cest quitable, il me semble.
Elle manqua de strangler. Quel toupet !
Vous attendez peut-tre que je vous remercie pour cette prise de contr-

le hostile ?
Il ny a rien dhostile : ce sont les affaires. Jinvestis l o je pense que
cest rentable, et je ne perds pas mon temps quand a ne lest pas. La charit na pas sa place dans nos relations.
Ella promena son regard sur cette boutique qui reprsentait tout pour elle.
Les vtements qui sy trouvaient, elle les avait dessins ; la dcoration,
ctait ses ides, et elle les avait ralises avec laide de deux amis. Ils
avaient peint les murs, refait le plancher, bricol de vieux meubles trouvs
aux puces, choisi des clairages pour donner lendroit un caractre intime
et personnel Pour elle, il sagissait avant tout dun investissement affectif : elle y avait mis son cur et tous ses espoirs. Et voil quun inconnu rduisait ses efforts des ratios, des chiffres, des projections de rentabilit !
Et il ferait pire, elle nen doutait pas. Outre sa rputation, lexpression de
ses splendides yeux paillets dambre et la duret de son beau visage indiquaient quil ne plaisantait pas en matire dargent.
* * *
Vous tes trs mondaine, dirait-on.
Nicolas vit la jeune femme se tendre ces mots ; sa jolie bouche au rouge
lvres rose se pina. Elle napprciait pas sa prsence ici, ctait clair, et
sentendre traiter de mondaine lui plaisait encore moins.
Mais elle ne pouvait nier quon la voyait parfois dans les journaux people
parce quelle assistait telle ou telle soire trs slecte. Il semblait dailleurs quelle tait invite partout o il se passait quelque chose Paris. Du
moins Nicolas en avait-il eu limpression en effectuant sa petite enqute. Il
est vrai quune jolie hritire amricaine, dont lhistoire tragique avait fait
le tour du monde, ne pouvait que sduire ceux qui faisaient la vie mondaine parisienne. QuElla en profite, ctait de bonne guerre.
Cela sappelle la promotion, rtorqua-t-elle froidement. Cest bien ce
dont nous parlions un peu plus tt, nest-ce pas ?
Elle tait dcidment trs jolie, mme quand elle sortait ses griffes. Silhouette fine, hautes pommettes, teint parfait, et dimmenses yeux bleus,
rendus plus grands encore par un savant maquillage, un peu os mais qui
lui allait parfaitement. Elle portait une minirobe noire qui laissait voir de
longues jambes ravissantes, et des petites boots, noires aussi, dont le bout
ajour faisait apparatre des orteils aux ongles vernis du mme rose que sa
bouche.
Nicolas sentit soudain le dsir fuser en lui ; il le rprima durement. Il tait
venu parler affaires et depuis longtemps, il ne mlangeait plus vie prive et

vie professionnelle.
Cest de la promo, peut-tre, mais elle manque defficacit, rpliqua-t-il
dun ton svre. Daccord, on vous voit dans les journaux ; mais tre invite linauguration de restaurants ou de night-clubs nlve ni votre image
ni le standing que vous souhaitez donner votre marque.
Pour linstant, je men contente. Je fais tout ce que je peux pour que la
griffe Ella Stanton soit connue.
Cela ne suffit pas. Je vais mme plus loin : cela peut vous faire du tort.
Elle carquilla ses grands yeux bleus, visiblement outre.
A vous entendre, on dirait que je me conduis mal en socit ! Je ne danse pas sur les tables en adjurant lassistance passer me voir la boutique,
savez-vous ? O que je sois, je me comporte toujours en professionnelle.
Je veux bien, mais vous ne sortez pas avec les gens qui peuvent vous tre utiles. Dites-moi combien de ces personnalits que vous rencontrez sont
susceptibles de venir ici acheter des vtements ?
Quelques-unes
Pas assez ! Il faut construire un rseau de relations dabord dans lindustrie de la mode, ensuite dans la clientle que vous visez.
Je le sais, mais cela ne se fait pas si facilement, et il faut bien commencer. Les invitations ne tombent pas toutes seules dans ma bote aux lettres,
figurez-vous.
En parlant elle stait lgrement cambre pour poser la main sur sa hanche. Cest alors quil vit la cicatrice rose et brillante sur le dos de sa main
la peau veloute. Ctait ce qui lavait rendue immdiatement populaire
son arrive Paris : une riche et jolie jeune fille amricaine, portant jamais les marques de la tragdie dont elle avait rchapp de justesse. Son
histoire mlodramatique lincendie de sa maison, qui lavait laisse brle en plusieurs endroits du corps , voil ce qui avait intress les mdias. Ella Stanton elle en avait tir le meilleur parti.
Nicolas, lui, navait pas de temps perdre avec une jeune femme riche et
gte, qui samusait tenter sa chance dans un mtier correspondant
lide du prestige. Au dbut, en dcouvrant sa crance dans le lot quil
voulait acheter, il avait pens sen dbarrasser au plus vite. Mais en tudiant les chiffres et les rsultats, et aprs avoir parl certaines relations
haut places dans le milieu de la mode, il avait d convenir quElla Stanton ne manquait pas de talent. Elle ne jouait certes pas dans la cour des
grands, mais elle tait bonne son modeste niveau et pouvait faire beaucoup mieux. De surcrot, elle travaillait dur. On pouvait donc la pousser
davantage afin de la propulser rapidement dans les hautes sphres de sa

spcialit.
Eh bien moi, jai les rseaux quil faut pour vous faire inviter l o il
faut, dclara-t-il, et je sais aussi en crer dindispensables pour russir.
Vous avez certainement lu dans la presse quil marrive de fermer des entreprises qui ne sont pas rentables, mais je sais aussi en dvelopper dautres ayant un potentiel valable. La seule question est de savoir si vous prfrez que je vous mette en faillite ou que je vous aide vous dvelopper. A
vous de rpondre.
La jeune femme ne le fit pas tout de suite. Ses yeux brillaient davantage,
ce qui la rendait infiniment dsirable.
Que comptez-vous exiger de moi ? demanda-t-elle, parlant entre ses
dents.
Rien dexceptionnel : que vous respectiez la lettre les dcisions que je
serai amen prendre.
Vous voulez donc tout contrler ? Nest-ce pas beaucoup demander ?
Elle avait parl dun ton gal, mais Nicolas sentait leffort quelle simposait pour ne rien laisser paratre de ses motions.
Je veux donner votre marque une notorit mondiale. Quelle soit
connue de tous et partout, quelle soit synonyme de chic, quon trouve vos
vtements la fois dans des boutiques haut de gamme et certains grands
magasins. Je veux que toutes les femmes, jeunes et moins jeunes, qui veulent tre la mode, aient envie dacheter du Ella Stanton. Suis-je clair ? Si
je dois prendre le contrle des oprations pour y arriver, je le ferai.
Et si je vous rachte ma dette ?
Vous refuseriez lopportunit que je vous offre ?
Cest mon entreprise, et non une machine faire du bnfice, dit Ella,
baissant les yeux.
Qui vous prterait de largent aujourdhui ? rtorqua Nicolas, pragmatique. Vous ne gagnez pas assez pour tre crdible auprs dun banquier digne de ce nom.
* * *
Ella avait limpression que tout ce quelle avait construit jusquici lui glissait entre les mains : des annes defforts, un projet quelle avait labor
seule, commenc raliser sans laide de personne et certainement pas
de sa famille ! Tant de sacrifices pour rien
Perdre son indpendance, devoir partager avec quelquun les dcisions
stratgiques : son avenir ressemblait un cauchemar. Mais tout perdre serait pire encore : elle ne parvenait mme pas lenvisager.

Prenant une courte inspiration, elle releva la tte pour regarder son interlocuteur droit dans les yeux.
Je veux bien travailler avec vous au succs de notre entreprise, dclarat-elle dune voix ferme.
Nicolas Chevalier eut un lent sourire. Il voyait que son calme ntait quapparent et sen amusait. Du coup, Ella redoubla defforts pour rester sereine.
Soyez sre que rien nest dirig contre vous dans ce que je propose,
dclara-t-il. Une seule chose mimporte : le retour sur investissements. Si
daventure votre affaire ne se rvlait pas rentable, je renoncerais au projet.
Ella lui tendit la main, il la prit, et ce fut comme si elle touchait un fil lectrique dnud. Une violente dcharge dadrnaline la traversa, son cur se
mit battre coups redoubls et il lui sembla que ses jambes se drobaient
sous elle. Elle croisa le regard de son interlocuteur et vit dans ses yeux une
intensit si brlante que ses iris semblaient presque liquides. Il baissa les
yeux sur leurs deux mains si dissemblables : lune trs grande et trs mate,
lautre menue et blanche. Alors, il caressa du pouce la cicatrice qui cisaillait comme un clair dchire le ciel le dos de la sienne.
Ella retomba brutalement sur terre, tandis que son cur ntait plus quun
bloc de glace inerte et douloureusement lourd. Elle retira vivement sa
main.
Ce sera un plaisir de travailler avec vous, Ella, jen suis certain.

2.
Ella ouvrit la porte de son atelier et prcda Nicolas lintrieur.
Voil, dit-elle, maussade.
Depuis leur premire rencontre, quelques jours auparavant, Nicolas en
avait profit pour tudier les autres crances quil avait rachetes, ce qui
lavait confort dans ses intuitions : la petite affaire dElla tait possiblement rentable. Si ses renseignements taient bons, sa marque de prt-porter avait un excellent potentiel : il suffisait de le dvelopper.
Quand il avait appel la jeune femme ce matin pour visiter son atelier, elle
navait pas cach sa mauvaise humeur. Et elle ntait gure plus dtendue
prsent, vu la faon dont elle vitait systmatiquement son regard.
Ctait plutt amusant, dailleurs, mais Nicolas navait pas de temps perdre.
Latelier tait spacieux et amnag avec originalit, tout en restant fonctionnel : plafond noir avec des poutres mtalliques peintes de couleurs vives. Ctait la fois os, et trs chic. Tout comme la faon dont shabillait
Ella Stanton dailleurs : leggins noirs, ample chemise rose vif, ceinture
la taille, dont le tissu souple soulignait ses formes sans les mouler. Quand
elle le prcda jusquau fond de la pice, Nicolas eut du mal dtacher les
yeux de son ravissant fessier, bien visible malgr sa dmarche raide.
Cest ici que je range mes tissus, mes prototypes et mon stock, expliqua-t-elle, montrant des portants chargs de vtements et les tagres remplies de mtrages dtoffe.
Vous avez beaucoup de stock, dirait-on.
En effet, et il le faut malheureusement. Si on nen a pas assez, on manque des ventes ; si on en a trop, cest beaucoup dargent immobilis. Voil
pourquoi on a souvent limpression de danser sur la corde raide. Sans parler des salons, mme modestes, o il faut tre prsent et qui cotent une
fortune.
Nicolas tait de nouveau attir par sa bouche. Comme la premire fois, Ella portait un rouge lvres rose assorti sa chemise, un rose qui voquait
des bonbons la grenadine. Ses lvres taient-elles sucres et acidules ?
Ou avaient-elles un got fminin, suave et capiteux ? Il chassa ces penses
absurdes et demanda :
Jaimerais voir les comptes dexploitation de la boutique.
Si vous voulez, rtorqua schement Ella.
Lide ne lenchantait pas, elle nen faisait pas mystre. Quand Nicolas
voulut croiser son regard, elle dtourna encore les yeux. Alors, sapprochant, il lui prit doucement le menton. Cette fois, elle le regarda bien en fa-

ce, visiblement indigne.


Quest-ce qui vous prend ? demanda-t-elle prement.
Rien, rpondit paisiblement Nicolas. Simplement je veux que vous me
regardiez quand vous me parlez. Maintenant, voyons ces comptes. Il faut
que je sache o jen suis.
Ella recula dun pas, et baissant la tte, murmura un htif excusez-moi
avant de sortir son petit ordinateur dun immense sac besace en cuir souple. Elle le posa sur une des tables de coupe. Aprs lavoir allum, elle se
pencha vers lcran, tout en tournant distraitement lanneau orn dune
grosse fleur rose son doigt.
Ce sera rapide et sans douleur, je vous le promets, dit Nicolas, pincesans-rire.
Haussant un sourcil, la jeune femme lui lana un rapide regard de biais.
Cest ce que vous dites aux femmes avec lesquelles vous sortez ?
A peine les mots avaient-ils franchi ses lvres quElla les regretta amrement : elle tait alle trop loin. Lexpression de Nicolas changea imperceptiblement : sa bouche sensuelle se retroussa peine en une moue de drision, tandis que lor de ses iris sembrasait. Il sapprocha de la table et,
sans quitter Ella des yeux, articula, dtachant chacun de ses mots :
Les femmes qui sortent avec moi savent quelles auront ce quelles attendent, et mme plus. Elles nont pas besoin que je les rassure.
Il tait si proche quElla sentait son souffle sur sa joue. Un frisson lui chappa, tandis quune autre remarque cinglante lui venait aux lvres. Heureusement, elle la retint.
Son sens de la repartie tait connu des gens quelle frquentait ; on la disait
mme parfois agressive. Ctait faux. Ella attaquait pour se protger et que
nul ne souponne sa fragilit intrieure. Nanmoins, elle jouait souvent
avec le feu : parfois les mots partaient trop vite, et certains pouvaient prendre la lettre ce quelle lanait comme de simples boutades.
Gne, Ella se concentra sur son ordinateur. Une fois ouvert le dossier demand, elle tourna lcran vers Nicolas. Celui-ci fit dfiler quelques pages,
toute son attention concentre sur les chiffres quil lisait. Puis, trs vite, il
referma lappareil.
Vous vous dbrouillez plutt bien, admit-il.
Le cur dElla sallgea aussitt. Pourquoi, en prsence de Nicolas, avaitelle toujours limpression quun couperet tait suspendu au-dessus de sa tte ? Elle tait tendue comme si, dun moment lautre, il allait dcider que
son entreprise ne valait rien et quil voulait rcuprer son prt. En ltat actuel des choses, lavenir de la marque Ella Stanton dpendait de lui, mais il

semblait dcid travailler avec elle. Ella nignorait pas quelle avait intrt, que cela lui plaise ou non, faire preuve de souplesse et desprit de
coopration.
Je fais de mon mieux, fit-elle. Ma boutique nest pas bien grande, mais
son emplacement vaut de lor.
Pourtant elle ne dgage pas encore de vrais profits.
Je nen tire pratiquement rien, hlas, mais cest un mtier qui demande
quon rinvestisse sans arrt. Maintenant quil y a davantage de clients, il
va falloir engager une vendeuse, par exemple. Je ne peux pas passer ma
vie la boutique quand je dois travailler latelier pour crer de nouveaux
modles.
Ctait toujours la mme chose : chaque cap franchi exigeait de nouvelles
mises de fonds. Ella devait travailler davantage, embaucher plus de mainduvre, acheter plus de tissus, de sorte que sa trsorerie ne samliorait
jamais. Un bond en avant comme le voulait Nicolas tait, dans les conditions actuelles, inenvisageable.
En tout cas, daprs ce que jai vu, votre affaire est saine. Je suis prt
investir pour la dvelopper.
Il donna alors un montant qui laissa Ella pantoise. En partie dailleurs
cause du ton quil avait employ : lentendre, on aurait pu croire quil
sagissait de trois fois rien. Certes, sil tait aussi riche quon le disait, ce
ntait sans doute pas grand-chose ; mais pour une femme endette au-del
du raisonnable, et qui se contentait souvent dun bol de soupe de ptes en
guise de dner du soir, ctait beaucoup, beaucoup dargent.
Cela me semble norme, murmura-t-elle.
a lest, mais je naime pas faire les choses moiti. Pour russir vite,
il faut investir les sommes ncessaires et utiliser largent intelligemment.
Le terrain redevenait glissant. Cette fois, il ne sagissait pas dun prt mais
dinvestissements. Nicolas aurait encore plus de pouvoir et elle, dautant moins.
Mais elle navait pas le choix : si Nicolas se retirait de la socit, elle dposerait le bilan avant trois mois. Il fallait donc accepter quil investisse et
pse de tout son poids dans les dcisions stratgiques. Et puis un jour, qui
sait, quand sa marque serait clbre et que ses vtements seraient distribus partout, peut-tre Ella pourrait-elle racheter sa libert. Si jusquici
largent navait reprsent pour elle quune contrainte, et non un but en
soi, dsormais, russir financirement serait un objectif puisquil lui permettrait de recouvrer son indpendance.
Vu sous cet angle, la situation lui parut moins humiliante. Aussi dclara-t-

elle, sachant pourtant quelle ne disait pas exactement la vrit :


Nous voulons donc tous les deux la mme chose.
Un lent sourire claira le beau visage de Nicolas ; le cur dElla frmit.
Car le sourire de cet homme nvoquait pas le plaisir ou le bien-tre :
ctait plutt lexpression satisfaite dun prdateur qui sait sa proie porte de griffes. Et dans ce scnario, elle se savait davantage gazelle que tigre. Elle savait aussi dinstinct que passer loffensive ne dplaisait pas
lhomme devant elle ; au contraire, il y excellait. Un peu de sang sur les
mains ne lempcherait pas de dormir : une fois son objectif dfini, il fonait et gare qui se trouvait en travers de sa route.
Mieux valait en tre avertie, mais ce ntait pas rassurant pour autant.
Plus ou moins, articula-t-il sans hte, son accent indfinissable plus prononc, sa voix infiniment sensuelle, malgr la rserve quil mettait. Notre
but est en effet le mme, mais les moyens dy parvenir peuvent diffrer.
Nous verrons bien.
Le timbre profond et grave la fois troublait Ella au point quelle dut se
ressaisir.
Do tes-vous ?
A peine la question pose quelle la regrettait. Nicolas ne devait pas penser
quelle sintressait lui personnellement. Dailleurs ctait faux. Daccord sa voix la troublait, mais cela ne regardait quelle.
Je suis franais, rpondit-il sans dtour, comme mon pre et mon frre,
qui sont eux aussi dans les affaires et russissent magnifiquement. Mais
jai pass une partie de mon enfance au Malawi avec ma mre.
Elle nhabitait donc pas la France ?
Nicolas haussa nonchalamment les paules.
Quand mes parents ont divorc, ma mre a voulu rentrer dans son pays.
Il avait parl comme si ce quil disait tait sans importance, un vnement
qui naurait pas compt dans sa vie. Pourtant, quitter la France enfant pour
un pays dAfrique navait pas d tre facile vivre, de mme qutre spar de son pre. Encore que Ella savait dexprience que parfois, rompre
les liens familiaux ntait pas une mauvaise chose.
Quoi quil en soit, ce quelle venait dapprendre lui donnait rflchir.
Mieux, elle ressentait une trange tendresse pour le petit garon quavait
t Nicolas Chevalier. Un petit garon trs certainement tiraill entre son
pre et sa mre.
Elle se ressaisit vivement. Plutt que de penser au garonnet quil avait
t, mieux valait se concentrer sur lhomme qutait devenu Nicolas Chevalier. Seul importait le travail quils allaient devoir raliser ensemble

* * *
Puisque cest vous qui dcidez, dit Ella, rompant le silence qui stait
tabli entre eux, comment comptez-vous commencer ?
Je pensais la couverture du magazine Look.
Quoi ? pronona-t-elle, mduse.
Je connais Karen, la rdactrice en chef. Elle aimerait vous rencontrer et
ma dit que si vous aviez des photos de vos derniers modles, elle les verrait volontiers pour, le cas chant, en choisir une et en faire sa couverture.
Mais ce serait une publicit formidable !
En effet. Je vous ai dit que je ntais pas mauvais.
Vous tes mme excellent, admit Ella en baissant les yeux.
Elle nen revenait pas : Look tait lun des magazines fminins les plus lus
par la clientle quelle visait.
Cela me parat un rve, soupira-t-elle. Et cette personne ferait la couverture de sa revue avec une de mes crations simplement parce quelle vous
connat ?
Pas tout fait. Elle a regard votre site internet et votre travail lui a plu.
Il ny a donc aucun favoritisme.
Mais euh, bredouilla Ella.
Je vous ai dit que nous ferions en six mois ce que vous aviez prvu de
raliser en cinq ans. A ce propos, Karen aimerait peut-tre aussi publier un
article sur vous ; quelque chose dans le genre portrait dune cratrice
dans le vent . Vous seriez daccord ?
Ctait le type de coup de projecteur dont Ella rvait, mais quelle redoutait aussi. Certes, il ny avait pas meilleur moyen de se faire connatre professionnellement, mais elle devrait sans doute, en sexposant de la sorte,
lever un peu le voile sur sa vie prive. A une toute petite chelle, elle
stait dj essaye lexercice. Il lui avait t facile de rire et sourire, de
dire des banalits, et mme dexposer devant lobjectif certaines de ses cicatrices. Les lecteurs avaient eu ce quils voulaient : les preuves du drame
quelle avait travers dont elle racontait facilement certains aspects. Elle gardait nanmoins beaucoup de choses pour elle. Le pire, bien sr, mais
personne ne pouvait sen douter.
Elle soupira, tiraille. Elle pourrait survivre une interview en forme de
portrait. Si on linterrogeait sur son pass, elle trouverait bien des anecdotes indites relatives lincendie sans avoir parler des lments les plus
sordides.
Jen serai ravie, dclara-t-elle finalement Nicolas, qui guettait sa r-

ponse. Je ferai de mon mieux, je vous le promets.


Je sais que vous adorez que les mdias parlent de vous, rtorqua-t-il,
sarcastique.
Jaime surtout voir mes ventes progresser.
La riposte lui tait venue spontanment car en vrit, Ella se moquait bien
de la publicit personnelle dont elle faisait parfois lobjet. Seule lui importait la notorit de sa marque.
Avez-vous une ide de la robe qui pourrait faire la couverture de Look ?
Ella gagna le fond de son atelier, heureuse de sloigner physiquement de
son associ ? Que possdait-il donc qui la rendait si nerveuse ? Sa sduction ? Sa rputation ? Sans doute les deux additionns contribuaient-ils
la fragiliser. Inconsciemment, peut-tre avait-elle peur de succomber
son charme et de ne plus avoir la volont, sinon lenvie, de lui tenir tte.
Pourtant, elle travaillait souvent avec des mannequins beaux comme des
dieux, et il lui tait arriv une ou deux fois que son imagination drive en
prsence de lun ou de lautre elle tait une femme, aprs tout. Cependant, jamais encore elle navait prouv le sentiment dinscurit et le trouble que provoquait en elle Nicolas Chevalier. Il lattirait, certes, mais la
rendait fbrile et linsupportait la fois. Peut-tre parce quil tait un homme, un vrai, pas un jeune phbe trop peu consistant pour tre assez viril.
Et, en croire les tmoignages de certaines de ses conqutes dans les tablods, il savait soccuper dune femme quand il lavait dans son lit
A cette pense, Ella sentit le rouge lui monter au front ; se dtournant vivement, elle feignit de passer en revue les robes suspendues lun des portants. Se concentrer sur son travail, voil ce quelle devait faire, et non laisser son imagination vagabonder sur le beau Nicolas Chevalier. Elle navait
pas de temps perdre avec un homme, si sduisant soit-il, surtout quand il
venait de prendre de faon hostile le contrle de son entreprise.
Dailleurs, elle imaginait dj comment il ragirait si daventure elle lui
laissait entendre que peut-tre pourquoi pas ? Elle voyait son expression horrifie en dcouvrant les marques dans son dos, celles quelle ne
montrait personne. Un homme qui sortait avec les plus belles femmes de
la plante naurait que faire dune marchandise dfectueuse. Or, elle ne se
sentait pas autre chose
Cette bleue me plat bien, dit-elle, reportant son attention sur les robes.
Elle tendit Nicolas une robe en taffetas bleu trs courte, avec des manches longues et troites travailles en ruch.
Jy ajouterais des chaussures dans le mme ton et des collants noirs, et
cela ferait une tenue superbe, poursuivit-elle.

Elle attendit la raction de son partenaire avec anxit.


Si vous pensez que cest bien, je suis daccord, finit-il par lcher.
Vous ne voulez pas voir autre chose ?
Cette passivit la dcontenanait, mais elle tait soulage quil ne la contredise pas dans son domaine dexcellence.
Pourquoi le voudrais-je ?
Parce que parce que cest vous qui dcidez.
Nicolas sapprocha delle, fixant des yeux la robe bleue. Il effleura le tissu
dun geste trs doux, presque sensuel, et Ella eut quasiment limpression
que ctait elle quil touchait ainsi comme il lavait fait quand il avait
caress de son pouce la cicatrice au dos de sa main. Personne jamais
navait fait cela avant lui. Les brlures quelle laissait dlibrment voir lui
servaient de protection pour dissuader les hommes de lapprocher trop
prs.
Le got et la mode ne sont pas de mon ressort, dclara-t-il enfin. Dans
ce secteur, cest vous le chef.
Vous moctroyez donc un pouvoir de dcision ?
Nicolas releva la tte pour la regarder, et limpact de ses yeux paillets
dambre frappa Ella comme un coup de poing.
Si je minstallais lune de ces machines coudre, reprit-il, vous nobtiendriez rien de bon. Je nai pas lintention dinterfrer dans votre champ
dexpertise ; en contrepartie, laissez-moi le mien.
Ella hocha doucement la tte. Elle nen attendait pas tant ! Pourtant il avait
raison : elle tait aussi indispensable que lui leur russite commune. Sans
elle, il naurait que des machines coudre et un atelier quil ne saurait
comment utiliser. Ctait la premire fois quelle en prenait conscience. Elle avait donc sous-estim son poids dans leur rapport de force. Dsormais
elle saurait lutiliser. A son avantage.
Ny voyez surtout pas une forme de gentillesse votre gard, reprit-il.
Je vous lai dit : il nest pas question de charit entre nous. Je vous laisse
ce pouvoir parce que cest lintrt de notre marque, donc celui de mon
portefeuille. Rien de plus.
Le ton ntait ni railleur ni menaant : Nicolas exprimait simplement des
faits. Mais la petite lueur despoir qui venait de natre au cur dElla
steignit brutalement, remplace par un poids glac.
Je comprends, dit-elle, sefforant de faire contre mauvaise fortune bon
cur. Je men contenterai et tcherai de me montrer la hauteur de votre
confiance.
Dieu quelle dtestait cette nervosit quil provoquait en elle, qui la rendait

si maladroite ! Elle en faisait trop quand elle voulait lui montrer sa bonne
volont. Pourquoi cette docilit proche de la flagornerie, chez elle dhabitude si autoritaire, elle qui navait pas la langue dans sa poche ? En prsence de Nicolas Chevalier, elle perdait son assurance.
Elle serra les dents. Pour la retrouver, il suffisait de renforcer ses dfenses,
un mcanisme bien connu. Rester insensible au monde extrieur, ne plus
rien ressentir, rprimer ses motions, et on pouvait tout affronter. Ella le
savait pour lavoir souvent expriment.
Vous avez une photo de cette robe ?
La voix de Nicolas la ramena sur terre.
Bien sr, comme de tous mes prototypes.
Parfait. Envoyez-la-moi par courriel, je la ferai parvenir Karen.
Entendu.
Nicolas se dtourna pour gagner la porte et sortit. Sans mme dire au revoir, comme si le fait de sen aller tait en soi suffisant pour prendre cong
de quelquun. Un comble : il tait dans son atelier, il la quittait et Ella
avait limpression quil la congdiait !
Elle se laissa aller un geste de dpit irrit. Puis elle rouvrit son ordinateur
pour envoyer le message promis. Elle avait ladresse lectronique de Nicolas grce aux documents notaris quil lui avait laisss ces maudits papiers qui la mettaient sa merci
Une fois la photo slectionne dans son book, elle la mit en pice jointe du
courriel, sans rien crire toutefois. Elle navait rien dire cet homme. Elle collaborerait avec lui, ferait ce quelle avait faire et, ds que possible,
lui rachterait son prt pour retrouver son indpendance.
Son regard se porta alors sur lheure affiche dans la barre doutils de lordinateur et une exclamation lui chappa. Il tait dj si tard ? Ce soir, elle
tait invite une fte danniversaire trs slect. Ce serait bien quon ly
remarque, tant pis si Nicolas Chevalier trouvait que ctait du marketing
inefficace : elle voyait les choses diffremment !
Et jusqu preuve du contraire, elle avait le droit de mener sa vie sa guise.

3.
Ella discutait avec un petit groupe de jeunes femmes. Elle riait, levant son
pied pour leur montrer son escarpin talon aiguille rose fuchsia. Elle savait focaliser lattention sur elle, Nicolas devait le reconnatre.
Sa robe sans manches, ravissante, laissait bien visible la cicatrice son
avant-bras gauche. Apparemment, elle nen prouvait aucune gne. On aurait dit quelle nen avait pas conscience. Elle rayonnait littralement, souriante, assure comme Nicolas ne lavait jamais vue. Il est vrai que, ne
lapprciant pas beaucoup, elle souriait rarement avec lui, et ntait jamais
compltement dtendue. Tant pis. Il sy habituerait.
Il posa sur lun des buffets la coupe de champagne laquelle il navait pas
touch et entreprit de traverser la salle pleine de monde pour rejoindre la
jeune femme. Ds quelle le vit, ses grands yeux bleus scarquillrent et
son sourire disparut.
Je ne mattendais pas vous retrouver ce soir, monsieur Chevalier, ditelle feignant un ton mondain il sentit son effort pour dissimuler sa contrarit.
Jtais invit, mais je craignais de ne pas pouvoir venir.
De fait il avait dcid de se rendre cette soire quand il avait su quElla y
serait. Sinon, il nen aurait pas pris la peine : ce genre de mondanits ne
lintressait pas. Sauf quand il voulait une compagnie fminine pour la
nuit.
Mais ces derniers temps, il se sentait peu dinclination pour les femmes.
Aprs le dpart de Marie, il avait us et abus de ces aventures dun soir et
trouvait le jeu lassant. Il stait aperu que le sexe tait devenu pour lui
une manire doublier et de banaliser ses relations avec les femmes. Il y
tait parvenu au point que dsormais, lide mme de faire lamour pour le
simple plaisir physique ne lui disait plus rien.
Une invite posa cet instant sur lui un regard qui ne trompait pas : sil
voulait finir la soire avec elle, il navait qu le lui faire savoir. Quelques
mois plus tt, il ne sen serait pas priv, dautant que la jeune personne
tait ravissante. Ce soir, il ne lenvisagea mme pas : il nen avait pas envie. Pourquoi ? Il nen savait rien lui-mme.
Mais vous voil quand mme, dit Ella, avec lenthousiasme de quelquun qui sapprte aller chez le dentiste.
Je savais que vous seriez contente de me voir, ironisa Nicolas du tac au
tac.
La jolie bouche rose bonbon se retroussa en un sourire railleur et Ella croisa les bras, mouvement qui fit saillir ses jolis seins ronds. Nicolas sentit

bouillonner dans ses veines un dsir dune rare intensit, inattendu, surtout
quand linvite de lautre jeune femme, quelques instants plus tt, lavait
laiss compltement froid.
Je croyais que vous mprisiez ce genre de mondanits, reprit Ella, mordante.
Je nai jamais dit cela.
Les jeunes femmes du petit groupe les observaient prsent, coutant avidement leur change.
Suivez-moi, intima Nicolas.
Pourquoi ? Je suis trs bien ici !
Jai vous parler.
Eh bien faites-le.
Pas en public, non.
Il lui prit la main, geste qui attira aussitt lattention de plusieurs invits,
parmi lesquels deux journalistes que Nicolas avait dj identifis.
De nouveau, il passa un pouce caressant sur la cicatrice au dos de la main
de la jeune femme, pour en prouver la douceur satine. Et, comme la fois
prcdente, il sentit Ella se tendre tandis quelle entrouvrait sa bouche pulpeuse et que ses grands yeux sagrandissaient. Elle tait stupfaite par cette
caresse. Ses amants ne la touchaient donc pas ainsi ? Evitaient-ils les endroits de son corps que lincendie avait marqus jamais ? Et lui, comment ragirait-il sil voyait Ella nue ?
A lide de voir la jeune femme dvtue, un violent dsir le fit vaciller, le
laissant face aux exigences les plus primitives de sa nature. Il prit sur lui
et, serrant sa main un peu plus fort, entrana Ella. Elle se laissa faire de
mauvaise grce, marchant sa suite comme un automate. Il la conduisit
ainsi jusqu une petite alcve lcart de la salle ; l, il lobligea sadosser au mur. Elle voulut se drober mais il len empcha, la maintenant contre la paroi.
Elle le regardait de ses grands yeux bleus indigns ; Nicolas se fit leffet
dun vilain garnement qui cherche embrasser une fille qui ne veut pas.
Mais Ella avait encore de la ressource et lana vertement :
Quest-ce qui vous prend de mentraner ainsi contre mon gr ?
Je veux vous parler. Nous attirions lattention et je me suis dit : pourquoi ne pas en profiter ? Demain, les journaux parleront de nous deux.
Avec un peu de chance, certains en feront peut-tre leurs gros titres.
Daccord, jai bien compris. Et de quoi vouliez-vous me parler ?
Je fais mon mea culpa : notre premire rencontre, je ne donnais pas
cher de vous ni de votre marque.

Laveu surprit Ella.


Comment cela ?
Disons que je ne connaissais de la mode que ce que men avaient dit les
mannequins passes dans ma chambre.
Ella touffa un clat de rire.
Jimagine que sur loreiller, elles ne vous ont pas parl des hausses du
cours de la laine ou de la soie ?
Non, en effet.
La jeune femme tourna lgrement la tte, et Nicolas vit que la cicatrice de
son avant-bras remontait en travers du cou, jusqu la nuque. La peau tait
rose, lisse, comme fragile. Levant la main en un geste indpendant de sa
volont, il passa alors son index sur lpiderme abm, lgrement, comme
le frlement dune aile de papillon. La cicatrice tait douce. Dj Ella
stait raidie et, dun mouvement brusque, scartait maladroitement, sa
belle assurance envole.
Ne me touchez pas ! lana-t-elle dune voix pleine de colre contenue
avant de se dtourner.
Ne partez pas !
Nicolas avait saisi de nouveau sa main pour lattirer vers lui. Elle se laissa
faire, mais uniquement sans doute parce que tout le monde les regardait.
Les mdias adoraient dcortiquer sa vie prive et les journalistes taient
toujours lafft de ses nouvelles conqutes : toute femme avec qui il tait
vu passait pour sa nouvelle matresse le plus souvent ctait vrai.
Ella stait approche tout prs de lui.
Ne me touchez plus comme si vous aviez des droits sur moi, murmurat-elle, furieuse. Vous avez achet ma crance, pas moi.
Je ne lavais pas oubli.
Alors, pourquoi cette curiosit morbide ? Oui, jai des cicatrices danciennes brlures. La maison o jhabitais a t dtruite par un incendie et
jtais lintrieur. Je pensais que vous le saviez. Tous les journaux du
monde en ont parl. Le Courier a fait un article particulirement croustillant sur le sujet. Vous devez pouvoir le retrouver sur internet.
* * *
Le cur dElla battait follement ; elle tait noue et se maudissait. Nicolas
avait peine effleur ses brlures, et voil comment elle ragissait ! Toutes ses faiblesses resurgissaient, dont ce vieux sentiment dinscurit,
quelle croyait avoir vaincu et qui lassaillait de nouveau, plus dstabilisant que jamais.

Car ses cicatrices la rendaient vulnrable. Elle hassait ce quelle voyait


quand elle se regardait dans une glace, hassait ces balafres lisses sous ses
doigts quand elle se savonnait dans son bain ; bref, elle dtestait son physique.
Jamais personne navait touch ses marques, sauf un garon, une fois,
longtemps auparavant Lhumiliation qui sen tait suivie lavait blesse
vie aussi srement que lincendie. Et voil quun homme, un ennemi de
surcrot, puisquil avait pris sauvagement le contrle de son entreprise,
avait pos, par deux fois dj, les doigts l o sa peau tait abme. Cela
lui avait fait leffet dune dcharge lectrique ; elle en avait t ttanise.
Pire : londe de choc continuait vibrer en elle, bien que Nicolas ait retir
sa main depuis plusieurs secondes.
Elle leva les yeux sur lui ; la perfection absolue de ses traits fut comme un
rappel de sa douloureuse imperfection. Ses cicatrices, mme celles quelle
laissait dlibrment visibles, elle les ressentait comme autant de stigmates
honteux.
Pour un peu, en dpit de tous les regards qui convergeaient sur eux, elle
aurait pris ses jambes son cou. Mais elle ntait pas lche. Elle ne fuirait
pas, garderait la tte haute et Nicolas Chevalier ne saurait jamais combien
il lavait dstabilise.
Comme il ne ragissait pas son clat, Ella reprit avec hauteur :
On dit quil vous arrive de prendre ce qui ne vous appartient pas, aussi
ai-je eu peur un instant que vous ne recommenciez. Aprs tout, les affaires,
les femmes, cest un peu la mme chose pour vous, non ?
Les yeux paillets dambre se firent glacs, tandis que le beau visage se
fermait.
Je ne prends que ce qui est mal gard, rtorqua Nicolas dune voix de
marbre. Ainsi, votre entreprise : si vous aviez t moins endette, vous seriez reste matresse chez vous.
Cest donc de ma faute ? Je vois. Et votre frre ? Il est responsable aussi que vous lui ayez pris sa fiance juste avant le mariage ? On dit que
vous avez couch avec elle chez lui.
Je vois que vous vous tes bien documente, rpliqua Nicolas sans perdre son calme.
Ella avait appris via internet que Nicolas Chevalier avait littralement enlev la future femme de son frre. Un scandale qui avait fait les choux gras
de la presse sensation, lpoque. Cet incident donnait Ella une bonne
raison de mpriser cet homme qui, par moments, la troublait trop, et avec
lequel elle devrait dsormais travailler.

Ce que vous avez fait ne dnote pas un trs grand sens moral, rtorquat-elle schement. Vous navez donc pas dhonneur ?
Honneur , dites-vous, ironisa aussitt Nicolas. Cest un concept qui
ne manque pas dintrt ; mais dans la ralit, jignore ce que cest.
Le pire tait quelle aussi Elle navait jamais vraiment rencontr de gens
honorables dans sa vie. Quand elle tait gamine, cloue sur un lit dhpital, lhonneur sincarnait pour elle dans limage du chevalier en armure,
volant au secours de sa belle sur son splendide talon. Autant dire un clich romantique de gamine, qui avait perdu son attrait sitt quelle avait quitt le lyce. Depuis, comme pour Nicolas Chevalier lhonneur lui tait devenu un terme abstrait
Elle leva les yeux et croisa le regard dambre. Aussitt, une trange chaleur lenvahit ; son cur se mit battre follement, le sang dans ses veines
courait plus vite, chaud lui aussi, mais suave, sensuel. Et son indignation
se muait dj en une dlicieuse langueur Que lui arrivait-il ? Comment,
par son seul regard, Nicolas lui donnait-il limpression de ntre plus ellemme ?
Ella passa un bout de langue sur ses lvres sches et vit le regard de Nicolas suivre le mouvement de sa bouche. Alors surgit au plus profond de son
ventre une sensation de bance exquise et douloureuse la fois, une sorte
de besoin intense, brlant, exigeant et infiniment dlicieux. Elle lidentifia instantanment : le dsir.
Un dsir fou, irrpressible, et lobjet de ce dsir tait l, si prs delle
quelle pouvait le toucher, ltreindre si elle le voulait ! Il fixait ses lvres,
quelques centimtres seulement de son visage, et semblait comme hypnotis.
Comment en vouloir la fiance de son frre dtre tombe sous son charme ? Nicolas Chevalier tait la sduction, la tentation faites homme. Son
regard, son beau visage, sa peau, tout en lui promettait une femme des
abmes de plaisir.
Ella suffoquait de chaleur soudain, alors que la temprature navait pas
chang. Ou peut-tre que si Y avait-il plus de monde dans les lieux ?
Non, ctait Nicolas qui lui faisait tourner la tte.
Il se pencha peine et elle ne broncha pas, fige, les yeux rivs aux siens.
Le visage de lhomme qui la tenait ainsi sous son emprise se rapprochait,
et se rapprochait encore Nicolas simmobilisa ses lvres si prs des siennes quelle en pressentit la tideur voluptueuse.
Ne vous inquitez pas, murmura-t-il de sa voix suave. Je nai pas besoin davoir le sens de lhonneur pour faire de vous une femme trs riche.

a ira mme plus vite si je nen ai pas.


Le charme tait rompu, le dsir dElla stait enfui, la laissant froide et furieuse contre elle-mme.
Je men vais, annona-t-elle schement en se dgageant.
Et moi, je reste encore un moment, rtorqua paisiblement Nicolas.
Son regard parcourait dj lassistance. Il voulait sans doute trouver une
jolie femme pour partager son lit ce soir, et les prtendantes ne manqueraient pas. Ella aurait d sen moquer ; or, elle en tait rvolte.
Amusez-vous bien, lana-t-elle en retour avant de tourner les talons.

4.
Cest le gros titre de la rubrique mondaine du journal ! Vous vous rendez compte ? Avec une photo de nous deux en plus !
Pour un peu, sous le coup de la stupfaction, Ella aurait bgay au tlphone. Mais Nicolas ne marqua aucune surprise :
La presse porte un intrt maladif ma vie prive, rtorqua-t-il de sa
voix merveilleusement sensuelle, mme au tlphone.
Ella abaissa les yeux sur la photo qui les montrait tous les deux, leurs visages si proches que leurs bouches se touchaient presque. Quelque chose se
noua en elle, tandis que la sueur perlait son front. Elle dut fermer un instant les yeux tant limage la troublait.
En gnral, quand on me voit avec une femme, cest quelle est ou sera
rapidement ma matresse, reprit Nicolas.
Quelle odieuse assurance ! Cet homme, si sduisant soit-il, mritait quon
le remette en place.
Eh bien moi, je ne le suis pas, et ne suis pas en passe de le devenir non
plus ! sexclama-t-elle avec virulence.
Peut-tre. Mais hier soir, on nous a vus ensemble. On sait aussi que jai
rachet votre crance, et beaucoup en dduisent que je lai fait dans le but
daider la femme qui partage mon lit.
Ces paparazzi font un travail minable, si vous voulez mon avis, riposta
Ella avec une indignation relle.
Certes, mais ce genre de publicit ne peut pas faire de mal la marque
Ella Stanton.
Nicolas avait lart de la contrer sur des points quelle pouvait difficilement
contester. Mais Ella avait encore des arguments :
Javais cru comprendre que, de votre point de vue, des vnements
comme celui dhier soir ne la valorisaient pas, prcisment, parce quils
ntaient pas assez chic.
On vous y a vue en compagnie de qui il fallait, cest ce qui compte.
Larrogance de son interlocuteur la laissa sans voix quelques secondes.
Votre ego est stupfiant ! finit-elle par lancer.
Vous croyez vraiment que mon ego est proportionnel lintrt que me
portent les mdias ?
Cette fois, Ella ne sut que rpondre. Certes, larticle, si inexact soit-il, tait
une excellente publicit, quelle devait Nicolas. Personne naurait parl
delle si elle avait t seule la soire. Les mdias aimaient Nicolas Chevalier parce quil tait un play-boy reprsentant larchtype de la russite
professionnelle. Nempche quelle avait le droit de trouver cet article

scandaleux, et le droit destimer aussi que Nicolas Chevalier avait un ego


dvorant. Ctait la vrit. Il fallait tout de mme se croire tout permis pour voler la fiance de son propre frre, puis la laisser tomber au bout de
quelques mois !
Dun autre ct, Ella devait reconnatre une qualit son insupportable associ : il faisait bouger les choses. Hier soir, il avait russi un coup mdiatique qui pouvait rapporter gros la griffe Ella Stanton, sans dbourser un
sou. Alors pourquoi continuer polmiquer ?
Javoue que toute seule, je naurais jamais eu un article pareil dans un
journal aussi fort tirage, finit-elle par reconnatre, faisant contre mauvaise fortune bon cur. Vous avez bien fait dattirer lattention sur nous.
Pas trop de compliments, mon ego va enfler ! ironisa Nicolas.
Ha, ha, fit-elle mine de ricaner. Maintenant, je vais raccrocher, je vous
ai fait perdre assez de temps. Euh bientt.
Sans savoir pourquoi, elle tait gne soudain davoir appel Nicolas sur
son portable, dont il lui avait pourtant communiqu le numro sans quelle
le lui demande. Mais il lui semblait tout coup avoir t familire.
A lautre bout du fil, Nicolas fit observer :
Nous discutons travail. a nest jamais une perte de temps pour moi.
Dieu du ciel ! Serait-ce un compliment ?
Je vous lai dj dit, Ella, il ny a rien de personnel entre nous. Ce nest
pas vous qui mintressez. Je veux gagner de largent, et il se trouve que
vous y trouverez aussi votre compte.
Je sais oui, marmonna-t-elle.
Ella stait leve de son sige pour sapprocher de la fentre de la cuisine,
do lon avait une vue imprenable sur le mur aveugle de la maison den
face.
Si vous gagnez de largent avec ma marque, jen gagne aussi, et tout le
monde est content, rcita-t-elle comme une leon apprise par cur mais
ennuyeuse. Seulement pour moi, mon entreprise reprsente bien davantage, figurez-vous.
Elle est un moyen de nous enrichir. Quy voyez-vous de plus ?
Une passion, un rve, le sentiment de russir ma vie ! Gagner de largent ne vient que bien aprs dans mes priorits.
Elle se souvint combien elle avait dj donn sa petite entreprise : son
temps, son argent, son enthousiasme, ses espoirs
Eh bien, contrairement vous, je ny vois quun instrument qui peut
rapporter gros, dclara Nicolas. Quand une affaire nest pas rentable, je la
liquide. Je ne perds jamais mon temps.

Ella leva les yeux au ciel. Aprs tout, il avait raison : pas de sentiments
personnels entre eux, ctait mieux pour tout le monde. Elle avait intrt
se le tenir pour dit.
Jai reu un mail de Karen Carson, la rdactrice en chef de Look, repritil.
Ah bon ! sexclama-t-elle, tout excite soudain. Que vous dit-elle ?
La photo lui a plu.
Super ! Elle la prendra pour sa couverture ?
Son cur battait plus vite et pour une fois, Nicolas Chevalier ny tait pour
rien.
Non. Elle veut un modle indit.
Comment cela ? interrogea Ella, aussi interloque que due.
Elle trouve la robe bleue magnifique. Elle aime euh comment a-telle dfini cela ?
Ella pouvait presque le voir lautre bout du fil faire dfiler ses messages
pour retrouver celui de Karen et rpter sa formule.
Oui, jy suis : elle aime votre sens inn de lquilibre des formes et
des matires .
Jen suis ravie. Mais que veut-elle exactement ?
Je vais vous transmettre son courriel. Elle aimerait quelque chose de
plus habill, dans des tonalits un peu plus sourdes. Et surtout, elle en veut
lexclusivit pour son magazine.
Au fil de la conversation, Ella avait compltement oubli son ressentiment
contre Nicolas, ne voyant plus que des avantages travailler avec lui : la
couverture mdiatique dcouverte ce matin pas plus que la proposition de
la rdactrice en chef de Look ne tombaient du ciel. En tout cas, toute seule,
Ella navait jamais rien obtenu de tel avant.
Merci pour tout ce que vous faites, dit-elle alors, la gorge serre tant elle tait heureuse de se sentir brusquement propulse dans des sphres
quelle avait seulement rv datteindre.
Pour un peu, elle aurait pleur de joie, mais un reste de fiert len retint :
montrer son motivit Nicolas Chevalier serait la pire des erreurs.
Ce dernier dut tre surpris de sa raction car il dclara, comme regret :
Vous tes une trange personne : pleine de piquants comme un hrisson
et puis, sans prambule, vous me remerciez. On ne sait jamais quoi sen
tenir avec vous.
Vous croyez que je sais quoi men tenir avec vous ? riposta aussitt
Ella. Vous me parlez sans arrt dargent et de profit, puis tout dun coup,
comme par enchantement, vous crez lvnement !

Dans ce cas, disons que nous sommes quittes, admit Nicolas, apaisant.
Je vous fais parvenir le message de Karen. Il faudrait crer la robe demande cette semaine. Pour le stylisme de la photo, ils sen occuperont euxmmes.
Parfait.
Je vous contacterai dici quelques jours pour savoir o vous en tes.
Bonne chance, Ella.
Seuls les faibles ont besoin de chance et de magie, rtorqua-t-elle, reprenant les paroles prononces par Nicolas lors de leur premire rencontre.
Je nai aucun besoin de chance : je fais les plus beaux vtements du monde.
Eh bien, donnez-men une nouvelle preuve sinon la couverture de Look
pourrait bien sauter.
Ella sentit son estomac se nouer. Brusquement, elle perdit sa belle assurance ; sans vraiment douter delle, elle ntait plus sre de rien. Nicolas avait
raison : les enjeux taient normes, il sagissait de ne pas manquer son
coup.
Faites-moi confiance, dit-elle avec plus de certitude quelle nen prouvait.
Elle russirait, se jura-t-elle aprs avoir raccroch. Sa robe pour la couverture de Look blouirait tout le monde, et on saurait ce que valait Ella Stanton. De toute faon, elle navait pas le choix.
* * *
Nicolas observait Ella, agenouille devant son mannequin de couturire.
Elle ne lavait pas entendu entrer et pour cause : la porte de son atelier tait
entrouverte, il lui avait suffi de la pousser. La jeune femme tait occupe
retoucher une robe en fine mousseline rose trs ple, travail qui labsorbait
tant quelle fredonnait, inconsciente de ce qui lentourait.
Une fois encore, Nicolas tait surpris par la diffrence entre son atelier et
son lgante boutique. Dans le lieu de vente, as dexcentricits ; un got
trs sr, une atmosphre intime et personnalise. Dans lentrept transform en atelier, au contraire, ctait une explosion de couleurs au milieu
dun sympathique dsordre. Mais ce ntait quune illusion : il sagissait
dun dsordre savamment calcul, en fonction des volumes, des teintes et
de laccessibilit des divers lments. Lensemble composait un espace de
travail moderne, fonctionnel, vivant, o lon se sentait bien.
Ella se redressa pour ajuster les bretelles de la robe. Nicolas fut frapp de
la trouver une nouvelle fois dans une tenue peu conventionnelle et pourtant

trs lgante : un jean noir avec des surpiqres rouge vif dans un tissu
trs moulant qui mettait en valeur ses fesses ravissantes et un ample jersey souple, qui laissait deviner ses seins ronds et hauts. Ses cheveux
blonds taient retenus par une norme fleur magenta. Lensemble aurait pu
tre criard, de mauvais got, mais sur elle, ctait original et chic. Nicolas
admit quavec un corps pareil et un visage aussi sduisant, elle pouvait se
permettre bien des choses.
Cette robe sur le mannequin est trs jolie, lana-t-il.
Le compliment lui tait venu spontanment, ce qui tait rare chez lui. Mais
avec Ella, il ne se comportait pas toujours comme son habitude. Ainsi, il
tait venu aujourdhui voir o elle en tait de sa robe pour Look, alors
quun coup de tlphone aurait suffi.
Sa voix fit sursauter la jeune femme, qui se remit debout en se tournant vivement, ses grands yeux bleus affols.
Vous mavez fait peur ! sexclama-t-elle. Vous auriez pu euh frapper.
La prochaine fois, fermez votre porte.
Cest ainsi que vous vous excusez ? riposta-t-elle.
Elle porta une main sur sa hanche et tout son appui sur un pied, de sorte
que ses formes saccenturent. Seins joliment saillants sous le chandail,
taille menue, elle tait la perfection faite femme. Nicolas se demanda sil
la trouvait attirante tout simplement parce quelle avait un corps de rve et
une bouche faite pour les baisers En tout cas, le soir, avant de sendormir, ctait elle quil voyait derrire ses paupires closes.
Comment a marche ?
Bien.
Ella plissa les yeux.
Je pensais que vous vous contenteriez de me tlphoner, reprit-elle.
Jai dcid de passer me rendre compte de votre travail. Il y a quand
mme pas mal dargent en jeu, et jaime ne rien laisser au hasard.
Ella recula dun pas. Son cur continuait tambouriner aprs lmotion
que lui avait cause Nicolas. Il lavait surprise, rien de plus, or sa raction
mettait bien longtemps se calmer Et voil que son pouls semballait de
nouveau comme il avanait vers elle, dune dmarche fluide et lgante,
fline.
Il portait un costume gris fonc qui lui allait ravir, mettant en valeur ses
larges paules et ses longues jambes du sur-mesure, certainement. Ella savait reconnatre les vtements sortant dun bon faiseur, ctait son mtier.
Mais pour une fois, elle tait moins intresse par le costume que par celui

qui le portait. Pire : lhomme devant elle la mettait en moi au point quelle narrivait plus penser normalement.
Dites-moi franchement ce que vous pensez de cette robe, russit-elle
demander.
Lavis de Nicolas lui importait peu ce stade de la ralisation, mais Ella
avait besoin de chasser son trouble
Cest euh comment dire Original !
Certes, il ne sagit pas dun fourreau en lycra brillant recouvert de sequins, comme vous semblez les apprcier
Une critique sur les femmes avec qui on me voit, ou je me trompe ?
Prenez-le comme vous voulez.
Eh bien merci, mais sachez que les commentaires des mdias me suffisent. Inutile den rajouter.
Ella toussa pour sclaircir la gorge, gne que sa langue une fois encore
lait trahie ; pour dtendre latmosphre, indiqua la robe sur le mannequin.
Jai voulu crer un quilibre entre le flou et le structur. Le tissu, comme vous le voyez, est mousseux, arien, donc pour le corsage, je me suis
inspire des draps quon voit sur les sculptures grecques. Cela permet de
rehausser les formes sans les mouler. Sur le plan technique, cest dune
ralisation complexe.
Si vous le dites.
Nicolas stait approch ; Ella recula dautant. O tait donc passe sa belle assurance habituelle ? Maudit soit cet homme qui par sa seule prsence
lui faisait tourner la tte, au sens littral du terme !
Il effleura le tissu de la robe. Puis, prenant le mannequin par les hanches, il
le fit pivoter lgrement ; ses belles mains viriles faisaient contraste avec
ltoffe vaporeuse, si fminine.
Je ne vois rien de ce que vous venez dexpliquer, murmura-t-il, mais
jimagine facilement une femme portant cette robe, la faon dont ces plis
mouleraient sa poitrine
Il glissa un doigt trs doux le long du drap sur le buste du mannequin.
Et ces plis l qui font paratre la taille si fine
Il sinterrompit et toucha ensuite les coutures vases qui structuraient la
jupe.
Je vois cette femme marcher avec une allure de reine, par le seul effet
de cette jupe, ample et moulante la fois.
Ella retenait son souffle. Il effleurait de nouveau la poitrine du mannequin
et elle-mme sentait ses propres seins se tendre, lourds, presque douloureux, comme sil les caressait. Lautre main de Nicolas tait reste sur la

hanche du mannequin ; Ella en prouvait le poids sur sa propre hanche. Il


nen finissait plus de frler la fine toffe, l o elle plaquait la silhouette de
bois et de tissu, ce quElla avait limpression dtre devenue Son esprit
battait la campagne : quprouverait-elle si elle portait cette robe ? Comment ragirait-elle cette lente et insistante caresse, cette main qui savait
sentir et connaissait dinstinct les courbes, les creux, tous les secrets dun
corps de femme ? Rsisterait-elle lenvie de faire glisser la robe sur le sol
pour tre nue devant lui et sentir ses caresses sur sa peau ?
Lair de latelier tait lourd et brlant ; soudain, Ella eut du mal respirer,
ses genoux se drobaient sous elle. Allait-elle seffondrer ?
Nicolas lcha ltoffe sans quitter Ella des yeux. Le chuintement de la soie
qui retombait se confondit avec le bruit de leurs respirations rapides ; puis,
perdue, elle nentendit plus que le fracas sourd de son cur.
La voix de Nicolas la ramena brutalement sur terre :
Je serais assez fier de sortir avec une fille habille de la sorte, dit-il, reculant dun pas pour mieux regarder le vtement dans son ensemble.
Il avait parl si naturellement quon aurait pu croire quil ne stait intress qu la robe. Et ctait le cas, bien sr, ralisa brusquement Ella. Tout ce
qui stait pass dans sa tte navait exist que pour elle. Ctait son imagination de femme frustre qui lui avait jou un tour. Elle rvassait trop.
Vous croyez que Karen sera contente ? interrogea-t-elle pour se donner
une contenance.
Je vous lai dit : je ne my connais pas dans le domaine de la mode et
du style. Mais je suis un homme et je peux vous dire que la couverture
dune revue montrant cette robe porte par une jolie femme attirerait mon
regard.
Eh bien, fit Ella, pas encore tout fait dtendue, esprons que les femmes laimeront aussi puisquelles constituent le gros du lectorat de Look.
A mon avis, elles ne seraient pas dues.
Merci.
Ella navait plus quune ide en tte, prsent : que Nicolas sen aille et la
laisse travailler, pour quelle puisse oublier au plus vite ces instants de tumulte motionnel qui lavaient anantie.
Je voulais vous parler dune chose encore, fit-il en se tournant vers elle.
Elle tcha de masquer sa contrarit.
Je vous coute.
Samedi a lieu un vnement mondain trs pris : le bal des Petits
Curs. Sans doute en avez-vous entendu parler. Jaimerais vous y emmener : cela pourrait donner une visibilit nouvelle notre association et four-

nir aux mdias de quoi recharger leurs batteries. Quen dites-vous ?

5.
Ella connaissait videmment le bal des Petits Curs, sans conteste la soire la plus prestigieuse de la saison. Elle tait organise par une fondation
caritative qui rcoltait ainsi des fonds pour construire des hpitaux pour
enfants dans les pays ravags par la guerre. Outre le repas, qui cotait au
bas mot trois cents euros par personne, il fallait aussi acquitter un droit
dentre exorbitant. Malgr cela, les organisateurs avaient russi crer
une manifestation o il tait de bon ton de se montrer quand on voulait
soigner ses relations publiques et afficher son standing.
Vu le cot du seul droit dentre, Ella naurait jamais envisag de sy inscrire ; sous le coup de la surprise, elle demanda vivement, sans mme rflchir :
Cest vous qui paierez ?
Evidemment. Jinvite toujours les jeunes femmes avec qui je sors.
Dans ce cas, vous ferez une exception : je tiens rgler au moins mon
dner.
Elle avait parl mue par son amour-propre, car elle ne voulait pas se sentir
entretenue. Pourtant, elle navait pas les moyens de dpenser une somme
pareille quand elle gagnait encore si peu dargent.
Cette fondation accomplit du trs beau travail ; je serai contente dy
contribuer ma modeste chelle, ajouta-t-elle cependant.
Elle ralisa quen disant cela, elle venait de donner son accord Nicolas.
Aurait-elle d refuser de laccompagner cette soire ? Si elle navait
cout que sa fiert, oui. Cependant, son associ voyait certainement cet
vnement prestigieux comme un moyen de promotion : plus on les verrait
ensemble, plus on parlerait deux, et plus la marque Ella Stanton gagnerait
en notorit.
Ella aurait ador refuser et dire dun ton faussement ngligent : Je nai
que faire de votre invitation et de la publicit qui sensuivra . Hlas, par
une cruelle ironie du sort, plus elle se montrerait avec Nicolas Chevalier,
plus vite elle se dbarrasserait de sa tutelle et retrouverait son autonomie
professionnelle. Si cela impliquait de passer quelques heures en sa compagnie dans une manifestation select, elle le ferait.
Elle se fora ne pas prter attention ce drle dmoi qui semparait delle lide daller ce bal avec lui. Elle devait se souvenir quelle nagissait que dans lintrt de son entreprise.
Pas question que vous dboursiez quoi que ce soit, rtorqua Nicolas. Si
vous voulez aider la fondation, vous ferez un chque.
Ella aurait bien aim le contrer mais ce serait inutile, elle le savait.

Comme vous voudrez, concda-t-elle. Mme si cela ne me parat pas


trs quitable.
Un homme qui invite une femme ne la fait pas payer, voyons ! Je me
demande quel genre de rustres vous frquentez.
Vous cherchez me donner une leon de savoir-vivre ?
Ella tait hrisse tout coup car en fait de frquentations, la dernire fois
quun garon lavait invite, ctait au lyce ; cela stait trs mal termin.
Depuis, elle avait toujours fait en sorte de ne pas avoir revivre une telle
preuve.
Parfois, il semble que vous en ayez besoin, dclara Nicolas.
Certainement pas venant de quelquun comme vous !
La riposte avait chapp Ella, une fois de plus, et elle la regretta aussitt.
Sa maudite langue ne cessait de lui jouer des tours ! Elle sattendait une
raction cinglante de la part de Nicolas, mais celui-ci ltonna :
Vous navez pas tort, dclara-t-il aprs un temps de rflexion, je ne suis
pas exactement qualifi pour donner des conseils de savoir-vivre. Cependant, ne doutez jamais dune chose : je sais me comporter avec une femme, quelle soit avec moi pour un soir ou que nous ayons une relation plus
longue, que ce soit en priv ou en socit.
Concernant lintimit, Ella en tait dj persuade. La voix de Nicolas, par
son infinie sensualit, promettait elle seule des plaisirs ineffables que,
dans son inexprience, elle se refusait imaginer. Quil soit un amant merveilleux, ctait clair. Mais savait-il chrir une femme ? Sen occuper, lentourer, la comprendre ? Probablement pas, hlas.
Ella leva les yeux sur son visage aux traits rguliers, si durs quils semblaient sculpts dans la pierre. Qui tait-elle pour le juger ainsi sur les apparences ? Elle se sentit coupable, tout coup. Aprs tout, elle ne connaissait pas Nicolas Chevalier ou plutt nen connaissait que ce quen disaient les mdias. Etait-ce suffisant pour porter sur lui des jugements sans
appel ? Dautant que Nicolas semblait tellement laise dans son rle
dhomme sans cur et sans scrupule, quon pouvait se demander sil nentretenait pas dlibrment cette image.
Mais dans ce cas, que cherchait-il dissimuler ?
Rien. Ne cherche pas , murmura une sage petite voix dans sa tte.
Pourtant, elle avait appris ses dpens que les gens ntaient pas toujours
ce quon aurait voulu quils soient. Longtemps aprs lincendie, elle avait
trouv des excuses lindiffrence de ses parents. Jusquau jour o, elle
avait dcouvert quils taient simplement gostes. Aprs lincendie, plutt
que de penser leur fille blesse, ses souffrances, son sentiment

dabandon, ils avaient prfr se rfugier dans leur culpabilit. A leurs


yeux, ctait eux les victimes du drame, alors quils avaient russi chapper aux flammes quand leur enfant tait reste prise au pige.
A quelle heure a lieu ce bal, samedi ?
20 heures. Et cest un bal costum.
Je suis bien place pour me confectionner un dguisement, plaisanta Ella.
* * *
Le vieux chteau lou par lassociation des Petits Curs pour y organiser
le bal tait dcor lexcs, sa faade tellement illumine quon nen
voyait presque plus la splendeur architecturale. Quant la salle de rception, ses murs disparaissaient sous des tissus scintillants, auxquels on avait
accroch une myriade de petits curs blancs paillets dargent.
Depuis bien longtemps, Nicolas ne se laissait plus impressionner par pareil
talage de luxe clinquant. Pourtant, il nen tait pas toujours all de la sorte. A seize ans, lorsquil tait revenu du Malawi, aprs huit annes passes
en Afrique, son pre et son frre lavaient accueilli bras ouverts et introduit dans le milieu ais quils frquentaient. Nicolas ntait pas rest indiffrent au dploiement de luxe et de richesse dans lequel tous trois voluaient, mais il en tait vite revenu. Et ce soir, le faste tape--lil le laissait de glace.
En revanche, il ne restait pas insensible la femme qui laccompagnait. Ella portait une robe en fine dentelle rouge trs fonce, qui semblait avoir t
cousue sur elle tant elle tait moulante. Elle lui arrivait au-dessus du genou, laissant voir ses longues jambes fines gaines de soie noire, et le tissu
de la robe tait si fin, si ajour, que, par endroits, apparaissait la peau laiteuse, lclat presque nacr par contraste avec lincarnat sombre de la
dentelle. La jeune femme tait sublime, et Nicolas ne se lassait pas de la
regarder : depuis trois ans, elle tait la premire femme veiller en lui davantage quun dsir purement sexuel !
En quoi vous tes vous dguise ? demanda-t-il.
Il prit lune de ses mains, habilles de mitaines en dentelle assorties la robe, pour lentraner vers un buffet. Il vit sa jolie bouche rouge sombre sclairer dun sourire ; le masque dor qui dissimulait en partie son visage faisait paratre ses yeux bleus encore plus intrigants.
Je suis la Tentation, rpondit-elle dlibrment nigmatique.
Et ctait bien vrai : la tentation faite femme ! Trois ans plus tt, Nicolas y
aurait cd sans retenue, ni la moindre arrire-pense. Il aurait laiss son

dsir pour Ella prendre le pas sur son esprit. Mais il avait chang. Il fallait
parfois rsister ses pulsions quand lesprit les jugeait dangereuses ou
inappropries.
Il inclina peine la tte pour respirer le parfum fminin, lger et capiteux
la fois, quexhalait sa ravissante compagne ; il dut se faire violence pour ne
pas lattirer lui.
Et vous, lui demanda-t-elle alors, vous tes cens tre dguis en quoi ?
Je suis lhomme qui naime pas les dguisements.
Un clat de rire lui rpondit.
Sincrement votre costume est parfaitement russi, tout le monde en
conviendra, fit observer Ella, riant toujours. Mais ce nest pas du jeu !
Elle lui sourit alors ; il en prouva une trange motion quil refoula aussitt.
Pourquoi donc ?
Tout le monde doit faire un effort. Moi, je me suis dguise.
Cest vrai, et le rsultat est trs russi.
La dentelle paraissait si dlicate, si fragile quil eut t facile de la dchirer, lentement, pour dnuder le corps ravissant quelle dissimulait peine.
Cela fait, Nicolas embrasserait les lvres charnues et faites pour les baisers. Peut-tre enlverait-il aussi le masque dor. Sil le laissait, le rsultat
serait trs libertin : Ella nue, ne portant que ce loup, pareil ceux quarboraient jadis les grandes dames vnitiennes pour le carnaval de leur clbre
ville.
Il naurait pas besoin de voir son visage pour savoir qui tait dans ses bras
: mme dans ses rves les plus fous, ctait elle quil voyait. Il navait
quelle en tte
* * *
Ella tait un peu mal laise sous le regard insistant de Nicolas. Il lui semblait quil la dshabillait des yeux et voyait au-del de sa robe. Certes, celle-ci tait ose : la dentelle trs fine ne dissimulait que ce que la morale exigeait, elle le savait. Heureusement, le masque, dune certaine faon, protgeait sa pudeur. Derrire son loup, Ella prouvait la dlicieuse impression
de se fondre dans lanonymat.
Si elle se sentait nue sous le regard de Nicolas, elle ne devait sen prendre
qu elle. En concevant ce costume, elle avait voulu le dcontenancer,
ltonner par son audace, mais aussi lui plaire voire mme lui donner
des ides, juste pour une fois Quil la considre comme une femme et
non comme un moyen de gagner de largent.

Finalement, elle stait prise son propre pige. Nicolas aimait ce quil
voyait, mais elle sen trouvait mal laise, dsempare. Car que ferait-elle
si daventure il voulait aller plus loin ? Et si elle acceptait, comment ragirait-il ensuite ?
Sans doute fuirait-il toutes jambes sitt la robe enleve, horrifi par les
cicatrices sur son dos, atterr davoir envisag de faire lamour une femme ce point repoussante.
Les marques laisses par les brlures ntaient pas si affreuses, Ella le savait. Mais elle avait beau avoir conscience den exagrer limportance, elle
ne parvenait pas se dfaire de ce sentiment dtre devenue un monstre. A
sa dcharge, sa dramatique aventure au lyce, avec Tom, ne lavait pas aide prendre confiance en elle. Sans compter que sa mre navait cess,
aprs sa sortie de lhpital, de lui rpter : Dire que tu tais si belle avant
!
Peut-tre tenterait-elle un jour de se donner un homme, mais il faudrait
quelle le connaisse et que non seulement elle lait prvenu, mais aussi
quil tienne elle. Jamais elle ne choisirait un homme parce que, lespace
dun soir comme celui-ci, il la trouvait sexy et sduisante.
A quelle heure doit-on servir le dner ? demanda-t-elle Nicolas, presse de mettre un peu de distance entre eux.
Gnralement, les organisateurs laissent le temps aux invits de faire
leurs mondanits avant de passer table.
Quappelez-vous mondanits ? demanda-t-elle en souriant de bon
cur.
Parler pour ne rien dire avec des gens dont on na rien faire. Jajoute,
quitte vous tonner, que ce nest pas mon fort.
Ni celui dElla, qui nen dit rien.
Eh bien parlons affaires, ce sera plus intressant.
Pourquoi pas ?
Nicolas saisit deux coupes de champagne sur le plateau dun serveur et lui
en tendit une. Elle la prit, cherchant se donner une contenance.
Car Nicolas continuait la regarder avec insistance, et son malaise augmentait : elle se sentait nerveuse, tendue, tandis que tout au fond delle,
des frissons brlants, presque douloureux, lenvahissaient une fois encore,
exigeants, implacables.
La robe pour Look est termine ? demanda Nicolas aprs avoir bu une
gorge de champagne.
Ella retomba sur terre.
Pas tout fait, non. Mais jai envoy des photos Karen et elle ma f-

licite. Jai bon espoir enfin autant quil est possible. Quand un enjeu
est aussi important, on a toujours des doutes.
Nicolas haussa les paules.
Lessentiel cest davancer. Une chose aprs lautre. Je traite ainsi toutes mes affaires : mthodiquement, pas pas. Ainsi rien ne mchappe.
Ella pianota sur le bord de son verre.
Vous avez sans doute raison. Cela vite aussi de paniquer parce quon
sest focalis sur un seul objectif.
Je ne panique jamais.
Cest vrai ?
Non. Une fois ma dcision prise, jagis. Sans tat dme ni regret.
Le ton de la conversation changeait imperceptiblement, la voix de Nicolas
stait faite plus pre, plus autoritaire. Ella se demanda soudain sil tait
sincre. Avanait-il dans la vie sans rien regretter ? Avait-il vol la fiance
de son frre, pour labandonner ensuite, sans le moindre remords ? Comment savoir ?
Vous avez beaucoup de chance dtre aussi sr de vous chaque fois que
vous prenez une dcision.
Vous ne semblez pas non plus manquer dassurance, Ella.
La faon dont il avait prononc son prnom tait comme une caresse, son
lger accent lui donnant une consonance nouvelle, presque rotique.
Il se pencha peine et elle baissa les yeux derrire son masque dor, ne
voulant surtout pas croiser son regard. Mais elle se dcouvrit alors fixant
les longs doigts de Nicolas, qui tenaient llgant pied de sa coupe de
champagne. Tout coup, limage de cette main infiniment sensuelle sur sa
peau nue la terrassa.
Encore que parfois, malgr cette assurance, il vous arrive de rougir.
Comme en ce moment, par exemple.
Ella recula vivement.
Cest quil fait trs chaud, ici.
Voulez-vous sortir sur la terrasse ?
Ella leva la tte et fila vers la porte-fentre, presse dtre enfin seule pour
reprendre ses esprits. Hlas, Nicolas lui embota le pas.
Vous pouvez me laisser, vous savez, dit-elle en dsespoir de cause.
Je ne vais tout de mme pas vous abandonner : vous tes mon invite ce
soir.
Toujours vos bonnes manires, voulut ironiser Ella.
Disons que je tiens ma rputation, rtorqua-t-il, un rien sarcastique.
Vous pensez aux journalistes, jimagine ? Vous ne voudriez pas lire de-

main dans la presse que vous avez nglig votre nouvelle fiance
Ella avait parl en plaisantant, esprant dtendre latmosphre. Ils taient
dehors prsent ; elle stait adosse la balustrade. Lair tait doux et le
ciel cribl dtoiles.
Je me demande en effet quelle version donnera la presse de notre soire, murmura Nicolas.
Dautant que nous venons de disparatre ensemble. Nul doute quon va
parler dun tte--tte amoureux.
Il se mit rire doucement. Ce rire tait si sensuel quElla ne put rprimer
un dlicieux frisson.
Vous devriez tre journaliste. Votre imagination ferait merveille, dit-il
mi-voix.
Dans la grande salle, un orchestre stait mis jouer un lent morceau de
jazz dont les chos leur parvenaient. Ella ferma un instant les yeux pour
mieux en profiter.
Vous aimez ? demanda son compagnon.
Oui, encore que le jazz ne soit pas ma musique prfre.
Sans rpondre, il lui prit sa coupe de champagne pour la poser sur la balustrade de pierre, ct de la sienne.
Jai envie de danser avec vous, murmura-t-il.
* * *
Nicolas lattira lentement lui. Elle se laissa faire, le corps souple, abandonn, lesprit priv de raction. Alors, il lui entoura la taille de son bras
pour lentraner sans hte au rythme de la musique. Elle sentait avec bonheur son souffle tide contre son cou.
Pourquoi ne cherchait-elle pas se dgager ? La question lui traversa lesprit dans un clair de lucidit, et la rponse lui apparut avec une vidence
confondante : elle tait bien dans les bras de cet homme. Elle, qui avait
tant souffert, prouvait un merveilleux sentiment de scurit et dabandon ;
ctait tellement nouveau quil ntait pas question de le refuser.
La musique tait lente, voluptueuse, et leurs deux corps la suivaient ensemble, parfaitement accords, comme sils ne faisaient quun. Ella sentait la
main de son cavalier au creux de ses reins, sa chaleur contre elle, la force
et la puissance quil lui communiquait.
Tentation, chuchota-t-il son oreille, nichant sa joue au creux de son
cou, vous ne pouviez pas mieux choisir.
Il inclina la tte, sa respiration caressant son paule, et Ella crut quil allait
poser les lvres sur sa peau nue. Elle avait envie den prouver la douceur

tellement envie ! Tout son corps sembrasait, parcouru de milliers de


picotements brlants. Mais Nicolas maintint sa bouche une distance infime de sa chair, se contentant de la caresser de son souffle, modulant celuici pour sentir sa cavalire frmir entre ses bras.
Ella ne pensait plus, seulement livre des sensations intenses, exquises.
Inconsciemment, elle rejeta la tte en arrire pour que cette haleine dlicieuse la frle encore et encore, et que Nicolas enfin embrasse sa peau
Il se dgagea peine et la regarda dans les yeux. Puis, dun geste trs doux, il lobligea tourner la tte pour la caresser de nouveau de son souffle
de lautre ct du cou, l o la cicatrice tirait son mince ruban. Tout de
suite, elle se tendit : cet endroit, elle navait plus de sensations, pour cause de terminaisons nerveuses abmes. Les cicatrices ntaient que les marques visibles des dgts causs par lincendie. Il en tait dautres, intrieurs, quElla tait la seule connatre, et qui nen taient pas moins douloureux.
Elle retomba aussitt sur terre cette pense et se dgagea de ltreinte de
Nicolas, haletante.
Je je suis dsole.
Ctait pour elle quelle ltait, pas pour son cavalier, qui visiblement ne
comprenait pas sa raction. Il la fixait avec stupeur.
Je je, balbutia-t-elle encore, avant de russir articuler : allons voir si le dner est servi !
Le visage de Nicolas arborait une expression distante, indchiffrable.
Vous avez faim ?
Ella se garda bien de rpondre quil nen tait rien. De fait, elle avait plutt
la nause et devait faire un effort surhumain pour ne pas trembler de tous
ses membres.
Il est tard, dit-elle en guise dexcuse.
Et, comme Nicolas ne rpondait pas, la regardant toujours sans comprendre, elle ajouta :
Merci pour cette danse.
Elle avait parl lgrement, esprant ainsi quil ne verrait pas combien elle
tait bouleverse. Le dsir insens quil lui avait inspir lavait exalte,
mais la ralit lavait si durement rattrape ! Elle ntait pas une femme
normale, son handicap tait bien plus grave que ne le laissaient croire ses
cicatrices.
Nicolas hocha la tte et lui tendit la main pour la reconduire dans la grande
salle. Elle la prit et le suivit, soulage : a priori, ils partageraient leur table
avec dautres convives et ne seraient plus seuls en tte tte de la soire.

6.
Ah, les journalistes avaient bien fait leur travail ! La photo dElla et lui,
isols sur la terrasse du chteau, stalait sur une demi-page, suivie dun
article o lauteur se demandait comment et pourquoi Nicolas Chevalier et
Ella Stanton semblaient insparables depuis quelque temps.
Sa lecture termine, Nicolas haussa les paules. Si la curiosit malsaine
des mdias pour la vie prive de gens comme lui le dgotait, il savait aussi en tirer profit. Dans bien des cas, cette publicit gratuite lui servait
gagner encore et toujours plus dargent. Or, il aimait largent, il ne sen
tait jamais cach. Pas par cupidit, mais parce quil lui permettait de raliser ses rves. Ainsi, ces fondations ddies sa mre quil avait cres au
Malawi. Elles apportaient de laide aux plus dmunis de ce pays qui lavait
accueilli enfant. Elles amlioraient progressivement les infrastructures du
pays, qui en avait grand besoin.
Cest aussi parce quil tait devenu riche que son pre ne lui avait pas compltement ferm la porte aprs quil fut parti avec la fiance de son frre.
Pourtant, Nicolas ne stait jamais bien entendu avec son gniteur, qui
navait pas apprci que son fils de huit ans lui prfre sa mre au point de
senvoler avec elle pour lAfrique.
Les rapports avec Luc tourmentaient davantage Nicolas. Car son frre an
lui avait si gnreusement pardonn ce qui stait pass avec Marie quil
sen sentait plus coupable encore. Si Luc avait cherch se venger dune
manire ou dune autre, leurs relations auraient t plus saines ; au contraire, depuis cette lamentable affaire, Nicolas se savait irrparablement mauvais
Il chassa ces penses striles et reporta les yeux sur la photo qui le montrait avec Ella. Il inclinait la tte, le visage tout proche de la courbure de
son cou ; elle rejetait la sienne en arrire et on la voyait de profil, lvres
rouge fonc entrouvertes, ravissant menton Hlas, ses yeux demeuraient
invisibles, cachs derrire le masque dor.
Ella Stanton tait une trs jolie femme, nul ne pouvait le nier. Mais il y
avait plus : Nicolas avait rarement rencontr quelquun daussi vivant. Et
pourtant, la vie ne lavait pas pargne
Le vibreur de son portable le ramena au prsent. Karen Carson venait de
safficher sur lcran. Il dcrocha, annonant dune voix automatique :
Nicolas Chevalier lappareil.
Bonjour Nicolas ! sexclama la voix enjoue et un rien flirteuse de Karen.
Nicolas la connaissait pour lavoir rencontre un certain nombre de fois,

mais leurs relations avaient toujours t platoniques. Cependant, il la souponnait toute dispose passer un autre registre. Quelques temps auparavant, il naurait pas dit non, et Karen aurait rejoint la kyrielle de jolies femmes qui staient succd dans son lit. Aujourdhui, la pense le mettait
mal laise sans quil en comprenne la raison.
Que me vaut le plaisir de tentendre ? demanda-t-il aimablement. Les
photos envoyes par Ella Stanton ne te conviennent pas ?
Si, au contraire, rpliqua la journaliste, adoptant aussitt un ton professionnel.
Donc, cest bon pour la couverture de Look ?
Oui. Sous rserve que jaie laccord de mon comit de rdaction.
Je serais tonn que tu narrives pas convaincre tes collgues. Ella a
beaucoup de talent, elle mrite quon le reconnaisse.
Karen sclaircit la gorge.
Il est vrai que tu es bien plac pour parler ainsi, dclara-t-elle sur un ton
o perait une pointe de jalousie. Cest du moins ce quon dit dans la presse
Nicolas serra les mchoires. Ella tait doue ; il avait pris la peine de le vrifier et ce quil avait vu lavait convaincu. On nallait pas maintenant lui
refuser une opportunit daccder la reconnaissance parce que la rdactrice en chef dun journal de mode tait jalouse.
Je suis un homme, avec ses faiblesses, rpondit-il dune voix de miel.
Mais je suis surtout un professionnel, dont le business est de faire de largent. Une couverture de Look avec une robe dElla ne peut qutre profitable pour elle et pour ton magazine. Si je nen tais pas persuad, jamais je
ne ten aurais parl.
De nouveau, Karen toussota.
En vrit, javoue que jai trouv ses croquis si intressants quune ide
mest venue. Dici un mois, nous sortons un cahier spcial intitul Jeunes Stylistes . Jaimerais y prsenter Ella avec quelques-unes de ses crations. Il y aura bien sr plusieurs designers trs en vue et je pense que ce
serait une promotion intressante pour elle. Nous avions en tte un reportage sur une plage avec des mannequins en tenue de soire. Quen penses-tu
? Ce serait spectaculaire, non ?
Splendide en effet. Vous avez dcid du lieu du reportage ?
Probablement Hawaii.
Cest trop banal, voyons ! sexclama Nicolas. On voit les plages dHawaii dans tous les journaux.
Tu as une meilleure ide ?

Bien sr.
* * *
Je suis pass vous demander si vous pouviez vous absenter quelques
jours.
Ella sursauta. Occupe ranger des vtements dans les rayons, elle navait
pas entendu souvrir la porte de la boutique.
Dcidment, cela devient une habitude, chez vous ! lana-t-elle vertement Nicolas, qui samusait visiblement de sa surprise. Vous aimez me
faire peur, on dirait !
Je nai pas russi vous joindre par tlphone.
Il y en a pourtant un ici, rtorqua la jeune femme, indiquant lantique
appareil cadran pos prs de la caisse. Il nest pas tout jeune, je lai trouv aux puces, mais il marche.
Elle se dtourna vite pour ne plus voir ces yeux paillets dambre qui la dtaillaient avec une attention infiniment troublante. Dj, son cur semballait. Furieuse de ne pas mieux se matriser, elle reprit, avec dans la voix ce
quil fallait dagressivit pour masquer son moi :
Vous pouviez aussi appeler mon portable.
Jai essay, mais je suis tomb directement sur votre messagerie, expliqua paisiblement Nicolas.
Ella passa vivement derrire la caisse pour rcuprer son grand fourre-tout
bleu vif en cuir. Elle finit par y trouver son tlphone et vit quil tait
teint. Ou elle lavait arrt, ou la batterie tait dcharge.
Dsole, marmonna-t-elle, gne.
Elle ralisa alors ce que lui avait demand son associ en entrant.
Vous voulez savoir si je peux mabsenter quelques jours ?
En effet. Karen doit partir avec des mannequins pour un reportage photos et elle voudrait que vous lassistiez. A propos, cest daccord pour la
couverture avec la robe rose ple.
Ella coutait bouche be. Etait-ce possible ? Tout semblait arriver la fois.
Ctait trop beau pour tre vrai !
Elle veut que je lassiste ? rpta-t-elle incrdule. Mon avis lintresse ?
Cest ce quelle ma laiss entendre. Elle a lintention de publier un
supplment sur les jeunes stylistes. Vous en feriez partie, et elle illustrerait
larticle sur vous avec des mannequins prsentant vos robes de soire sur
une plage de sable fin. Il parat que ce genre de mise en scne est dans le
vent et fait vendre.
Ce cest vrai, mais mais cest incroyable ! Jai limpression de r-

ver.
Non, jolie demoiselle, vous ne rvez pas. Je vous lavais bien dit.
Sans achever sa phrase, Nicolas stait approch pour passer un doigt caressant sur sa joue. Ella recula vivement tant ce simple geste la mettait en
moi.
Euh, balbutia-t-elle. Il faudrait partir quand ?
Aprs-demain. Vous pensez pouvoir vous organiser pour la boutique ?
Cela devrait tre possible. Oui, je vais trouver un moyen.
Mentalement, elle calculait dj comment ramnager lemploi du temps
de Dorothe, la jeune vendeuse qui la remplaait parfois ou la secondait en
priodes daffluence. Pas question de refuser une opportunit pareille !
Alors cest parfait.
O se droulera cette sance ? Et irai-je ?
Un lent sourire claira le beau visage de Nicolas.
Nous allons au Malawi et nous prenons mon jet priv.
Vous parlez srieusement ? sextasia Ella.
Ne vous inquitez pas, cest un petit avion, rien dextravagant.
Et et vous partez aussi ?
Evidemment.
A lentendre, cela coulait de source. Ella aurait d sen douter. Un lan de
joie lassaillait, semblable celui quelle avait ressenti quand Nicolas
lavait invite au bal des Petits Curs.
Le Malawi est un pays tropical, au bord dun lac leau si claire quon
peut compter les poissons qui pullulent au bord des plages. Pour moi, cest
le plus bel endroit du monde.
Sa voix stait faite lointaine, presque dtache, et Ella y perut une trange tristesse. Avait-il l-bas des souvenirs douloureux ? Limage du petit
garon quittant Paris et son pre pour un pays inconnu lui revint. Avait-il
eu peur ? Avait-il souffert ?
A voir Nicolas adulte, nul ne pouvait limaginer : il paraissait si quilibr,
si sr de lui. Linscurit comme la peur semblaient lui tre trangres.
Mais sagissait-il seulement dune apparence ? Une carapace fabrique de
toute pice, derrire laquelle se cacherait un homme plus vulnrable un
tre humain, tout simplement ?
Je sens que ce pays vous plat et je suis vraiment heureuse davoir loccasion de le dcouvrir, dclara-t-elle.
Prenez des vtements lgers, il peut faire trs chaud l-bas, conseilla
Nicolas, dun ton redevenu normal, sensuel et mlodieux.
Entendu.

Ce ntait pas la chaleur des tropiques quElla redoutait le plus, mais bien
celle que lhomme daffaires faisait natre en elle par le seul effet de son
regard quand celui-ci la fixait, comme en cet instant. Pour dissimuler son
malaise, elle russit prendre un ton enjou :
On se voit aprs-demain, donc ?
O voulez-vous que je passe vous chercher ?
A mon atelier. Jhabite juste au-dessus, ce sera le plus simple.
Ella se jura quil nentrerait pas chez elle, nenvahirait pas son espace priv. Parce que, sil le faisait un jour, elle savait quil y laisserait jamais la
trace de sa prsence et quelle naurait plus nulle part o se rfugier pour
loublier.
Parfait, lana Nicolas. Je vous appelle demain pour convenir de lheure.
* * *
Voyager comme une VIP ntait pas si dsagrable, finalement. Dabord,
laroport, on passait les formalits de scurit en un clair. Ensuite, dans
lavion, pas de promiscuit souvent inconfortable, comme ctait le cas sur
les vols charter quutilisait Ella pour ses rares dplacements.
Le petit avion , comme lavait qualifi Nicolas, tait en ralit un jet
trs spacieux, dun luxe discret et lgant : moquette au sol, moelleux fauteuils de cuir dont on pouvait incliner les dossiers jusqu en faire de vrais
lits. Un personnel la fois efficace et silencieux avait servi un repas de
foie gras et champagne, auquel Ella avait fait honneur. Elle aurait t parfaitement dtendue sans limpression dtre confine dans un espace restreint seule avec Nicolas.
Aprs le repas, il stait install de lautre ct de la partie centrale, mais
Ella avait une conscience tellement aigu de sa prsence quelle narrivait
ni dormir ni se dtendre. Elle sentait son odeur virile peine citronne
partout autour delle, percevait chacun de ses plus infimes mouvements,
avait presque limpression de lentendre rflchir !
En vrit, ctait le dsir qui la tourmentait. Un dsir incontrlable parce
quelle tait seule avec lui, si proche. Un dsir dont elle savait, hlas !,
quil tait condamn. Car si Nicolas lui plaisait et mme davantage, elle
ne pouvait plus le nier , jamais elle nveillerait en lui un dsir semblable celui quil lui inspirait. Physiquement, il tait la perfection faite homme. Pourquoi jetterait-il son dvolu sur une fille dont le corps avait tellement souffert ? Ctait inimaginable !
Quand ils atterrirent sur lle de Likoma, Ella prouva un indicible soulagement : enfin, la prsence de Nicolas serait un peu moins prgnante. Elle

pourrait sinon loublier, du moins penser autre chose et retrouver son calme.
Sur le tarmac, une chaleur brlante accueillit les deux passagers, que lon
conduisit vers la limousine noire, dun modle ancien mais parfaitement
entretenu, qui les attendait lentre du minuscule aroport. Dieu merci,
elle tait climatise, et Ella sinstalla avec bonheur sur la banquette arrire.
Nicolas en fit autant, puis le chauffeur referma vite la portire sur la fracheur de lhabitacle.
Que cette plage est belle ! sexclama-t-elle alors que la voiture sengageait sur une route au bord du lac.
Celui-ci, dun bleu intense, apparaissait entre de trs grands arbres poussant mme le sable. En vrit, il ne sagissait pas dun lac comme limaginait Ella : celui quelle voyait tait si vaste quon aurait cru la mer. Dailleurs, comme la mer, des vagues venaient rouler sur le sable, o jouaient
des enfants qui se jetaient dans lcume avec des cris de joie.
Elle sentit un sourire natre sur son visage. Avait-elle jamais t aussi heureuse, enfant ? Peut-tre, avant lincendie, car elle tait ne dans un milieu
fortun o la vie tait facile. Mais elle navait aucun souvenir heureux de
son enfance : le drame avait tout balay.
La voix de Nicolas la tira de ses penses.
Pour moi, il nest pas de plus belle nature quici. Mais il reste encore
tant faire pour que les habitants accdent un niveau de vie dcent. Cela
progresse, certes, et nous nous donnons du mal pour amliorer les infrastructures, en particulier les routes. Mais il y a beaucoup de problmes
rgler : lassainissement de leau, sa distribution ; et puis il faut crer des
centres mdicaux, des hpitaux, des units de soins mobiles. Tout reste
faire ici en matire de sant.
A mesure quil parlait la lassitude sentendait dans sa voix, ainsi quune
sorte de dsillusion quElla ne lui avait jamais connue.
Cest vous qui vous occupez de tout cela ?
Il haussa les paules, comme si le sujet lembarrassait.
Disons que jaide dans la mesure de mes moyens. Si plus de gens en
faisaient autant, les progrs iraient plus vite.
En Europe, quand les mdias parlaient de Nicolas, ils nvoquaient jamais
son action au Malawi. On donnait de lui limage dun homme trs riche,
impitoyable en affaires et qui ne sintressait qu largent. Ella dcouvrait
quici, il dpensait une partie de sa fortune pour amliorer la vie de la population locale. Lui, qui avait dclar quen affaires il ny avait pas de charit qui tienne, avait trouv un pays o cette vertu avait sa place.

On doit prendre les photos sur ces plages, dclara-t-il au bout dun moment, montrant le front de mer le long la route.
Ce sera magnifique. Et jadore lide de faire porter aux mannequins
des tenues habilles sur la plage. Cest gnial !
Ella tait contente de parler travail tout coup. Elle en oublierait peut-tre
que son associ tait si prs delle. Hlas, la conversation retomba, Nicolas
se murant dans le silence tout en regardant par la vitre dfiler ce paysage
quil connaissait si bien.
Ella se prit frissonner malgr la temprature agrable de lhabitacle. Pourtant, un feu intrieur la dvastait, le dsir la tenaillait, de plus en plus exigeant. Jamais auparavant elle ne stait laiss submerger ainsi. Non quelle soit reste insensible au dsir sexuel depuis onze ans quelle navait plus
eu daventure : il lui tait arriv den prouver, mais elle avait toujours
russi le canaliser sur des objets fantasmatiques, jamais sur des hommes
rels. Ainsi, elle stait laisse aller rver dacteurs de cinma ou de personnages de roman : des amants virtuels quelle ne connatrait jamais, des
tres qui ne pouvaient pas la rejeter.
Peu peu, elle stait habitue vivre ainsi, remplissant sa vie affective et
sexuelle de fantasmes inoffensifs. Elle ne voulait surtout pas que cela
change : lamour, le sexe, laffect devaient rester du domaine du rve, puisque la ralit ne la satisferait jamais, risquait mme de la dtruire moralement.
Elle jeta un regard de biais Nicolas, assis ct delle. Ctait bien la
premire fois depuis des annes quun homme, en chair et en os, lui inspirait du dsir. Et quel dsir ! Elle avait envie de sa peau, de sa chaleur, de
son odeur Le souvenir de ce qui stait pass au bal, sur la terrasse, la
hantait chaque fois quelle laissait son esprit vagabonder Oui, Nicolas
affolait ses sens, enflammait son imagination, obscurcissait toutes ses penses ; mais il ne serait jamais sien, elle devrait se contenter de rver
O allons-nous ? demanda-t-elle finalement, pour rompre le silence devenu lourd entre eux. Dans un htel ?
Cest encore un domaine auquel je me suis attach : dvelopper le tourisme dans ce pays. Le Malawi ne manque pas de ressources ni de distractions, mais ses capacits htelires sont limites, surtout pour une clientle
haut de gamme.
Et vous essayez dy remdier ?
Oui.
Sans plus dexplication, Nicolas sortit son portable pour composer un numro.

Ella eut alors le sentiment que le vrai Nicolas Chevalier, lhomme qui
avait du cur, de la gnrosit, de lempathie, ntait plus aussi bien cach
quil le croyait. Mais accepterait-il quelle lait dmasqu ? Sans doute
pas

7.
La limousine les dposa devant un magnifique htel. Aprs ce que lui avait
dit Nicolas un peu plus tt, Ella ne sy attendait pas.
Ctait une construction basse, trs tale, abrite du soleil par de grands
arbres aux frondaisons luxuriantes. Les murs en pierre dun beau ton dor
disparaissaient presque sous la vigne vierge abondante, qui donnait une impression de fracheur exquise sous ce climat trs chaud. Le paysage alentour tait dune grande beaut, calme, harmonieux, et lon entendait un
bruit rgulier de ressac provenant du lac dont les eaux bleues venaient
schouer sur la plage.
La navette de lhtel va nous conduire ma villa, annona Nicolas.
Ella se tendit.
Nous , avez-vous dit ?
Oui. Jai beaucoup rflchi. Aprs le bal des Petits Curs, il y a eu une
tempte mdiatique notre sujet. Les journalistes sen sont donns cur
joie et
Et quoi ?
Jaimerais leur fournir encore un peu de grain moudre.
Mais il ny aura pas de journaliste ici !
Allons, ne soyez pas nave : des modles, des stylistes, des rdacteurs,
des photographes ont fait le dplacement. Vous pensez bien quune certaine presse le fera aussi. Dailleurs, je suis peu prs certain que des paparazzi taient embusqus ce matin Paris quand nous embarquions bord
de mon jet.
Oh vous croyez ?
En tout cas, je nai fait aucun effort pour tre discret. On commence
raconter toutes sortes dhistoires sur notre association. Vous avez lu les
journaux, aprs le bal des Petits Curs, nest-ce pas ? Un magazine vous a
mme donn le premier prix dlgance, ce soir-l.
Je sais, oui.
Du coup, le lendemain, la boutique avait reu la visite de deux clientes demandant voir la robe en dentelle rouge puis lavaient commande ; depuis le dfil navait pas cess.
Car Nicolas avait vu juste : plus les mdias parlaient deux, plus la marque
Ella Stanton gagnait en notorit. Nanmoins, lide de cohabiter avec lui
pendant une semaine navait rien de rassurant.
Jaurai une chambre spare dans votre villa ?
Bien sr, cest une grande maison. Vous ne me verrez mme pas si tel
est votre dsir.

Ella serra les dents. Le problme tait plutt quelle en aurait sans doute
trop envie Elle seffora dignorer lmoi qui dj la gagnait la perspective de vivre quelques jours sous le mme toit que lapollon qui lui tenait lieu dassoci.
Elle en tait l de ses rflexions quand lestafette de lhtel simmobilisa
devant eux.
Le trajet fut bref. Le vhicule les dposa devant une maison pose sur la
plage, protge du vent marin par de grands arbres plants dans le sable.
Les murs disparaissaient sous une abondante vgtation grimpante et un
toit en palmes sches et tisses donnait lensemble un caractre primitif
trs en accord avec lenvironnement.
Mais cette impression se dissipa sitt quElla pntra lintrieur. L, de
hauts plafonds et des murs blanchis la chaux servaient de cadre un mobilier ancien dune lgance intemporelle ; lespace de quelques instants,
elle se sentit comme une princesse tandis quelle promenait des yeux merveills autour delle.
A ses cts, Nicolas semblait guetter sa raction. Quand enfin elle le regarda, il lui offrit un sourire qui la fit fondre.
Depuis quils taient arrivs sur cette le, elle ne le voyait plus avec les mmes yeux. Il lui semblait avoir dcouvert un nouvel aspect de la personnalit de cet homme. Elle lavait trouv immdiatement sduisant, certes
il lavait mme trouble ds leur premire rencontre , mais ici, il ne lui
apparaissait plus uniquement comme un affairiste prt tout pour de largent. Il aimait le Malawi et tait prt sinvestir pour amliorer la vie de
ses habitants. Nicolas Chevalier possdait donc un cur et une sensibilit,
ce dont personne, et surtout pas les mdias, ne semblait se douter.
Ella en tait heureuse, mais le danger quil reprsentait pour elle nen tait
que plus grand. Car il tait facile de rsister lattrait dun homme dont on
ne partageait pas les valeurs morales. Or, cet homme, dont elle se croyait si
loigne, apparaissait dsormais comme quelquun destimable, gnreux
et bon : quels arguments trouverait-elle pour ne pas cder au dsir quil lui
inspirait ?
Nous dnerons tt, dclara-t-il, la ramenant des proccupations terre-terre.
Je trouverai srement de quoi prparer un petit repas dans la cuisine,
proposa Ella.
Pas ce soir, non. Tout est prvu. Reposez-vous, profitez de la vie et laissez-vous gter, pour une fois.
Se laisser gter ? Par qui ? Par lui ? Ce serait jouer avec le feu. Et sil latti-

rait dans son lit, avant de la rejeter une fois quil aurait vu ce quelle ne
montrait personne ? Ella ne pouvait pas le risquer. Elle avait trop peur.
* * *
Quand Nicolas la vit entrer dans la grande pice vivre, il eut un choc. Jamais Ella ne lui avait paru aussi belle ni aussi dsirable. Un serre-tte orn
dune norme fleur rose retenait ses boucles folles. Sa bouche pulpeuse, savamment maquille, illuminait son visage. Le dcollet de son audacieuse
robe rose vif ne descendait pas assez bas son got, car il cachait la naissance de ses seins hauts et pleins. Elle sarrtait au-dessus du genou, montrant lenvi les longues jambes parfaitement galbes. Ltoffe tait tellement ajuste quelle suivait parfaitement les courbes et les voluptueuses
rondeurs du corps de la jeune femme.
Ctait la premire fois quil voyait Ella sans talons. Elle avait opt pour
des sandales plates, pensant sans doute quil lui faudrait marcher sur le sable. Du coup, Nicolas dcouvrait quelle ntait pas aussi grande quil
lavait cru. Il la trouvait soudain dlicate, fragile, et une froce envie de la
protger le tenaillait. De quoi ? Il nen savait rien, mais il la voulait lui,
rien qu lui
La table est dresse sur la terrasse, annona-t-il. a ne vous ennuie pas
?
Oh euh non, mais je pensais que nous irions dner lhtel.
Vous avez peur dtre seule avec moi ? plaisanta gentiment Nicolas.
Pas du tout. Si javais su, jaurais choisi une tenue plus simple.
Vous tes parfaite.
Ella baissa vivement les yeux, ses longs cils caressant ses joues divinement veloutes. Et Nicolas vit ses lvres trembler peine, signe que le
compliment lavait touche. Ds quelle se fut ressaisie, elle reporta son regard sur lui.
Merci, cest gentil.
Comment cette simple remarque avait-elle pu la toucher ? Nicolas sentait
que son trouble tait spontan et sincre. Et il avait encore plus envie de la
protger, de la rassurer.
Quelle ide absurde, songea-t-il en fronant les sourcils. Ella navait aucun
besoin de protection, moins encore quon la rassure. Ctait une femme
forte ! Ce compliment lavait seulement surprise dans un moment de fragilit motionnelle.
Malgr son trouble, Ella accepta la main que lui tendit Nicolas pour lentraner sur la terrasse. Celle-ci, trs vaste et dalle de terre cuite, tait abri-

te par un auvent habill de belles plantes au feuillage dun vert merveilleux. On y avait suspendu des lanternes, dont la lumire trs blanche contrastait avec les ultimes lueurs du crpuscule, dun pourpre violet encore
chaud.
Ella demeura quelques instants les yeux perdus au loin, mue par la srnit autant que par la beaut du paysage. La terrasse dominait la plage et le
lac, tendue immense sur laquelle le regard glissait jusqu lhorizon, que
lobscurit gagnait lentement. Ctait beau couper le souffle
Mais tait-ce le dcor qui la troublait ou lhomme qui se tenait prsent
derrire elle ? En vrit, la perspective de cette soire en tte tte laffolait autant quelle lexcitait.
Il la trouvait parfaite, avait-il dit Stupidement, ce compliment lavait
bouleverse. Elle ntait videmment pas parfaite et ne lavait jamais t,
mme avant lincendie. Dailleurs, Nicolas avait d dire la mme chose
des centaines de femmes une de ces phrases toutes faites qui ne signifient rien Pour Ella cependant, ctait comme un rve : par ces simples
mots, elle pouvait imaginer que Nicolas lacceptait telle quelle tait. Certes, sa raison savait quil nen tait rien, mais lespace de quelques instants
son hte avait nourri un fantasme dont elle narrivait pas se dbarrasser :
tre aime, chrie, apprcie en dpit de ce que les flammes avaient fait
delle.
Hlas, comment pourrait-on laimer quand elle-mme ne saimait pas ? Et
comment rver, ft-ce un instant, que quelquun comme Nicolas la
beaut faite homme puisse la trouver jolie et dsirable ?
Nempche quen lentendant le lui dire, Ella stait sentie, lespace dun
instant, parfaite
Tout ses penses, elle sassit la table joliment dresse, et accepta le verre de vin que lui proposait son compagnon. Elle promena son regard sur la
plage, puis sur le lac, dont la surface tale commenait se confondre avec
le ciel devenu sombre.
Comme cest beau, dit-elle platement.
Un serveur parfaitement styl leur apporta un magnifique poisson grill,
accompagn de petits lgumes sauts. Elle attendit que lhomme se soit
loign pour fliciter Nicolas :
Cest un vritable festin ! Je ne mattendais pas tant de savoir faire.
Vous avez fait venir les meilleurs chefs du monde au Malawi ?
Dune certaine faon, oui, admit Nicolas. Non seulement les chefs,
mais aussi les meilleurs professionnels de lhtellerie. Ces gens-l ont form de la main-duvre locale de sorte que maintenant, tous les gens qui

travaillent dans mes htels sont des Malawites.


Un lan de tendresse assaillit Ella. Nicolas devenait tellement humain
quand il parlait de ce pays et de ses habitants !
Quel ge aviez-vous quand vous tes arriv ici ?
A peine lavait-elle pose quelle regretta sa question. Elle navait aucun
besoin de le savoir et amener la conversation sur des sujets personnels,
donc dangereux.
Huit ans, rpondit Nicolas le plus simplement du monde. Mais je nhabitais pas sur cette le. Nous vivions sur le continent, non loin de la capitale, o ma mre travaillait dans une banque. Compars beaucoup dautres
gens, nous jouissions dune certaine aisance.
Pourquoi votre mre vous a-t-elle emmen avec elle ?
La question proccupait Ella depuis quelle connaissait Nicolas, car elle savait que son frre an, avait t lev en France par son pre.
Cela faisait partie des accords quavaient conclus mes parents : si ma
mre quittait lEurope, elle pouvait le faire avec moi ou ne plus jamais revoir aucun de ses enfants.
Mais pourquoi votre pre lui a-t-il impos un sacrifice pareil ?
Nicolas fit glisser ses doigts le long du pied de son verre de vin ; Ella vit
un muscle de sa mchoire se crisper.
Je crois quil tait bless, dit-il au bout dun moment, et il voulait que
ma mre souffre autant que lui. Il na jamais cru quelle oserait partir Je
nai aucune preuve, mais jai le sentiment que ma mre avait rencontr
quelquun. Je ne lui en ai jamais voulu. En vrit, quand mes parents sont
tombs amoureux et ont dcid de se marier, ils taient peut-tre idalistes.
Ils ont parfaitement surmont leurs diffrences culturelles mais dautres
difficults ont surgi, qui ont cr des tensions.
Nicolas se cala contre le dossier de son sige tandis que son regard se portait au loin sur le lac, immense tendue dsormais noire.
Ils simaginaient que lamour suffirait, reprit-il comme sil se parlait
lui-mme. Il est vrai que lpoque ntait pas la mme. Les choses ont
chang : aujourdhui, ils auraient moins de problmes. Moi qui suis mtis,
je nen ai aucun.
Cest vous qui avez dcid de suivre votre mre ? demanda doucement
Ella.
Oui, et je ne lai jamais regrett.
Quand vous tes rentr Paris, vous euh vous en avez voulu votre pre pour ce quil avait fait ?
Nicolas haussa les paules.

Mon pre est un homme dur, envers lui-mme comme envers les autres.
Il cherche en permanence la perfection. Je ne regrette pas quil ne mait
pas lev, mais je ne lui en veux pas non plus. Quand la passion sen mle,
il nous arrive tous de faire des choses dont nous ne sommes pas fiers
aprs coup.
La belle voix grave et sensuelle stait teinte damertume ; Ella se demanda si ces mots sadressaient lui-mme. Regrettait-il sa liaison avec la
fiance de son frre ?
En effet, admit-elle, ne trouvant rien dautre dire.
Mais quen savait-elle, en vrit, elle qui navait jamais connu la passion ?
Elle qui avait canalis toute son nergie affective dans son travail, afin de
nen plus avoir pour autre chose.
Ces derniers temps, pourtant, son travail ne loccupait plus corps et me.
Elle avait mme parfois la curieuse impression quil lui tait moins vital,
moins essentiel, lobnubilait moins. Ctait trange alors que, depuis sa
dernire anne de lyce, elle avait eu pour seul objectif de russir comme
styliste, et quelle avait tout fait dans ce sens, sans jamais se laisser distraire.
Elle avait quitt lAmrique pour Londres, o elle tait entre dans une
prestigieuse cole de stylisme tout en suivant des cours de gestion luniversit. Puis elle tait venue Paris et, aprs avoir commenc par des petits boulots, elle avait ouvert une boutique, puis cr sa propre ligne de vtements. Pendant toutes ces annes, russir avait t une ide fixe.
Or, elle dcouvrait depuis peu quelle tait sensible dautres choses. Ainsi, la beaut qui lentourait en cet instant lmouvait, elle se rgalait de la
saveur de ce quelle dgustait, son corps tait infiniment sensible la tideur exquise qui rgnait ce soir, sur cette terrasse sortie tout droit dun
conte de fes Oui, tout un monde de sensations lui devenait perceptible,
comme si une partie delle, reste ltat latent depuis toujours, sveillait,
lui ouvrant sur le monde de nouvelles perspectives.
Elle leva les yeux sur Nicolas. Il la regardait ; ses prunelles ambres brillaient de lclat troublant quelle leur avait vu sur la terrasse du chteau, le
soir du bal des Petits Curs. Elle sentit son cur battre sourdement tandis
que ses paumes devenaient moites et sa respiration saccade.
* * *
A la fin du repas, Ella se leva pour aller saccouder la balustrade en fer
forg et contempla le lac qui scintillait maintenant sous la lune montante.
Ctait si beau, si simple Pourquoi avait-elle attendu tant dannes pour

sapercevoir que la nature tait belle ? Lvidence de la rponse la fit sourire : parce quelle avait toujours vcu dans la frnsie davancer, dtre
meilleure, de russir, sans jamais sarrter pour jouir de linstant prsent.
Nicolas la rejoignit. Le regard dElla se posa sur sa main. Elle ne stait jamais rendu compte quune main dhomme pouvait suggrer des plaisirs insenss
Comme sil avait lu dans ses penses les plus secrtes, Nicolas prit sans un
mot son visage entre ses paumes. Elle leva les yeux et croisa son regard ;
elle sentit une main qui glissait dans son cou, du ct qui navait pas souffert, et elle frmit. Nicolas inclina la tte, posant sa joue contre la sienne,
sa peau lgrement rpeuse, cause de la barbe naissante. Puis il pressa
ses lvres dans le creux de son cou, derrire loreille, et y promena doucement sa langue.
Ella aurait voulu crier, le supplier de prendre sa bouche, mais une force obscure la retenait. Tandis que son sang brlant fusait dans ses veines, que
son cur tambourinait sourdement ses oreilles, elle attendait, haletante,
perdue.
Il lembrassa au coin de la bouche, en mme temps quil enfouissait les doigts dans ses boucles folles, comme pour mieux maintenir son visage. Ella
poussa une sorte dexclamation trangle ; ses lvres sentrouvrirent et elle
les humecta lentement du bout de la langue. Nicolas inclina alors la tte
sans hte, prenant tout son temps pour rester de longs instants suspendu
quelques millimtres seulement de son visage. Les yeux mi-clos, elle ne
sentait plus que les tincelles du dsir qui crpitaient le long de sa chair, de
son corps tendu, de sa bouche douloureuse tant elle tait gonfle dans lattente de ce baiser.
Enfin, lextrmit de la langue de Nicolas dessina le contour de ses lvres,
la faisant fondre dimpatience. Elle eut peur soudain. Peur que ces instants
ne soient quun rve dont elle allait se rveiller, seule dans son appartement, Paris
Nicolas tenait toujours sa tte, une main dans ses cheveux, et il glissa lautre autour de sa taille, talant sa paume au creux de ses reins. La chaleur
quelle en prouva ramena Ella elle : non, elle ne rvait pas. Ctait bien
Nicolas qui lembrassait Un long tremblement la saisit quand il glissa sa
langue la rencontre de la sienne, savourant leur baiser comme un mets
dlicat.
En un rflexe peine conscient, elle saccrocha ses paules : dans son
moi, elle vacillait et avait peur de seffondrer.
Nicolas dut prendre son geste pour une invite car, dgageant les doigts de

ses cheveux, il entreprit de lui caresser les seins travers la fine toffe de
la robe, son pouce massant lentement, avec volupt, leur pointe tendue,
lun aprs lautre, encore et encore, jusqu ce quils en deviennent presque douloureux dexcitation.
Je veux sentir ta peau nue, te toucher, tembrasser partout, chuchota-til, abandonnant sa bouche.
Dlaissant ses seins, il chercha la fermeture Eclair de la robe.
Oh ! Ella, Ella , articula-t-il, la voix rendue rauque par le dsir.
Brusquement, elle prit conscience de la situation et la panique sempara
delle. Etait-elle devenue folle ? Imaginait-elle pouvoir faire lamour sous
les toiles, avec un homme comme Nicolas de surcrot ? Mais sil lavait
vue dvtue, son dsir se serait envol immdiatement. Si elle ne larrtait
pas tout de suite, Nicolas lui aussi retomberait sur terre ! Dautant que sa
monstruosit ne sarrtait pas ses cicatrices : elle tait encore vierge,
son ge ! Non, elle navait rien pour plaire, et la dernire chose quelle
souhaitait tait dinspirer de la piti un homme comme Nicolas Chevalier.
Non ! scria-t-elle en se dgageant brusquement.
Non ?
Je ne peux pas Pardonnez-moi, cest impossible !
Les mots se bloquaient dans sa bouche, ses yeux taient pleins de larmes.
Ella tait atterre, furieuse, panique. Et pourtant tout son corps dsirait
Nicolas et ce dsir lui faisait mal. Sans se justifier davantage, elle tourna
les talons et rentra en courant dans la maison.
Elle fuyait. Elle fuyait par lchet, parce quelle avait trop peur

8.
Le directeur artistique veut des bottines bleues !
Lun des assistants du photographe arrivait en courant ; il tendit Ella les
boots beige clair quelle avait choisies pour aller avec la robe bleu de Chine que portait le mannequin. Elle serra les dents. Il en avait t ainsi toute
la journe : on lui demandait son avis, elle le donnait, puis le directeur artistique changeait tout. Ctait agaant au possible !
Sans faire de commentaire, elle sortit dun grand sac des bottines basses en
velours bleu ple.
Celles-ci devraient convenir. Elles se verront mieux sur la photo, ajouta-t-elle, faisant contre mauvaise fortune bon cur.
Dailleurs, ctait sans doute vrai, admit-elle in petto. Le velours ferait un
joli effet de contraste sur le blanc mat du sable. Au fond, si elle tait nerveuse, prenait la mouche pour un rien, le directeur artistique ny tait pour
rien. Ctait ce qui stait pass la veille au soir avec Nicolas qui la mettait
dans tous ses tats. Sans compter sa couardise dadolescente effarouche,
qui lui faisait honte aujourdhui.
Heureusement, il ntait pas venu sur le site du reportage de toute la journe. Pourvu quon ne le voie pas jusqu ce soir ! Ella sortit de la tente
dresse sur la plage, pour abriter lquipe de travail du soleil brlant, et alla rejoindre le photographe.
Carolina, jeune mannequin la maigreur impressionnante, aux longs cheveux blond trs ple et au maquillage outr, se contorsionnait devant lobjectif, voquant une ravissante poupe dsarticule. Un petit frisson de plaisir parcourut Ella. Carolina tait lun des top models les plus demands au
monde. La voir habille de ses vtements pour des photos de mode tait un
rve devenu ralit.
Elle est superbe, non ?
La voix de Nicolas la fit sursauter. Ella hsita se retourner tant elle avait
peur quil surprenne son moi.
Cest vrai, oui, dit-elle.
Tout se passe bien ?
A peu prs. La journe est presque termine. Demain, nous quittons
lle pour une fort o se trouvent, parat-il, des cascades.
A cet instant, le directeur artistique la hla, demandant une tole. Tournant
les talons elle regagna la tente ; Nicolas la suivit.
Vous vous navez plus dobligations pour aujourdhui ? demanda-telle, ne sachant que dire.
Non, jai fini.

Quavez-vous fait ?
Oh ! il y avait pas mal de choses lordre du jour : dabord les puits
que nous avons dcid de forer pour alimenter en eau certains villages isols. Nous avons aussi convenu dacheter de nouvelles ambulances et de
crer des units mdicales mobiles pour soigner les gens vivant lcart
des centres urbains.
Vous avez dnormes responsabilits !
Comme vous, me semble-t-il.
Ella haussa les paules.
Pas vraiment, non. Dailleurs
Elle sinterrompit, hsitante, puis se lana :
Dailleurs, je voulais justement vous remercier.
Pourquoi donc ?
Pour tout. Ce qui se passe ici, ce que vous avez fait pour ma marque. Je
sais que nos relations professionnelles ne sont pas euh pas toujours faciles, mais je me rends compte de votre investissement et je vous en suis
reconnaissante.
Ce sont les affaires, Ella, rien dautre.
Mais il ny a pas que les affaires qui comptent, dans votre vie, enfin !
semporta-t-elle, nerve par sa raction.
Elle aurait tant voulu que Nicolas admette quil ntait pas seulement un
homme dargent. Mais elle le vit se fermer.
Si. Je ne vois rien dautre.
Ce que vous faites ici, par exemple, insista pourtant Ella. Ce nest pas
dans le but de gagner de largent, il me semble ?
Ne vous laissez pas impressionner. Tout ce que je dpense pour le Malawi est dductible de mes impts.
Elle sentit son cur se serrer. Elle voyait quil se cachait derrire son cynisme, lui interdisait clairement laccs lhomme humain et gnreux
quelle avait entrevu plusieurs reprises. Et pourtant, mme si elle le
cherchait sans relche derrire le businessman froid et distant, ce Nicolasl lui faisait peur. Ce qui stait pass la veille au soir en tait la preuve :
elle avait eu follement envie de lui mais avait fui toutes jambes
Ella se mordit la lvre. Il tait peut-tre temps de se comporter en adulte
dans sa vie prive, comme elle lavait si bien fait dans sa vie professionnelle. Sa peur, sa lchet de la veille lui faisaient honte. Elle devait en analyser les raisons.
* * *

Nicolas avait pass la moiti de la nuit debout, taraud par lenvie de faire
lamour Ella. Ds quil fermait les yeux, il la voyait nue, lascive, offerte.
Toute la journe qui avait prcd leur treinte sur la terrasse, il avait imagin ses grands yeux bleus flouts par le dsir, et non pas emplis de terreur, affols, comme il les avait vus quand elle stait enfuie de la terrasse.
Il avait envie de lembrasser l o elle tait douce et femme ; il caresserait
son cou du ct o le feu avait laiss sa marque Pour la premire fois, il
ralisa que quand lui venaient des penses lascives, il voyait toujours Ella
avec ses cicatrices : ctait sa particularit, elles faisaient partie delle comme son odeur, sa douceur
Cet aprs-midi, il avait quitt le site du reportage avant elle, mais la jeune
femme devait tre de retour la villa, prsent. Fermant son ordinateur, il
se cala plus confortablement dans son fauteuil de bureau. Il stait mis au
travail en rentrant, esprant que surveiller la bourse et les volutions de
son portefeuille lempcherait de penser Ella. Peine perdue. La devinant
quelque part dans la maison sans doute au rez-de-chausse , il ne tenait plus en place.
Il se demanda si elle tait devenue une obsession pour lui. Il stait pourtant jur que pareille folie ne lui arriverait plus. Dsirer une femme, la vouloir quel quen soit le prix, quelles quen soient les consquences, tait une
faiblesse coupable. Et il prfrait ignorer que quelque part, tout au fond de
lui, se nichait cette part de faiblesse.
Hlas, Ella le lui rappelait sans cesse parce quelle rveillait un apptit,
une ardeur quil navait plus connus depuis Marie. Il avait cru alors que
ctait de lamour, et que lamour excusait tout.
Mais lamour tait un leurre, il le savait dsormais, et ce quil prouvait
pour Ella ntait rien quune raction chimique. Il avait assez dexprience
pour ne plus se laisser abuser. Dautant que plus cette raction tait violente, plus il tait essentiel de ne pas y cder. Il ny cderait donc pas.
Le meilleur remde cet chauffement stupide serait de se chercher une
nouvelle matresse, ds son retour en France. Son ardeur trouverait alors
un exutoire et tout reprendrait comme avant.
* * *
Il soufflait du lac une petite brise frache. Ella, qui stait installe sur la
terrasse, en profitait pleinement aprs la chaleur de la journe. Nicolas
tait certainement rentr, lui aussi, mais elle navait pas cherch le voir.
Non parce quelle avait peur, mais elle navait pas encore dcid ce quelle
voulait et redoutait quun tte--tte avec lui prcipite sa dcision.

Tout allait si vite ! Il lui semblait quelle descendait un col de montagne au


volant dune voiture prive de freins. Pas moyen de sarrter ni de ralentir,
pas de contrle daucune sorte. Or, si elle se donnait Nicolas, elle voulait
que ce soit un vrai choix. Une dcision contrle par sa raison.
Dans son dos, elle entendit coulisser la baie vitre.
Vous avez dn ? demanda Nicolas en avanant sur la terrasse.
Oui, toute lquipe a mang un morceau au restaurant de lhtel.
Ctait bon ?
Ella regarda son hte et le regretta aussitt : dj son cur avait bondi
dans sa poitrine.
Dlicieux, assura-t-elle, sefforant de paratre naturelle et enjoue. Votre personnel est dcidment trs bien form.
Tant mieux.
Elle dcouvrit alors que ses yeux fixaient la pomme dAdam de Nicolas,
dont le mouvement la fascinait. De rapides images confuses lui traversrent lesprit : des draps de soie fine, leurs membres entremls, peau ple
contre peau cuivre, ses lvres sur cette gorge tentante
Ella secoua la tte, esprant chasser ces visions et le dsir insens quelles
dclenchaient. Lenvie de fuir lassaillait encore, presque aussi forte que
celle de se prcipiter dans les bras de Nicolas. Il lui semblait que son corps
narrivait pas contenir toutes les sensations, tous les mois qui se dchanaient en elle.
Mais elle avait dcid quelle ne cderait plus la peur dsormais. Elle
tait ce quelle tait et garderait jamais les marques physiques de lincendie. Il fallait laccepter.
A vingt-cinq ans, elle navait jamais fait lamour, parce que quelque part
dans les mandres de son subconscient, elle avait pens gurir un jour et
pouvoir offrir un homme un corps intact. Pourtant, sa raison savait bien
la chose impossible. Il tait temps prsent de regarder la vie en face.
Lincendie lui avait beaucoup pris, mais elle ralisait quelle lui en avait
concd davantage encore, en nourrissant les flammes de sa peur absurde
et de ses complexes depuis plus de dix ans. Sa mre ly avait pousse, certes, avec ses mots durs, et certains camarades dcole aussi. Mais la lchet, la fuite devant la ralit avaient assez dur : la vie soffrait elle, il fallait la vivre sans crainte.
Se levant de son fauteuil, Ella sapprocha de Nicolas pour poser ses deux
paumes sur son torse. Elle se tint ainsi, immobile, sentant le cur de
lhomme quelle dsirait battre sourdement, laissant sa chaleur la gagner
peu peu.

Puis elle glissa une main autour de son cou ; il inclina la tte et elle releva
son visage pour poser ses lvres sur les siennes. Son sang fusait dans ses
veines ; ses seins lui paraissaient lourds, son corps lascif et impatient Ella avait pris sa dcision, la peur tait encore l, mais elle la surmonterait.
Nicolas la serra troitement contre lui pour lembrasser avec une ardeur
folle. Si folle quelle eut soudain envie de pleurer tant elle se sentait convoite contre son ventre, elle sentait la preuve dresse de ce dsir.
Alors, mue par une force indpendante de sa volont, elle remua des hanches pour mieux le sentir, en imprimer lempreinte sur elle.
Rentrons, chuchota-t-elle, comme Nicolas la caressait avec une fbrilit croissante.
Peut-tre ne lavait-il pas entendue car il remonta sa jupe pour caresser ses
cuisses nues, tout en lembrassant sur les tempes, les paupires, dans le
cou.
On peut rester ici, tu sais, murmura-t-il, la voix rauque et haletante. Il
fait si bon, ce soir.
Mais Ella ntait pas encore prte faire lamour dehors. Elle se sentirait
trop expose et elle tait trop peu sre delle.
Je prfre rentrer, sobstina-t-elle doucement.
Elle sentit contre son cou les lvres de Nicolas se retrousser en un sourire.
Comme tu voudras.

9.
Nicolas referma la porte de la chambre. Prcaution inutile ils taient
seuls dans la maison , mais Ella lui en sut gr : elle se sentait plus
labri avec lui et latmosphre tait plus intime. Peut-tre lavait-il intuitivement compris.
Il revint vers elle et simmobilisa quelques centimtres seulement.
Jaime le got de tes lvres, dit-il doucement.
Pourquoi ? demanda-t-elle dans un souffle.
Parce quelles sont comme toi : uniques, riches et sucres, suaves et piquantes.
Ella sentit son cur streindre. Ctait bouleversant et tellement nouveau
de sentendre dire quelle tait unique. Mais plus elle se laisserait mouvoir, moins elle se matriserait ; alors, elle montrerait davantage encore sa
maladresse, son inexprience, et et Dieu seul sait comment ragirait Nicolas !
Jai envie de toi, murmura-t-elle en guise de rponse, parce que son dsir commenait obscurcir toutes ses penses.
Nicolas lattira lui et elle sentit de nouveau son rection. Sans doute
lavait-il fait exprs, afin quelle nait aucun doute sur la rciprocit de son
dsir. Pour la premire fois de sa vie, elle smerveilla du pouvoir quelle
avait sur un homme.
Enhardie par cette assurance nouvelle, elle posa les mains sur son torse et
sentit ses muscles puissants. Elle chercha en dfinir les contours parfaits
travers ltoffe fine de sa chemise. Ses doigts glissrent alors jusqu la
ceinture du pantalon, puis plus bas, frlant peine et timidement la dure
protubrance du membre dress pour elle, par elle, cause delle. A cette
pense un frisson dlicieux la parcourut.
Nicolas prit une profonde inspiration, ses yeux rivs aux siens. Elle le
toucha de nouveau, plus fermement cette fois, refermant sa paume pour
prouver sa duret et le sentir vibrer sous sa main.
Ctait la premire fois quelle effectuait une telle caresse, et ses connaissances lmentaires de lanatomie masculine ne lavaient pas prpare ce
quelle dcouvrait. Elle pressa davantage le sexe sous sa paume et vit lexpression de Nicolas se crisper de plaisir, tandis quune expiration sourde
lui chappait.
Abandonnant son sexe, elle entreprit de dboutonner sa chemise, lentement, prenant tout son temps. Une fois tous les boutons dfaits, cartant
les pans du vtement, elle dgagea les paules et la chemise tomba sur le
sol.

Nicolas tait la perfection faite homme : peau lisse, muscles puissants, recouverts dun duvet sombre, doux comme la soie, o elle rvait soudain
denfouir les doigts
Elle avait toujours su que cet homme tait dune beaut parfaite et cette
perfection lintimidait plus encore quelle ne lavait pens, elle qui navait
lui offrir quun corps meurtri. Mais il tait trop tard pour fuir, et Ella
stait promis de ne plus cder la peur. Elle irait jusquau bout.
Tu peux teindre la lumire ? sentendit-elle demander dune toute petite voix.
Il lattira lui pour lembrasser passionnment avant de chuchoter avec
gourmandise :
Je veux te voir nue.
Elle dut se faire violence pour ne pas se dgager : jamais elle navait entendu paroles aussi terrifiantes.
Je euh, bredouilla-t-elle. Je ne il ne faut pas.
Dun mouvement plein de tendresse, Nicolas effleura sa joue.
Jen ai envie, Ella, mais si tu dois tre plus laise dans lobscurit,
alors je veux bien teindre.
Cest que tu nas pas vu mon dos, il est trs marqu.
Tes cicatrices ont pos problme dautres ?
Il avait pos la question avec une indignation peine contenue. Et cette
question, Ella la redoutait entre toutes. Elle aurait voulu ne pas rpondre ;
pourtant il le fallait.
Il ny a eu personne dautre, avoua-t-elle voix trs basse.
Nicolas relcha aussitt son treinte, tandis que son pouls sacclrait encore. Non seulement parce quil tait excit, mais aussi parce que ce quil
venait dentendre lui causait un choc terrible.
Ce nest pas possible !
Si, cest la vrit, confirma Ella dune voix peine audible.
Nicolas sut alors quelle ne mentait pas dailleurs pourquoi laurait-elle
fait ? Et pourtant comment la croire. Tout tait boulevers, chamboul, absurde tout coup. Mais il avait une certitude : il ntait pas sa place. Ella
devait donner sa virginit un homme qui lui promettrait lamour et un engagement plus srieux que quelques nuits de plaisir. Ce serait vil de sa part
dabuser une fille comme elle. Etre le premier ne pouvait pas, ne devait
pas tre une aventure sans lendemain.
Hlas, il navait pas grand-chose lui offrir. Il ne sengagerait pas dans
une relation stable, ne lui promettrait pas lamour ternel ; bref, il navait
rien lui donner de ce quelle tait en droit dattendre de son premier

amant Sen aller, lui avouer son erreur, voil la conduite qui simposait.
Pourtant une force obscure le clouait sur place : comment se dtourner de
ses immenses et magnifiques yeux bleus qui exprimaient la fois le dsir,
la confusion et la crainte ? Une sorte de confiance aussi Il lui semblait
que ce regard bouleversant lui disait : Tu vois, jai vaincu ma peur, ne
me rejette pas.
Nicolas prit le visage dElla entre ses mains. Cette fille le troublait au-del
des mots : sa beaut, sa fragilit, sa vulnrabilit veillaient en lui dobscurs sentiments quil prfrait ne pas analyser. Il adorait la douceur de
son sourire, et mme ses reparties acres. Pourtant, il devait la quitter, au
risque de passer ses propres yeux pour le dernier des salauds.
Nicolas, murmura-t-elle, frlant de ses mains le duvet de son torse, je
ten prie
Elle se mordit la lvre infrieure, ses yeux scintillant dun trange clat.
Elle avait abaiss toutes ses dfenses, prsent, prte se dvoiler telle
quelle tait : physiquement, bien sr, mais moralement aussi, dans toute
sa fragile inexprience, dans toute sa vulnrabilit.
Il fallait tre un salaud pour profiter delle, ctait sr, mais tait-ce beaucoup plus honorable de labandonner maintenant ?
Le dsir quil lut dans les yeux dElla emporta sa dcision : il la reprit dans
ses bras pour lembrasser, la caresser travers ltoffe de sa robe. Sa fbrilit avait fait place une lenteur voluptueuse. Il ne voulait pas la presser :
elle tait vierge, il prendrait son temps, la prparerait, lui ferait lamour
son rythme
Il embrassa son cou, laissa ses lvres glisser le long de la marque qui courait depuis son paule jusqu la naissance de ses cheveux. Elle ouvrit
grand les yeux, affole.
Tu es belle, chuchota-t-il. Si belle
Eteins la lumire, je ten prie.
Le dsir le tenaillait tant que Nicolas mit quelques instants comprendre.
Alors, dposant un baiser sur le front de la jeune femme, il se dtourna pour faire ce qui lui tait demand.
* * *
Dans la chambre devenue sombre, Ella laissa chapper le long soupir
quelle avait inconsciemment retenu. Lobscurit lui redonnerait une certaine contenance. Nicolas sentirait la peau abme sous ses doigts, mais la
dcouverte serait moins brutale. Lui avouer quelle tait vierge avait dj
t une mise nu difficile. Ella stait sentie plus impudique quelle ne

laurait cru, dautant que lespace de quelques instants elle avait senti Nicolas hsiter, prt fuir. Soudain, une pense terrifiante lassaillit et elle se
dgagea brutalement.
Tu ne me fais pas lamour par piti, au moins ? demanda-t-elle dune
voix trangle.
Lui prenant le menton, Nicolas lobligea relever le visage. La ple clart
de la lune entrait par la fentre reste ouverte et Ella vit combien il tait srieux.
Je te fais lamour parce que jai envie de toi, dclara-t-il. Je te veux
avec tant de violence que jen deviens fou.
Moi aussi
Alors sans plus de retenue, elle se nicha dans ses bras, frmissante, heureuse infiniment heureuse.
Il faut que je te dshabille, articula trs doucement Nicolas au bout dun
moment.
Il entreprit douvrir la fermeture Eclair de sa robe. Ella ferma les yeux. Le
vtement glissa sur le sol et elle sentit sur sa peau nue la caresse de lair.
Hormis un petit soutien-gorge en dentelle et une minuscule culotte assortie, plus rien ne la dissimulait au regard de son amant. Elle ne distinguait
que les contours de sa silhouette, donc sans doute nen voyait-il pas davantage delle. Elle navait pas avoir peur, se dit-elle fermement tandis que
ses sens senflammaient plus encore.
Elle entendit son compagnon dfaire la boucle de sa ceinture puis son pantalon glissa par terre son tour.
Va te placer prs de la fentre, lui intima-t-il.
Ella obit.
Comme tu es belle, chuchota-t-il aussitt. Enlve ce soutien-gorge pour
moi, veux-tu.
Malgr ses mains qui tremblaient, Ella russit dcrocher la pice de lingerie et offrit ses seins nus, leurs pointes dresses comme en attente.
Tu as un corps magnifique, dit encore Nicolas.
Dans la lumire argente de la lune, les lignes et les courbes de sa silhouette gagnaient en nettet sans que ses cicatrices apparaissent. Ella en tait
consciente et se tourna de profil pour que son compagnon la dtaille
mieux. Alors, dans le silence lourd de sensualit, elle lentendit pousser un
long soupir.
Viens, commanda encore Nicolas.
Il lattira pour la serrer contre lui, et le simple contact de leurs deux peaux
nues la remplit dune absolue flicit. Elle serait reste ainsi lternit

Mais dj, posant les mains sur ses paules, Nicolas lobligeait se retourner.
Elle le fit et se raidit, fermant les yeux tandis quil effleurait trs lentement
les marques laisses par le feu. Ella stonna de percevoir la main qui se
dplaait sur elle Ainsi, elle navait pas perdu toute sensibilit
Longtemps, elle ne bougea pas, laissant Nicolas la dcouvrir. Il semblait
ne pas se lasser de la caresser, lembrassait partout avec la mme lenteur,
la mme volupt tout en pressant son sexe dur contre ses fesses. Ella ralisa obscurment quil la dsirait malgr tout. Elle navait plus de secrets pour lui, mais il la caressait avec la mme ardeur.
Abandonnant son dos, il laissa glisser ses mains sur ses hanches pour dgager sa culotte et la faire glisser le long de ses jambes. Quand elle fut ses
pieds, Ella sen dbarrassa ; alors Nicolas sagenouilla dun mouvement
souple. Bientt, ses mains, qui avaient explor son dos avec tant de douceur et dexpertise, caressaient ses mollets, sattardaient sur larrire de
ses genoux, l o la peau est si fine, pour remonter lentement le long de
ses cuisses nues.
Quand il lembrassa la jonction de ses cuisses, Ella poussa un gmissement trangl, tandis quune dcharge lectrique la cisaillait. Nicolas lexplora de sa langue, dlicatement, sattardant sur le point le plus sensible de
son anatomie avant de sen loigner, puis dy revenir. Ctait fantastique
Elle sentait sourdre du plus profond delle-mme un plaisir inou.
Elle avait pris appui sur les paules de son amant et tremblait de tous ses
membres tandis que des vagues fulgurantes lassaillaient, toujours plus fortes Elle tait sur le point de jouir quand Nicolas se redressa, et son dsir
non assouvi la frustra douloureusement.
Il la guida alors jusquau lit. Elle se laissa faire. Elle le vit ouvrir un tiroir
de la table de nuit, do il retira un prservatif, quil plaa sur loreiller.
Puis, sallongeant ct delle il entreprit de la caresser l o auparavant
sa langue avait fait des merveilles. Elle gmissait, ses muscles intrieurs se
contractant puis se relchant, enveloppant le doigt que Nicolas avait tendrement gliss en elle.
Ella tait tendue dans lattente du plaisir ; elle avait du mal respirer, son
corps suspendu au bord de labme. Lorgasme la terrassa brutalement,
comme une norme lame de fond qui lengloutit avant de la propulser, lgre, arienne, hors dhaleine, sur le rivage du bonheur.
Nicolas attendit quelques instants quelle ait repris ses esprits puis, habilement, mit en place le prservatif.
Tu es prte ? demanda-t-il doucement.

Ella hocha la tte. Elle ltait, oui, elle navait aucun doute. Elle le voulait
en elle, pour le sentir jouir son tour.
Il la pntra sans hte, laissant son corps le temps de sajuster au sien. A
aucun moment elle neut mal ; au contraire, il lui semblait tre enfin dlicieusement remplie, complte, entire.
Rejetant la tte en arrire, elle saisit Nicolas par les paules comme il commenait remuer en elle lentement dabord, prcautionneusement, et elle fut surprise de sentir son plaisir monter si vite pour la seconde fois. Son
amant magnifique savait la transporter jusquau bord de lextase par ses
seuls va-et-vient. Elle allait jouir, elle le savait. Nicolas acclra son rythme, lemmenant toujours plus loin, et elle avait envie de lui donner du
plaisir autant quil lui en donnait
Oh ! Nicolas ! cria-t-elle dune voix quelle ne reconnut pas quand le
second orgasme lemporta.
Il plongea en elle une dernire fois et, confusment, elle le sentit jouir
son tour, son sexe vibrant comme il se librait de sa semence.
Il retomba sur elle. Son cur battait sourdement contre sa poitrine. Ella ne
voulait pas bouger pour prolonger ce moment ineffable, suspendu entre extase et ralit. Elle ne faisait plus quun avec Nicolas, elle lui appartenait
compltement
En se retirant, de longs instants plus tard, il glissa de ct et sortit aussitt
du lit. Ella demeura immobile, incapable du moindre mouvement. Elle le
vit gagner la salle de bains. Lorsquil revint, il se rallongea ses cts.
Un bonheur fou la submergea : son amant ne la quitterait pas ; cette nuit
leur appartenait.
Et elle navait plus peur.
* * *
Laube stait leve, rpandant dans la chambre sa clart laiteuse. Eveill
depuis un bon moment, Nicolas ne pouvait dtacher les yeux du dos dElla, encore endormie ct de lui. Le drap qui la recouvrait avait gliss jusqu sa taille ; dans la lumire naissante, les cicatrices taient visibles, fines, bien moindres que ce quoi il stait attendu compte tenu de ce quil
savait du drame.
Il rprima le dsir de les effleurer. Non par crainte de lui faire mal, bien
plutt par respect. Durant la nuit, il avait caress ce dos, encore et encore,
prouvant les lgres irrgularits de la peau comme si elles taient la marque distinctive de la femme entre ses bras. Il avait voulu imprimer ces marques jamais dans sa mmoire tactile. Ella lui avait donn tant de plaisir,

avec tant de gnrosit, quen y repensant, Nicolas sentait son cur streindre.
Pourquoi cette fille faisait-elle resurgir en lui des faiblesses quil stait interdites depuis longtemps ? Parce quelle avait t si gravement touche
par une tragdie ? Pas seulement.
Nicolas comprenait maintenant que les cicatrices ntaient que la partie visible des souffrances quElla avait endures. En lui rvlant hier soir quelle ne stait encore jamais donne un homme, elle lui avait montr combien elle avait t atteinte dans son me, dans son ego, dans limage quelle avait delle-mme. Et ces blessures-l, elle tait la seule les connatre.
Lui-mme ne pouvait pas en prendre la mesure. Dailleurs, quand bien mme laurait-il pu, il tait impuissant les soulager.
Un lan de tendresse un sentiment quil navait plus prouv depuis tant
dannes lassaillit ; il avana la main pour frler ce dos qui soffrait
lui.
Nicolas ?
Ella, tire de son sommeil, stait brusquement redresse, lui tournant
toujours le dos ; elle cherchait remonter le drap pour dissimuler sa poitrine.
Non, je ten prie, murmura-t-il.
Elle se raidit, les muscles frmissant sous ses paumes qui glissaient lentement sur la peau meurtrie.
Tu nas pas mal, nest-ce pas ? chuchota-t-il.
La jeune femme se contenta de secouer la tte.
Lincendie a fait dautres victimes ?
Non.
Et dans ce non laconique, Nicolas perut toute la douleur du monde.
Tu as terriblement souffert ?
Jai eu trs mal, oui. Plusieurs mois dhpital, les greffes, les oprations. On dit que la cicatrisation des brlures est plus douloureuse que les
brlures elles-mmes.
Nicolas fit remonter ses mains jusquaux paules pour masser les bras
dElla, rptant son geste jusqu ce quil la sente se dtendre.
Les terminaisons nerveuses ont t endommages, reprit-elle trs doucement au bout dun moment. Je nai pratiquement plus de sensibilit sur
le ct gauche du dos.
Inclinant la tte, Nicolas appuya son visage entre les deux omoplates, mu
au point quil respirait mal.
Alors je caresserai le ct droit doublement pour rattraper, chuchota-t-il

dune voix trangement trouble.


Ella sentit son cur exploser et des larmes lui vinrent aux yeux. Cette nuit,
Nicolas lavait rendue plus heureuse quelle navait cru possible de ltre
et ce matin, il tait encore avec elle, lui murmurant les mots les plus doux
quelle ait jamais entendus.
Cest la plus jolie promesse quon pouvait me faire, articula-t-elle dans
un souffle.
Je la tiendrai, Ella. Si tu savais comme je ne veux pas te faire de mal.
Elle tourna la tte pour le regarder, surprise.
Pourquoi me ferais-tu du mal ? Au contraire, tu je ne croyais pas
quun homme puisse avoir envie de moi, me dsirer. Tu mas montr que
je me trompais
Laveu lui avait cot, car ctait reconnatre implicitement que ses camarades dcole, et sa mre aussi par ses rflexions immatures, avaient endommag sa confiance en elle.
Ella hsita avant de reprendre :
Tu sais, ce ce garon au lyce qui voulait sortir avec moi. Il a commenc flirter dans la voiture. Il a gliss la main sous mon t-shirt et,
quand il a senti la peau dans mon dos, a a t fini Il ma raccompagne
en vitesse et le lendemain, il disait tout le monde que jtais repoussante.
Nicolas lcha un juron indign.
Si je tombe un jour sur ce minable, il se souviendra de moi !
Ce nest plus bien grave, maintenant.
Ella prit une inspiration avant de poursuivre :
Grce toi, je nai plus peur. Je me sens si vivante tout coup ! Je suis
aussi heureuse que si on mavait dcroch la lune !
Et de nouveau, devant tant de simplicit et ce sourire radieux, Nicolas sentit son cur se serrer furieusement.

10.
Toute la journe, en regardant Carolina voluer en robe du soir devant une
splendide cascade au cur de la fort tropicale, la pense de Nicolas ne
quitta pas Ella.
Il lui redonnait confiance en elle ; avec lui, elle se sentait belle ! Un sentiment nouveau depuis toutes ces annes o elle se croyait monstrueuse.
La caresse du vent chaud sur sa joue la fit sourire. Avec Nicolas, elle avait
moins limpression dtre victime de son destin. Au contraire, il lui semblait le tenir en main. Certes, elle se serait bien passe de ses cicatrices,
mais elles existaient, il fallait donc sen accommoder. Lincendie avait t
un drame terrible mais quoi bon, aprs tant dannes, se lamenter intrieurement davoir t traite injustement par la vie ? Son existence avait
pris ce chemin, elle devait donc le suivre. Il tait temps de lorganiser
dune faon plus quilibre, plus cohrente, en se dbarrassant des scories
du pass.
Jusqu sa rencontre avec Nicolas, rien navait compt que son travail. Ella
stait interdit tout autre centre dintrt, toute autre source de joie ou de
plaisir. Depuis quelle le connaissait, et surtout depuis la nuit prcdente, il
lui semblait soudain quun monde nouveau souvrait elle, fait de sentiments, dmotions dont elle stait dlibrment prive jusqu prsent.
Lavenir lui paraissait tellement riche de promesses prsent ! Ctait
comme si elle avait ouvert les yeux et ralisait soudain combien la lumire,
le soleil, le ciel taient beaux.
Elle le devait Nicolas : il avait t parfait avec elle. Mais ctait un grand
sducteur, elle ne loubliait pas. Son comportement avait t celui quil
avait eu avec bien dautres femmes : il lavait conquise. Ella ne sen offusquait pas, au contraire : cest exactement ce quelle avait voulu.
Mais elle devait prendre garde ne pas tomber amoureuse de lui. Ce serait
le comble de la stupidit !
* * *
A son retour la villa, le soleil disparaissait dj lhorizon. Elle mourait
de faim.
Je suis l, lana-t-elle la cantonade, esprant que Nicolas serait lui
aussi rentr.
Pas de rponse.
Elle gagna le living-room, o elle dcouvrit sur la table basse un mot de la
main de Nicolas :
Ce soir, dner sur le lac .

Ecriture lgante, trs masculine, mais ni mots doux ni fioritures chez Nicolas Chevalier. Ella ne put sempcher de sourire.
Elle navait pas eu chaud pendant les prises de vue car, sous lombre paisse de la fort tropicale, il faisait plus frais que sur la plage. Elle dcida
donc de ne pas se changer pour le dner : elle avait trop faim. Elle portait
une robe trs lgre, courte, donc Nicolas verrait ses jambes, quil avait
lair dapprcier. Cette pense la fit sourire comme elle sortait de la maison.
Nicolas lattendait au petit port priv de la villa, vtu dun pantalon de lin
et dune chemise col ouvert. Contre toute attente, il tenait une rose la
main. Une rose ce ntait pas grand-chose, mais Ella sentit sa gorge se
nouer. La dernire fois quon lui avait offert des fleurs, ctait lhpital,
presque onze ans plus tt !
Un grand bateau blanc tait amarr la petite jete de bois. Cest son
bord quils dneraient ce soir, lui expliqua Nicolas.
Si javais su, jaurais mis une belle robe, dit Ella sur un petit ton dexcuse.
Tu es toujours ravissante, quoi que tu portes.
Nicolas lui tendit la rose. Elle la prit pour lapprocher de sa joue et sentir le
velours des ptales sur sa peau, en mme temps quelle en respirait lodeur
trs douce.
Merci, elle est trs belle.
Attention de ne pas labmer, prvint Nicolas, elle doit encore servir ce
soir.
Je te trouve un regard bien coquin, fit observer Ella en riant.
Je nai jamais prtendu tre un saint, au contraire. Comment sest passe ta journe ?
En posant la question, Nicolas avait pass un bras autour de ses paules.
Trs bien. Mieux quhier. Cest drle, dailleurs, je me rends compte un
peu plus tous les jours que pour russir dans ce mtier, il faut la collaboration dune foule de gens. Les mannequins, les directeurs artistiques, les
photographes, les stylistes, et jen passe. Moi, je ne suis quun maillon de
la chane : je cre les vtements. Mais tout ne dpend pas de moi.
Tu le croyais avant ?
Un peu, oui. Je ny avais jamais vraiment rflchi, en fait. Je pensais
que tous ces gens avaient leur utilit, mais je navais pas compris limportance de leur rle. Pour quun vtement fasse un maximum deffet, le tissu
et la coupe ne suffisent pas, il faut aussi le voir port par le mannequin
dune certaine manire, que les accessoires soient bien choisis, que la lu-

mire soit quilibre, que le photographe trouve le bon angle. Tout cela ne
dpend pas de moi.
Cela te doit ?
Hier, cela ne me plaisait pas beaucoup. Javais limpression de perdre le
contrle de mon travail. Aujourdhui, jai compris pourquoi la collaboration de tous ces gens tait essentielle et jen ai t contente. Je laisse faire :
cest nouveau pour moi, mais cest bien.
Ella prit une profonde inspiration et leva les yeux vers Nicolas.
Cest parce que javais peur de perdre le contrle de mon travail que je
tai si mal accueilli, au dbut.
Ce nest que lune des raisons
Il la prit par la main pour la conduire sur la petite jete. Ils franchirent la
passerelle de bois pour sauter bord du bateau.
Il y en avait dautres, en effet, admit distraitement Ella, promenant autour delle un regard ravi.
Une partie du pont en tek tait recouverte dune paisse couverture flanque de coussins multicolores. Des lampes tempte taient accroches au
bastingage et un grand panier de pique-nique en osier attendait, ainsi
quune bouteille de vin blanc et deux verres.
Aprs les avoir demi remplis, Nicolas en tendit un Ella.
Quelles taient donc ces autres raisons ? demanda-t-il.
Ella choisit de plaisanter :
Oh ! je les ai oublies ! En tout cas, si le premier soir de notre rencontre, tu mavais emmene ici pour un pique-nique sous les toiles, jaurais
rapidement t plus aimable, cest sr !
Nicolas fit entendre un petit rire.
Serais-tu une femme intresse ?
Elle rit son tour.
On peut macheter oui. Mais pas nimporte qui, ni avec nimporte quoi.
Quelle honte ! feignit de soupirer Nicolas en lattirant lui.
Tout de suite, elle eut le souffle court : si seulement il lembrassait Elle
attendait ses baisers depuis si longtemps ; toute la journe elle navait pens qu a. Elle releva son visage, mais son compagnon se contenta de poser un doigt trs doux sur ses lvres.
Il faut que tu manges dabord, murmura-t-il. Je suis sr que tu nas pas
pris le temps de djeuner, aujourdhui.
Aucun de nous ne sest arrt, confirma Ella. Il y avait tant de photos
faire.
Raison de plus pour dner sans attendre.

Nicolas sassit sur la couverture ; Ella limita. La nuit tait presque tombe, mais lhorizon tait encore clair par les rayons orangs du soleil qui
venait de disparatre. Ella but une gorge de vin avant douvrir le panier
pique-nique. Il sy trouvait tout un assortiment de charcuterie, fromages et
fruits frais.
Merveilleux ! sexclama-t-elle, avant de choisir une tranche de salami
quelle mordit avec apptit. Javais oubli quel point javais faim.
Tant mieux, sourit Nicolas, amus de la voir manger avec tant de voracit.
Ella clata de rire. Pour la premire fois depuis trs longtemps, elle sautorisait profiter de linstant prsent.
Ne me regarde pas ainsi, jai limpression dtre une enfant mal leve
quon va gronder.
De nouveau Nicolas lui dcocha ce sourire qui lui treignait le cur.
Je te regarde parce que tu es si belle.
Ella sentit sa gorge se serrer ; sa joie si pure, si exaltante, senvola aussitt.
Comment peux-tu dire cela ? murmura-t-elle en baissant les yeux.
Nicolas frona les sourcils.
Tu ne comprends pas que je puisse te trouver belle ?
Ella secoua la tte, posant ct delle le morceau de pain quelle avait entam.
Non, admit-elle tristement.
Il la regardait prsent avec une intensit troublante.
Eh bien je vais texpliquer. Tu as des yeux merveilleux : changeants,
profonds et si expressifs quon devine toujours ce que tu as dans la tte ;
quant ta bouche un homme normalement constitu pourrait en rver
des nuits entires !
En un geste trs tendre, il effleura du pouce le renflement de ses lvres.
En tout cas, moi, ta bouche ma inspir des rves rotiques : je la sentais sur ma peau, dans mon cou, javais son got sur moi. Et je peux tassurer que la ralit ne ma pas du !
Il glissa la main le long des paules dElla, jusqu la poitrine, quil caressa doucement.
Tes seins sont exactement la mesure de mes mains, reprit-il, comme
sil se parlait lui-mme, et ton corps est celui de la femme idale. Jai
parfois limpression de lavoir model moi-mme dans mes rves les plus
fous tant il correspond ce que jaime.
Le cur dElla battait follement ; elle avait rougi. Les mots si sincres, si
beaux, prononcs par cette voix sensuelle qui la troublait tant, rsonnaient

en elle, et leur cho se propageait dans tout son corps en vagues suaves et
dlicieuses. Elle avait du mal les croire ils ne correspondaient pas la
ralit, elle le savait. Pourtant le regard de Nicolas tait loquent : il disait
sa vrit.
De nouveau, elle sentit les larmes lui piquer les yeux. Cela devenait une
habitude avec cet homme ! Il avait lart de briser ses dfenses. Pourtant,
curieusement, au lieu de sen sentir affaiblie, Ella avait limpression dtre
plus forte.
Sans un mot, ils se remirent manger. Le silence entre eux tait merveilleusement confortable : ils nprouvaient simplement pas le besoin de parler, ils taient bien lun avec lautre, tranquilles, sereins, confiants.
* * *
Rassasie, heureuse, Ella but une gorge de vin. Elle sourit Nicolas et
dclara doucement, pour ne pas troubler la srnit de la nuit :
Merci pour ce moment merveilleux. Cest adorable de ta part davoir
organis ce pique-nique. Je me sens si bien.
Lenvie de pleurer dmoi la tenaillait toujours, mais elle ny cderait pas.
Viens prs de moi, Ella.
En parlant, Nicolas tapotait la couverture devant lui. Elle vint sasseoir entre ses genoux, le dos cal contre son puissant poitrail.
Il recula peine pour poser les mains sur ses paules. Il entreprit de masser
ses muscles, en gestes lents et voluptueux. Elle les sentit se dnouer peu
peu. Elle ntait jamais entre dans un salon de massage, car elle aurait d
y montrer, des yeux inconnus, les imperfections physiques quelle
navait jamais acceptes. Mais Nicolas les avait dj vues, il connaissait
aussi sa vulnrabilit, sous ses airs daffranchie, et lacceptait telle quelle
tait. Alors pourquoi ne pas se dtendre ?
Elle sentit la fermeture Eclair de sa robe glisser, puis son dos expos lair
tide de la nuit. Nicolas lembrassa dans le cou. Il fit ensuite descendre le
corsage de la robe jusqu la taille.
Naie crainte, personne ne peut nous voir, murmura-t-il.
Puis il posa les deux mains plat sur son dos.
Je veux savoir o tu nas plus de sensibilit.
A gauche, parce que les terminaisons nerveuses ont t endommages.
Mes bras en revanche sont intacts, mme le gauche.
Sans rpondre, Nicolas se pencha pour prendre la rose quElla avait pose
ct deux.
Ta peau est sensible, ici ?

Ella sentit le velout des ptales frler son cou, puis ses paules.
Oui, murmura-t-elle, mais
Nicolas ne la laissa pas finir sa phrase :
Je veux connatre la gographie sensuelle de ton corps.
Tout en parlant, il continuait explorer son dos avec la rose. Soudain, Ella
ne sentit plus la caresse des ptales.
L, cest insensible, dit-elle vivement.
Et l ?
L aussi.
Puis le frlement redevint perceptible, lger comme une aile de papillon,
sensuel et excitant ; Ella, malgr la tideur de la nuit, frissonna.
Oh oui, je sens de nouveau, soupira-t-elle. Cest si bon.
Dj, le dsir naissait au creux de ses reins.
Et l ? demanda encore Nicolas, avant de poser ses lvres entre ses
deux omoplates.
La sensation vibra jusquau plus profond delle ; son cur sacclra.
Ella se contenta de hocher la tte tandis quun murmure inarticul lui chappait. Son corps tout entier tressaillait ; le dsir fusait, imprieux, pendant que la langue de son amant suivait lentement le trait de sa colonne
vertbrale.
Je te sens, oui, russit-elle articuler malgr son moi.
L aussi ?
Nicolas avait pos le bout de ses doigts l o elle lui avait dit ne plus rien
sentir. Ella secoua tristement la tte. Mais quand il se pencha, elle sut, bien
quelle ne puisse le voir ni le percevoir, quil embrassait cette partie delle
devenue insensible. Elle en prouva un plaisir ineffable. Il lacceptait, il
laimait comme elle tait. Une larme lui chappa quelle ne prit pas la peine dessuyer.
Il pressa les lvres sur son paule.
Tu me sens, nest-ce pas ?
Oui, chuchota-t-elle, fermant les paupires pour mieux savourer sa sensation.
Eh bien je te connais, maintenant, Ella : jai mmoris la carte de ton
corps.
Elle aurait pu lui rpondre quil la connaissait dsormais mieux quellemme, mais elle avait trop peur dclater en sanglots. Alors, se retournant,
elle lembrassa avec une ardeur la mesure de son motion.
Nicolas lui rendit son baiser tout en empoignant ses seins pour en taquiner
les pointes dresses. Ella laissa chapper un soupir daise.

Enfin, voil ce que jattendais tant, avoua-t-elle en rejetant la tte en arrire. Mais tu es trop habill.
Cela peut sarranger.
Linstant daprs, il tait nu, ses vtements chous sur le pont. Ella promena alors la main sur son torse, prouvant le duvet fris qui parsemait la
peau lisse, cherchant suivre le contour de ses muscles fermes.
Tu es parfait, soupira-t-elle.
Il prit sa main pour en embrasser la paume.
Comme toi.
Lmotion la terrassa de nouveau. Si seulement elle pouvait un jour lui rendre tout ce quil lui avait donn ! Car un peu plus tt, quand il la caressait
avec la rose, il ne sagissait pas de prliminaires ; ctait bien davantage :
Nicolas avait restaur les endroits de son corps dont elle avait le plus honte, alors quil aurait pu simplement les ignorer, se comporter comme sils
nexistaient pas, viter de les toucher.
Il avait pris le temps de connatre son corps. Tout son corps. Quelle gnrosit !
Se redressant soudain, elle se dbarrassa de sa robe, puis de ses chaussures
et de sa petite culotte. Une fois nue, elle sagenouilla devant Nicolas pour
embrasser la peau tendue de ses pectoraux muscls. Elle avait follement
envie de lui, une faim impossible rassasier, une soif que rien jamais ne
calmerait. Brusquement lui vint le dsir incoercible de le prendre dans sa
bouche. Nicolas lui avait donn tant de bonheur, ctait son tour dapprendre lui en offrir.
Elle descendit alors du bout de la langue le long des abdominaux bien dessins et, inclinant le visage, prit le sexe dress entre ses lvres.
Nicolas sursauta. Basculant en arrire, il agrippa son paule dune main,
tandis quil enfouissait sauvagement lautre dans les cheveux dElla. Bientt, elle entendit ses soupirs rauques de plaisir et son dsir dcupla. Quelle
puisse le ttaniser ainsi, le faire trembler, lui arracher des rles et lamener
au bord de lextase, lui procurait une ivresse quelle navait pas imagine.
Ella Arrte, je ten prie ! Je te veux tout entire.
Et moi, je te veux en moi, affirma-t-elle.
Ctait elle qui menait la danse, prsent, et elle demanda avec un sourire
malicieux :
Protection ?
Il lui rendit son sourire, tout aussi canaille, et tira un prservatif de sous un
coussin. Elle le lui prit des mains pour en dchirer le sachet.
Tu avais tout prvu, nest-ce pas ?

Disons que javais bon espoir


Ella voulut mettre le prservatif en place elle-mme, mais elle tait encore
maladroite. Nicolas laida ; il trouvait cette inversion des rles trs amusante.
Je me dbrouillerai mieux la prochaine fois, assura Ella en souriant.
Je ne me plains de rien
Il lembrassa sur la bouche puis lattira afin quelle stende sur lui. Leur
baiser senflamma. Suspendue au-dessus de son amant, elle remua lentement le ventre, jusqu sentir lextrmit de son sexe lembouchure de sa
fminit. Alors, elle plia lentement les genoux, retenant son souffle comme
Nicolas glissait en elle.
Tu es bien ? russit-elle articuler.
Il lui saisit les fesses de ses deux mains.
Oh ! oui !
Ella bougea sur lui, remuant son bassin, cherchant son rythme, tandis que
les yeux de Nicolas se voilaient lextase approchait.
Tu es belle si belle
Ses mots, la manire dont il se cabrait pour aller plus loin en elle, ses
mains sur son corps Cen tait trop ! Lorgasme la terrassa sans quelle
puisse rien contrler. Il secoua son corps avec la force dun sisme, la laissant tremblante, branle jusquaux trfonds de son me.
Elle sentit Nicolas resserrer son treinte. Quand elle retomba sur lui, pantelante, il la fit glisser, la tenant fermement par la taille, pour sallonger sur
elle. Alors, il entreprit de profonds va-et-vient, la fois rapides et tendres.
Quand il explosa, Ella prouva un nouvel orgasme, plus doux celui-l, plus
lent aussi, qui lemporta vers des cimes inexplores. Les yeux perdus sur
le ciel velout, il lui sembla, dans son ravissement, que des myriades
dtoiles se dversaient sur leurs deux corps enlacs.
* * *
Ella sommeillait ses cts, allonge sur le flanc. Nicolas ne parvenait pas
dormir, tant il la dsirait. Ils avaient pourtant fait lamour avec une violence et une passion rares, mais avec elle, jamais il ne serait rassasi.
Il caressa la ligne de ses hanches, remonta le long de la taille troite, continua jusquaux seins ronds et chauds. Ella ne ressemblait aucune autre
femme. Elle tait mille choses et leur contraire : sexuellement inexprimente mais comprenant dinstinct le langage de la chair ; nave et pourtant avertie dans bien des domaines ; dune beaut parfaite, hlas devenue
imparfaite Elle le fascinait.

Ctait nouveau pour lui, qui avait possd un si grand nombre de femmes
quelles se mlangeaient dans son esprit, surtout celles qui avaient partag
passagrement son lit depuis sa rupture avec Marie.
Au milieu de tous ces corps, de tous ces visages, Marie gardait sa singularit. Sans doute parce quil avait cru en tre amoureux. Pauvre imbcile :
ce quil avait prouv pour elle ntait que du dsir. Lamour nexistait
pas. Ou alors il tait incapable den prouver.
Ella, cependant, lui inspirait un dsir bien diffrent de celui que lui avait
inspir Marie. A lpoque, il se souciait principalement de son propre plaisir. De sa belle Amricaine, il avait envie de connatre le corps, les mois,
les envies, les fantasmes aussi intimement que possible, afin de savoir lui
donner le plaisir quelle tait en droit dattendre dun amant. Et, curieusement, il avait aussi envie de la rendre heureuse
A part les mdecins et les infirmires, personne na effleur mes cicatrices avant toi, murmura Ella dune voix encore ensommeille. Aprs lincendie, ma mre ne voulait plus me toucher du tout.
Perdu dans ses penses, Nicolas avait continu la caresser et ne stait
pas rendu compte quelle stait rveille. Retombant sur terre, il serra les
dents.
Sans doute parce quelle-mme tait trs malheureuse.
Je commence ladmettre, oui.
Dun geste tendre, il laida stendre contre lui, la tte niche au creux de
son paule.
Raconte-moi, maintenant. Dis-moi comment cela sest pass.
Il sentit une larme chaude tomber sur son torse, puis une autre et encore
une autre Son cur se serra. Quand une femme pleurait, il tait mal
laise, ne savait que faire. Pourtant, pour une obscure raison, les larmes
dElla lui semblaient normales
Nous habitions une banlieue huppe de New York, commena-t-elle,
dans une trs grande maison : trois tages, des pices immenses, un grand
jardin ; bref, le luxe. La nuit o le feu sest dclar, nous dormions tous ;
cest la fume qui nous a rveills.
La voix de la jeune femme tait lointaine, comme si ce quelle racontait ne
la concernait pas.
Jai voulu sortir de ma chambre, mais la poigne de la porte tait brlante. Jai hurl. Jtais panique. Ma chambre tait au troisime tage et
javais peur de sauter par la fentre. Alors alors jai encore essay de
fuir.
Nicolas resserra son treinte.

Comment as-tu fait ? demanda-t-il voix basse.


Jai russi sortir de ma chambre me protgeant la main avec un Tshirt pour ouvrir la poigne. Je suis descendue au deuxime tage. Il y
avait tant de fume que je ne pouvais plus respirer ; je toussais, je pleurais,
jtais affole
Et tes parents, o taient-ils ?
Dehors, dans le jardin, sains et saufs, avec ma sur, quils avaient eu le
temps daller chercher. Mais moi qui couchais plus haut, ils navaient pas
os revenir me sauver.
Une autre larme tomba sur la peau de Nicolas.
Cest dur pour moi de me dire que peut-tre, ils auraient pu me secourir, poursuivit Ella. Et je leur en veux encore parfois de navoir pas risqu
leur vie pour moi.
Je te comprends tellement ! Et je comprends que tu leur en veuilles encore : tu as d croire pendant longtemps que tu ne valais pas grand-chose
leurs yeux.
Pas seulement leurs yeux ! scria-t-elle. Cest aussi mes propres
yeux que je navais aucune valeur ; il ma fallu beaucoup rflchir pour arriver me persuader que je me trompais peut-tre. Mon travail ma aide :
je voulais absolument prouver que je pouvais russir, que jtais quelquun.
Ella bougea entre les bras de son amant puis releva la tte pour le regarder
en face.
Assez parl de moi ! Parle-moi de ta famille : tu vois ton pre souvent ?
De temps en temps seulement.
Et ton frre ? insista Ella, sachant quelle abordait un sujet brlant.
Je le vois aussi.
Elle esprait quil en dirait davantage, mais il prfra changer de sujet :
Tu sais que nous rentrons bientt Paris.
Je sais, oui.
Cela na pas lair de tenchanter.
Jaime bien faire lamour sur un bateau, plaisanta Ella, qui clata de rire.
Nicolas lembrassa au creux du cou pour dclarer, riant lui aussi :
Pas de problme, jai aussi un yacht en France.

11.
A peine le pied pos sur le sol franais, Ella avait d se rendre lvidence
: leur voyage au Malawi ntait pas pass inaperu. Les tablods avaient
publi des photos de Nicolas avec elle, une en particulier o ils se tenaient
au bord du lac Nyasu, la main de Nicolas nonchalamment pose au creux
de ses reins en une attitude de tendre intimit.
Cette visibilit nouvelle avait eu pour rsultat immdiat une affluence inespre dans la boutique, dont les ventes avaient mont en flche. Autre consquence : le site internet de la marque avait reu un nombre incroyable de
visites, et Ella avait des messages provenant de nombreuses boutiques de
mode demandant distribuer ses vtements.
Pareil succs, en si peu de temps, dpassait tout ce quElla pouvait attendre. Que ce soit en partie grce Nicolas la rjouissait encore davantage.
Nicolas A la seule vocation de son prnom, elle avait envie de sourire
de bonheur. Son amant, lhomme qui lavait tenue dans ses bras plusieurs
nuits de suite et qui avait aim et choy son corps comme sil tait normal
Ella acheva le dossier quelle venait de monter pour un grand magasin qui
lui proposait un emplacement pour sa marque. Il sagissait de Statham, une
enseigne haut de gamme trs connue, prsente dans toutes les grandes villes. Si laffaire se concluait, ce serait un nouveau bond en avant.
Curieusement toutefois, ces succs ne lui inspiraient pas lexcitation et
lenthousiasme quelle aurait cru prouver. Elle en tait ravie, videmment, mais son esprit ntait plus entirement concentr sur son travail. Sa
vie avait pris une autre dimension avec Nicolas.
Elle ne lavait pas revu depuis leur retour en France, trois jours plus tt, et
il lui manquait terriblement ! Ses mains sur elle, ses baisers, son ardeur
Son cur sacclra et elle se cala contre le dossier de son sige. Aprs
vingt-cinq ans de virginit, il suffisait de trois jours sans Nicolas pour
quelle souffre dintense frustration sexuelle ! Cette pense la fit sourire.
Pour tromper son impatience, et viter de se faire des ides noires, elle se
disait quil devait tre occup, tout comme elle. Pas question de lappeler.
Ctait lui de le faire
Malgr cette rsolution, rpte et rpte depuis son retour, Ella, mue par
une force indpendante de sa volont, saisit soudain son tlphone portable. Elle appuya sur la touche appel ds le numro de Nicolas slectionn
dans son carnet dadresses.
Il dcrocha tout de suite.
Ella.

Lentendre prononcer son prnom la fit frissonner.


Bonjour. Je ne te drange pas trop, jespre ?
Sans attendre de rponse, elle poursuivit, parlant trop vite :
Je nai pas eu une minute, mais je viens de boucler pas mal de choses
et je euh
Elle se tut, attendant quil saisisse la perche et avoue quil avait envie la
voir, lui aussi. Elle avait peur Peur quil ne le dise pas, quil ne veuille
plus delle, et dj elle se reprochait de lavoir appel parce quelle lui
montrait ainsi combien il lui manquait
Comme il se taisait toujours, elle ny tint plus :
Je pensais quon pourrait peut-tre se voir ce soir ?
Ce soir, je suis pris.
Pas de hlas ou de dommage , rien qui laisse penser quil regrettait de ne pas tre libre.
Tu vas une soire ?
Si lon veut.
Ella serra son tlphone, qui glissait tant elle avait la paume moite.
Et tu ne tiens pas my emmener ?
Question stupide, qui indiquait clairement combien elle tait peu sre delle ! Elle se maudit intrieurement.
Je pense que cela ne tamusera pas. Jy vais pour des raisons professionnelles, rpondit Nicolas un peu schement.
Elle sentit sa colre monter.
Si jallais une rception dans un but professionnel, trouverais-tu normal que je ne ten informe pas et ne te demande pas non plus de maccompagner ?
Non, bien sr !
Alors pourquoi linverse ne te pose pas de problme ? Il y a donc deux
poids et deux mesures pour toi ?
Je nai jamais dit a, protesta Nicolas, visiblement embarrass.
Ella prit une grande inspiration. Elle tait lance, elle irait jusquau bout.
Daccord, je vais jouer cartes sur table. Je sais que notre histoire ne sera
pas ternelle. Nous avons une relation base sur notre entente physique. Je
navais jamais fait lamour avant toi par peur de montrer mes cicatrices,
mais que jaie commenc tt ou tard ne change rien au fait que pour moi,
une relation sexuelle a de limportance. Et il me semble normal que lhomme avec qui je lai eue me tienne au courant de ses projets et, sil va une
soire, me propose de laccompagner.
Soudain son cur streignit comme lui venait une pense intolrable.

Tu sors avec quelquun dautre ?


Je ne vois pas lintrt de sortir avec deux femmes la fois, rpliqua
Nicolas, de ce ton dur quelle ne lui avait plus entendu depuis leurs toutes
premires rencontres. Si je veux une femme, je sors avec elle ; si jen dsire une autre, je romps avec la premire.
Il tait furieux, Ella le sentait. Avoir t souponn de jouer double jeu, de
ne pas tre honnte, ne lui plaisait pas du tout.
Dsole, dit-elle, mais que tu ne maies mme pas parl de tes projets
de ce soir mamne me poser des questions.
Je ne disons que je compte voir un futur associ cette rception, et
je ne mlange jamais vie professionnelle et vie prive, rtorqua Nicolas, ne
trouvant lvidence pas dargument plus convaincant.
Comment peux-tu affirmer que tu ne mlanges pas alors que cest toi
qui gres mon affaire ?
Ce qui est arriv entre nous tait invitable mais normalement, je nai
jamais daventure avec une associe.
Voil qui me fait chaud au cur, fit observer Ella dune voix blanche.
O veux-tu en venir exactement ? demanda alors Nicolas avec mauvaise humeur.
Elle eut un petit rire triste.
Je nessaie pas de maccrocher, moins encore de mimposer, Nicolas.
Sors ce soir tout seul si tu en as envie, mais je me sens exclue. Si, pour toi,
je nai t quune passade et que cest termin entre nous, dis-le. Simplement, je ne le savais pas car tu ne me las pas dit.
Tu nes pas une passade, rtorqua-t-il rudement.
Est-ce que tu as peur que je te fasse honte en public cause de tu
sais ?
Cette fois Nicolas parut sincrement indign.
Honte de toi ? Tu es folle ou quoi ?
Non, je ne suis pas folle. Mes propres parents avaient honte de moi,
alors dans ce domaine, hlas, plus rien ne mtonne. Pour aller nager leur
club, ils mavaient fait confectionner un maillot de bain spcial qui me cachait pratiquement tout le dos.
Nicolas ne rpondit pas tout de suite ; elle se reprocha aussitt den avoir
trop dit.
Quattends-tu de moi exactement ? demanda-t-il enfin.
Que tu ne me mentes pas, que tu sois honnte. Toujours.
Eh bien, je le serai.
Merci.

On se reparle plus tard.


Ella hocha la tte, puis elle raccrocha.
* * *
Le juron de Nicolas retentit dans le silence de son bureau. Cette femme
avait le don de le prendre au dpourvu. Il avait suffi quil entende sa voix
pour que toutes ses bonnes intentions senvolent.
Il ntait pas lhomme quil lui fallait, il le savait. Aussi, depuis leur retour
Paris, avait-il voulu prendre ses distances. Pour quelle nait pas souffrir dune liaison qui ne lui apporterait pas ce quelle tait en droit dattendre.
Mais voil : elle avait tlphon, et il ne savait plus o il en tait. Pourtant
non, il ne se laisserait pas manipuler ! Lexprience avec Marie lui avait
suffi. A prsent, il tait un homme averti. Mme si Ella Stanton branlait
son self-control, parfois.
Pourtant, il avait toutes les cartes en main : leur relation ne dpendait que
de lui. Il y mettrait un terme ds quil le jugerait ncessaire. Mais pas
maintenant. Il avait trop envie delle. Il la voulait ce soir, avec lui, dans
son lit. Et tant pis sil faisait une petite entorse ses bonnes rsolutions.
* * *
Jai mal analys la situation, ctait une erreur de ma part, dit Nicolas
en pntrant dans le hall du grand htel o avait lieu la rception.
Ella ne rpondit pas, baissant les yeux. Elle se reprochait encore son coup
de tlphone, plus tt dans la journe. Pourquoi avoir pratiquement avou
Nicolas quelle tenait lui ?
Quand il avait rappel, moins de vingt minutes aprs leur change, elle
avait t deux doigts de refuser de laccompagner ; elle avait tout de mme accept : il naurait pas compris une fin de non-recevoir aprs leur premire conversation.
Dois-je le prendre comme une faon de texcuser ? demanda-t-elle enfin.
Nicolas stoppa net et lui saisit le bras pour lobliger le regarder.
Cen tait une. Je te rpte que jai eu tort. Que veux-tu de plus ?
Jaurais prfr que tu penses minviter de toi-mme.
Ella regretta aussitt ses paroles.
Jy ai pens, figure-toi, rtorqua-t-il avec impatience. Mais jai un rendez-vous important ce soir et jai besoin de concentration.
Ce disant, il la dtailla du regard et elle lut tant de convoitise dans ses yeux

quelle en fut soudain rassrne. Nicolas la dsirait encore ! Elle avait eu


si peur
Parce que je nuis ta concentration ? demanda-t-elle malicieusement.
a, cest un vrai compliment.
Nicolas plaisanta son tour :
Tu en doutais ?
Ella se rembrunit aussitt et de nouveau, sa langue la trahit.
Jai pens que je ne tintressais plus, avoua-t-elle.
Ne me dis pas que tu es de ces filles qui ont sans cesse besoin dtre
rassures, lana Nicolas, redevenu srieux lui aussi. Je dteste a.
Non, je nai pas besoin dtre rassure, riposta-t-elle vertement. Seulement, je napprcie pas quon ne me donne pas signe de vie pendant trois
jours, alors que nous avons vcu si proches lun de lautre au Malawi. Je
trouve que cest un manque de considration.
Parce que, daprs toi, je manque de considration ton gard ?
Quand tu ne mappelles pas pendant trois jours, oui ! Je suis daccord
pour avoir avec toi une histoire sans lendemain, pourquoi pas ? Mais si tu
dois vivre ta vie et que tu ne me fais signe que quand tu nas personne
dautre mettre dans ton lit, ne compte pas sur moi !
Ella avait parl dun trait, mais elle ne regrettait pas ses paroles. Elle avait
dit ce quelle avait sur le cur, et tant pis si des gens qui passaient dans le
hall avaient limpression quils se disputaient.
Nicolas haussa les sourcils.
Eh bien ! Au moins, tu ny vas pas par quatre chemins !
Non, parce que je ne veux pas dune relation minable, banale ou mdiocre.
Je ne tai pas appele depuis notre retour pour te laisser un peu de
champ, dit alors Nicolas. Je pensais que tu en avais besoin.
Ctait vrai, du moins en partie Ils avaient vcu lunisson pendant plusieurs jours ; en rentrant, Nicolas avait pens que mettre un peu de distance
entre eux permettrait Ella de ne pas se faire trop dillusions.
Ella porta sur lui un regard un peu triste.
Jai eu beaucoup faire, cest vrai, admit-elle, mais jaurais trouv ton
silence plus normal si, en nous quittant laroport, tu mavais dit exactement o nous en tions, tous les deux.
Sans un mot, Nicolas lattira dans un recoin, labri des regards, pour la
prendre dans ses bras.
Je ne lai pas fait, cest vrai, dit-il tout doucement contre son oreille,
mais je sais o jen suis avec toi. Jai envie de toi et si je mcoutais, nous

filerions dici pour un endroit plus intime.


Un long frisson parcourut Ella.
Moi aussi, jaimerais tre ailleurs, chuchota-t-elle, avant de lui offrir
ses lvres.
Ils changrent un baiser passionn ; ce fut Nicolas qui se dgagea le premier.
Si nous continuons ainsi, je ne verrai jamais mon ventuel futur associ,
dit-il en riant.
Joubliais : tu ne mlanges pas le travail et le plaisir, plaisanta Ella.
Alors travail dabord, plaisir ensuite !
Ils gagnrent la salle de rception. Nicolas repra rapidement son rendezvous, William Calder, actionnaire majoritaire dune grosse chane dhtels,
qui lattendait comme convenu prs du bar.
Il fit les prsentations et nota que Calder semblait trouver Ella son got.
Trs vite, il vit rouge ; le besoin de montrer que cette femme lui appartenait, lui, rien qu lui, obscurcit ses penses. Sans rflchir, il lenlaa, en
une attitude ostensiblement possessive.
Mais Calder, feignant de navoir rien vu, continuait regarder Ella avec
une convoitise non dguise. Visiblement, il prfrait changer des propos
anodins avec elle plutt que de parler affaires. Quand il ny tint plus, Nicolas dclara dune voix de marbre :
Nous devrions nous revoir mon bureau un de ces jours, William.
Lendroit est mal choisi pour parler investissements. Prenez rendez-vous
avec mon assistante, voulez-vous ?
Calder eut un sourire montrant clairement quil ntait pas dupe.
Comme vous voudrez, mon cher Nicolas.
Et, sadressant Ella, il dclara dune voix onctueuse :
Ce fut un plaisir de vous rencontrer, mademoiselle.
Pour moi aussi, rpondit Ella.
Auriez-vous une carte de visite ?
Elle ouvrit son sac en vernis rose vif pour en sortir une.
Voil. Vous avez les coordonnes de ma boutique, mon numro de tlphone et mon site internet, au cas o vous voudriez des informations sur
mes vtements.
Parce que vous travaillez dans la mode ! sexclama Calder. Jaurais d
men douter en vous voyant si lgante.
William, japprcierais que vous laissiez Mlle Stanton en paix. Il ne
manque pas de femmes seules dans lassistance, ce soir.
Nicolas avait parl dune voix glaciale et Ella se raidit. Calder, au contrai-

re, sourit de toutes ses dents : visiblement, la situation lamusait beaucoup.


Bien sr, dit-il, glissant la carte dElla dans sa poche.
Sans mme attendre quil ait disparu, Ella se tourna vers Nicolas :
Partons !
Ils se dirigrent vers la sortie travers un long couloir ; Ella marchait rapidement devant lui, clairement presse de sortir.
Quest-ce qui ta pris ? demanda-t-il en la retenant par le coude. Je
croyais que tu voulais assister cette soire ?
Jignorais que tu piquerais une crise de jalousie la premire occasion !
Ce type te dvorait littralement des yeux ! sexclama Nicolas, hors de
lui. Tu trouves cela normal ?
Tu sais parfaitement que je naurais tolr aucune attitude dplace,
alors o tait le problme ?
Simplement que je comptais avoir un rendez-vous professionnel et quil
nen a rien t.
Parce que tu tes laiss emporter par ta possessivit de mle, Nicolas
Chevalier ! Alors ne me reproche rien !
Ella tait furieuse, elle aussi ; ses beaux yeux bleus lanaient des clairs,
mais Nicolas ne voyait que sa bouche : pulpeuse, charnue, dsirable, elle le
rendait fou. Oui, fou de jalousie un peu plus tt, fou de dsir prsent
Nimporte qui pouvait surgir dans ce couloir mais tant pis, il en avait trop
envie : il prit cette bouche, et trembla de tous ses membres en sentant les
lvres sattendrir sous les siennes, puis sentrouvrir. Il y glissa aussitt la
langue. Son corps ragit instantanment, tendu, presque douloureux, dans
lattente du plaisir.
Ella lui rendit son baiser avec la mme ardeur ; le monde extrieur perdit
toute ralit. Nicolas lembrassait avec une frnsie proche de la violence ;
leurs dsirs mutuels semblaient se nourrir lun de lautre pour les dvaster.
Ella reprit un instant son souffle.
Nicolas, articula-t-elle, perdue. Oh Nicolas
Ella
Il plongea les yeux dans ceux de la jeune femme avant dembrasser ses
joues, son cou, puis sa bouche de nouveau.
Ils taient l, enlacs, inconscients de tout sauf de leurs deux corps souds
dans une mme passion quand une porte souvrit. Ella se dgagea vivement. Ce ntait quun petit groupe de convives qui gagnaient la salle de
rception, et ne les virent pas.
Quand ils eurent disparu, elle baissa la tte.
Quest-ce qui nous a pris ? balbutia-t-elle.

Nicolas sourit.
Tu as envie de moi et moi de toi.
Cela fait si longtemps, gmit-elle. Trois longs jours et trois longues
nuits
Assez perdu de temps, lana Nicolas, surjouant le play-boy sr de lui.
On va chez toi ou chez moi ?
Chez moi, il ny a quun petit lit.
Alors chez moi !

12.
Son corps dlicieusement las pesait une tonne dans le lit qui ressemblait
un champ de bataille. Ils avaient fait lamour toute la nuit et ne staient assoupis quaux petites lueurs de laube, puiss et heureux.
Ella se tourna lascivement sur le ct pour effleurer de la main la place de
Nicolas ct delle, encore tide.
Comment tait-ce arriv et quand exactement, elle nen savait rien ; mais
un moment de la nuit, alors quils taient tenaills par un dsir insatiable,
elle avait dcouvert quelle tait amoureuse.
Elle aimait Nicolas Chevalier, don Juan notoire, lhomme qui avait ravi la
fiance de son frre, celui que rien narrtait en affaires et qui, en rachetant
son prt, avait pris sauvagement le contrle de sa petite entreprise !
Sa raison savait quil tait tout cela dailleurs, il ne lavait jamais ni.
Pourtant, depuis quil tait son amant, elle le voyait sous un tout autre jour.
Nicolas tait celui qui avait appris connatre son corps l o il tait
sensible, l o il ne ltait plus. Celui qui lavait tenue serre dans ses bras
comme elle lui rvlait les plus noirs secrets de sa vie. Celui qui croyait en
son talent, en ses rves. Celui, enfin, qui la trouvait belle et avait russi le
lui faire admettre.
Elle connaissait sa rputation depuis le tout dbut et nen tait pas moins
tombe amoureuse de lui. A coup sr, ce serait un amour malheureux ; elle
en aurait le cur bris. Pourtant, trangement, elle navait pas peur, ntait
mme pas triste dtre amoureuse de cet homme. Au contraire, une ineffable allgresse gonflait son cur.
Car grce lui, elle tait devenue une autre personne : une jeune femme
sre delle, capable de donner du plaisir lhomme quelle aimait, capable
aussi den prouver avec lui. Une jeune femme qui russissait dans le mtier quelle avait choisi. Quant lhomme dont elle tait amoureuse, il la
dsirait, de cela elle ne doutait plus dsormais. Et quun tre, qui tait la
quintessence de la virilit et de la perfection physique la trouve belle et dsirable, lui avait fait remettre en question limage quelle avait eue delle
jusque-l. Alors oui, elle courait la catastrophe, mais elle vivait enfin
pleinement sa vie.
Nicolas reparut dans la chambre, une serviette autour des reins, des gouttelettes deau accroches au duvet de sa poitrine. Ella les aurait volontiers
lches Aprs une nuit pareille, tait-elle devenue insatiable ?
Parle-moi de Marie, demanda-t-elle.
Seigneur ! Encore une fois, les mots lui avaient chapp sans quelle puisse les retenir

Nicolas se figea. Puis il dnoua la serviette, qui tomba par terre, avant de
sapprocher de la grosse armoire de bois sombre, compltement indiffrent
sa nudit.
Pourquoi ?
Il serait normal que je sache, non ?
Ella vit un muscle se crisper sur le beau visage de son amant.
Reprends la presse de lpoque sur internet.
Je lai fait.
Cela ne ta pas suffi ?
Non. Je veux ta version des faits.
Cest de lhistoire ancienne, Ella.
Nicolas avait parl avec impatience, mais elle insista malgr tout :
a mest gal, je veux savoir.
Tu peux me dire pourquoi ?
Parce que si cette femme navait pas eu dimportance pour toi, tu men
parlerais plus facilement.
Nicolas ouvrit lun des tiroirs de larmoire pour en sortir un caleon de
soie noire, quil enfila.
Luc tait fianc avec elle, lana-t-il avec une impatience mal contenue.
Trois semaines peu prs avant le mariage, nous tions seuls, elle et moi,
dans leur appartement. Je lai entrane au lit. Elle a annul le mariage. On
a vcu un an ensemble, puis elle ma quitt.
Ella cligna des yeux.
Je croyais que que ctait toi qui avais rompu ?
Non, rtorqua schement Nicolas. Dailleurs, cela na pas beaucoup
dimportance. Jaurais pu rompre mais vu mon comportement, cest elle
qui est partie. La vie avec moi ntait pas trs agrable, tu sais : chaque
fois que je la regardais, cest mon frre que je voyais, ce frre que javais
trahi.
Mais pourquoi avoir agi ainsi ?
Par amour, bien sr !
Une amertume mle dironie sentendait clairement dans la voix de Nicolas.
Jtais amoureux delle du moins cela me servait-il dexcuse.
Amoureux, rpta Ella, tandis que la jalousie lui transperait le cur,
brlante, intolrable.
Nicolas avait aim Marie, suffisamment pour transgresser les liens familiaux, son code de lhonneur, et la ravir son frre. Elle qui stait imagin
quil avait agi par vengeance, parce que son frre, le prfr de leur pre,

tait rest Paris alors que lui-mme partait en Afrique avec sa mre !
Jamais elle navait pens quil ait pu tre amoureux de cette Marie, quil
lui avait donn son cur
Je croyais ltre, reprit-il. Je mimaginais que ce que jprouvais tait
de lamour, et ctait une excellente excuse pour tout ce que je faisais, que
je savais tre mal. Tu sais, Ella, le cur, cest trs dangereux. Quand on
lcoute, on mlange tout et on se trouve de bonnes raisons pour tout justifier.
Je ne suis pas daccord !
Parce que cela ne test jamais arriv. Tu ignores jusquo lon peut
sabaisser quand le cur vous gouverne. Cest pourquoi je prfre me fier
mon cerveau dsormais. Lui, au moins, ne mgare jamais.
En parlant, Nicolas stait approch de la fentre, do lon dcouvrait la
tour Eiffel dans toute sa splendeur. Il se retourna vers Ella.
Sais-tu pourquoi jai un appartement avec une aussi belle vue ? Cest
Marie qui la voulu. Elle tenait voir la tour Eiffel. Question de standing,
disait-elle, et ses amis taient tellement admiratifs quand elle les recevait !
Alors jai achet ce loft dont elle rvait comme une faon de lui prouver
mon amour. Ctait facile, il suffisait de signer un chque. Mais dis-moi,
cest a, lamour, pour toi ?
Non.
Ella avait lestomac nou. Jalousie, tristesse, dsillusion, colre, elle ne savait plus ce quelle prouvait. Ny tenant plus elle se leva, sapercevant
peine quelle tait nue, ne pensant mme pas ses cicatrices.
Elle avait parl Nicolas de sa tragdie et de sa famille ; il lui avait sembl
que ces rvlations avaient cr un lien entre eux, quelle pensait renforcer
en faisant parler Nicolas de sa vie. Mais il navait jamais voulu. Chaque
fois quelle lavait questionn, il stait drob. A prsent, aprs cette conversation sur Marie, elle le sentait plus lointain encore, presque tranger
Il faut que jaille travailler, laissa-t-elle tomber dune voix neutre. Je
prendrai ma douche chez moi. De toute faon, je dois me changer.
Nicolas se contenta de hausser les paules tout en enfilant un jean noir.
As-tu eu des nouvelles de Statham pour les emplacements commerciaux ?
Ella secoua la tte.
Pas encore, non.
Tu me tiendras au courant ?
Bien sr, oui, assura-t-elle distraitement.
Elle tait triste, si triste

13.
Jai une bonne nouvelle ! lana Ella en pntrant dans le bureau de Nicolas.
Deux jours staient couls depuis leur sparation abrupte, aprs la discussion sur Marie. Ella navait pas cherch le joindre. Elle stait dcide
aller le voir car la nouvelle tait dimportance.
Quoi donc ? demanda-t-il, teignant son ordinateur avant de se lever pour laccueillir.
Jai obtenu une place la prsentation des collections de prt--porter,
la semaine prochaine ! sexclama Ella, contenant mal son excitation. Un
vrai miracle ! Javais fait une demande mais on mavait rpondu que tout
tait boucl. Un crateur japonais sest dsist ce matin et les organisateurs
mont propos sa place.
Cest formidable ! Tu as suffisamment de modles montrer ?
Ma collection automne est prte. Il ne manque que quelques modles,
que je pourrai achever dans la semaine.
Ella sinterrompit et se passa nerveusement la langue sur les lvres.
Dis-moi, Nicolas, reprit-elle, hsitante. Es-tu intervenu pour mobtenir cette place ?
Non. Pas plus que je nai contact la responsable des achats de Statham.
Elle ta appele spontanment.
Le cur dElla se gonfla de joie. Depuis le dbut de leur collaboration, elle
apprciait laide de Nicolas ; mais russir par elle-mme tre prsente
pendant lune des plus prestigieuses manifestations du monde de la mode,
voil qui lemplissait de satisfaction.
Parce quun jour, Nicolas ne serait plus l, ni dans sa vie ni dans son travail, alors savoir quelle saurait se dbrouiller seule la rassurait.
Elle rprima un sourire, ralisant soudain que seulement quelques semaines auparavant, elle rvait du jour o elle pourrait rembourser son associ
pour retrouver son indpendance. A prsent, elle avait peur de le perdre.
Mais comment imaginer quil en serait autrement ? Il ne laimait pas, et
rien ne le retiendrait auprs delle quand lattirance sexuelle entre eux se
tarirait.
Je voulais tannoncer la nouvelle en personne. Je suis si contente ! On
dirait que tu me portes chance, Nicolas.
Il sourit
Je ne sais pas, mais je suis fier de toi !
Ctait la premire fois quElla sentendait dire quelle inspirait de la fiert. Et ctait lhomme quelle aimait qui le lui assurait ! Rien ne pouvait lui

faire davantage plaisir ; elle en fut tellement mue quelle baissa les yeux
pour que Nicolas ne voie pas ses larmes.
Merci, murmura-t-elle.
Veux-tu que nous ftions la bonne nouvelle ensemble ce soir ?
Elle hocha la tte sans rpondre. Ctait de la folie, elle le savait, car elle
aurait un jour le cur bris. Mais elle tait tellement heureuse entre les
bras de Nicolas !
* * *
La semaine suivante fut frntique : dans la journe, Ella travaillait comme
une forcene, non seulement pour mettre la dernire touche ses modles,
mais aussi pour organiser sa prsentation. Quant ses nuits, elle les partageait avec Nicolas, et leur passion allait croissant mesure quils se connaissaient mieux physiquement. Ella tait de plus en plus amoureuse, donc
de plus en plus heureuse.
Son tour la prsentation des collections tait programm en fin daprsmidi dun jour particulirement charg. Depuis le matin, quand elle tait
arrive sur le site, Ella vivait dans un tourbillon de bruit et dactivit. Tout
le monde courait dans tous les sens entre les mannequins demi dvtues :
habilleuses, stylistes, maquilleurs, coiffeurs. Au milieu de ce brouhaha infernal, les rgisseurs lanaient leurs ordres. Malgr cette agitation, elle se
sentait dans son lment, heureuse, vibrante, jouissant pleinement de chaque instant. Et son assurance ntait pas de faade car Ella tait enfin celle
quelle avait longtemps voulu tre : une professionnelle mesure, sans prtentions excessives mais consciente de sa valeur, double dune femme
amoureuse, sre de combler lhomme quelle aimait.
Le monde lui appartenait !
Elle suivit le dfil de ses mannequins sur un cran, depuis les coulisses,
tendue lextrme. A la fin, elle entendit un tonnerre dapplaudissements.
Puis le public des acheteurs professionnels pour la plupart scanda son
nom, rclamant de la voir. Alors, prenant le bras du modle qui venait de
prsenter sa toute dernire robe, elle apparut sur le podium, o on lui fit
une ovation.
Son rve venait enfin de se raliser ; son cur explosait dallgresse.
Mais le temps tait compt : une autre prsentation suivait, et le directeur
artistique sactivait dj pour ramnager le dcor. Ella regagna en hte les
coulisses. Dans la bousculade gnrale, une jeune femme vint elle et se
prsenta comme Sarah Chadwick, responsable des achats pour le prt-porter fminin chez Statham. Encore grise par les effluves du succs, Ella

ne ragit pas immdiatement.


Votre collection est extrmement russie, Ella. Flicitations !
Merci. Je suis contente que cela vous ait plu, rpondit-elle, le souffle un
peu court tant son cur battait vite.
Jadore votre style : vous faites des vtements faciles porter, qui restent cependant lgants et originaux. Je les veux absolument pour Statham
! Nos clientes se les arracheront.
Ella nen croyait pas ses oreilles.
Vous vous voulez mes vtements dans vos magasins ?
Absolument, et je ne suis pas la seule, jen ai peur, sourit Sarah. Aussi,
tchez de nous rserver certains modles en exclusivit. En change, nous
assouplirons un peu nos conditions habituelles.
Je je ferai tout mon possible.
Aprs lui avoir promis de la contacter ds le lendemain, Sarah Chadwick
repartit dans la salle, o une nouvelle prsentation allait dbuter.
Ella sentait sa tte lui tourner : aprs son triomphe sur le podium, voil que
sa marque allait tre distribue dans lun des magasins les plus clbres du
monde ! Conqurir Statham avait t lun de ses objectifs majeurs depuis
quelle avait lanc sa marque, et voil que leurs portes souvraient grand
devant elle !
Cette russite, elle la devait en partie Nicolas, qui avait si bien su lui donner accs aux bons rseaux. Aussi tait-ce avec lui quelle voulait partager
sa joie lui, ltre qui comptait le plus pour elle
Il lattendait dans le couloir, la sortie des coulisses, une rose la main.
Le voyant ainsi, Ella oublia tout : le monde alentour, son succs, sa joie et
les projets qui dj prenaient forme dans sa tte. Une seule vision lhabitait
soudain : Nicolas tenant une rose au bord du lac au Malawi, ce fameux soir
o ils avaient fait lamour sur le bateau aprs quil lavait effleure partout
avec la fleur pour connatre son corps.
Elle avana vers lui, le cur tambourinant avec violence.
Je suis si heureuse !
Bravo, rpliqua-t-il, lui tendant la fleur. Ta prsentation tait superbe.
Ella respira le parfum suave quexhalaient les ptales velouts.
Je suis prise chez Statham. Je viens de voir la responsable des achats.
Nicolas hocha la tte et lui sourit.
Jen tais sr.
Parce que toi, tu ne doutes jamais de rien.
Il haussa les paules.
En tout cas, pas de toi.

Jai envie de te croire : cest un si beau compliment ! dclara-t-elle, mue.


Tu peux partir maintenant ? demanda Nicolas.
Jaimerais rester encore un petit moment. Je veux remercier le staff, les
mannequins et tous ceux qui ont particip la russite du dfil.
Alors retrouvons-nous chez moi dici une heure, quen dis-tu ?
Ella acquiesa. Rejoindre lhomme quelle aimait et passer la nuit avec lui,
que demander de plus aprs une si belle journe ?
* * *
Oh ! cest trop beau ! On se croirait dans un jardin !
Nicolas observait le visage dElla qui dambulait dans lappartement, extasie. Il avait mis des fleurs partout, sur tous les meubles, les appuis de fentre et mme par terre. Dans la chambre, seul le lit tait libre, tout lespace tant occup par des roses et des orchides. Dans la lumire tamise, on
aurait dit un dcor de conte de fes.
Merci, soupira Ella. Merci davoir prpar une si belle soire pour clturer cette merveilleuse journe.
Nicolas avait lui aussi vcu des moments particuliers. Lors du dfil Ella
Stanton, il tait dans lassistance ; quand elle tait apparue sur le podium
pour clturer la prsentation et quelle avait souri sous les applaudissements de la foule, sre delle, heureuse de son succs, assumant pleinement son rle, il avait prouv une sensation trange, comme si sa poitrine
se gonflait jusqu exploser. De la fiert pour Ella, bien sr, mais pas seulement
Et maintenant, sous la lumire douce, au milieu des fleurs qui embaumaient et devant lair merveill de la jeune femme, cette sensation quil
prfrait ne pas analyser le reprenait. Une chose tait sre : il la dsirait ardemment. Il voulait la mener lextase encore et encore, la sentir spanouir de plaisir dans ses bras, mais aussi la rendre heureuse, lui montrer
quel point elle tait belle, unique et et prcieuse.
Sans plus attendre, il lattira dans ses bras. Aussitt, son sang fusa dans ses
veines ; ses penses se brouillrent, tout son champ de conscience occup
par le dsir quil avait delle.
Ils se dshabillrent en hte, parpillant leurs vtements parmi les ptales
qui jonchaient le sol. Soulevant Ella, Nicolas la dposa sur le lit avant de
sallonger auprs delle.
Chaque parcelle de son corps vibrait dune rotique impatience ; Ella tait
frntique aussi, lui rendant caresse pour caresse, palpitant lunisson

avec lui. Elle se cabrait sous ses mains, sa bouche, puis son tour le cherchait des lvres, de la langue, lamenant jusquau bord de lextase. Alors elle sarrtait, le rendant fou de frustration. Car peu peu, ralisa vaguement
Nicolas, ctait elle qui avait pris le contrle de leurs jeux. Et elle tait si
belle, dchane, sauvage, audacieuse, sans crainte ni pudeur !
Ella, sa matresse, sa femme
Transport au-del des frontires du rel, hors de lui-mme, tendu vers
laccomplissement de leur plaisir, il naurait pas pens au prservatif si Ella ne le lui avait pas donn. Jamais, mme dans les moments de passion extrme, il ne lavait oubli. Sauf ce soir
Se dtournant, il le mit en place, fbrile et maladroit.
Quand il pntra Ella, il la sentit se cabrer sous lui pour quil glisse plus
profondment en elle. Il perut comme venant de trs loin ses haltements
perdus car son esprit tait vide, le dsir avait entnbr toutes ses penses,
si fort, si violent quil ntait plus que son jouet.
Ella accompagnait son rythme toujours plus rapide, allait sa rencontre en
soulevant les reins, et il la sentait exalte dans sa qute dune fusion ultime.
Quand elle se contracta furieusement sur son sexe tendu, elle cria son prnom ; il sentendit alors pousser un cri rauque tandis que son corps se ttanisait et quil jouissait en mme temps quelle.
Puis il glissa sur le ct, tenant Ella troitement enlace, lesprit entirement dconnect, le corps lourd, infiniment lourd. Jamais il navait joui
ainsi et pourtant, il avait encore envie de cette femme ! Serait-il un jour
rassasi delle ?
Et puis ses penses sclaircirent. Il retomba alors durement sur terre. Il
perdait sa matrise. Ella Stanton lui tournait la tte en lui inspirant un dsir
aussi fou. Elle le dpossdait de lui-mme et brisait ses dfenses, il le percevait. Alors que depuis Marie, il stait interdit toute motion, tout sentiment.
Ctait inacceptable. Il devait absolument se ressaisir avant quil soit trop
tard
* * *
Ella marchait sur un petit nuage : son dfil avait t un succs dpassant
toutes ses esprances, les grands acheteurs se pressaient dj et la boutique
ne dsemplissait pas depuis le matin. Pour couronner le tout, elle avait pass la nuit avec Nicolas.
Une folle nuit de passion

Un sourire de bonheur tira ses lvres comme elle pinglait une manche de
la veste laquelle elle mettait la dernire main.
A cet instant, la porte de latelier souvrit sur Nicolas. Tout de suite, son
visage ferm, son expression dure linquitrent. Qutait-il arriv ? O
tait lamant qui lui avait fait passionnment lamour toute la nuit ? Cet
homme devant elle la regardait comme une trangre. Pire : comme une
ennemie !
Jai certaines choses te dire, annona-t-il sans prambule.
Ella sentit son estomac se nouer. Elle se doutait bien de ce qui allait suivre
puisquelle avait toujours su que cela arriverait. Nicolas ne croyait pas
lamour, il nen avait pas fait mystre. Et donc il tait prvisible que
Mais btement, contre toute logique, Ella avait espr que peut-tre, il
avait chang. Il tait devenu tellement tendre et prvenant dans leurs rapports. Passionn, bien sr, mais jamais elle ne stait sentie, entre ses bras,
rabaisse un simple objet de dsir et de plaisir. Au contraire !
Jai dcid de mettre un terme notre association, dclara-t-il durement. Je viens de faire le ncessaire auprs de mon avocat. Tu recevras les
documents dici quelques jours.
Mais tout marche si bien ! bgaya-t-elle, effondre et estomaque
la fois. Jai des commandes des magasins les plus prestigieux, on est sur le
point de
Ne tinquite pas, coupa Nicolas, tu nauras pas de problme de trsorerie. Je te garantis une ligne de crdit la banque.
Tu je pourquoi ? balbutia Ella. Je ne peux pas accepter ton argent !
Elle se tut, baissa la tte, puis la releva pour regarder son amant bien en face.
Cest parce que nous sommes ensemble ?
Nous ne le sommes plus, rtorqua-t-il sur un ton dfinitif. Je pensais
que tu aurais compris quel individu jtais quand nous avons parl de ma
relation avec Marie. Puisquil semble que non, eh bien cest moi qui te
quitte.
Au lieu du dsespoir attendu, Ella sentit sa colre monter.
Tu pensais me faire fuir en mexpliquant combien tu tais vil et capable
du pire ? Tu comptais vraiment l-dessus ?
Aucune fille saine desprit ne resterait avec quelquun comme moi.
Moi si ! Car je taime, figure-toi !
Cette fois, les mots ne lui avaient pas chapp. A quoi bon mentir quand la
vrit la rendait tellement heureuse ? Et pourquoi ne pas la lui dire maintenant quelle navait plus rien perdre ? Elle se battrait jusquau bout pour

faire comprendre Nicolas combien il tait dans lerreur.


Ne dis pas cela ! sexclama-t-il. Tu sais bien quil ny a que du sexe entre nous. Jai t le premier pour toi, et tu confonds amour et dsir. Cest
classique. Cela mest arriv aussi, comme je te lai racont.
Je sais que si notre histoire ntait que physique, ta rputation maurait
tenue bonne distance sentimentale de toi ; en tout cas, je ne taurais jamais interrog sur ta relation avec Marie. Je men serais moque. Je sais
maintenant le mal quelle ta fait et jen suis malheureuse pour toi. Croistu que je le serais sil ny avait que du sexe entre nous ?
Nicolas soupira, agac visiblement de lentendre argumenter.
Tu nas rien attendre de moi, affirma-t-il les dents serres. Je ne puis
toffrir que du plaisir au lit.
Ella le fusilla du regard.
Je sais ce que je veux, Nicolas ! Et inutile de prendre tes airs de gros
dur avec moi, je te connais. Cest toi qui mas aide devenir une vraie
femme, qui mas montr que je vivais de travers parce que javais peur,
mais que je pouvais prtendre au mme bonheur que nimporte qui. Et voil que maintenant, celui qui a peur, celui qui ne veut pas prendre de risque,
cest toi ! A cause dun chec, tu es prt renoncer tout ce qui rend la vie
riche et panouissante. Tout le monde a le droit de faire des erreurs, tu
sais.
Nicolas ne rpondit pas tout de suite. Quand il le fit, sa voix tait trs basse, presque un murmure.
Cette faute avec Marie ma rvl moi-mme. Je me prenais pour
quelquun de bien. Javais tout : un pre et un frre aimants prts maider, de largent, lestime de tous. Mais ma propre faiblesse a tout gch.
Tout ce que jai pu faire de bien dans ma vie ne rattrapera jamais cette
inexcusable trahison.
Ella commenait dsesprer : Nicolas se rabaisserait-il toujours au lieu
dessayer de se voir tel quil tait, un homme avec ses faiblesses, tout simplement ?
Tu nes pas un dieu, Nicolas Chevalier, dclara-t-elle avec force. Tu es
un tre humain qui commet des erreurs. Comme nous tous. Et je men
rjouis. On ne tombe pas amoureuse dun tre parfait ; or, je taime.
Tu te trompes, Ella. Tu timagines maimer parce que tu crois quavec
le temps, je changerai, je deviendrai tel que tu le veux. Mais la vrit, cest
que je nai rien te donner. Ni toi ni personne.
Des images simposrent subitement elle : Nicolas sur le bateau caressant sa peau avec une rose ; leur premire nuit damour ; la nuit dernire,

quand il stait abandonn entre ses bras, impuissant lutter contre son dsir Cela ne reprsentait donc rien pour lui ?
A moi de te dire que tu te trompes, Nicolas ! sexclama-t-elle avec force. Tu te dprcies et tu te sous-estimes. Tu nen as pas le droit.
Tu vis dans un rve, Ella Stanton. Dans un monde idal qui nexiste
pas.
Un muscle avait tressailli au coin de sa mchoire ; lespace dun instant,
Ella vit la panique dans les yeux paillets dambre. Son cur streignit.
Linvitable allait arriver, elle le savait.
Je ne reviens pas sur ma dcision, reprit Nicolas. Nous ne nous reverrons plus.
Sur ces mots, il tourna les talons et referma la porte sur lui en un geste dfinitif.
Ella sentit ses yeux semplir de larmes. Que serait sa vie dsormais, sans
Nicolas ?

14.
Il pleuvait sur Paris. Ella, qui venait darriver devant la porte de son atelier, cherchait fbrilement sa cl dans son sac, presse dentrer se mettre
labri.
Ella.
Elle frona les sourcils, intrigue. Voil deux semaines quelle navait pas
vu Nicolas. Avait-elle des hallucinations ? Elle entendait sa voix en rve si
souvent quelle perdait peut-tre la tte.
Comment sen tonner quand la vie sans lui tait un tel calvaire, une ralit
si douloureuse quelle avait du mal enchaner un jour aprs lautre, sans
le moindre got rien ?
Elle tourna cependant la tte, sre quelle avait rv. Mais il tait l, debout sous la pluie, sans cravate, sans veste, le col de chemise ouvert. Il
semblait bout de force : joues creuses, profonds cernes sombres sous ses
yeux aux reflets dors, la mchoire et le menton brunis par une barbe de
trois jours. Pourtant, jamais Ella ne lavait trouv aussi beau, aussi dsirable, aussi merveilleux !
Je croyais que nous ne devions plus jamais nous voir, chuchota-t-elle
dune voix trangle.
Il baissa les yeux pour viter son regard.
Si tu veux, je men vais.
Pourquoi es-tu ici ?
Ella, lcha-t-il, la voix trangle.
Elle dut se retenir pour ne pas se prcipiter dans ses bras : il lui fallait
dabord savoir la raison de sa visite. Ctait trop grave, trop important pour
elle.
Impossible de vivre sans toi, dit-il alors les mots semblaient lui coter. La nuit, je ne peux pas dormir ; tu es partout, autour de moi, en moi, et
ds que jessaie de fermer les yeux, cest toi que je vois. Le jour, cest pire
encore : mon corps me fait mal cause du manque de toi et je narrive plus
mintresser rien. Tu me manques tant Tu tu es essentielle pour
moi, vitale. Il a fallu que je rompe avec toi pour men rendre compte.
Il lui prit la main pour en caresser le dos, l o le feu avait laiss sa marque.
Tu avais raison, Ella : javais peur. Et jai peur en cette seconde : peur
davoir dtruit ce qui tait si beau, si unique, entre nous. Jtais aveugle,
born.
Il pleuvait verse prsent, et la pluie trempait sa chemise blanche. Il ne
semblait pas sen apercevoir. Ella non plus ny prtait pas attention. Les

rues auraient pu tre inondes, les trottoirs disparatre sous les eaux, elle
nen aurait pas boug davantage. En ces instants, elle ne voyait que Nicolas, et son bonheur dtre de nouveau avec lui occupait tout son champ de
conscience.
Caressant toujours sa main, il reprit :
Tu me trouvais parfait, mas-tu dit un jour. Comme tu te trompais !
Jtais un clop du cur ; alors que toi, tu tais si forte, si clairvoyante, si
assure.
Ella secoua la tte.
Oh non, je ntais pas forte, au contraire. Javais peur de moi-mme et
de limage que je projetais de moi. Je jouais la comdie de la femme indpendante alors que jtais prisonnire de moi-mme. Cest grce toi que
jen ai pris conscience. Tu mas aide surmonter mes handicaps et comprendre quau lieu dtre spectatrice de ma vie, je devais la vivre. Tu vois
tout ce que je te dois ?
Sans rpondre, il lattira pour lembrasser. Elle lui rendit son baiser avec
fivre.
Quand leurs lvres se sparrent, Nicolas chuchota :
Tu as fait de moi un autre homme, Ella. Javais si peur que tu ne me dcouvres vide, strile, incapable de tapporter tout ce que tu mrites.
Tu mas tout donn au contraire, murmura-t-elle dune voix tremblante.
Tu ne ten rends peut-tre pas compte, mais cest la vrit. Depuis lincendie, mon corps tait ma prison ; tu men as libre.
Et toi, tu mas oblig ouvrir les yeux. Je ne croyais pas lamour
ou plutt, je refusais dy croire tant jen avais peur. Ctait tellement plus
facile de nier, daffirmer quil nexistait pas plutt que de risquer de tomber amoureux.
Nicolas reprit les deux mains dElla pour les embrasser.
Une fois encore, je me trompais. Lamour existe. Je le sais parce que je
taime de toutes les fibres de mon tre. Ce que jprouve pour toi nest pas
seulement de la passion et du dsir, cest quelque chose de fort, qui mhabite tout entier. Comme si tu tais en moi et que tu me faisais vivre.
Des larmes glissaient lentement le long des joues dElla sans quelle prouve le besoin de les essuyer. Nicolas pouvait bien la voir pleurer, quelle importance ? Avec lui, elle navait rien dissimuler
Je taime aussi, Nicolas, dclara-t-elle enfin. Je taime pour ce que tu es
maintenant, mais aussi pour ce qui tu tais et pour qui tu deviendras.
Nicolas sentait son cur battre toute allure. Pour la premire fois depuis
quinze jours, il tait enfin apais.

Je suis toi compltement et pour toujours, dit-il dune voix trs douce.
Et je ferai tout pour te donner le bonheur que tu mrites. Si tu me crois, Ella, accepte de devenir ma femme, je ten prie.
Ella prit entre ses mains le visage de lhomme quelle aimait pour le regarder au fond des yeux.
Moi aussi, je veux te rendre heureux, Nicolas. Toujours. Je ne veux
plus jamais te quitter.
Il sortit alors de sa poche un petit crin de velours et le lui tendit.
Je suis all lacheter hier, expliqua-t-il devant lair bahi dElla. Mais
javais si peur que tu me rejettes. Jaurais t lhomme le plus malheureux
du monde.
Elle ouvrit lcrin et son visage sclaira dun sourire merveill.
Il est rose, sexclama-t-elle, ma couleur prfre !
Elle retira de la petite bote un magnifique diamant rose mont sur un anneau tout simple en platine. Nicolas sourit et prit le bijou pour le glisser
son doigt.
Jai tout de suite su quil tait pour toi, mon amour.
Tu me connais bien
Toi aussi, tu me connais ; et tu maimes quand mme, lana Nicolas en
riant.
Ella nicha la tte contre son paule.
Cest justement parce que je te connais que je taime, Nicolas Chevalier.
Et, sous la pluie, malgr les passants, les voitures qui les claboussaient,
ils changrent un long baiser, seuls au monde, comme tous les amoureux.

Titre original : THE HIGHEST PRICE TO PAY


Traduction franaise :
2011, Maisey Yates. 2012, Traduction franaise : Harlequin S.A.
HARLEQUIN
est une marque dpose par le Groupe Harlequin
Azur est une marque dpose par Harlequin S.A.
ISBN 978-2-2802-3878-6
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