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Jean-Franois Poignet

Visions mdivales de l'Axe du Monde


In: Revue de l'histoire des religions, tome 205 n1, 1988. pp. 25-55.

Rsum
Les visions ici mdivales de l 'Axe du Monde, sous l'une de ses multiples apparences, manifestent la rintgration du
Centre, le rtablissement de relations entre Ciel et Terre, rtablissement de relations entre tats, temps et espaces diffrents.
L'Axe du Monde, symbole ou mtaphore, est ici dot de valorisations spcifiquement chrtiennes (Croix ; Axe/Verbe), dont
certaines se superposent des donnes prchrtiennes (culte des saints /culte des arbres; archtype biblique de l'chelle de
Jacob), ce qui aboutit au paradoxe suivant : la destruction d'Irminsul, colonne de l'Univers, s'accompagne du culte du saint,
assimil une colonne.
Abstract
Mediaeval Visions of the Axis of Universe
The visions here mediaeval of the Axis of Universe in one of its many forms, attest to the recapture of the Centre, the
restoration of connections between Heaven and Earth, and the drawing up of connections between different states, times and
spaces. The Axis of Universe, as symbol or metaphor, is here endowed with specifically Christian valorisations (Cross ; Axis/
Word), some of which being superimposed on pre-christian elements (cult of the saints /cult of the trees ; biblical archetype of
Jacob's ladder), all of which results in the following paradox : the pulling down of Irminsul, the column of the Universe, coincides
with the worship of the saint equated with a column.

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Poignet Jean-Franois. Visions mdivales de l'Axe du Monde. In: Revue de l'histoire des religions, tome 205 n1, 1988. pp. 2555.
doi : 10.3406/rhr.1988.1936
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/rhr_0035-1423_1988_num_205_1_1936

JEAN-FRANOIS POIGNET
VISIONS

MDIVALES

DE L'AXE

DU

MONDE

Les visions ici mdivales de l 'Axe du Monde, sous


l'une de ses multiples apparences, manifestent la rintgration
du Centre, le rtablissement de relations entre Ciel et Terre,
rtablissement de relations entre tats, temps et espaces diffrents.
U Axe du Monde, symbole ou mtaphore, est ici dot de valori
sations spcifiquement chrtiennes (Croix ; Axe/Verbe), dont
certaines se superposent des donnes prchrtiennes (culte
des saints /culte des arbres; archtype biblique de V chelle de
Jacob), ce qui aboutit au paradoxe suivant : la destruction
lrminsul, colonne de V Univers, s'accompagne du culte du
saint, assimil une colonne.
Mediaeval Visions of the Axis of Universe
The visions here mediaeval of the Axis of Universe in
one of its many forms, attest to the recapture of the Centre, the
restoration of connections between Heaven and Earth, and the
drawing up of connections between different states, times and
spaces. The Axis of Universe, as symbol or metaphor, is here
endowed with specifically Christian valorisations (Cross ; Axis/
Word), some of which being superimposed on pre-chrisiian
elements (cult of the saints /cull of the trees ; biblical archetype of
Jacob's ladder), all of which results in the following paradox :
the pulling down of Irminsul, the column of the Universe,
coincides with the worship of the saint equated with a column.

Revue de l'Histoire des Religions, r.cv-1/1988, p. 25 56

Les visions de l'Axe du Monde tmoignent, avant tout,


que les communications avec le Ciel, et plus gnralement
les autres mondes, sont possibles. Elles ne le sont qu' titre
particulier, dans la mesure o seuls des tres religieux au
sens strict de ce mot relis la divinit les rtablissent.
Os communications se dveloppent dans le temps : elles sont
alors le signe de la volont divine, elles rappellent le pass
ou indiquent le futur, l'ascendance ou la descendance, le
jugement particulier; dans la mesure o elles reprennent
des archtypes bibliques, comme l'chelle de Jacob, elles
manifestent galement une continuit spirituelle, plutt que
proprement littraire. Ces communications se dveloppent
aussi dans l'espace : elles rendent manifeste Autre Monde ,
la rintgration du Centre du Monde, la liaison des divers
mondes, sensible en particulier par la concordance des litur
gies terrestre et cleste ; enfin, l'Axe permet l'observation
de ce bas monde. Il s'agit par consquent d'un espace charg
de sens, sacralis, auquel les visions permettent, individuel
lement
et temporairement, d'accder. Elles permettent la
restauration des relations qui existaient jadis entre le Ciel
et la Terre, la restauration de l'tat et du temps paradisiaques.
Comme l'crit Mircea Eliade propos de la nostalgie du
paradis dans les traditions primitives : En ce temps para
disiaque...,
les hommes pouvaient monter au Ciel en escala
dantune montagne, un arbre, une liane ou une chelle. x
Les visions mdivales au cours desquelles se manifeste
l'une des reprsentations de l'Axe du Monde arbre, chane,
colonne, corde, croix, chelle, fil, rayon de soleil, tour ou
voie lumineuse sont nombreuses. Deux cas de figure se
prsentent : celui de l'Axe qui mne, implicitement ou expli-

1. Mircea Eliade, Mythes, rves et mystres, Paris, 1978, p. 79.

Visions mdivales de VAxe du Monde

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citement, au Christ et celui de l'identification du Christ et


de l'Axe, comme on le reconnatra dans les visions du Christ
gant. Dans tous les cas, elles nous signalent que les vision
naires sont les exprimentateurs d'une ralit cache, inac
cessible
tout un chacun.
Incidemment, on remarquera que la notion mme de
vision est relie celle de l'Axe. En effet, Honorius Augustodunensis et Csaire de Heisterbach laborent une thorie
des visions sous la forme d'une chelle : sur le degr sup
rieur de cette chelle des visions, nous situons le Christ, qui
est Dieu et homme, tte et racine de tous les saints 2. D'autre
part, quelques visions surviennent sous un arbre : ainsi pour
le clbre Toile, lege ; Mie, lege adress saint Augustin,
alors qu'il est tendu sub quadam fci arbore3 ; saint Oyend
est sujet une vision l'extrieur du monastre, sub arbore
solito* ; saint Agile a la vision d'une croix puis d'une rose,
alors qu'il est subter pomum arborera5 ; Lancelot eut une
vision au pied d'un peuplier6. Enfin, cet Axe, trs prsent
dans les rcits de visions, l'est aussi dans toute la littra
ture7et l'iconographie mdivales. Ceci tant, son culte, en
tant qu'arbre ou colonne8, est radicalement prohib.

2. Csaire de Heisterbach, Dialogue miraculorum, disl., VIII, chap. I,


d. J. Strange, Cologne-Bonn-Bruxelles, 1851, t. II, p. 81 (l'chelle comprend
huit degrs) ; pour Honorius Aug., cf. Scala coeli major, dans Palrnlogie latine
(abrg PL), t. CLXXII, col. 1229-1240 (l'chelle comprend trois degrs).
3. Confessions, liv. VIII, XII, 28-29, d. et trad. P. de Labriolle, Paris,
1941, t. I, p. 199-200. Y a-t-il une rminiscence de Jean, I, 48-50 ? Cf. aussi
Gen., XVIII, 1.
4. Vita patrm jurensium, 153, d. et trad. F. Martine, Paris, 1968, p. 402.
5. Vita s. Agili abb., chap. IV, 22, dans Ada sanctorum bollandistarum
(abrg AA. SS.), aot, t. VI, Anvers, 1743, p. 582.
6. La Queste del Saint Graal, d. A. Pauphilet, Paris, 1923, p. 141.
7. Cf. entre autres L. Beirnaert, Le symbolisme ascensionnel dans la liturgie
et la mystique chrtiennes, dans Eranos Jahrbuch, XIX (1951), p. 41-63 et
G.Penco, Un tema dell'ascesi monastica : la scola di Giacobbe, dans Vila
monastica, 62 (1960), p. 99-113.
8. Cf. Raoul Manselli, La religion populaire au Moyen Age. Problmes de
mthode et histoire, Montral-Paris, 1975, p. 185-186, note 10 et Norman
Cohn, Dmonoltrie et sorcellerie au Moyen Age. Fantasmes et ralits, trad.,
franc., Paris, 1982, p. 194.

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Jean-Franois Poignet

1. L'Axe mdiateur
A / Le Centre
La signification mdiatrice , formelle ou implicite, de
l'Axe exprime la relation entre un espace terrestre, gnra
lement consacr, et un espace cleste plus ou moins dtermin.
Ds lors qu'il s'agit de l'une des figures de l'Axe du Monde,
qu'elle atteint le Ciel, c'est que le Centre est retrouv, puisque
le propre du Centre est de permettre la communication Terre/
Ciel, c'est--dire qu'au moins implicitement, tout Axe signifie
la reconqute du Centre, son accessibilit retrouve. Aprs
avoir foul aux pieds le Dragon et gravi l'chelle, Perptue
voit le Christ in medio horli9. L'auteur de la Visio Thurkilli
situe l'Arbre l'orient d'un temple-basilique qui se trouve
au milieu du monde 10. Ailleurs, le Christ est prs de l'Arbre,
m medio paradis i11.
Le Christ lui-mme incarne en quelque sorte le Centre.
En effet, il est n au milieu, il est mort au milieu, il a opr
le salut au milieu : cela survint alors que la nuit avait accompli
la moiti de sa course 12. Le Seigneur veut toujours tre
au milieu. En effet, il naquit au milieu de deux animaux, il
opra le salut au Centre du Monde (in medio terrae), il fut
toujours au milieu des deux peuples juif et gentil. 13 Saint
Augustin avait dj crit : Devenu Fils d'homme, il n'a pas
cess d'tre Fils de Dieu. C'est pour cela qu'il est le mdia
teurau milieu. Pourquoi "au milieu" ? Ni en haut ni en
9. Passio Perpelaae, chap. I, dans PL, t. III, col. 27.
10. 22, d. H. L. D. Ward, dans The Journal of the British Archaeological
Association, XXXI (1875), p. 458.
11. Vila b. Hamonis, 60, d. E. P. Sauvage, dans Analecla bollandiana,
II (1883), p. 559.
12. Dum medium silentium lenerent omnia, dans PL, t. CXCVIII, col. 1739.
f 2313.
rb,Assumpsi
cit dans J.
duas
Longre,
virgas uvres
et vocavi
oratoires
unum de
decorem,
matres Troyes,
parisiensbibl.
au XII*
rnun.sicle.
420,
Elude historique et doctrinale, Paris, 1975, t. II, p. 85, n. 2.

Visions mdivales de Axe du Monde

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bas. Gomment "ni en haut ni en bas" ? Ni en haut parce


qu'il est chair, ni en bas parce qu'il n'est pas pcheur. Et
cependant, en tant que Dieu, toujours en haut. 14
Le saint lui-mme, demeurant inbranlable face aux
assauts diaboliques, est sicul mons Sionu. C'est--dire qu'il y
a tout un jeu d'homologations qui, du Christ, mnent au
saint, et de la Jude toute glise, en passant par Jrusalem.
Car la Jude est le point central de notre terre habitable 16.
Jrusalem est le Centre du Monde17, la Jrusalem terrestre
est la figure de la Jrusalem cleste18, Eglise est le paradis

14. Sermons pour la Pque, 121, 5, d. et trad. S. Poque, p. 232-233 ; cf. Serm.,
232, 6, p. 270-272 ; aussi Philippe d'Oxford (c. 1216) : Sicut Adam et Eva operaii
sunt mortem in medio paradisi et Lucifer in medio coeli, sic Deus Rex noster
operalus est salutem in medio terrae, scilicet in Jerusalem quae est umbilicus terrae :
Ordinatio de praedicatione s. Crucis in Anglia, d. R. Rhrich, dans Quinti
belli sacri scriplores minores, Genve, 1879, t. I, p. 8.
15. Vita s. Patricii, chap. Ill, 24, dans AA. SS., mars, t. II, Anvers, 1668,
p. 546. Sur l'assimilation mens-mons, voir A. K. Coomaraswamy, Hindouisme
et bouddhisme, trad, franc., Paris, 1949, p. 24-25, n. 3.
16. Jacques de Voragine, La lgende dore, trad. J.-B. M. Roze, Paris,
1967, t. I, p. 66.
17. Ps. Cyprien, Carmen de ligno crucis, d. Q. S. Florent, Cambrai, 1825,
p. 87 ; Victorin de Pettau, dans PL, t. V, col. 294 ; Bde, De locis sanctis, cit
dans E. Simmons-Greenhill, The Child in the tree, a study of the cosmological
tree in Christian tradition, dans Traditio, X (1954), p. 335-336, n. 56; sur les
sources de Bde, voir P. Verdier, La colonne de Colonia Aelia Capitolina et
Vimago clipeata du Christ Hlios, dans Cahiers archologiques, XXIII (1974),
p. 22 ; le pape Urbain II se rfre galement cette ide : cf. P. Alphandry,
La Chrtient et Vide de Croisade, Paris, 1954, p. 59, qui croit malheureusement
voir l une ide de conqute assez matrielle ... ; Visio monachi de Eynsham,
chap. LVIII, d. H. Thurston, dans Analecla bollandiana, XXII (1903), p. 319 ;
pour Nicolas de Therva, plerin islandais qui visite Jrusalem au xne sicle,
voir M. Eliade, Le sacr et le profane, Paris, 1965, p. 37 ; pour Philippe d'Oxford,
voir supra, n. 14. Enfin, Jrusalem est le centre du monde sur les cartes, les
mappae mundi (cf. Ezechiel, V, 5) : cf. P. Riche, Ecoles et enseignement dans le
Moyen Age, Paris, 1979, p. 253 ; cela signifie qu'il n'y avait pas l une repr
sentation
scientifique et profane , mais une reprsentation oriente ,
sacre . Enfin, selon Petrus Comestor, c'est le mont Garizim le centre du monde :
rfrences dans M. Eliade, Le chamanisme et les techniques archaques de l'extase,
Paris, 1978, p. 217-218.
18. Cf. Paschase Radbert, cit dans P. Alphandry, op. cit., p. 22. Il existe
galement l'homologation palais-paradis. Dj, Hsiode, Travaux et jours, 5-7 :
palais cleste de Zeus, et Ovide, Mtamorphoses, XII, 39 sq. : palais du soleil.
Pour notre priode, voir P. Riche, Les reprsentations du palais dans les textes
littraires du haut Moyen Age, dans Francia, 4 (1976), p. 161-171, en parti
culier p. 167, et M. Dulaey, Le rve dans la vie et la pense de saint Augustin,
Paris, 1973, p. 212-217. Nous avons relev plusieurs rcits de visions de palaisparadis : par ex. Vila b. Hamonis, 58, p. 559.

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Jean-Franois Poignel

de Dieu19 et par la porte de l'glise, nous franchissons celle


du paradis 20.
A contrario, celui qui ne veut pas franchir, humble, la
porte de l'glise volontairement, il est invitable qu'il fran
chisse,
damn, la porte de l'enfer contre son gr 21..La liaison
lection/damnation s'exprime galement ainsi : les enfants
que Perceval voit sauter de branche en branche sur ./. de
plus beaux arbres del monde el quarrefor de .III. voies, joste
une croiz, rpondent ainsi ses questions : Biaus amis Percevaus, saches que par Deu vivons-nos et de cest paradis terrestre
ouc Adam fust gel, venimes-nos palier a loi par la volenl
du saint esperit. Tu es entr en Vanquesie du Graal22. De mme,
une interprtation de l'chelle de Jacob, sur laquelle des
anges de Dieu montaient et descendaient (Gen., XXVIII,
12-13), veut que ces chelles [sic] que Jacob vit en songe
montrent aux uns l'ascension vers les rgions suprieures,
aux autres la descente vers les rgions infrieures 23. Enfin,
19. Vila b. Hermanni Josephi, chap. Ill, 15, dans AA. SS., avril, t. I,
Anvers, 1675, p. 692; cf. Raban Maur, Com. in Genesm, liv. I, chap. XII,
dans PL, t. CVII, col. 479. Sur l'Eglise-Jrusalem cleste, cf. Hugues de Fouilloy,
De claustro animae, liv. IV, chap. VI, dans PL, t. CLXXVI, col. 1140-1141 ;
sur Jrusalem-Eglise-me du chrtien, ibid., liv. IV, chap. I, col. 1131. Voir
aussi Carol Heitz, Recherches sur les rapports entre architecture et liturgie
Vpoque carolingienne, Paris, 1963, p. 133, n. 1 (tour-Jrusalem cleste), et
p. 241, n. 2 (turris = glise).
20. S. Jrme, In die dominica Paschae, dans Anecdota Maredsolana,
t. III-2, Maredsous, 1897, p. 415. Le jour de Pques est le jour de passage
par excellence, qui plus est (pascha = transilus). On relvera encore qu'
Saint-Riquier, Valrium tait appel paradisus : cf. C. Heitz, op. cit., p. 221
et plus gnralement J.-Ch. Picard, Les origines du mot pamdisus-parvis,
dans Mlanges de l'Ecole franaise de Rome. Moyen Age, Temps modernes,
t. 83 (1971, 2), p. 159-186.
21. Bde, Historia ecclesiaslica, liv. V, chap. XIV, repris dans Othlon de
Saint-Emmeran, Liber visionm, XXII, dans PL, t. CXLVI, col. 385.
22. Didol Perceval, cit dans R. J. Peebles, The children in the tree, dans
Medieval studies in memory of G. S. Loomis, Paris-New York, 1927 (= Genve,
1974), p. 287. Gunthelm est conduit par un ange vers un arbre d'une surpre
nante hauteur et d'une immense beaut , sous lequel se tient Adam : G. Const
able, The vision of Gunthelm and other visiones attributed to Peter the Vener
able, dans Revue bndictine, LXVI (1956), p. 109 ; cf. Vita b. Alpaidis, liv. III,
chap. I, 2, dans AA. SS., novembre, t. II-l, Bruxelles, 1894, p. 191. Sur la
taille gigantesque d'Adam, voir Michel Vlsan, L4slam et la fonction de Ren
Guenon, Paris, 1984, p. 170-171, n. 115.
23. Tertullien, De fuga in persecutione, chap. I, dans PL, t. II, col. 103.
Egalement Wolbron, qui parle de la chute de nos premiers parents et de la
monte vers la vision de la dit : Comment, in Cantica cantic, liv. I, v. l, dans

Visions mdivales de l'Axe du Monde

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le Dragon, qui figure souvent dans l'iconographie au pied de


la Croix24, est mis en relation, dans la Passion de Perptue,
avec l'chelle qui atteint le Ciel : Perptue doit en effet
pitiner le dragon, quod fuit praecipitium feminae cadenii25,
afin de suivre Saturus sur l'chelle et d'accder au paradis.
Le Dragon possde ainsi une valeur positive : gradus faclu[s]
est ascendents et participe l'conomie du salut27. L'autre
terme de l'Axe est le Christ, qui offre la nourriture ou la
boisson d'immortalit28 ou la couronne29, et dont la descrip
tion
renvoie l'eschatologie de l'Apocalypse30, les cheveux

cit dans
PL,
t. CXCV,
G. Penco,
col. 1020
op. ;cit.,
voirp.aussi
101 ;S.laAugustin,
Rgle de Enarr.
saint Benot
in Ps. ne
XIX,
dit pas
CXIX,
autre
2,
chose : L'lvation fait descendre et l'humilit monter : I, d. et trad. A. de
Vogue et J. Neufville, t. I, Paris, 1972, p. 475 : saint Benot s'appuie sur Luc,
XIV, 11.
24. Ivoires carolingiens dans C. Heitz, Recherches..., pi. XL II et XL IV
(cf. XXXI); cf. E. Simmons-Greenhill, The Child... , pi. II; et surtout
P. Thoby, Le crucifix des origines au Concile de Trente. Etude iconographique,
Nantes,
n
55 et 1959,
56 ; pi.
pi. XIV,
XII, n
n2732,; pi.
etc.XXIII, n 49 et 50 ; pi. XXIV, n 51 ; pi. XXV,
25. Il s'agit ici du commentaire de saint Augustin sur la vision de Perptue :
Sermo CCLXXX. In Natali martyrm Perpetuae et Felicitaiis, chap. I, dans
PL, t. XXXVIII, col. 1281. L'auteur de la Passio est peut-tre Tertullien.
26. Ibid. Cf. saint Bonaventure, Legenda major, chap. Ill, 30, dans AA. SS.,
octobre, t. II, Anvers, 1768, p. 748-749.
27. Cf. Psaume CX, 1 : Le Seigneur a dit mon Seigneur : Sige ma droite,
jusqu' ce que j'aie fait de tes ennemis un escabeau pour tes pieds (cf. Matth.,
XXII, 44; Actes, II, 34-35; Hb., I, 13 et X, 13; aussi Isae, LXVI, 1-2 et
Actes, VII, 49). Le psaume CX est la source essentielle de la thologie de
l'Ascension : J. Danielou, Les psaumes dans la liturgie de l'Ascension, dans
La Maison-Dieu, XXI (1950), p. 45.
28. Par ex. Passio Perpetuae, chap. I, col. 28-29 ( bouche de fromage )
et Passio ss. Monlani et Lucii, VIII, d. P. Franchi de' Cavalieri, dans Rmische
Quarlalschrift, Suppl., 8, Rome, 1898, p. 75. Sur l'chelle et le lait rapport
de l'ascension, cf. Glossa ordinaria, Lib. Gen., XXVIII, 12, dans PL, t. CXIII,
col. 154. La Passion de Montan et Lucius mentionne le caractre inpuisable de
l'coulement : on le retrouve dans la Visio Gunthelmi, p. 109 et dans La Quesle
del Saint Graal, d. A. Pauphilet, p. 158-159. Dans le domaine islamique, voir
Henry Corbin, Une liturgie sh'ite du Graal, dans Mlanges H.-Ch. Puech,
Paris, 1974, p. 91-92.
29. Vita s. Bathildis, chap. IV, 13, dans AA.SS:, janvier, t. II, Anvers,
1643, p. 741 et Vita s. Pardulphi, chap. I, 9, dans AA.SS., octobre, t. III,
Anvers, 1770, p. 435.
30. Ainsi dans Passio Perpetuae, chap. IV, 2, dans PL, t. III, col. 43-44 :
le Christ a les cheveux blancs et le visage juvnile , Vita Elis, schonaug.,
liv. I, chap. Ill, 48, dans AA.SS., juin, t. III, Anvers, 1701, p. 619; Vita
Alpaidis, liv. Ill, chap. I, 2, dans AA.SS., novembre, t. II-l, Bruxelles, 1894,
p. 191. La description paradoxale du Christ utilise l'Ancien de Daniel, VII, 9 et
le Fils d'homme d'Apocalypse, I, 14.

32

Jean-Franois Poignet

blancs qui lui sont attribus tant l'image par excellence de


la gloire cleste31.
Enfin, la rintgration du Centre permet aussi saint
Patrocle, juch sur une colonne une hauteur admirable ,
de voir les homicides, les vols, les massacres, les adultres,
les fornications et toutes les choses impures qui se font dans
le monde 32. Par consquent, le Centre unique reprsent
par Jrusalem, la Croix, le Christ, se ddouble indfiniment33
et il est signifi par un Axe qui spare et unit la fois le Christ
et le Dragon.
/ Le Chrisl-Axe
Nous avons abord jusqu' prsent l'ide du Centre, en
lui-mme ou en tant qu'il assure la liaison entre le Dragon
et le Christ, la Chute et la Rdemption, et celles du ChristCentre et du Christ- terme de la Voie. Le Christ est aussi Axe
lui-mme et les reprsentations les plus expressives ici sont
celles du Christ gant. Elles ne relvent que des tout premiers
sicles de notre re.
Selon Y Evangile de Pierre, au moment de la Rsurrection,
deux jeunes gens descendent par les cieux ouverts et entrent
dans le Spulcre, d'o ils rassortent en soutenant le Christ :
La tte des deux premiers atteignait le ciel, mais la tte
de celui qu'ils conduisaient dpassait les cieux. 34 Dans les
31., D'aprs Victorin de Petau (seconde moiti du sicle), Scholie sur
V Apocalypse de Jean, I, 14, dans PL, t. V, col. 318.
32. Grgoire de Tours, Vitae patrm, chap. IX, II, dans PL, t. LXXI,
col. 1053-1054.
33. Cf. Alain de Lille, dans PL, t. CCX, col. 627 : Dieu est une sphre
intelligible, dont le centre est partout, la circonfrence nulle part et, sur ce
thme, A. J. Gourevitch, Les catgories de la culture mdivale, trad, franc.,
Paris, 1983, p. 91 ; A. K. Coomaraswamy, Le Temps et l'Eternit, trad, franc.,
Paris, 1976, p. 59 et A. Chastel, Marsile Ficin et Vart, Genve-Lille, 1954, p. 58.
34. 35 sq., dans F. Amiot, Evangiles apocryphes, Paris, 1975, p. 141-142;
cf. L. Vaganay, L'Evangile de Pierre, Paris, 1930, p. 139. Pour les liens peu vi
dents avec le doctisme, ibid., p. 114-118. Pour la tte plus haute que les cieux,
cf. saint Jrme, Homilia de Nativitate Domini, dans Anecdota maredsolana,
t. III-II, Maredsous, 1897, p. 397 : Habebat Dei Filius sub se solem et
et angelos.

Visions mdivales de l'Axe du Monde

33

Acles de Jean, lors de la Transfiguration, je vis qu'il n'tait


pas envelopp de vtements mais nu, et n'ayant pas l'appa
rence d'un homme [ordinaire] ; il avait les pieds plus blancs
que neige, au point que le sol en tait resplendissant, et sa
tte touchait le ciel 35. Saint Cyprien dpeint le Christ
comme un jeune homme plein de majest et d'une trs haute
taille (statu celsus J36. Enfin, Marien voit un jeune homme
d'une stature incroyablement grande, dont le vtement tait
d'une clart telle que les yeux ne pouvaient s'y fixer ; ses
pieds ne touchaient pas le sol et sa. tte tait plus haute que
les nuages .37 D'aprs saint Pierre Damien,,qui commente
cette vision huit sicles plus tard, ce jeune homme ne peut
tre que le Christ et son gigantisme renvoie au Psaume XIX, 6 :
exsultavil ul gigas ad currendam viam. La tte au-del des
nuages signifie l'union Dieu : caput Chrisli est Deus (I Cor.,
XI, 3), le corps tant l'Eglise38.
Probablement, cette taille immense voque-t-elle la dis-'
proportion humain/divin et s'applique-t-elle pour cette raison
aux anges et Adam, pour lequel elle serait comme un tmoi
gnage de son tat antrieur la Chute39. Elle n'en prouve
pas moins la communication des mondes, communication
rtablie pour et peut-tre par le visionnaire, elle montre le
chemin : ad currendam viamM. Ces exemples du Christ gant,

35. XC, dans F. Amiot, op. cit., p.. 171 : l'influence du loctisme est ici
controverse.
36.. Liber de morlalitae, XIX, dans PL, t. IV, col. 595.
de' Cavalieri,
37. Prol., 1,
dans
dans
Sludi
Axi.SS.,
e Testi,
avril,
III,t. Rome,
III, Anvers,
1900, p.
1675,
54. p.Le748
Christ
= d.
gant,
P. Franchi
la tte
dans les nuages et une chelle devant le corps, est reprsent sur un bas-relief
du grand porche de Notre-Dame de Paris.
38. Exposiiio visionm sanctorum martyrm Marini e Jacobi, dans PL,
t. CXLIV, col. 1033-1034. Voir aussi l'Eglise-tour d'Hermas, Pasteur, III, 2, 4
et 3, 3.
39. Ainsi dans la Visio Gunthelmi, d. G. Constable, p. 109 : gyganlei corporis,
et sublimis ultra hnmanum modum siaturae.
40. On retrouve l'ide d'une communication plurivalente dans la clbre
formule de Bernard de Chartres : Nous sommes comme des nains assis sur les
paules de gants ; sur la plurivalence de cette formule, cf. E. Jeauneau,
Nains et gants, dans Entretiens sur la renaissance du XIIe sicle, Paris-La Haye,
1968, p. 21-38.
RHR
2

34

Jean-Franois Poignet

que l'on trouve d'ailleurs figur dans les Catacombes41, se


situent dans un contexte peut-tre pas indiffrent. Dans un
texte grec du ne sicle avant Jsus-Christ tout d'abord, est
voqu un tre d'une taille infiniment plus grande que celle
de l'homme 42; quatre sicles plus tard, dans le Poimandres,
c'est un tre inconnu, sans limites dtermines , qui repr
sente Intelligence souveraine, ton Dieu 43 ; dans la Consol
ation de la Philosophie de Boce, la Philosophie tantt se
rapetissait la taille moyenne de l'homme, tantt paraissait
toucher le ciel du front et, quand elle levait la tte plus haut
encore, elle l'enfonait dans le ciel mme et se drobait au
regard des hommes 44.
La vision d'un tre gant, Christ-Eglise45 ou Dieu ou
Philosophie, signale la transcendance46, le passage, appelle
l'lvation de l'homme. Ce qu'exprime parfaitement Grgoire
de Nysse : Telle est la participation la plnitude divine
qu'elle rend plus grand, immense, celui qui la ralise, de sorte
41. Cf. M. Dulaey, Le rve dans la vie et la pense de saint Augustin, Paris,
1973, p. 198-199 et n. 92 ; sur le Christ gant du manuscrit 51 de la Bibliothque
de Saint-Gall, voir M.-C. Sepire, Le symbolisme de la croix l'poque carolin
gienne, thse dactylographie, Nanterre, 1980, p. 78.
42. A.-J. Festugire, La rvlation d'Herms Trismgiste, t. I, Paris, 1944,
p. 53 : il est dommage que cet auteur, propos de telles visions, parle ab
surde
...
43. I, 4, trad. L. Mnard, Paris, 1979, p. 3-5.
44. Lib., I, II, d. et trad. L. Judicis de Mirandol, Paris, 1981, p, 4-5. Cf. aussi
la femme merveilleuse et immense que voit.Thespesius selon Plutarque,
dans I. P. Couliano, Expriences de l'extase, Paris, 1984, p. 117. Pour Boce,
le parallle le plus intressant est celui d'Actes de Jean, XC, dans F. Amiot,
op. cit., p. 171, o l'on observe galement une taille modulable. Voir galement
H. Zimmer, Myths and symbols in Indian Art and Civilisation, New York, 1946,
p. 35-53, sur Vishnu vu par Mrkandeya comme un gant puis comme un enfant
(p. 35 : irrational adventures...). Autres rfrences pour le Christ gant, concer
nanten particulier les Elchasates, dans H. de Lubac, Aspects du bouddhisme,
t. I, Paris, 1951, p. 159, n. 20 ; J. Amat-Le Coz, La peinture de l'au-del dans
l'Antiquit tardive..., thse d'Etat dactylographie, Paris, 1980, t. I, p. 102.
45. Voir aussi l'Eglise quasi muliebrem imaginem procera magnitudine
d'Hildegarde de Bingen, Scivias, liv. II, vis. III, dans PL, t. CXCVII, col. 453.
46. Remarquons que la ruti, en Inde, est l'expos de ce qui a t "vu"
puis rvl (rendu connu) par certaines personnalits, les rshis comme on les
appelle, dont la haute stature sert de base la tradition : J. Evola, Le yoga
tantrique. Sa mtaphysique. Ses pratiques, trad, franc., Paris, 1980, p. 24. D'autre
part, dans la tradition nordique, les Thurs taient les gants primitifs dposi
taires du savoir et de la force originels : Le livre de la colonisation (Landnmabk), trad. R. Boyer, Paris, 1973, p. 65, n. 1.

Visions mdivales de V Axe du Monde

35

qu'il ne cesse jamais de crotre. 47 On peut au moins se


demander pourquoi cette utilisation du gigantisme semble
disparatre des textes aprs la priode palochrtienne48, si
elle persiste dans l'iconographie49. Enfin, toujours en rap
port avec l'ide du Christ- Axe, on pensera aux symboles
axiaux du Verbe ou de l'Ecriture, expression crite du Verbe50.
G / U Axe mtaphore
Selon C.-M. Edsman, l'chelle, dans les milieux mysticoasctiques, symbolise les diffrentes phases du perfectionne
ment,
o l'ascension et la descente correspondent un progrs
ou un insuccs sur le chemin de la vertu 51. Il serait rduc
teurde s'en tenir cette interprtation de l'chelle de Jacob,
que nous avons d'ailleurs mentionne tout l'heure. La res
triction
que la descente quivaut la chute,, traduite en
images par les reprsentations de l'chelle des vertus dont
certains tombent, n'est pas dans le texte de la Gense : Des
anges de Dieu y montaient et descendaient.. La descente
47. Dialogues de Vme et de la Rsurrection, cit dans O. Clment, Sources.
Les mystiques chrtiens des origines. Textes et commentaires, Paris, 1982, p. 218.
Voir nanmoins le contretype de Pallade, Historia lausiaca, chap. XXVII,
dans PL, t. LXXIII, col. 1126 : c'est le diable qui est un gant et qui occupe
l'espace intermdiaire entre le Ciel et la Terre.
48. Mais Vita b. Sperandeae virginis abbatissae (morte en 1276), 3, dans
AA.SS:, septembre, y. III, Paris-Rome, 1868, p. 901 : Et vidil hominem lanlae
pulchritudinis, et ejus vultus erat sicut sol, et altitude ejus infinita.
49. Le Christ est aussi descendu des cieux pour nous ramener de la Terre
au Ciel aprs lui et pour nous conduire, par la Croix, la vision de son Pre :
saint Martin de Lon, Sermo V. De sancta cruce, dans PL, t. CCIX, col. 29.
50. Vigne immense qui crot de la langue de saint Ephraem : Verba seniorm,
liv. XVIII, 5, dans PL, t. LXXIII, col. 980 ; fil issu de la bouche de sainte Lioba
et qui reprsente la Sagesse : Rodolphe de Fulda, Ada s. Liobae, pars 1, 10-11,
dans AA.SS., septembre, t. VII, Anvers, 1762, p. 763. Y a-t-il ici interfrence
avec certaines conceptions Scandinaves ? Cf. A. J. Gourevitch, Les catgories,
p. 104 ; croix issue de la bouche de saint Franois : Legenda major, c. III, 30,
dans AA.SS., octobre, t. II, Anvers, 1768, p. 748-749. D'autre part, pour l'Ecri
ture, voir Proverbes, III, 18 et IV Hnoch, XXIV-XXV et XXXII. L'Apo
calypse est, pour Richard de Saint-Victor, In Apoc, liv. VII, chap. X, dans
PL, t. CXCVI, col. 885, quasi cacumen et finalis summilas... arboris ab imis ad
alla consurgentis. Cf. aussi A. K. Coomaraswamy, L'arbre invers, trad, franc.,
Milan, 1984, p. 35, n. 38.
51. Le baptme de feu, Leipzig-Upsala, 1940, p. 43 (d'aprs saint Jean
Climaque).

36

Jean-Franois Poignet

correspond ainsi galement aux retombes positives de l'ascen


sion
sur ceux qui sont rests au pied de l'chelle. Saint Bernard
la comprend ainsi : les anges montent pour voir la Face de
Dieu et descendent pour pourvoir nos besoins 52. De mme,
l'anglique Franois n'avait pour habitude de se reposer au
cours de sa poursuite du bien mais53, comme les esprits angliques sur l'chelle de Jacob, ou bien il montait vers Dieu,
ou bien il descendait vers le prochain54. Pnitence, s'adressant Raoul de Houdenc, ne tient pas un autre langage :
Cet Veschiele que Jacob vit,
De qui en V Escriplure a dit
Que par l H angle monioient
En paradis et descendaient,
jus, es moustiers, es esglises
O Von sert Dieu sanz faintises.
L prendroient les oroisons
Des justes ; sanz aresloizons
Les portaient en paradis
O tu veus aller par avis55.
Et cette chelle a des quivalents. J'estime qu'une
colonne atteignant le ciel est la mme chose que l'chelle
que... Jacob contempla : par les chelons sont dsignes les
vertus, que le divin Ordonnateur dposa en son cur [celui
52. SermoVI. De reverentia sacris lotis dbita, 3, dans PL, t. CLXXXIII,
col. 536.
53. Saint Franois se sert d'ailleurs de tout l'univers comme une chelle :
Legenda major, chap. IX, 123, d. cit., p. 766. Saint Bonaventure utilise cette
mme image dans son Ilinerarium mentis in Deum, chap. I, s. 2 : Le monde
est une chelle par laquelle nous montons vers Dieu.
54. Op. cit., chap. XIII, 188, p. 777.
55. Voie de Paradis (dbut xine sicle), vv. 652-661, d.. P. Labesque,
Paris, 1908, p. 141-142. Sur cette descente positive, voir Berengosus, Liber
de myslerio ligni dominici, dans PL, t. CLX, col. 990 et Ernald de Bonneval,
Tractatus de operibus sex dierum, dans PL, t. CLXXXIX, col. 1526. Entre
autres choses, la Glossa ordinaria, dans PL, t. CXIII, col. 154, considre cette
chelle comme le lien terre-corps et ciel-esprit : on croirait lire Philon, De somniis,
I, 146, trad. P. Savinel, Paris, 1962, p. 85. Sur la descente-instruction des habi
tants de la Terre, voir enfin Mose Mamonide, Le Guide des Egars, I, 15, trad,
franc., Paris, 1979, p. 48.

Visions mdivales de V Axe du Monde

37

du saint] pour monter. 56 Au xe sicle, Odon de Cluny com


pare les prceptes du Seigneur, qui nous loignent du mal,
aux cordes qui hissrent le prophte Jrmie du puits (Jr.,
XXXVIII, 10-13)57, c'est--dire que, hals par les cordes,
nous tendons vers le Seigneur58.
L'Axe est encore envisag comme mtaphore de la puis
sance et l'on pourrait s'interroger ici, se demander si cet usage
mtaphorique n'est pas un clich, un procd littraire et
ne tmoigne par consquent d'un certain loignement du
symbole et du vcu. Ainsi, un arbre immense, qui n'est pas
sans rappeler celui du songe de Nabuchodonosor, renvers
par le vent, signifie la mort de Guillaume, duc de Sicile ;
l'inverse, le choix de Roger comme roi de Sicile est affirm
parle mme biais : sa lance plante en terre se transforme en
un arbre porteur d'une infinit de branches, de fleurs et
de fruits, dont la cime atteint les nuages sur le champ (illico)59.
Ainsi, saint Franois voit un trs grand et bel arbre, dont il
admire la taille et la beaut et qu'il incline jusqu' terre :
Et cela survint rellement, quand Innocent [III], arbre
eminent et sublime dans le monde, s'inclina avec tant de
bienveillance devant sa requte et sa volont. 60
56. Vita s. Eliae spelaeotae abb., chap. XI, dans -SS., septembre, t. III,
Anvers, 1750, p, 878.
57. Collationes, liv. I, 3, dans PL, t. CXXXIII, col. 522.
58. Pour l'utilisation magique de la corde, voir M. Eliade, Mphislophls et Vandrogyne, Paris, 1981, p. 259.
59. Alexandre de Tlese, Historia serenissimi Rogerii primi rgis Siciliae,
liv. IV, 7, d. M. Reichenmiller, dans Deulsches Archiv fur Erforschunq des
Miltelalters, XIX (1963), p. 349-350; en. 10, p. 351-352, un arbre immense
renvers par le vent signifie la mort de Guillaume, le duc rgnant.
60. Vita s. Francisci, chap. V, 33, dans .AA.SS., octobre, t. II, Anvers,
1768, p. 693 ; cf. saint Bonaventure, Legenda major, chap. Ill, 35, ibidl, p. 749.
Thomas de Celano, cit ci-dessus, se rappelle peut-tre Ezechiel, XVII, 24 :
C'est moi, Yahv, qui humilie l'arbre lev et qui lve l'arbre humili.
On pensera, propos de telles visions, qui sont la manifestation, le signe, de la
volont divine, la vision de Constantin : Eusbe de Csare, Vila Constantini,
liv. I, chap. XXVIII-XXIX, dans PL, t. VIII, col. 22 ; le passage correspondant
chez Lactance, De mortibus persecutorum, 48, antrieur, est moins dtaill et
ne comporte pas la vision du Christ. Sur l'histoire du thme, cf. D. Macdonald,
The vision of Constantine as literary motif, dans Studies in honor of T. . Jones,
Neukirchen, 1979, p. 289-296 et R. Macmullen, Constantine and the Miraculous,
dans Greek, Roman and Byzantine studies, IX-1 (1968), p. 81-96. Enfin, sur le
contexte politico-religieux de la vision de Constantin, voir P. Petit, Histoire gn
rale de l'Empire romain, t. III, Paris, 1974, p. 58 sq.

38

Jean-Franois Poignet

2. L'Axe unificateur
L'ide de communication, de passage est sous-jacente
toute vision de l'Axe. Considrons ici plus particulirement
l'Axe comme lien entre pass et futur, c'est--dire : manifes
tant
les liens familiaux ou arbre gnalogique, et
comme lien entre les plans terrestre et cleste, entre les
liturgies terrestre et cleste ou archtypale.
A / Gnration, postrit, hritage
Evoquons brivement le thme iconographique de l'impr
gnation par le soleil : Dans un grand nombre d'icnes byzant
ineset grecques orthodoxes, ainsi que dans certaines clbres
nativits occidentales, un rayon de lumire s'tend direct
ementdu soleil la Vierge. 61 L' origine de l'ide de gn
ration applique l'Axe est probablement Isae, XI, 1 (l'arbre
de Jess). L'Axe est en quelque sorte ici tmoin de la pr
destination
de l'enfant natre62, du lien privilgi qu'il
tablira entre le Ciel et la Terre. Tmoin une vision de la
Vierge prgnante, au cours de laquelle Alpais se jeta aux
pieds de la Vierge, implorant le Fils pour l'Eglise. Dans sa
supplication, elle vit soudain un arbre jaillissant de l'Enfant ;
il sortait par sa tte et gagnait la tte de la Vierge ; croissant
61. M. Eliade, Occultisme, sorcellerie et modes culturelles, trad, franc., Paris,
1978, p. 129, n. 10. Il nous semble toutefois, en bonne logique, que l'imprgna
tion
a lieu lors de l'Annonciation (cf. Luc, I, 30 sq.) et non lors de la Nativit,
dans les reprsentations de laquelle c'est, vers le Christ que se dirige Taxe
lumineux. La distinction est clairement signifie par une mosaque byzantine
du xne sicle, au Museo dell'Opera del Duomo Florence : reprsentant des
scnes de la vie du Christ, elle montre une Annonciation, o un rayon vient
jusqu' la Vierge, et une Nativit, o un rayon vient jusqu'au Christ. Cf. aussi,
propos de la naissance de Gengis-Khan, M. Eliade, Briser le toit de la maison,
dans Studies in mysticism and religion presented to G. G. Scholem, Jrusalem,
1967, p. 136..
62. Cf. A. Vauchez, La spiritualit du Moyen Age occidental (VIIIeXII sicles), Paris, 1975, p. 151.

Visions mdivales de V Axe du Monde

39

progressivement jusqu' l'infini, il remplissait toute la sur


face de la terre, allant mme jusqu'au ciel 63.
Le mme type de vision apparat avec la vision d'un lau
rier par la mre de Virgile64, celle d'un arbre issu de son nomb
ril par la mre de Thodoric65, celle d'une vigne jaillie de
son pied gauche par la mre de saint Emer66, celle d'un rameau
qui devient peu peu un arbre immense sortant du pied
droit du pre (!) de saint Gerald67 et celle d'un arbre qui
Iule Normendie aumbroul par la mre de Guillaume le
Conqurant68. Probablement faut-il ajouter ces rcits celui
du xne sicle qui relate que, dans le diocse de Toulouse, une
femme en travail vit le ciel ouvert et une chelle envoye
du ciel vers la terre et du sang se rpandre sur la terre [...].
Elle met au monde, la douleur oublie 69.
La description proprement dite de la gnalogie semble
rare et n'apparat que dans un texte de Grgoire de Tours :
saint Nizier voit une tour d'une telle hauteur qu'elle semb
lait toucher le ciel ; elle comportait de nombreuses fentres,
o taient les anges de Dieu, et le Christ se tenait en son
sommet. L'un des anges portait un- grand livre dans une
main, et dit : "II reste tant de temps ce roi et il vaincra
dans le sicle !". Il les nomma tous un par un, ceux qui vivaient
dj et ceux qui natraient ; il dit la valeur de leur rgne et

63. Additamenta ad vitam b. Alpaidis, 1, d. cit., p. 207 ; cf. Pierre le Vnr


able, De miraculis, liv. I, chap. XV, dans PL, t. CLXXXIX, col. 880 ; A. K. Coomaraswamy, Hindouisme et bouddhisme, trad, franc., Paris, 1949, p. 34, n. 1 et
D. Grivot, Images de V Apocalypse, La-Pierre-qui-vire, 1977, p. 83.
64. Vergilii vita donatiana, d. J. Brummer, Leipzig, 1912, p. 1-2, 40, 50,
54, 56, 60.
dans65.Monumenta
Chronicarum
germaniae
quae dicuntur
historka,
Fredearii
scriptores
Scholastici
rerum lib.
merovingicamm
II, 57, d. . Krusch,
(abrg
MGH, SRM), t. II, Hanovre, 1888, p. 78..
66. Vita s Emerii abb., 2, dans AA.SS., janvier, t. II, Anvers,, 1643,
p. 781.
67. Odon de Cluny, Vita s. Geraldi, liv. I, II, dans PL, t. CXXXIII, col. 643.
68. Wace, Roman de Rou, v. 2874, cit dans H. Braet, Le songe de l'arbre
chez Wace, Benot et Aimon de Varennes, dans Romania, 2 (1970), p. 256;
parallles, p. 256, 259 et 261. Cf. Virgile, Gorgiques, II, 291 et Ovide, Fastes,
III, 30-34, pour les origines latines.
69. Grard de Frachet, Vitae fratrum ordinis praedicatorum..., pars V,
chap. I, I, d. B. M. Reichert, Rome-Stuttgart, 1897, p. 232-233.

40

Jean-Franois Poignet

la dure de leur vie. Aprs chaque nom, les autres anges rpon
daient toujours : Amen 70. La postrit la plus voque est
la postrit spirituelle. Saint Ephraem vit en songe que de
sa langue naissait une vigne ; elle croissait et, couverte de
fruits, emplissait toute la terre ; tous les oiseaux du ciel y
venaient et mangeaient des raisins, et plus ils en mangeaient,
plus il y en avait 71. Dans la vision de saint Oyend, une
voie en pente douce, environne de lumire et semblable
un escalier peu inclin aux degrs de cristal , les compagnons
du saint sont emmens, par des anges descendus du ciel,
vers les demeures sacres du ciel . Cette vision lui signifie,
comme jadis pour Abraham, que telle sera ta descendance
(Gen., XV, 5)72. De mme, l'influence de saint Ethelwold,
qui conduit par son exemple et son enseignement, un grand
nombre de moines la gloire du royaume des cieux , imi
tant donc en cela le Christ lui-mme73, est-elle symbolise
par un arbre dont les rameaux s'tendent sur toute l'Anglet
erre74. Une vision de saint Romuald, fondateur de l'ordre
des Camaldules, exprime galement cette ide de postrit :
Saisi par un doux sommeil, il lui sembla voir une chelle
qui allait de la terre jusqu'au ciel, et par laquelle une bril-

70. Grgoire de Tours, Viiae patrum, chap. XVII, V, dans PL, t. LXXI,
col. 1082. Le livre du jugement vient d'Apocalypse, XX, 12.
71. Rfrences supra, n. 50.
72. Vita patrm jurensium, 123, d. et trad. F. Martine, Paris, 1968,
p. 370-373.
73. Cf. aussi le rcit de la vision de Jacques de Massa dans les Fioretti :
un arbre trs beau et trs grand, dont les fruits sont les Frres Mineurs et les
branches les provinces de l'Ordre. Jean de Parme, ministre gnral en 1247,
est la cime de la branche du milieu de cet arbre , entour des ministres
provinciaux. Puis Jean de Massa voit le Christ sur un trne trs grand et
d'une clatante blancheur qui donne le calice de Vie saint Franois, afin
qu'il le prsente ses frres : chap. XLVIII, trad. A. Masseron, Paris, 1968,
p. 1308-1310. Dans sa vision dj cite, Alpais voit une multitude d'hommes
et de femmes dont certains touchent l'arbre, d'autres non. Des oiseaux blancs
se pressent sur les branches (cf. Ezechiel, XVII, 23 et Matthieu, XI 1, 32).
74. Wulstan de Winchester, Vita s. Elhelwoldi, chap. XXXVIII, dans PL,
t. CXXXVII, col. 98 = Guillaume de Malmesbury, Gesta poniificum anglorum,
liv. II, 75, d. N. E. S. A. Hamilton, Londres-Oxford-Cambridge, 1870, p. 165166. Le ramos suos expandere visa est ad orientem et occidentem, septentrionem
et meridiem est-il une rminiscence de saint Jrme sur l'aspect cosmique de la
Croix (In Ezechielem, dans PL, t. XXV, col. 423) ?

Visions mdivales de V Axe du Monde

41

lante multitude de moines vtus de blanc montait et des


cendait.
75
Ici, comme pour presque tous les types de visions, les
contretypes existent. C'est l'aspect malfique du symbole,
en quelque sorte. Hildebrand, futur Grgoire VII, en donne
un exemple dans sa prdication, dans un vident souci d'di
fication
: dix gnrations sont tages sur une chelle plonge
dans l'enfer et qui s'enfonce d'un degr supplmentaire
chaque nouvelle gnration. A l'origine, l'usurpation d'un
bien de l'glise de Metz76... Il n'y a d'ailleurs pas lieu de
s'tonner de cette hrdit du pch et du jugement qu'il
entrane, puisqu'elle peut s'autoriserd'un texte vtrotestamentaire : Car moi, Yahv, ton Dieu, je suis un Dieu jaloux,
qui punit la faute des pres sur les enfants, les petits-enfants
et les arrire-petits-enfants (Deut., V, 9)77. Etienne de
Bourbon, quant lui, se sert de l'arbre, un arbre de Jess
rebours si l'on peut dire. Un Poitevin vit entre autres
choses un homme couch dans les flammes; de son ventre
sortait un grand arbre, dans les branches duquel des hommes
taient accrochs et taient svrement et de mille manires
torturs par les flammes qui montaient ; et celui qui tait
la base souffrait plus que les autres. Au spectateur de cette
scne qui l'interrogeait son guide rpondit : Celui qui gt
en bas est le gnrateur de toutes ces gnrations. Il tait
pauvre et il s'leva par l'usure... Ceux qui procdent de lui
et qui souffrent, c'est qu'ils furent ses imitateurs ou qu'ils ne
rendirent pas les biens acquis par usure78. La souffrance du
premier dpasse celle des autres, de voir ceux qui vinrent par
lui en ce tourment, ou de l'accumulation de celle de tous . 79
75. De s. Romualdo, 9, dans AA.SS., fvrier, t. II, Anvers, 1658, p. 102 ;
cf. Vila II s. Romualdi, chap. X, 61, p. 136, o les moines ne font que monter.
76. Pierre Damien, De abdic. episc, chap. VI, dans PL, t. CXLV, col. 433-434.
77. Cf. aussi A. J. Gourvitch, Les catgories..., p. 286.
78. Othlon de Saint- Emmeran relate une vision de mme type : Liber
visionm, vis. VI, dans PL, t. CXLVI, col. 359-360.
79. Anecdotes historiques, lgendes et apologues, pars I, 17, d. (partielle)
A. Lecoy de La Marche, Paris, 1877, p. 25. Cf. l'arbre des Fioretli o, au contraire,
celui qui est l'origine de l'arbre est au sommet et non la base.

Jean-Franois Poignet

42

Derrire et avec cette notion de postrit, d'hrdit,


s'exprime la notion d'hritage. L'hritage du royaume des
cieux, l encore, s'exprime plus ou moins clairement dans les
visions de l'Axe quand il ne s'agit pas d'hritage infernal.
Cela apparatra clairement avec le thme du jugement. Pour
le moment, retenons que l'hritage cleste est promis celui
qui rintgre le droit cemin :
Li enfes qui de Varbre ala
K'enviers le ciel amont monta
Vos monstre par sene fiance
Que haut et ciel, sans alendance,
Devs penser au creator...
Moult par est fols qui Dieu oublie
Par conquerre pris tierrien,
Dont on pierl le los et le bien
Que Diex a ses faux proumis*0.
Le thme iconographique de arbre des vifs et des
morts se retrouve dans le roman arthurien Durmarl le
Galois : celui-ci voit un arbre avec les cleres chandelles a
desire / Et les autres devers senestre, car :
Cels qui clerement ardoient,
Sachis qu'eles senefioienl
Ceauz qui sont par lor dignit
Del Saint Esperit alum ;
Cels qui vers terre clinoienl
Et qui laide flanbe jetoieni
Sene fient les outrageuz
Et les chaitis luxureuz [...]
Les cleres chandelles ardans
Que tu ves lancier amont,
Ce sunl li hom qui monteront
Avuech Jhesu en paradis.
80. Wauchier, II" Continuation, vv. 34819-34831, d. Ch. Potvin, Perceval...,
t. V, Mons, 1870, p. 146.

Visions mdivales de V Axe du Monde

43

El les autres que tu ves


Qui si laide flanbe jeloient
Et qui vers terre irebuchoienl
Ce sunt cil qui mavais seront
Et qui dedens infer charont*1.

I Liaison des liturgies


Une autre valorisation de l'Axe apparat dans quelques
textes : l'Axe manifeste l'harmonie, la concordance des litur
gies terrestre et cleste, de mme que l'agrment par le Ciel
de ce que l'on pourrait appeler les offrandes liturgiques
terrestres.
Elisabeth de Schnau atteste la concordance des liturgies
lors de la fte des saints Innocents :.-.. Le jour de la fte des
saints Innocents, lors de l'office divin, je vis une montagne
trs haute et trs belle et, en son sommet, un bel Agneau tout
blanc, portant sur le dos le signe de la Croix. Une immense
foule de martyrs le suivait, avec palmes et couronnes : ils
taient marqus de rouge, et je pensai que c'tait ces saints
enfants qui furent tus pour le Seigneur Jsus. 82 Alpais,
quant elle, assiste la Toussaint cleste : A la Toussaint,
elle vit une glorieuse fte clbre par les habitants du ciel...
Et tandis qu'elle regardait ici et l, et s'merveillait de la
beaut et de la varit des tissus [qui ornaient le ciel], elle
vit au milieu de ceux-ci une petite ouverture (foramen unum
exiguum) par laquelle le ciel lui parut incandescent; de la
terre jusqu' l'ouverture s'levait une colonne de feu [mani81. Cf. Ren Guenon, Le roi du Monde, Paris, 1979, p. 25-26 ; sur une autre
valorisation de ce thme, voir H. Toubert, Une fresque de San Pedro de Sorpe
(Catalogne) et le thme iconographique de Varbor bona-Ecclesia, arbor malaSynagoga, dans Cahiers archologiques, XIX (1969), p. 167-189. Voir R. J. Pee
bles, op. cit., p. 298-299. Le texte ici cit est Durmart le Galois, vv. 15587-15588,
15823-15832 et 15842-15858, d. J. Gildea, t. I, Villanova, 1965, p. 408 et
414-415.
82. Vila Elisabelhae schon., Hv. I, chap. Ill, 45, dans .AA.SS., juin, t. III,
Anvers, 1701, p. 618.

44

Jean-Franois Poignet

festant la concordance des liturgies]. Elle monta par celle-ci


avec facilit, comme si elle n'tait empche par aucune
attache matrielle. Ainsi s'leva-t-elle jusqu' cette ouver
ture, franchit-elle cette multitude de tentures et vit-elle
alors une grande foule de fidles, tout habills de blanc, en
nombre incalculable : ils taient tous prostrs dans la prire
et tendaient leur main gauche au-dessus de leur main droite.
Et comme elle les avait dpasss, elle arriva devant la royale
majest du Fils de Dieu sur le trne de sa Gloire, blouissante
de lumire. 83
L'agrment proprement dit, qui n'est en quelque sorte
que la reconnaissance de la validit de la liturgie terrestre,
de sa concordance avec la liturgie cleste, donne lieu davan
tage
d'occurrences. Trois rcits de visions84 soulignent l'impor
tance
du lieu consacr qui permet, sans solution de continuit,
le passage d'un mode d'tre un autre 85 : le Christ vient
consacrer, lui-mme, un difice cultuel. La nuit mme de la
conscration piscopale de l'glise de Saint-Denis, un lpreux
voit en songe le Christ imprimant les signes de sa ddicace
sur les murs et remplissant l'office episcopal 86. Notre-Damedes-Doms, en Avignon, est consacre par le Seigneur en
reconnaissance de la pieuse gnrosit de Charlemagne,
qui la fit construire aprs le passage des Sarrazins87 Et
les moines de Glastonbury, ne cultivaient-ils pas une tra
dition,
tablie aux environs de l'an mil, selon laquelle les
premiers prdicateurs chrtiens en Angleterre trouvrent
Glastonbury une glise non construite de main d'homme

83. Vita..., liv..II, chap. II, 6, dans AA.SS., novembre, t. II-l, Bruxelles,
1894, p. 184-185.
84. Rappelons ici (jue la plupart des visions se droulent (sont subies )
dans un lieu consacr.
85. Mircea Eliade, Centre du Monde, Temple, Maison, dans Le symbolisme
cosmique des monuments religieux, d. G. Tticci, Rome, 1957, p. 63.
86. Vincent de Beauvais, Speculumi hisloriale, liv. XXIII, XXXVI,
d. Douai, 1624, p. 911 : Dagobert est ensuite averti. Le pre Giry, Les petits
bollandistes, Bar-le-Duc, 1873 (t. XII), p. 204, dit utiliser Guillaume de Nangis
pour la date du 24 fvrier 630.
87. P. Giry, p. 156 ; cf. ibid., n. 1, le tmoignage de Jean XXII, en 1316.

Visions mdivales de V Axe du Monde

45

et consacre par le Seigneur lui-mme en l'honneur de la


Vierge ? 88.
La conformit de ces constructions au plan divin reoit
encore d'autres illustrations : lors de la conscration de
l'glise de Bonn, Elisabeth de Schnau voit un rayon de
lumire intense, du ciel jusqu'en cette glise, illuminant
celle-ci ; une multitude d'anges descendit par ce rayon et
demeura tout le temps de la ddicace avec les ministres
du culte 89. Ou encore, lors de la fondation du monastre de
Prufening, saint Erminold a la vision d'une chelle, telle
celle de Jacob : le monastre qu'il va fonder s'identifie la
maison de Dieu (Beiihel) que Jacob leva sur le lieu mme
de sa vision. Le saint visionnaire comprend que nombreux
seront ceux qui, avec Marie, monteront pour contempler
la celsitude divine90. L'agrment de la constructiond'un
difice sacr se traduit ici par l'agrment futur des
moines qui l'occuperont. De l'difice sacr montent vers
le ciel les prires avant que, purifis, leurs auteurs ne montent
eux-mmes91.
Relevons encore, dans le mme ordre d'ides, la porte
apologtique de la vision d'une paralytique, lors d'un cha
pitre gnral des Cisterciens : De ce chapitre, elle vit une
chelle d'une admirable beaut rige vers le ciel ; le Seigneur
y tait appuy et regardait le chapitre. Les montants et les
chelons taient d'un tel clat qu'il surpassait celui des
88. H. S. Loomis, The Grail - from Celtic Myth to Christian Symbol, New
York, 1963, p. 250 ; cf. J. Armitage-Robinson, Two Glastonbury Legends : King
Arthur and St. Joseph of Arimathea, Cambridge, 1926, p. 3. Le texte de rfrence
est Guillaume de Malmesbury, De antiquitate glastoniensis monasterii, dans
PL, t. CLXXIX, col. 1685 r Qui praediclam capellam angelica docii revelatione
conslruxerunt, quam poslmodum Filius Altissimi in honorem suae matris dedicavit. Sur les implications juridiques de ce texte, pour l'exemption du monastre,
voir J.-F. Lemarignier, dans Hagiographie. Cultures et socits. lVe-XIIe sicles,
Paris, 1981, p. 511.
89. Vila..., liv. I, chap. IV, 62, d. cit., p. 622. Sur l'aspect vhiculaire
du rayon solaire, cf. F. Cumont, Recherches sur le symbolisme funraire chez les
Jiomains, Paris, 1942, p. 114 et I. P. Couliano, op. cit., p.. 131.
90. Vila s. Erminoldi abb., chap. Ill, 13, dans .4A.S.S., janvier, t. I, Paris,
s.d,, p. 338.
91. Vita s. Theoloni, chap. IV, 26, dans AA.SS., fvrier, t. III, Anvers,
1658, p. 118.

46

Jean-Franois Poignet

rayons solaires. 92 L'auteur du rcit est, bien entendu, ci


stercien
: il tait peut-tre intressant d'affirmer ainsi la
rgularit de ce chapitre et de ceux qui y participaient....
Enfin, le sacrifice eucharistique lui-mme peut tre agr,
dmontrant l'vidence que le prtre s'est identifi au
Prtre, que le Prtre mange avec le prtre 93.. Pour Alpais,
au moment de l'lvation, l'hostie se transforme en un enfant :
alors les cieux s'ouvrent et deux esprits vnrables, descendus
des cieux jusqu' l'autel, portent l'enfant avec rvrence
des mains du sacrifiant Dieu le Pre : l'oblation lui agre et
l'enfant est nouveau pos sur l'autel94. Communier en
latin ne se dit-il pas communicare - ? On lit aussi sous la plume
de Galfrid de Durham que, pendant les mystres de la
messe, [saint Godric] vit le Seigneur Jsus, vtu de chair,
[descendant] vers lui, sur l'autel et, de l, montant aux
cieux la droite du Pre 95. Ces visions sont l'illustration
mme d'un propos de saint Grgoire le Grand: A l'heure
de l'immolation, les cieux s'ouvrent la voix du prtre...,
le Ciel et la Terre sont associs, c'est l'union entre ici-bas
et l-haut (summis ima sociari, lerrena coelestibus jungi),
l'unit entre le monde visible et l'invisible (unumque ex visibilibus aque invisibilibus fieri). 96
Ainsi, la prire du saint, le sacrifice bien accompli, l'o
ffrande
agre, la liturgie terrestre l'unisson de la liturgie
t. II,
92. p.Csaire
25. de Heisterbach, Dialogue..., disl.VU, chap. XX, d. J. Strance,
93. Vila h. Hamonis, 3, d. cit., p. 505-506.
94. Vita Alpaidis, liv. II, chap. II, 7, d. cit., p. 186.
95. Vita s. Godrici, chap. V, 61, dans AA.SS;, mai, t. V, Paris-Rome, 1866,
p. 82. L'axmlit est d'ailleurs marque par la mention de Varbor palmae qui
prcde ce passage. Voir galement Vila Elis, schon., liv. I, chap. IV, 59, d.
cit., p. 622 : lors de la messe, un rayon de lumire joint le ciel et l'autel.
96. Dialogi, liv. IV, chap. LVIII, dans PL, t. LXVI, col. 428; cf. Pierre
le Vnrable, De miraculis, liv. II, chap. II, dans PL, t. CLXXXIX, col. 911.
Voir aussi le prtre qui bnit de sa dextre tendue le sacrifice offert sur l'autel
aprs sa descente de l'chelle : Grgoire de Tours, Liber vitae patnm, XVI, 2,
dans MGII, SRM, t. I, Hanovre, 1885, p. 725 ; et le rayon de lumire du ciel
l'autel, la colombe de l'Esprit-Saint au milieu, la Vierge et le Fils, dans Perlesuaus,
1. 301-304 et 322-325, d. W. A. Nitze et T. A. Jenkins, t. I, Chicago, 1932,
p. 35-36 ; et la colonne de iea du prtre levant l'hostie dans Gosuin de Bossut,
Vita b. Idae de Nivella, chap. XXVII, d. Henriquez, Quinque prudentes
virgines, Anvers, 1630, p. 268-269.

Visions mdivales de l'Axe du Monde

47

cleste, permettent le rtablissement de la communication


entre le Ciel et la Terre. On n'oubliera videmment pas que la
vision est elle-mme le moyen privilgi, le signe privilgi,
de ce rtablissement. Il nous reste maintenant passer en
revue les textes qui insistent sur le lien Axe /jugement.

G I L'Axe et le jugement.
Rappelons-nous ici que la rintgration du Centre qui
permet d'envisager un jugement positif ; la liaison tablie
par l'Axe entre l'lection et la damnation, le Christ et le
Dragon; le Christ offrant boisson, nourriture, couronne ou
rameau d'immortalit ; l'chelle des vertus qui mne au
paradis; l'ide de prdestination implique dans les visions
prnatales ; les ides de postrit spirituelle, postrit de
saints ou de pcheurs, d'hritage et mme celles qui sont
sous-jacentes la liaison des liturgies terrestre et cleste;
tout cela signale dj et souligne l'omniprsence de l'asso
ciation
de l'Axe et du jugement.
L'Axe est lui-mme lieu du jugement. Le Christ sige
au sommet d'une montagne trs leve et le glaive double
tranchant dans sa bouche correspond au terrible jugement
[cf. Apoc, I, 16 et XIX, 15] qui sort de sa bouche et frappe
les rprouvs par une double contrition du corps et de
l'me-; les justes reoivent au mme endroit leur rcomp
ense97.
Ailleurs, la Vierge est ct du Christ sur une trs
97. Vila Elis, schon., liv. I, chap. VI, 86, p. 628-629. Dans la vision d'Eli
sabeth,
les traits du Christ de l'Apocalypse se mlent ceux de Janus : cf.
Hen Guenon, Quelques aspects du symbolisme de Janus, dans Symboles fonda
mentaux
de la science sacre, Paris, 1962, p. 145-151, qui cite en particulier la
quatrime des grandes antiennes d'avant Nol : O clavis David, el Sceplrum
domus Israel ; qui aperis el nemo claudit ; claudis, et nemo aperil, qu'Elisabeth
reprend prcisment. Pour la montagne, cf. saint Augustin, In Ps., CXIX, 1,
dans PL, t. XXXVII, col. 1597 : Et quelle est cette montagne par laquelle
nous montons, si ce n'est le Seigneur Jsus-Christ ? Selon Hildegarde de Bingen,
Scivias, liv. I, chap.. I, dans PL, t. CXCVII, col. 3S6, qui voit une grande
montagne couleur de fer , il s'agit de la fortitudo el slabilitas aeternitalis regni
Dei cf. aussi Vila Aleydis scharembecanae, 16, dans AA.S.S., juin, t. II, ParisRome, 1867, p. 474.

48

Jean- Franois Poignet

haute montagne et le monde assembl se tient dans une


valle (cf. Jol, IV, 2) et chacun doit venir devant le Juge98.
Nous avons vu les implications paradisiaques et infernales
de l'Axe, en particulier avec les ides de postrit. L'Axe est
aussi le but atteindre, lorsque la tour qui le reprsente, la
iurris magna, est la Jrusalem cleste". Il semble vident
qu'un damn n'aurait pas la vision, mme toute provisoire,
de la Jrusalem cleste. L'Axe est encore symbole de la
rdemption : on pensera ici la notion de Centre du Monde
et de la montagne qui s'identifie au Golgotha, lieu de la Cruc
ifixion100,
de mme qu'aux divers signes d'immortalit, et
la gurison de la maladie : on connat en effet l'quation
mdivale salut-sant (cf. encore sauver quelqu'un de la
maladie ) et, inversement, pch-maladie. Par une chelle
lumineuse qui vient du ciel, un vieillard vnrable et cla
tant descendit en habit monacal. Il portait dans sa main
droite une petite croix au bout d'une longue hampe. Parvenu
auprs du malade [le pape Lon IX], il tint l'chelle de sa
98. Grard de Frachet, Vitae fralrum..., pars IV, chap. VII, I, d. B. M. Reichert, p. 165-166. La cour (aula) du roi cleste est au sommet d'une montagne :
Eadmer, Vita s. Anselmi, liv. I, chap. I, 2, dans PL, t. CL VIII, col. 50. Notons
qu'aprs sa mort, un saint est vu dans le paradis in eminenti loco : Vita s.
Waltheni, chap. VII, 101, dans AA.SS., aot, t. I, Anvers, 1733, p. 270. On
rappellera galement que Mose gravit la montagne de Dieu et que la gloire
de Dieu s'y tablit : Exode, XXIV, 12 sq. ; la Transfiguration survient sur
une haute montagne : Matth., XVII, 1. Enfin, saint Franois rdige sa Rgle
in monlem quemdam... Spirita sancto ducente ; Legenda major, chap. IV, 55,
d. cit., p. 752-753 ; cf. Exode, XXXIV, 1 sq.
99. Carol Heitz, Recherches sur les rapports entre architecture et liturgie
l'poque carolingienne, Paris, 1963, p. 133, n. 1. Cf. Vita Elis, schon., liv. I,
chap. Ill, 43, d. cite, p. 618. Par ailleurs, le convers Hugues eut une vision
dans la tour o est l'autel du saint Sauveur : Hariulf, Chronicon centulense,
liv. IV, chap. XXX, dans PL, t. CLXXIV, col. 1350. La tour vue par Hermas
signifie l'Eglise : Pasteur, vis., III, 2, 4 et 3, 3 ; les trois tours vues par Hildegarde
de Bingen, par lesquelles la Sagesse manifeste certains secrets : Vita s. Hildegardis, liv. II, chap. Ill, 34, dans AA.SS., septembre, t. V, Anvers, 1755, p. 689 ;
enfin le contretype de la tour chemin infernal dans Visio Gunlhelmi, d.
G. Constable, p. 109 (cf. la tour de Babel dans Gense, XI, 4 sq.). Signalons
enfin l'usage de tours comme chsses des ossements des saints : Ad opera b.
Rabani Mauri proleg., 48, dans PL, t. CVII, col. 64-65. Sur les tours eucharis
tiques
, cf. Grgoire de Tours, Liber in gloria martyrm, 85, dans MGH, SRM,
t. I, Hanovre, 1885, p. 545-546 et E. Dumoutet, Corpus Domini. Aux sources
de la pit eucharistique mdivale, Paris, 1942, p. 69-72 et 186.
100. Vita b. Alpaidis, liv. II, chap. II, 6, d. cit., p. 185.

Visions mdivales de l'Axe du Monde

49

main gauche [maintenant ainsi le contact avec l'autre monde]


et, de sa droite en vrit, il appliqua cette croix sur la bouche
du pape, puis sur les endroits malades... Et aussitt, rebrous
sant
chemin, il laissa le malade guri 101.
La valorisation la plus frquente dans un contexte de
jugement est celle de -accs au paradis et signe d'lec
tion.Relativement l'accs, les deux colonnes d'une beaut
admirable et rayonnante de lumire qui sont devant saint
Apollinaire en prire, sont probablement celles qui encadrent
la janua coeli102. D'autre part, dans plusieurs Actes de martyrs
proto-chrtiens, la vision d'une chelle signale non seulement
l'imminence du martyre, mais aussi et surtout l'accession
immdiate au royaume de Dieu, c'est--dire un jugement
immdiat103. Plus tard, des anges descendent par une chelle
trs lumineuse pour conduire l'me de saint Etienne vers la
gloire104; les purgaliores sont vus monter au ciel par une
chelle105 ; Marguerite Colonna gravit les chelles qui mnent
au Palais cleste et entre dans la chambre de son Fianc106.
Quant l'lection, la colonne l'exprime le plus souvent107.

p. 650.
101. Vita s. Leonis, chap. II, 8, dans . Si., avril, t. II, Anvers,. 1675,
102. Ap. Pauli, XIX, dans F. Amiot, op. cit., p. 305-306.
103. Cf. .P. Hadot, dans Annuaire de V Ecole pratique des Hautes Eludes,
t. LXXVI (1968-1969), p. 187-188. Cette liaison est reprable dans les Passions
de Perptue et de Marien, et dans Martyrium s. Sadolh ep., I, trad. lat. T. Ruinart, dans Ada sincera..., p. 575. Noter aussi que l'anglais scale signifie aussi
bien chelle (du latin scala) que balance (du vieil anglais scealu) et l'on
sait le rle de la balance dans les scnes de jugement : cf. S. G. F. Brandon,
The weighing of the soul, dans Myths and symbols. Studies in honor of Mircea
Eliade, Chicago-Londres, 1969, p. 91-110.
104. Vita s. Stephani, chap. II, 9, dans AA.SS., fvrier, t. II, Anvers, 1658,
p. 206, repris dans Vincent de Beauvais, Speculum historiale, liv. XXV,
chahp. XLIX, d. Douai, 1624, p. 1019.
105. Vila s. Theoloni, chap. IV, 26, dans AA.SS., fvrier, t. III, Anvers,
1658, p. 118.
106. Vita II el miracula b. Margarilae columnae, 16, d. L. Oliger, dans
Laleranum, 1-2 (1935), p. 205-206. Palais, fontaine et chelles d'accs sont
associs dans une vision de Nicolas de Flue : Vita, chap. X, 20, dans AA.SS.,
mars, t. III, Anvers, 1668, p. 405.
107. On pensera galement l'usage dj mentionn de tours comme chsses
des ossements des saints ; il est alors lgitime d'honorer de telles tours. Les saints
sont aussi des arbres (cf. Pierre Damien, Exposilio..., dans PL, t. CXLIV,
col. 1033 ; Vita s. Sigebaldi, 11, dans AA.SS., octobre, t. 81, Bruxelles, 1864,

50

Jean-Franois Poignet

Une colonne avec des filaments rouges (ignicomam) et


trs lumineuse prcde saint Columba et signifie sa saintet
ceux qui voulaient l'excommunier. La nuit, de sa mort,
un moine et d'autres hommes qui pchaient voient une
colonne de feu qui, s'levant au milieu de la nuit, nous
semblait illuminer le monde entier 108. Du char funbre du
roi Oswald, mort en 642, une colonne lumineuse luit jus
qu'au
ciel, annonant ses ennemis qu'il doit tre respect
par tous109. L'abb de Saint- Vaast, lors du transfert de la
tte de saint Jacques en son monastre, en 1177, est vu
tenir en ses mains une colonne d'une trs grande beaut110.
Alors qu'un prtre levait l'hostie, Ide de Nivelles vit une
colonne de feu descendant sur la tte de ce prtre et demeur
ant
au-dessus de lui jusqu' la fin de la messe : il gota
alors intrieurement une telle saveur qu'il se croyait
juste litre transport dans un paradis de volupt U1.
La croix, immense dont le fate touchait les cieux et le
pied tait fix dans la bouche de [saint] Franois , dont les
bras s'tendaient d'une extrmit l'autre du monde ,
renvoie l'ide de postrit, puisque le visionnaire qui la
voit comprend que la religion prne par saint Franois
devait tre diffuse de par le monde entier 112, mais aussi
l'ide de jugement puisque l'lection du Poverello est
p. 942 ; Vila b. Godefridi presb., chap. I, 6, dans AA.SS., octobre, t. I, Anvers,
1765, p. 535, etc.) : pour les raisons exposes, et en tant qu' arbres , ils doivent
tre honors. Il s'agit bien alors d'un culte rendu aux arbres...
108. Adamnan, Vita s. Columbae, liv. Ill, chap. Ill, d. J. T. Fowler,
Oxford, 1920, p. 167; chap. XXIII, p. 185.
109. Bde, Hisoria ecclesiaslica, liv. Ill, chap. XI, dans PL, t. XCV,
col. 134.
110. Relatio capitis s. Jacobis ad monasterium S. Vedasli, dans AA.SS.,
janvier, t. I, Paris, s.d., p., 159 : la colonne portait-elle la tte de l'aptre ou
s'agit-il de l'assimilation saint-colonne, rplique de l'assimilation Christcolonne (cf. IL de Lubac, op. cit., t. I, p. 64-65) ? .
111. Gosuin de Bossut,. Ft'ta b. Idae de Nivella, chap..XXVII, d. G. Henriquez, p. 268-269.
112. Legenda..., chap. Ill, 31, dans .$., octobre, t. II, Anvers, 1768,
p. 732. Cette vision est reprise par saint Bonaventure, Legenda major, chap. III,
30, ibid., p. 748-749, qui y ajoute un dragon, qui fuit la vue de la croix. Sur
Crux... victoria noslra, cf. Raban Maur, De laudibus s. Crucis,. chap. XVII,
dans PL, t. CVII, col. 282.

Visions mdivales de V Axe du Monde

51

implicite : il a rtabli la communication Terre-Ciel. Bde


nous raconte la trs belle vision d'une moniale, alors que
la mort de sainte Ethelburge est imminente : elle vit mani
festement
comme un corps humain, plus clair que le soleil,
envelopp d'un fin tissu, enlev vers les hauteurs... Et... elle
vit que [ cette espce de corps glorieux ] tait tir vers les
rgions suprieures comme par des cordes, plus brillantes
que , jusqu' ce que, introduit dans le ciel ouvert, elle
ne put plus le voir. Rflchissant cette vision, elle ne douta
pas que quelqu'un de cette congrgation allait trs bientt
mourir, quelqu'un dont l'me tait leve aux cieux par
les bonnes uvres comme par des cordages d'or. Ce qui
survint en effet 113.
Pour rendre l'lection encore plus explicite, l'Axe est
parfois associ la couronne, signe lectif par excellence.
Ainsi, lors de la vision d'une chelle, Bathilde comprend
que ses mrites la conduisent rejoindre le Roi ternel, ad
celsitudinem aelerni Regis, et recevoir la couronne ad
praemii coronam trs bientt, puisque sa mort est proche114.
Saint Pardoux gravit une chelle : Dirige ton pas vers la
droite, lui dit saint Michel, ne va pas gauche car ce sont les
tnbres115. Voici le Seigneur, ton Dieu, que tu aimes, tu
le trouveras au sommet de l'chelle. Il tient en ses mains
une couronne, qu'il veut poser sur ta tte en rcompense
de ton labeur, et un bton, qu'il te donnera pour diriger son
peuple. Ainsi, sectateur du bien, tu enseigneras la voie du
salut. 116 Un frre mineur, du nom de Rolland, s'adonnait
la contemplation : il vit un rayon de soleil descendant sur
l'autel. Dans ce pur rayon, un enfant d'une beaut admirable
se tenait sur l'autel. Il tenait dans sa main. une couronne en
113. Bde, Ilist. eccl., liv. IV, chap. IX, dans PL, t. XGV, col. 186-187.
114. Vila s. Bathildis, chap. IV, 13, dans ^lASS., janvier, t. II, Anvers,
1643, p. 741. Notons que Bathilde est la fondatrice du monastre de Chelles,
dont le nom vient probablement de srala.
1 15. La voie de droite et la voie de gauche , la Misricorde et la Rigueur,
les lus et les rprouvs, appartiennent un schma universel..
116. Vita s. Pardulphi, chap. I, 9, dans AA.SS., octobre, t. III, Anvers,
1770, p. 435.

52

Jean- Franco is Poignet

or... "Cette couronne que je tiens en main t'est prpare" 117,


lui dit-il.
Dans le Perlesvaus, un texte minemment symbolique
renvoie entre autres la mme ide. Lorsque Perlesvaus
arrive au chteau des quatre cors, situ en A. isle de mer,
aprs s'tre merveill d'un grand arbre qui floriz estoil des
plus bles f lors del. monde et de la plus bele fontaine e la plus
clere que nus post deviser, il est emmen dans une salle, en
compagnie de trente-trois hommes habills de blanc, avec
une croix rouge sur le vtement. Li mesire firent asseoir
Perlesvaus a la plus mesire table par soi. Il furent la dedenz
servi molt gloriosemenl e molt saintement. Perlesvaus les esgarde
plus volentiers que il ne manjue. Issi corn il les esgardoit, il
esgarde desor H e voit une chaenne d'or descendre, chargiee de
molt douces pierres precioses, e avoit en mileu A. cor one or.
La chaenne descendoit par grant compas, e ne tenoit a nule rien
fors a la volenl Nosire Seignor non... Adonc se remet en air
si s'en vet amont, mes Perlesvaus ne set qu'ele devient118. Per
lesvaus
(Perceval) a rintgr le Centre du Monde, marqu
par l'Arbre immense, la fontaine, la chane d'or. Il lui reste
raliser l'objectif marqu par la couronne d'or, signe
suprme d'lection.
Nous avons pu constater, derrire la diversit des images,
l'identit du message. Ces visions de l'Axe du Monde tmoi
gnent, en grande majorit, de l'tat spirituel du visionnaire.
On relvera cet gard la pratique tonnante de sainte
117. Thomas de Pavie, Dialogue de gesiis sanctorum fratrum minorum,
d. F. Delorme, dans Bibliotheca franciscana ascetica medii aevi, t. V (1923),
p. 279-280. Sur le rayon qui, procdant du Juge, glorifiera plus ou moins les
mes des justes, voir Vincent de Beauvais, Spec, hist., Epilogue, chap. dXXIV,
p. 1330.
118. Perlesvaus, 11. 9551 sq., d. cit., p. 387-388. Sur Vaurea catena Homeri,
cf. Mircea Eliade, Mphistophls..., p. 262-267 ; il ne serait mme pas invra
isemblable
que l'auteur du Perlesvaus ait connu cette conception homrique
par l'intermdiaire de Denys l'Aropa^ile, Des noms divins, cit ibid., p. 266.
Selon al'Ghazali, quiconque connat l'immense chane reliant le monde sup
rieur au monde infrieur saisira tous les mystres de la Nature et deviendra
l'artisan de prodiges : cit par le P. Kircher, dans Le symbolisme, 3-267 (dc.
1947), p. 73.

Visions mdivales de V Axe du Monde

53

Christine l'Admirable : ne trouvait-elle pas le repos de son


me au sommet des arbres, des tours et de tout difice
lev 119 ? L'tat spirituel du visionnaire ou du personnage
concern par la vision est signifi par sa facult d'accder
l'Autre Monde et par son lection comme vhicule de la
volont divine et comme support de sa manifestation120.
Le monastre, en tant que coeli porta, est le lieu privilgi
de l'tablissement de cette communication entre les divers
niveaux de ralits. Quant l'Axe proprement dit, lorsque
nous tablissons que ses diverses figures reoivent les mmes
significations, nous ne faisons que suivre, pour ne pas remonter
plus haut121, Csaire d'Arles et Alain de Lille qui posent
l'galit croix. = chelle122, Raban Maur qui pose celle de la
roue et de la croix123 et Etienne de Bourbon : La Croix du
Seigneur conduit au royaume ternel et permet de s'y intro
duire ; c'est pourquoi on la dit voie du paradis, pont du
royaume ternel, chelle et porte du ciel.124
II nous reste encore voir un point particulier concernant
la communication, Terre/Ciel : il s'agit des manifestations
de sa rupture. On trouve quelquefois la mention d'une ouver
turequi s'ouvre pour certains et se referme aussitt aprs

119. Thomas de Cantimpr, Vita..., chap. II, . 16, dans AA.SS., juillet
t. V, Anvers, 1727, p. 653..
120. Aprs son combat contre les forces diaboliques, saint Antoine leva
les yeux et vit le ciel s'ouvrir et, les tnbres tombes, un rayon de lumire
venir jusqu' lui : saint Athanase d'Alexandrie, Vita b. Antonii abb., chap. IX,
trad. lat. Evagrius, dans PL, t. LXXIII, col. 132. La communication n'tait
donc pas interrompue, croire le contraire n'tait qu'une illusion.
121. Cf. par exemple Plutarque, Isis et Osiris, 14, trad. M. Meunier, Paris,
1979, p. 84, note : le-colline-temple-colonne.
122. Csaire d'Arles, Sermo, LXXXVII, cit dans E. Simmons-Greenhill,
The Child... , p. 347 ; Alain de Lille, Liber in distinctionibus dictionum theolo*
gicalium, s.v. scala, dans PL, t. CCX, col. 935. Cf. aussi C.-M. Edsman, Le
baptme..., p. 53-56.
123. De laudibus s. Crucis, chap. XVII, dans PL, t. CVII, col. 282 : la
Croix, comme le ferait une roue, nous tire de infimis ad superiora. Sur la roue
de la Fortune, au sommet de laquelle trne le Christ,. voir A.-J. Gourvitch,
op. cit., p. 145-146 et n. 217, p. 325.
124. Anecdotes..., pars II, 101, d. A. Lecoy de La Marche, p. 91. Autrps
homologations dans Vita s.. Eliae spel., chap. XI, dans AA.SS., septembre,
t. III, Anvers, 1750, p. 878 (colonne-chelle) et Guillaume de Conches, Glosae
super Platonem, d. E. Jeauneau, Paris, 1965, p. 149, note (chane d'or
d'Homre - chelle de Jacob).

54

Jean-Franois Poignet

leur passage. Ainsi, les deux chelles au sommet desquelles


se trouvent le Christ et la Vierge, avec le sige mdian sur
lequel est assis saint Dominique, sont hisses ad summum,
puis l'ouverture se referme125. Plus explicite, une vision
d'Alpais expose qu' un homme [le Christ ?] se tenait en
haut de l'chelle. Comme de nombreux saints taient monts
au ciel, deux par deux, il tira l'chelle lui et nul ne put plus
monter. C'est pourquoi beaucoup de saints restrent en ces
lieux, attendant le temps de leur ascension 126. L'ide d'un
jour de passage, d'un jour spcifique pour le passage d'un
monde l'autre, n'est pas loin.
On peut galement rapprocher de ces visions l'chelle qui
permettait l'accs aux tours irlandaises, que l'on voit encore
aujourd'hui Clonmacnois, Glendalough, Kilmacduagh, et
qui tait retire en cas d'agression. Autre rupture, celle
qu'exigent les chrtiens l'encontre des traditions non chr
tiennes.
On sait par exemple que le synode de Tolde, en 673,
punit par l'amende et le fouet l'adoration de pierres, d'arbres
ou de sources127, tous symboles dots d'une valorisation chr
tienne,
par consquent exclusive des autres valorisations. Ou
125. Jourdain de Saxe, Libellus..., chap. IV, 70, dans AA.SS., aot, t. I,
Anvers, 1733, p. 555, repris en septembre, t. I, Anvers, 1746, p. 777 = d.
H.-C. Scheeben, dans Monumental ordinis fratrum praedicatorum historica,
XVI (1935), p. 70. Ce texte est ensuite repris par les biographes de saint Domi
nique : Pierre Ferrand, Constantin d'Orvieto, Humbert de Romans, Thierry
d'Apolda, puis par Vincent de Beauvais et Etienne de Bourbon : quel impact !
Sur le thme de la communication suspendue ou interrompue, voir M. Eliade,
Religions australiennes, Paris, 1972, p. 42-43, 44, 61.
126. Vita..., liv^ III, chap. 1-2, dans AA.SS., novembre, t. II-l, Bruxelles,
1894, p. 191.
127. Cf. Norman Cohn, Dmonollrie et sorcellerie au Moyen Age. Fan
tasmes
et ralits, trad, franc., Paris, 1982, p. 194; sur les interdictions de
sacrifices aux arbres dans les pnitentiels, cf. Raoul Manselli, La religion popul
aire au Moyen Age. Problmes de mthode et histoire, Montral-Paris, 1975,
p. 185-186, n. 10. Sur de telles pratiques cultuelles, cf. E. W. Hopkins, The
Fountain of Youth, dans Journal of Asiatic and Oriental Studies, XXXVI
(1905), p. 17; C. Clemen, Fontes historiae religionis germanicae, Berlin, 1928,
p.- 110 (index s* v. arbores colebant) et p. Ill (s.v. fontes adorabant et ligna
colebant) ; A.-J. Gourvitch, Les catgories..., p. 68.. Les travaux de Mircea
Eliade en particulier ont montr que les arbres, pierres, fontaines, etc., n'taient
pas adors pour eux-mmes mais en tant que l'expression, la manifestation
d'un principe suprieur. Par consquent, au fond, l'adoration de la Croix par les
chrtiens ressortit la mme dmarche spirituelle que l'adoration de tel arbre
ou de telle colonne par des non-chrtiens.

Visions mdivales de l'Axe du Monde

55

que Charlemagne dtruisit en 772 la colonne Irminsul, dont


le nom signifie en latin colonne de l'Univers, qui soutient
tout 128. Rupture enfin que celle cause par l'aspect ngatif,
destructeur, contraire l'harmonie, de l'Axe. Une sorte
d'Axe rebours : le monde, appuy sur la colonne de la
vanit, tombera et disparatra 129.

128. Rodolphe de Fulda, Translatio s. Alexandi, 3, cit dans Clemen,


op. cit., p. 61 ; cf. aussi p. 48 et p. 54. Rappelons ici la colonne du Christ sculpte
par Bernward Hildesheim et celle de la basilique d'Essen : cf. C. Heitz,
Recherches..., p. 51, n. l et p. 191, n. 1.
129. Saint Columban, Instructions, III, cit dans J. Leclercq, La spiritualit
du Moyen Age, Paris, 1961, p. 51. Cf. Philon d'Alexandrie, De migratione
Abrahami, 124, texte et trad. J. Cazeaux, Paris, 1965, p. 171 : Prions donc
pour que cette colonne de la maison que sont l'esprit dans l'me, le juste dans
le genre humain, demeure en place pour carter les maladies.

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