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DE LA MORALE L'THIQUE ET AUX THIQUES

- - - - - - - - - - - - - - - - - - par PAUL RICOEUR


Je prie le lecteur qui a eu connaissance de ce que j'appelle "ma petite thique", dans Soi-Mme
comme un Autre, de considrer le prsent essai comme un peu plus qu'une clarification et un peu
moins qu'une retractatio, comme auraient dit les crivains latins de l'antiquit tardive. Disons qu'il s'agit
d'une rcriture. Quant ceux qui ignorent ce texte vieux d'une douzaine d'annes, je puis les assurer
que le texte qu'ils vont lire se suffit soi-mme.
Permettez-moi, en guise d'introduction, de noter que les spcialistes de philosophie morale ne
s'entendent pas sur la rpartition du sens entre les deux termes morale et thique. L'tymologie est cet
gard sans utilit, dans la mesure o l'un des termes vient du latin et l'autre du grec, et o tous deux se
rfrent d'une manire ou d'une autre au domaine commun des moeurs. Mais, s'il n'y a pas d'accord
concernant le rapport, hirarchique ou autre, entre les deux termes, il y a accord sur la ncessit de
disposer de deux termes. Cherchant moi-mme m'orienter dans cette difficult, je propose de tenir le
concept de morale pour le terme fixe de rfrence et de lui assigner une double fonction, celle de dsigner,
d'une part, la rgion des normes, autrement dit des principes du permis et du dfendu, d'autre part, le
sentiment d'obligation en tant que face subjective du rapport d'un sujet des normes. C'est ici, mon
sens, le point fixe, le noyau dur. Et c'est par rapport lui qu'il faut fixer un emploi au terme d'thique.
Je vois alors le concept d'thique se briser en deux, une branche dsignant quelque chose comme l'amont
des normes je parlerai alors d'thique antrieure , et l'autre branche dsignant quelque chose
comme l'aval des normes et je parlerai alors d'thique postrieure. La ligne gnrale de mon expos
consistera dans une double dmonstration. D'une part je voudrais montrer que nous avons besoin d'un
concept ainsi cliv, clat, dispers de l'thique, l'thique antrieure pointant vers l'enracinement des
normes dans la vie et dans le dsir, l'thique postrieure visant insrer les normes dans des situations
concrtes. cette thse principale je joindrai une thse complmentaire, savoir que la seule faon de
prendre possession de l'antrieur des normes que vise l'thique antrieure, c'est d'en faire paratre les
contenus au plan de la sagesse pratique, qui n'est autre que celui de l'thique postrieure. Ainsi serait
justifi l'emploi d'un seul terme thique pour dsigner l'amont et l'aval du royaume des normes.
Ce ne serait donc pas par hasard que nous dsignons par thique tantt quelque chose comme une mta-

morale, une rflexion de second degr sur les normes, et d'autre part des dispositifs pratiques invitant
mettre le mot thique au pluriel et accompagner le terme d'un complment comme quand nous parlons
d'thique mdicale, d'thique juridique, d'thique des affaires, etc L'tonnant en effet est que cet
usage parfois abusif et purement rhtorique du terme thique pour dsigner des thique rgionales, ne
russit pas abolir le sens noble du terme, rserv pour ce qu'on pourrait appeler les thiques
fondamentales, telle l'thique Nicomaque d'Aristote ou l'thique de Spinoza.
Je commencerai donc par ce qui apparatra in fine comme rgne intermdiaire entre l'thique
antrieure et l'thique postrieure, savoir le royaume des normes. Comme je l'ai dit en commenant, je
tiens cette acception du concept de morale pour le repre principal et le noyau dur de toute la
problmatique. Le meilleur point de dpart cet gard est la considration du prdicat obligatoire attach
au permis et au dfendu. cet gard il est lgitime de partir comme G.E. Moore du caractre irrductible
du devoir-tre l'tre. Ce prdicat peut s'noncer de plusieurs faons selon qu'il est pris absolument
ceci doit tre fait ou de faon relative ceci vaut mieux que cela. Mais dans l'un et l'autre emplois, le
droit est irrductible au fait. En assumant cette affirmation le philosophe ne fait que rendre compte de
l'exprience comune, selon laquelle il y a un problme moral, parce qu'il y a des choses qu'il faut faire ou
qu'il vaut mieux faire que d'autres. Si maintenant l'on considre que ce prdicat peut tre associ une
grande diversit de propositions d'action, il est lgitime de prciser l'ide de norme par celle de
formalisme. cet gard la morale kantienne peut tre tenue, dans ses grandes lignes, pour un compte
rendu exact de l'exprience morale commune selon laquelle ne peuvent tre tenues pour obligatoires que
les maximes d'action qui satisfont un test d'universalisation. Il n'est pas ncessaire pour autant de tenir
le devoir pour l'ennemi du dsir; ne sont exclus que les candidats au titre d'obligation qui ne satisfont pas
audit critre; au sens minimal le lien entre obligation et formalisme n'implique rien d'autre qu'une
stratgie d'puration visant prserver les usages lgitimes du prdicat d'obligation. Dans ces strictes
limites, il est lgitime d'assumer l'impratif catgorique sous sa forme la plus sobre: "Agis uniquement
d'aprs la maxime qui fait que tu peux vouloir en mme temps qu'elle devienne une loi universelle". Il
n'est pas dit par cette formule comment se forment les maximes, c'est--dire les propositions d'action qui
donnent un contenu la forme du devoir.
Se propose alors l'autre versant du normatif, savoir la position d'un sujet d'obligation, d'un
sujet oblig. Il faut alors distinguer du prdicat obligatoire qui se dit des actions et des maximes d'action,
l'impratif qui se dit du rapport d'un sujet oblig l'obligation. L'impratif, en tant que rapport entre
commander et obir, concerne le vis--vis subjectif de la norme, que l'on peut bien appeler libert
pratique, quoi qu'il en soit du rapport de cette libert pratique avec l'ide de causalit libre affronte au

dterminisme au plan spculatif. L'exprience morale ne demande rien de plus qu'un sujet capable
d'imputation, si l'on entend par imputabilit la capacit d'un sujet se dsigner comme l'auteur vritable
de ses propres actes. Je dirai dans un langage moins dpendant de la lettre de la philosophie morale
kantienne, qu'une norme quel qu'en soit l'intitul appelle pour vis--vis un tre capable d'entrer
dans un ordre symbolique pratique, c'est--dire de reconnatre dans les normes une prtention lgitime
rgler les conduites. son tour, l'ide d'imputabilit, en tant que capacit, se laisse inscrire dans la
longue numration des capacits par lesquelles je caractrise volontiers, au plan anthropologique, ce que
j'appelle l'homme capable: capacit de parler, capacit de faire, capacit de se raconter; l'imputabilit
ajoute cette squence la capacit de se poser comme agent.
Si maintenant nous runissons les deux moitis de l'analyse, savoir la norme objective et
l'imputabilit subjective, nous obtenons le concept mixte d'auto-nomie. Je dirai que la morale ne requiert
au minimum que la position mutuelle de la norme comme ratio cognoscendi du sujet moral et
l'imputabilit comme ratio essendi de la norme. Prononcer le terme d'autonomie, c'est poser la
dtermination mutuelle de la norme et du sujet oblig. La morale ne prsuppose rien de plus qu'un sujet
capable de se poser en posant la norme qui le pose comme sujet. En ce sens on peut tenir l'ordre moral
comme autorfrentiel.

II - L'THIQUE FONDAMENTALE COMME THIQUE ANTRIEURE


Pourquoi, demandera-t-on, en appeler d'une morale de l'obligation, dont on a dit qu'elle se suffisait
elle-mme, qu'elle tait en ce sens autorfrentielle, une thique fondamentale, que j'appelle ici thique
antrieure pour la distinguer des thiques appliques entre lesquelles se distribue l'thique de l'aval,
l'thique postrieure? La ncessit d'un tel recours se laisse mieux reconnatre si on part du versant
subjectif de l'obligation morale: du sentiment d'tre oblig. Celui-ci marque le point de suture entre le
royaume des normes et la vie, le dsir. On l'a dit plus haut: le formalisme ne porte pas condamnation du
dsir; il le neutralise en tant que critre d'valuation en mme temps que toutes les maximes d'action
offertes au jugement moral, la fonction critique tant rserve chez Kant au critre d'universalisation.
Mais la question de la motivation reste intacte, comme en tmoigne, chez Kant lui-mme, le grand
chapitre consacr dans la Critique de la raison pratique la question du respect, sous le titre gnral
des mobiles rationnels. Or le respect ne constitue, mon avis, qu'un des mobiles susceptible d'incliner
un sujet moral "faire son devoir". Il faudrait dployer la gamme entire, si cela est possible, des
sentiments moraux, comme a commenc de faire Max Scheler dans son "thique matriale des valeurs".
On peut nommer la honte, la pudeur, l'admiration, le courage, le dvouement, l'enthousiasme, la
vnration. J'aimerais mettre une place d'honneur un sentiment fort, tel que l'indignation, qui vise en
ngatif la dignit d'autrui aussi bien que la dignit propre; le refus d'humilier exprime en terme ngatif la
reconnaissance de ce qui fait la diffrence entre un sujet moral et un sujet physique, diffrence qui
s'appelle dignit, laquelle dignit est une grandeur estimative que le sentiment moral apprhende
directement. L'ordre des sentiments moraux constitute ainsi un vaste domaine affectif irrductible au
plaisir et la douleur; peut-tre mme faudrait-il aller jusqu' dire que le plaisir et la douleur, en tant que
sentiments moralement non marqus, peuvent mme devenir moralement qualifis par leur liaison avec tel
ou tel sentiment moral, ce que le langage courant ratifie en parlant de douleur morale, de plaisir pris faire
son devoir. Pourquoi n'aimerait-on pas faire du bien autrui? Pourquoi ne prendrait-on pas plaisir
saluer la digniti des humilis de l'histoire?
Entre quoi et quoi les sentiments moraux font-ils suture? Entre le royaume des normes et de
l'obligation morale, d'un ct, et celui du dsir de l'autre. Or le royaume du dsir a fait l'objet d'une
analyse prcise dans les premiers chapitres de l'thique Nicomaque d'Aristote. C'est chez lui
qu'on trouve un discours structur sur la praxis, qui fait cruellement dfaut chez Kant. Tout repose sur le
concept de prohairesis, capacit de prfrence raisonnable; c'est la capacit de dire: ceci vaut mieux que
cela et d'agir selon cette prfrence. Autour de ce concept cl gravitent les concepts qui le prcdent dans
l'ordre didactique tels que le bon gr et le contre gr ou qui lui succdent telle que la dlibration; le vis--

vis intentionnel de cette chane conceptuelle est constitu par le prdicat bon que l'on est trop vite tent
d'opposer au prdicat obligatoire qui rgit l'thique kantienne; mon avis, il n'y a pas lieu d'opposer ces
deux types de prdicats: ils n'appartiennent pas au mme niveau rflexif; le premier appartient bien
videmment au plan des normes mais le second appartient un ordre plus fondamental, celui du dsir qui
structure la totalit du champ pratique; que cette capacit soit rapidement absorbe dans le contexte de la
culture grecque par un dnombrement des excellences de l'action sous le nom de vertus ne doit ni
surprendre ni nous enfermer; il ne doit pas surprendre dans la mesure o on passe aisment de la
prfrence raisonnable l'ide de vertu par le truchement de celle d'hexis, habitus, habitude, la vertu
consistant pour l'essentiel dans une manire habituelle d'agir sous la conduite de la prfrence
raisonnable. La transition entre les vises limites des pratiques (mtiers, genres de vie, etc) et la vise
de la vie bonne est assure par le concept mdiateur de l'ergon, de la tche qui oriente une vie humaine
considre dans son intgralit. La tche d'tre homme dborde et enveloppe toutes les tches partielles
qui assignent une vise de bont chaque pratique. Quant au dnombrement de ces excellences de
l'action que sont les vertus, il ne doit pas barrer l'horizon de la mditation et de la rflexion; chacune de
ces excellences dcoupe sa vise du bien sur le fond d'une vise ouverte magnifiquement dsigne par
l'expression de la vie bonne ou mieux du vivre bien; cet horizon ouvert est peupl par nos projets de vie,
nos anticipations de bonheur, nos utopies, bref par toutes les figures mobiles de ce que nous tiendrions
pour les signes d'une vie accomplie. On reviendra plus loin sur la fragmentation du champ thique selon
les contours distincts des vertus numres; projetes sous l'horizon de la vie bonne, ces excellences sont
elles-mmes ouvertes toutes sortes de rcriture du Trait des vertus que l'on voquera dans la
dernire partie de cet essai.
Si c'est chez Aristote que je trouve les linaments les mieux dessins de l'thique fondamentale, je
ne renonce pas l'ide d'en trouver un quivalent jusque chez Kant lui-mme; non seulement les deux
approches, que l'on a enfermes sous les tiquettes didactiques de la tlologie et de la dontologie, ne
sont pas rivales dans la mesure o elles appartiennent deux plans distincts de la philosophie pratique;
elles se recoupent en quelques points nodaux significatifs. Le plus remarquable d'entre eux est point par
le concept latin de voluntas qui droule sa propre histoire de faon continue des Mdivaux aux
Cartsiens, aux Leibniziens jusqu' Kant lui-mme. Certes ce concept de volont, dans lequel on peut
voir l'hritier latin de la prfrence raisonnable, se trouve fortement marqu, dans notre histoire culturelle,
par la mditation chrtienne sur la volont mauvaise, sur le mal, mditation qui a contribu scinder la
morale des Modernes de celle des Anciens. Mais le lien entre l'intention volontaire et la vise de la vie
bonne n'est pas rompu. Comment pourrait-on oublier la dclaration sur laquelle s'ouvrent les
Fondements de la Mtaphysique des Moeurs: "Et de tout ce qu'il est possible de concevoir dans

le monde et mme en gnral hors du monde, il n'est rien qui puisse sans restriction tre tenu pour bon, si
ce n'est seulement une bonne volont". Certes la suite de l'ouvrage procde une rduction drastique du
prdicat bon la norme et aux critres d'universalisation qui la valident. Mais cette rduction prsuppose
titre problmatique la prconception de quelque chose qui serait la bont d'une bonne volont.
Or cette prconception n'est nullement puise par sa rduction dontologique, sa rduction au
devoir: un signe de la rsistance au formalisme est donn par la prise en compte au chapitre 3 de la
Critique de la Raison pratique de la question des "mobiles de la raison pure pratique", c'est--dire
du "principe subjectif", dit Kant, de la dtermination de la volont d'un tre dont la raison n'est pas dj,
en vertu de sa nature, ncessairement conforme la loi fondamentale, Nous avons voqu une premire
fois ce thme des sentiments moraux; il faut y revenir une fois encore. De quoi s'agit-il sous ce titre? De
ce qui a "de l'influence sur la volont", de ce qui l'incline se placer sous la loi ou, comme nous disions
un peu plus haut, entrer dans un ordre symbolique susceptible non seulement de contraindre une
action conforme, mais de structurer, d'duquer l'action. C'est sous ce deuxime aspect la capacit
structurante - que le sentiment moral dessine sa place en creux dans une thorie de la praxis qui, aprs
Aristote n'a vraiment dploy son envergure que chez Hegel, principalement dans les Principes de la
philosophie du droit.
Un lien fort, que la tradition scolaire a occult, joint ainsi la prohairesis de l'thique
Nicomaque et le voeu de "vivre bien" qui la couronne, au concept de bonne volont des
Fondements et celui de respect de la Critique de la raison pratique.
On me permettra d'ajouter un dernier argument en faveur de la parent souterraine entre deux
approches au problme de l'thique fondamentale que la tradition a figes sous les vocables de l'thique
tlologique et de l'thique dontologique. Cet argument est tir de l'ultime recours que Kant fait l'ide
de bien dans la Religion dans les limites de la simple raison. Ce recours parat discordant au
regard d'une morale rpute hostile l'ide du bien, principalement dans un ouvrage qui a attir sur son
auteur les jugements les plus rprobateurs. Que ce soit dans l'Essai sur le mal radical que l'ide du
bien fasse retour ne doit pas tonner. Le problme pos par le mal est en effet celui de l'impuissance
bien faire, blessure, plaie ouverte, au coeur de notre souhait de vivre bien. L'occasion du recours
l'ide de bien est remarquable: au moment de distinguer le mal radical de l'ide intolrable de pch
originel, il devient urgent de mettre un cran d'arrt l'accusation qui menace d'une totale mise hors circuit
de la bonne volont: on le fait en dclarant que la propension (Anhang) au mal n'affecte pas la disposition
(Anlage), au bien, laquelle son tour rend possible l'entreprise entire de regnration de la volont dans
laquelle se rsume "la religion dans les limites de la simple raison". Voici donc retrouv, au terme de

l'oeuvre kantienne, et sous l'aiguillon de la mditation sur le mal, c'est--dire prcisment du thme qui,
dans le sillage du christianisme, est rput avoir scind la morale des Modernes de celle des Anciens, le
concept de volont bonne.
Que la morale des Anciens et celle des Modernes puisse se rejoindre, se reconnatre et se saluer
mutuellement dans ce concept, la possibilit ne relve plus ni de l'thique ni de la morale mais d'une
anthropologie philosophique qui ferait de l'ide de capacit un de ses concepts directeurs. La
phnomnologie des capacits que, pour ma part, je dveloppe dans les chapitres de Soi-Mme comme
un Autre qui prcdent la "petite thique" prpare le terrain pour cette capacit proprement thique,
l'imputabilit, capacit se reconnatre comme l'auteur vritable de ses propres actes. Or l'imputabilit
peut tre tour tour associe au concept grec de prfrence raisonnable et au concept kantien d'obligation
morale: c'est en effet du foyer de cette capacit que s'lance le souhait "grec" de vivre bien et que se
creuse le drame "chrtien" de l'incapacit faire le bien par soi-mme sans une approbation venue de plus
haut et donne au "courage d'tre" , autre nom de ce qui a t appel disposition au bien et qui est l'me
mme de la bonne volont.
III - LES THIQUES POSTRIEURES COMME LIEUX DE LA SAGESSE PRATIQUE
Le moment est venu d'argumenter en faveur de la seconde prsupposition de cet esai, savoir que
le seul moyen de donner visibilit et lisibilit au fond primordial de l'thique est de le projeter au plan
postmoral des thiques appliques. C'est cette entreprise que dans Soi-Mme comme un Autre je
donnais le nom de sagesse pratique.
On peut trouver aussi bien chez Kant que chez Aristote les signes de la ncessit de ce transfert de
l'thique antrieure aux thiques postrieures. Il est remarquable en effet que Kant ait cru ncessaire de
complter l'nonc de l'impratif catgorique par la formulation de trois variantes de l'impratif qui,
dpouilles de la terminologie que les exposs scolaires ont grav dans le marbre, orientent l'obligation en
direction de trois sphres d'application: le soi, autrui et la cit. L'analogie premire entre loi morale et loi
naturelle, selon la premire formulation, ne vise, dans une philosophie morale qui oppose l'thique la
physique, qu' souligner la sorte de rgularit qui rapproche la lgalit du rgne moral de celle du rgne
physique. Il y a bien des manires de donner une forme concrte cette analogie. J'ai adopt pour ma
part, titre d'illustration de cette rgularit, le maintien de soi travers le temps que prsuppose le respect
de la parole donne sur laquelle reposent leur tour les promesses, les pactes, les accords, les traits.
L'ipsit est un autre nom de ce maintien de soi. C'est la formule de l'identit morale par oppos

l'identit physique du mme. Certes, le maintien de soi ne reprsente que la composante subjective de la
promesse, et doit se composer avec le respect d'autrui dans l'change des attentes en quoi consiste
concrtement la promesse. C'est cette autre composante de la promesse que signale la seconde
formulation de l'impratif kantien, qui demande que la personne, en moi-mme et en autrui, soit traite
comme une fin en soi et non seulement comme un moyen. Mais le respect, comme on l'a suggr plus
haut, ne constitue que l'une des configurations du sentiment moral; j'ai propos d'appeler sollicitude la
structure commune toutes ces dispositions favorables autrui qui sous-tendent les relations courtes
d'intersubjectivit; il ne faudrait pas hsiter compter parmi ces relations le souci de soi, en tant que
figure rflchie du souci d'autrui. Enfin, l'obligation de se tenir la fois pour sujet et lgislateur dans la
cit des fins peut tre interprte de faon extensive comme la formule gnrale des rapports de
citoyennet dans un tat de droit.
leur tour ces formules encore gnrales qui distribuent l'impratif dans une pluralit de sphres maintien de soi, sollicitude pour le prochain, participation citoyenne la souverainet ne deviennent
des maximes concrtes d'action que reprises, retravailles, rarticules dans des thiques rgionales,
spciales, telles que thique mdicale, thique judiciaire, thique des affaires, et ainsi de suite dans une
numration ouverte.
Or l'thique "grecque" d'Aristote proposait un programme comparable de multiplication et de
dispersion des estimations fondamentales places sous le signe de la vertu. L'thique Nicomaque
se dploie la faon d'un va et vient entre la vertu et les vertus. Rduit lui-mme, en effet, le discours
de la vertu, bien que construit sur les ides subtantielles de prfrence raisonnable et polaris par l'ide de
vie bonne, tend se refermer sur un trait formel commun toutes les vertus, savoir le caractre de
"mdit", de milieu escarp et juste qui spare en chaque vertu un excs d'un dfaut. Seule, ds
lors, la rinterprtation raisonne des figures d'excellence des actions permet de donner un corps, une
substance l'ide nue de vertu. Vient alors le dnombrement des situations typiques de la pratique et des
excellences qui leur correspondent. cet gard, le courage, la temprance, la libralit, la douceur, la
justice sont le produit quintessenci d'une culture partage, claire par une grande littrature - Homre,
Sophocle, Euripide par les matres de la parole publique et autres sages professionnels ou non. La
lettre de ces petits Traits que nous lisons encore aujourd'hui avec bonheur, ne devrait pas toutefois
arrter le mouvement de rinterprtation amorc par ces textes au coeur de leur propre culture. La
comprhension que nous avons encore, par la lecture, de ces profils de vertu, devrait nous inviter non
seulement relire ces traits mais les rcrire au bnfice de quelque moderne doctrine des vertus et des
vices.

Aristote lui-mme a donn une cl pour ces relectures et ces rcritures en mettant part des vertus
qu'il appelle thiques, une vertu intellectuelle, la phronesis, qui est devenue la prudence des Latins, et
qu'on peut tenir pour la matrice des thiques postrieures. Elle consiste en effet dans une capacit,
l'aptitude discerner la droite rgle, l'orthos logos, dans les circonstances difficiles de l'action.
L'exercice de cette vertu est insparable de la qualit personnelle de l'homme de la sagesse le
phronimos l'homme avis. 1 Entre la prudence et les "choses singulires" le lien est troit. C'est alors
dans les thiques appliques que la vertu de prudence peut tre mise l'preuve de la pratique. cet
gard la mme phronesis qui est cense s'exercer l'intrieur de la pratique quotidienne des vertus devrait
pouvoir prsider aussi la rinterprtation de la table des vertus dans le sillage des modernes traits des
passions.
J'aimerais proposer deux exemples l'un pris dans l'ordre mdical, l'autre dans l'ordre
judiciaire d'un tel redploiement de la sagesse pratique dans des thiques rgionales. Chacune de ces
thiques apppliques a ses rgles propres; mais leur parent phrontique, si l'on permet l'expression,
prserve entre elles une analogie formelle remarquable au niveau de la formation du jugement et de la
prise de dcision. Des deux cts il s'agit de passer d'un savoir constitu de normes et de connaissances
thoriques une dcision concrte en situation: la prescription mdicale, d'un ct, la sentence
judiciaire, de l'autre. Et c'est dans le jugement singulier que cette application s'opre. La diffrence des
situations est pourtant considrable: du ct mdical, c'est la souffrance qui suscite la demande de soins et
la conclusion du pacte de soins reliant tel malade tel mdecin. Du ct judiciaire, la situation initiale
typique est le conflit; il suscite la demande de justice et trouve dans le procs son encadrement cod.
D'o la diffrence entre les deux actes terminaux: prescription mdicale et sentence judiciaire. Mais la
progression du jugement est semblable de part et d'autre. Le pacte de soins conclu entre tel mdecin et tel
patient se laisse placer sous des rgles de plusieurs sortes. D'abord des rgles morales rassembles dans
le Code de dontologie mdicale: on y lit des rgles telles que l'obligation du secret mdical, le droit
du malade connatre la vrit de son cas, l'exigence du consentement clair avant tout traitement risqu,
ensuite, des rgles ressortissant au savoir biologique et mdical et que le traitement en situation clinique
met l'preuve de la ralit; enfin des rgles administratives rgissant au plan de la sant publique le

1La

distinction entre l'quit et la justice offre un exemple remarquable de ce passage de la norme gnrale la droite
maxime dans des circonstances o la loi est trop gnrale, o, comme on dirait aujourd'hui, l'affaire est dlicate, le cas
difficile.

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traitement social de la maladie. Tel est le triple encadrement normatif de l'acte mdical concret aboutissant
une dcision concrte, la prescription et, d'un plan l'autre, le jugement, la phronesis mdicale.
C'est cet entre-deux que l'exercice du jugement dans l'ordre judiciaire permet de mieux articuler,
dans la mesure o il est rigoureusement codifi. Le cadre, on l'a dit, c'est le procs. Celui-ci met nu
les oprations d'argumentation et d'interprtation qui conduisent la prise de dcision finale, la sentence,
appele aussi jugement. Ces oprations sont rparties entre des protagonistes multiples et rgies par une
procdure rigoureuse. Mais, comme dans le jugement mdical, l'enjeu est l'application d'une rgle
juridique un cas concret, le litige en examen. L'application consiste la fois dans une adaptation de la
rgle au cas, travers la qualification dlictueuse de l'acte, et du cas la rgle, par le biais d'une
description narrative tenue pour vridique. L'argumentation qui guide l'interprtation tant de la norme
que du cas, puise dans les ressources codifies de la discussion publique. Mais la dcision reste
singulire: tel dlit, tel accus, telle victime, telle sentence. Celle-ci tombe comme la parole de justice
prononce dans une situation singulire.
Telles sont les ressemblances structurelles entre deux processus d'application d'une rgle un cas
et de subsomption d'un cas sous une rgle. Ce sont elles qui assurent la ressemblance des deux
modalits de la prise de dcision en milieu mdical et en milieu juridique. En mme temps, ces
ressemblances illustrent le transfert de l'thique antrieure, plus fondamentale que la norme, en direction
des thiques appliques qui excdent les ressources de la norme.
quel trait de l'thique fondamentale, l'thique mdicale donne-t-elle visibilit et lisibilit? la
sollicitude, qui demande que secours soit port toute personne en danger. Mais cette sollicitude n'est
rendue manifeste qu'en traversant le crible du secret mdical, du droit du malade connatre la vrit de
son cas, et du consentement clair, toutes rgles qui confrent au pacte de soins les traits d'une
dontologie applique.
Quant la prise de dcision aboutissant la sentence dans le cadre du procs judiciaire, elle
incarne dans une formulation concrte l'ide de justice qui, en de de tout droit positif, ressortit au
souhait de la vie bonne. C'tait une des thses de la "petite thique" de Soi-Mme comme un Autre,
que l'intention thique, son niveau le plus profond de radicalit, s'articule dans une triade o le soi,
l'autre proche et l'autre lointain sont galement honors: vivre bien, avec et pour les autres, dans des
institutions justes. Si l'thique mdicale s'autorise du second terme de la squence, l'thique judiciaire
trouve dans le voeu de vivre dans des institutions justes la requte qui relie l'ensemble des institutions

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judiciaires l'ide de vie bonne. C'est ce souhait de vivre dans des institutions justes qui trouve visibilit
et lisibilit dans la parole de justice prononce par le juge dans l'application des normes qui, de leur ct,
ressortissent au noyau dur de la moralit prive et publique.
En conclusion, on peut tenir pour quivalentes les deux formulations suivantes: d'un ct on peut
tenir la moralit pour le plan de rfrence par rapport auquel se dfinissent de part et d'autre une thique
fondamentale qui lui serait antrieure et des thiques appliques qui lui seraient postrieures. D'un autre
ct, on peut dire que la morale, dans son dploiement de normes prives, juridiques, politiques,
constitue la structure de transition qui guide le transfert de l'thique fondamentale en direction des
thiques appliques qui lui donnent visibilit et lisibilit au plan de la praxis. L'thique mdicale et
l'thique judiciaire sont cet gard exemplaires, dans la mesure o la souffrance et le conflit constituent
deux situations typiques qui mettent sur la praxis le sceau du tragique.