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Ferdowsi/Firdousi : le livre des Rois

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TABLE DES MATIRES DE FIRDOUSI

RETOUR LENTRE DU SITE

FERDOWSI/FIRDOUSI
LE LIVRE DES ROIS - PRFACE
TOME I (partie I)
Oeuvre numrise par Marc Szwajcer

LE LIVRE DES ROIS


PAR

ABOU'LKASIM FIRDOUSI
[1]

TRADUIT PAR JULES MOHL

TOME PREMIER
PRFACE.
Un pome pique comme le Livre des rois, qui embrasse toute lhistoire d'un
grand empire, depuis sa fondation jusqu' sa destruction, a besoin d'tre examin
sous beaucoup de rapports avant que sa vritable place, comme uvre littraire
et comme source historique, puisse lui tre assigne. Ne pouvant entreprendre de
traiter dans une prface toutes les questions qui se rattachent ce pome, je me
contenterai de donner brivement l'histoire des traditions piques de la Perse, en
me rservant d'examiner plus tard leur valeur historique ; mais, mme en me
restreignant cette partie de mon sujet, je ne ferai que toucher beaucoup de
questions graves qui mriteraient une discussion plus tendue : car l'origine d'un
pome pique est un des faits littraires les plus curieux et en mme temps les
plus difficiles tudier, par des raisons inhrentes la nature mme du sujet. Je
parle ici de la vritable posie pique, qui est toute historique et nationale, et
reprsente l'histoire d'un peuple telle que ce peuple lui-mme l'a faite dans la
tradition orale. Toutes les nations ont eu de ces traditions, car aucune ne peut se
former sans traverser des poques de dangers et d'actions hroques, et sans

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produire des grands hommes qui frappent vivement son imagination. Le peuple en
conserve le souvenir, les revt instinctivement d'une forme potique, et compose
ainsi une histoire

dans laquelle la vrit

et la fable

sont singulirement

entremles. Une ballade est pour lui, dans les temps de barbarie, ce quun
document historique ou un bulletin est dans les temps civiliss. L'tude attentive
que lon a faite depuis quelque temps des posies populaires a jet une vive
lumire sur la nature de ces traditions, sur les transformations qu'elles subissent
dans leur transmission orale, et sur la vritable origine de la posie pique. On les
a trouves dans les les de la mer du Sud sous forme d'anecdotes, rimes, et
servait conserver le souvenir des vnements et de leurs dates ; chez les
Ecossais et les Grecs modernes, sous forme de balades historiques composes en
commmoration d'actes de bravoure isols ; chez les Circassiens, formant des
biographies potiques des hommes marquants, chantes leurs funrailles,
conserves dans leurs familles et dans leurs tribus, et composant dans leur
ensemble toute l'histoire de la peuplade. Chez les Espagnols et chez les Serviens,
ces chansons se rapprochent dj tellement des pomes piques, qu'il ne leur
fallait qu'un peu plus de liaison entre elles pour former des popes. L'histoire de
tous les peuples commence par l, car on conte et lon chante avant d'crire, et les
premiers historiens n'ont pu fonder leurs rcits que sur des matriaux pareils. On
ne peut lire Hrodote sans tre frapp du caractre pique de ceux de ses rcits
qui se rapportent aux premires poques de lhistoire ; mais l'historien ne se sert
de ces traditions qu' dfaut de documents crits, tandis que le pote pique
trouve en elles les seules sources dont il puisse se servir. Il les runit et en fait
une uvre d'art, tout en conservant le fond et, autant qu'il est possible, la forme
de ses matriaux. S'il est anim d'un esprit vraiment national, son ouvrage devient
bientt populaire et se substitue, dans la bouche du peuple, aux chansons qui lui
ont servi de base : les chanteurs publics adoptt la nouvelle rdaction, et les
ballades originaires prissent. Cette destruction presque invitable rend impossible,
dans la plupart des cas, une comparaison directe des traditions et des pomes
piques ; mais la facilit avec laquelle le nouveau pome dtruit les anciens prouve
elle-mme qu'il les reprsente fidlement.
Il est certainement arriv bien souvent qu'un pote ait tent de crer une
pope sans avoir une tradition nationale lui donner pour base ; mais, dans ce
cas, son pome a toujours t repouss par le peuple. La beaut du langage et de
la conception a pu donner ces pomes de la valeur aux yeux des lettrs et des
coles ; mais elle n'a pu suffire les rendre populaires, et c'est la seule et
vritable pierre de touche pour tout pome pique. S'il est adopt par le peuple et
chant sur la place publique, on peut tre sr qu'il repose sur des traditions
relles, et qu'il n'a fait que rendre, sous une forme plus parfaite, la masse de la
nation ce qu'il lui avait emprunt. Je ne puis donner un meilleur exemple de ce que
j'entends par vraie et par fausse posie pique, que les pomes d'Homre et
l'Enide. Virgile a voulu suppler, par son imagination, au dfaut de traditions ;
mais tout son art et toute la perfection de son style n'ont pu le rendre populaire ni
faire de son livre une uvre nationale.
On pourrait stonner que si peu de nations aient produit des pomes piques,
puisque toutes en ont possd les lments ; mais, en y rflchissant, on en voit
facilement la raison. Pendant qu'une nation se trouve encore dans l'tat de
barbarie, les matriaux piques abondent chez elle ; mais il est rare qu'il s'lve
alors dans son sein un homme dou d'un sentiment de l'art assez profond pour
pouvoir les runir dans un ensemble potique. Plus tard, quand il s'est dj form
une littrature, mais avant qu'elle ait eu le temps de dtruire la tradition orale, il
peut se trouver un gnie cultiv qui se prenne d'enthousiasme pour les chants
populaires et en compose un pome national ; mais, mesure que la littrature
fait des progrs et qu'elle pntre davantage dans le peuple, elle refoule et efface
chez lui le sentiment pique ; le respect des coles pour les formes savantes et
artificielles fait tomber dans le mpris les formes rudes et naves de la ballade
historique ; les chanteurs sont remplacs par les livres : les chansons prissent, et
la source de la posie pique tarit. Si, plus tard encore, il arrive un temps comme

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le ntre o les savants, fatigus des formes artificielles de la littrature, se
retournent vers l'ancienne posie populaire, celle-ci n'a plus assez de vie pour
supporter une nouvelle rdaction ; et tout ce qui reste faire, c'est de rassembler
ce que le hasard a pu conserver.
Il n'y a pas lieu d'tre surpris de trouver les Persans plus riches en traditions
piques que la plupart des peuples. La grandeur de leurs conqutes, le sort vari
de leur empire, la continuit de leurs guerres et la magnificence des monuments
levs par leurs anciens rois, devaient laisser des traces nombreuses dans le
souvenir d'un peuple dont limagination a toujours t avide de merveilleux. Mose
de Khorne, auteur armnien du Ve sicle, cite quelques-unes de ces traditions ;
et, quoique le profond mpris avec lequel il traite ces fables de fables, comme il les
appelle, lempche de s'en occuper avec dtail, le peu qu'il dit sur Zohak et sur
Rustem prouve nanmoins que ces traditions avaient dj pris de son temps la
forme qu'elles ont conserve depuis.
Le premier essai pour runir ces traditions parat avoir t fait dans le sicle
suivant, par ordre de Nouschirvan, qui fit recueillir dans toutes les provinces de son
empire les rcits populaires concernant les anciens rois, et en fit dposer la
collection dans sa bibliothque. Ce travail fut repris sous le dernier roi de la
dynastie des Sassanides, Iezdedjird, qui chargea le Dihkan Danischwer, un des
hommes de la cour de Madan les plus distingus par la naissance et le savoir, de
mettre en ordre les matriaux recueillis par Nouschirwan, et de remplir, avec
l'assistance de plusieurs Mobeds, les lacunes qu'ils offraient. Voici comment
Firdousi rend compte de ce travail :
C'est ainsi que les Dihkans devenaient les reprsentants de la tradition orale, et
cest dans ce sens, et uniquement dans ce sens, qu'on les trouve cites comme
historiens. Nous verrons plus tard que Mahmoud le Ghaznvide fit venir sa cour
quelques descendants d'anciennes maisons persanes qui s'taient occups de
rassembler tous les souvenirs de leurs familles : c'taient de vritables Dihkans
dans la seconde signification du mot.
Firdousi fait un usage frquent du mot Dihkan dans ce sens, par exemple au
commencement de lpisode de Sohrab : Je conte une histoire tire d'un ancien
rcit que je tiens de la bouche d'un Dihkan.
Il serait facile de citer un grand nombre de passages semblables ; mais je me
contenterai d'un seul qui prouve que ce mot tait dj usit dans cette acception
avant Firdousi.

Tabari ayant

numr les sources crites

de l'histoire

de

Kaoumors, en vient la tradition orale et dit : Nous ferons mention des rcits des
Dihkans, qui sont unanimes sur les traditions, que nous rapporterons ; et la
solution (de la question chronologique sur Kaoumors) que nous donnerons est
tire des paroles des Dihkans, etc.
Danischwer tait probablement un Dihkan dans les deux sens du mot, un grand
seigneur qui recueillait les souvenirs historiques de son pays. Son ouvrage, crit en
pehlewi contenait l'histoire de Perse depuis Kaoumors jusqu' Khorsou Parwiz, et
portait le titre de Khoda-nameh ou Livre des rois[2] ; et tous les ouvrages
auxquels il a servi de base portent des titres dont la signification est la mme,
comme lHistoire des rois, d'Ibn-al-Mokaffa, lAncien livre des rois d'Ali le pote, le
Livre des rois d'Abou-Mansour, et le Livre des rois de Firdousi lui-mme.
A prendre la lettre l'expression de ce dernier, on devrait croire qu'il avait
exist une grande collection de traditions autre que celle de Nouschirvan, et que le
travail dont Danischwer tait charg ne consistait qu' en recueillir les fragments
disperss. Cette supposition augmenterait certainement la valeur de la compilation
du Dihkan, mais elle est peu probable ; car, si cette collection et exist,
Nouschirvan et Iezdedjird n'aurait pas eu besoin de faire venir des hommes de
toutes les parties de lempire pour rciter les traditions qu'ils connaissaient : il
aurait suffi de se procurer ce livre, et le procd employ sous les deux rois
prouve bien videmment qu'il s'agissait de runir des traditions orales et vivantes.
Il se pourrait bien qu'on et dj song conserver par crit quelques-unes de ces

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traditions et que les livres qui les contenaient eussent t cette occasion
apports la cour, mais on ne saurait croire que ces livres formassent dj un
grand ensemble. On peut remarquer, au reste, que, dans presque tous les pays,
ceux qui les premiers runissent en un corps d'ouvrage les traditions orales,
tchent de donner leurs rcits un peu plus d'autorit en les faisant remonter
des uvres imaginaires.
La conqute de la Perse par les Arabes survint presque immdiatement, et la
collection de Danischwer fut trouve par les vainqueurs parmi les trsors de
Iezdedjird, et envoye par Saad Wekas au khalife Omar. qui voulut en prendre
connaissance, et se ft traduire quelques parties de l'histoire des Pischdadiens. Il
en fut satisfait et ordonna que l'on en ft une traduction complte en arabe ; mais
lorsqu'on en vint aux passages relatifs au culte du feu et l'histoire de Zal et du
Simurgh, le khalife dclara que ctait un mlange de bon et de mauvais qu'il ne
pouvait approuver. Le livre fut, en consquence, rejet dans la masse du butin qui
devait tre distribu larme arabe. On ajoute qu'il fut emport en Abyssinie par
un officier auquel il tait chu en partage, traduit, dans ce pays, par ordre du roi,
et, la fin, transport dans lInde, d'o Iacoub Les le tira dans le III e sicle de
lhgire pour le faire traduire en persan ; mais cette anecdote nest quune fable
calque maladroitement sur l'histoire du livre de Calila et Dimna que Nouschirvan
s'tait procur dans l'Inde. Le fait est que l'ouvrage de Danischwer dut rester en
Perse, car nous le retrouvons dans la premire moiti du II e sicle, entre les mains
d'Abdallah Ibn-al-Mokaffa. Abdallah avait t Gubre ; son vritable nom tait
Rouzbeh fils de Dadoueh ; il avait abjur sa religion entre les mains d'Isa,
gouverneur de lIrak, dont il tait le secrtaire ; mais son orthodoxie musulmane
resta toujours suspecte, ce qui ne peut tonner, car il parat avoir pass sa vie
traduire en arabe un grand nombre d'ouvrages pehlewis, parmi lesquels se trouvait
le Khoda-nameh de Danischwer Dihkan. Cette traduction portait le titre d'Histoire
des rois ; elle est malheureusement perdue. D'autres Gubres composrent des
ouvrages sur les anciennes traditions de leur pays, comme Mohammed fils de
Djehm le Barmkide, Bahram fils de Merdanschah, Mobed de la ville de Schapour,
Bahram fils de Mihran dIspahan et autres ; et le pote Ali fils de Mohammed fils
d'Ahmed de Balkh tira de ces matriaux son Ancien livre des Rois. Les chroniqueurs
arabes se servirent de ces livres pour leurs tudes chronologiques et pour en faire
des extraits assez maigres ; mais la population arabe et celle qui s'tait assimile
aux Arabes ne pouvaient pas prendre beaucoup d'intrt ces traditions qui ne
leur rappelaient rien, et qu'elles devaient regarder plutt avec aversion comme des
futilits frappes de la maldiction du prophte. Car c'est l'occasion de Naser
Ibn-al-Hareth, qui avait apport de Perse l'histoire de Rustem et d'Isfendiar, et la
faisait rciter par des chanteuses, dans les assembles des Koreschites, que
Mohammed pronona le verset suivant :
Il y a des hommes qui achtent des contes frivoles, pour dtourner par l les
hommes de la voie de Dieu, d'une manire insense, et pour la livrer la rise ;
mais leur punition les couvrira de honte.
Mais il en ft autrement dans les provinces orientales du khalifat, o des
circonstances qui avaient agi depuis la conqute de la Perse, dabord sourdement
et ensuite avec une force irrsistible, produisirent, ds le III e sicle de lhgire, un
tat des esprits qui devait rendre tout leur intrt aux anciennes traditions
persanes. Je suis oblig de remonter un peu plus haut pour expliquer la raction
dont je veux parler.
Le succs de la conqute arabe avait t trs grand et trs rapide. Peu dannes
avaient suffi pour dtruire l'empire persan, lancienne religion avait t abolie, la
plus grande partie de la population s'tait convertie lislamisme, la littrature
persane avait disparu presque entirement et avait fait place la littrature arabe,
et le khalifat paraissait assis d'une manire inbranlable sur son double trne,
spirituel et temporel. Mais il sen fallait bien que l'influence arabe, quelque grande
qu'elle fut, repost sur une base galement solide dans toutes les provinces cidevant persanes, ce qui tenait ltat artificiel o les Arabes avaient trouv la

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Perse au moment de la conqute. Le pehlewi tait alors la langue officielle de tout
l'empire persan : c'tait un dialecte n, en Msopotamie, du mlange des races et
des langues smitique et persane, une langue de frontires, comme son nom
l'indique. Il tait devenu langue officielle parce que les vnements politiques
avaient fix, depuis des sicles, le sige de l'empire dans les provinces dont il tait
la langue usuelle. Dans les provinces orientales, au contraire, on parlait des
dialectes purement persans, et le pehlewi n'y tait que la langue officielle et
savante, usite dans les actes publics, sur les monnaies, dans les inscriptions, les
livres et le culte, quoiqu'il paraisse que le clerg zoroastrien ait d se servir en
partie des dialectes provinciaux, car il nous reste des livres religieux crits en
persan oriental.
Aprs la conqute les Arabes s'tablissent naturellement, en plus grand nombre
que partout ailleurs, dans les provinces de la Perse les plus voisines de lArabie,
prcisment dans celles on l'on parlait pehlewi. Ils y placrent le centre de leur
empire, fondrent Bagdad, Koufab, Mossoul et d'autres grandes villes toutes
arabes, laissrent prir les anciennes capitales des provinces, et agirent sur la
population par tous les moyens que donnent le nombre, le pouvoir politique, le
fanatisme religieux, linfluence d'une nouvelle littrature et le changement des lois
et des institutions. Ils russirent si compltement s'assimiler cette population,
qu'ils parvinrent lui faire adopter peu peu leur langue et la substituer au
pehlewi dans toute l'tendue des provinces occidentales, l'exception de quelques
districts montagneux. Ds ce moment la conqute arabe n'eut plus rien craindre
dans la Perse occidentale.
Les circonstances taient bien diffrentes dans les provinces orientales. L'arabe,
il est vrai, se substitua facilement au pehlewi et devint, sa place, la langue de
l'administration, de la littrature et de la religion ; et la couche artificielle de
pehlewi, si je puis parler ainsi, succda une couche d'arabe aussi tendue, mais
presque aussi superficielle. Les Arabes taient en trop petit nombre dans la Perse
proprement dite pour pouvoir apporter un changement radical dans la langue : on
crivait en arabe, mais le persan restait la langue parle ; et ds lors la conqute
n'tait pas dfinitive. Car avec les langues se conservent les souvenirs qui donnent
un esprit national aux peuples.
Aussitt que le khalifat, qui s'tait tendu avec une rapidit beaucoup trop
grande relativement sa base relle, commena montrer des signes de
faiblesse, il se manifesta une raction persane, d'abord sourde, et bientt ouverte.
La plus grande partie des anciennes familles persanes avaient conserv leurs
proprits foncires, et avec elles leur influence hrditaire, qui ne pouvait que
gagner au relchement de l'autorit centrale. Les gouverneurs des provinces
orientales commencrent devenir plus indpendants de Bagdad ; on parlait
persan leurs cours, et ce que la domination du pehlewi n'avait pas fait, la
domination d'une langue tout fait trangre comme l'arabe le ft : elle provoqua
la cration d'une littrature persane. Toutes les cours se remplirent de potes
persans, et les princes encouragrent de tout leur pouvoir ce mouvement littraire,
soit qu'ils fussent eux-mmes entrans par un instinct aveugle vers cette
manifestation de l'esprit national, soit que la protection qu'ils lui accordrent ft le
rsultat d'un calcul politique. Ce qui pourrait faire admettre cette dernire
supposition, c'est que ces princes taient les premiers rechercher les traditions
nationales, dont la popularit devait leur tre d'un si grand secours contre la
suprmatie politique des khalifes, et que cette politique fut suivie, avec une
tnacit remarquable, par toutes les dynasties qui se succdrent
Iacoub fils de Les, le fondateur de la famille des Soffarides, fut le premier
prince de rac persane qui se dtacha entirement du khalifat. C'tait un homme
de basse extraction, fils d'un chaudronnier, d'abord chaudronnier lui-mme, puis
voleur, puis soldat au service du gouverneur du Sistan, puis enfin matre
souverain de toute la Perse proprement dite, Iakoub fils de Les, quoique
entirement tranger aux lettres, parat avoir senti l'avantage qu'il pouvait tirer
des traditions nationales ; il se procura le recueil de Danischwer Dihkan, et
ordonna son vizir Abou-Mansour Abdourrezzak fils d'Abdoullah Farroukh, qui

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portait le titre de Moatemed-al-Moulk, de traduire en persan ce que Danischwer
avait crit en pehlewi, et d'y ajouter ce qui s'tait conserv sur les temps coules
entre Khosrou Parwiz et Iezdedjird. Abou-Mansour chargea le wakil de son pre,
Saoud Ibn-Mansour-al-Moamri, de ce travail, en loi adjoignant quatre personnes :
Tadj fils de Khorasani, de Herat ; Iezdandad fils de Schapour, du Sistan ; Mahoui
fils de Khourschid, de Nischapour ; et Schadan fils de Berzin, de Thous. On ne sait
rien sur aucun de ces personnages ; mais leurs noms ont de l'intrt, parce quils
montrent que l'on choisit, pour remplir les vues de Iacoub, des hommes de pure
race persane. Abdourrezzak et Saoud eux-mmes taient de la famille de
Keschwad, une des plus considrables de lancien empire persan. L'ouvrage fut
achev lan 260 de lhgire, et se rpandit dans le Khorasan et dans lIrak. Les
auteurs lui donnrent le titre de Livre des rois, parce qu'il enseignait le
gouvernement et le sort des empires, etc. ; il contenait aussi des histoires qui
pouvaient paratre tranges au premier abord, mais qui plaisaient quand on en
avait reconnu le sens, comme l'histoire de la pierre que Feridoun repoussa avec le
pied, celle des serpents qui croissaient sur les paules de Zohak, etc.
La famille de Iakoub fils de Les ne garda pas longtemps le pouvoir : vers la fin
du III e sicle de lhgire (an 297) ses possessions tombrent entre les mains des
Samanides princes descendant de la famille des Sasanides. Cette nouvelle dynastie
s'occupa avec ardeur des traditions persanes. Belami, vizir d'Abou-Salih Mansour le
Samanide (350-365 de lhgire), chargea Dakiki de mettre en vers la traduction de
louvrage de Danischwer faite par ordre d'Abdourrezzak. Le choix du pote, dans
un temps o les potes abondaient, est assez significatif ; car Dakiki tait Gubre,
comme on le voit par un de ses ttrastiques conserve par Djami : Dakiki a choisi
quatre choses entre tout ce que le monde contient de bon et de mauvais : les
lvres couleur de rubis, le son de la harpe, le vin couleur de sang et la religion de
Zerdouscht. Il prit pour dbut de son ouvrage le rgne de Guschtasp et l'apparition
de Zoroastre ; mais lorsqu'il eut compos de mille deux mille vers, un esclave
qu'il venait d'acheter lui en fona, pendant une scne de dbauche, un couteau
dans le ventre, et le tua. Firdousi a conserv le fragment du pome de Dakiki,
quoiqu'il en parle fort mal sous le rapport potique ; mais il nous importe peu que
les vers en soient plus ou moins doux et les images plus ou moins bien choisies, le
grand point pour les lecteurs europens est de savoir si la tradition que Dakiki
connaissait tait identique avec celle que suivit Firdousi, et il ne peut gure y avoir
de doute l-dessus, car Firdousi ne lui reproche rien ce sujet, maigre l'amertume
avec laquelle il critique en lui lhomme et le pote.
Les Samanides n'eurent pas le temps de faire recommencer lentreprise car leur
empire tomba quelques annes plus tard, et passa aux mains des Ghaznvides. Le
second roi de cette dynastie, Mahmoud fils de Sebekthin (387-421 de l'hgire,
997-1030 de J. C.), se spara encore plus du khalifat que navaient fait ses
prdcesseurs et, quoique musulman fanatique, il ne ngligea rien de ce qui
pouvait fortifier son indpendance politique. La langue persane fut cultive sa
cour avec une ardeur jusque-l inoue, et elle pntra mme dans l'administration
o le vizir Aboul-Akbas Ben-Fadhl abolit l'usage de l'arabe. La cour du prince le
plus puissant et le plus guerrier de son temps, tait une vritable acadmie, et,
tous les soirs, il se tenait ; au palais, une assemble littraire o les beaux esprits
rcitaient leurs vers et en discutaient le mrite en prsence du roi, qui y prenait un
vif plaisir. Mahmoud, comme les princes qui l'avaient prcd, s'intressait avant
tout aux posies nationales et historiques, et ne se lassait pas de se faire raconter
les traditions concernant les rois et les hros de la Perse ancienne. Son grand dsir
tait d'en former une collection plus complte que celle des Sassanides et des
Samanides, et de la faire mettre en vers. Il en recherchait partout les matriaux,
galement avide de livres et de traditions orales, de sorte que lon ne pouvait
mieux lui faire sa cour qu'en lui procurant les uns ou les autres.
C'est ainsi qu'il reut du Sistan un volume contenant une partie du Ser-alMolouk (d'Ibn-al-Mokaffa), et qu'il s'empressa d'ouvrir une espce de concours pour
le faire mettre en vers. Khour-Firouz, un des descendants de Nouschirvan, qui se
trouvait alors Ghaznin et recherchait l'appui de Mahmoud, tmoin de l'intrt que

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ce sujet excitait, offrit au sultan l'ouvrage entier, ce qui fut pour lui le moyen
d'obtenir tout ce qu'il tait venu solliciter la cour. Le prince de Kirman entendit
parler d'un de ses sujets, nomm Ader Berzin, descendant du roi sassanide
Schapour Dsoul-Aktaf, qui s'tait occup toute sa vie recueillir les traditions des
anciens rois. Il s'empressa de l'envoyer la cour de Mahmoud, qui lui fit en retour
des prsents magnifiques. Il se trouva aussi Merv un homme appel Serv Azad,
qui prtendait descendre de Neriman, et qui communiqua au roi les souvenirs
conservs dans sa famille sur Sam, Zal et Rustem. C'est ainsi que Mahmoud runit
peu peu ce qui existait de traditions relatives aux anciens rois de Perse. Mais ces
traditions, il s'agissait de trouver un homme capable de les rdiger, assez lettr
pour le got raffin d'un temps o la littrature tait une mode et un art, et assez
imbu de respect pour les traditions pour leur conserver leur caractre. Mahmoud
chercha vainement cet homme pendant quelque temps. Il ouvrit des concours pour
rdiger des pisodes qu'il dsignait. Une fois il donna chacun de ses potes
favoris : Ansari, Farroukhi, Zeni, Asdjedi, Mandjeng Djeng-Zen, Kharremi et
Termedi, une histoire mettre en vers, en dclarant qu'il chargerait le vainqueur
de la composition du grand pome qu'il avait en vue D'autres fois il pressait Ansari
de l'entreprendre. Ce pote avait t d'abord attach l'mir Naser, frre favori
du roi, ensuite au roi lui-mme, qui avait pour lui la plus vive amiti, et aimait
surtout l'avoir auprs de son lit aprs qu'il s'tait couch, pour l'entendre conter
Ansari s'excusa sur le manque de temps, mais il proposa au roi un de ses amis qui
avait toutes les qualits ncessaires, tant vers dans la tradition orale : cet
homme tait Abou'lkasim Firdousi, natif de Thous.
Je viens d'exposer le peu de donnes que nous avons sur l'histoire des
traditions persanes depuis les Sassanides jusqu'au temps de Firdousi, pour montrer
que la conqute ne les avait pas fait oublier et n'avait point diminu l'intrt que la
nation y attachait, et pour faire voir sous l'influence de quelles ides Firdousi
conut et excuta le plan de runir dans une pope immense toutes les traditions
piques de la Perse, depuis la plus haute antiquit jusqu'au temps de la destruction
de l'empire par les musulmans. Je passe maintenant sa vie, sur laquelle on ne
possde que peu de donnes authentiques. Les historiens de lpoque ne parlent
presque pas du pote, et ce qui auprs de la postrit a fait la gloire du rgne de
Mahmoud a pass inaperu devant des hommes accoutums ne remarquer que
les faits matriels les plus apparents. On en est donc rduit sur ce point ce que
Firdousi dit de lui-mme dans le cours de son ouvrage, aux deux prfaces dont j'ai
parl plus haut,

et aux

renseignements fort maigres que donnent Djami,

Dauletschah et d'autres historiens de la posie persane.[3]


VIE DE FIRDOUSI
Abou'lkasim Mansour, appel Firdousi, naquit Schadab, bourg des environs de
Thous. Aucun auteur ne mentionne lanne de sa naissance ; mais les passages du
Livre des rois o le pote parle de son ge donnent le moyen de la fixer avec une
assez grande exactitude. Voici comment il s'exprime la fin de son ouvrage :
Lorsque j'eus atteint soixante et onze ans, le ciel shumilia devant mon pome.
J'avais donn mon travail trente-cinq ans de ce sjour passager dans l'espoir
d'acqurir un trsor ; mais puisqu'on a jet au vent ma peine, mes trente cinq ans
n'ont rien produit. Mon ge approche maintenant de quatre-vingts ans, et mon
espoir a t tout coup livr au vent. J'ai achev l'histoire de Iezdejird le jour
d'Ard du mois de Sefendarmedh ; lorsqu'il s'tait coul cinq fois quatre-vingts ans
depuis l'hgire, j'ai termin ce livre digne des rois.
On ne peut pas douter, en lisant cette phrase, que l'ge rel du pote dans ce
moment ne ft de soixante et onze ans, et que l'expression de prs de quatrevingts ans ne soit amene seulement pour correspondre avec les cinq fois quatrevingts ans de l'hgire.
Ce n'est pas la seule fois que Firdousi parle ainsi, dans un mme passage, de
son ge en nombre rond et en nombre exact. D'ailleurs le chiffre quatre-vingts est
inadmissible, et voici pourquoi : si Firdousi avait eu quatre-vingts ans dans l'anne
400 de l'hgire, il serait n en 390 ; mais il dit, dans l'introduction l'histoire de

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Iezdejird I er, qu'il a soixante-trois ans. Il aurait donc crit ce passage l'an 383.
Mais comme dans les vers suivants il parle du roi des rois, qui il souhaite une
domination sans fin, et que Mahmoud n'est mont sur le trne que l'an 387, on est
oblige de placer lanne de la naissance du pote plus tard que 320. Tout porte
donc croire que le chiffre soixante et onze marque l'ge vritable du pote, qui
en consquence tait n en 329. Cette date correspond d'ailleurs exactement avec
d'autres indications qui se trouvent dans son pome. Il dit, par exemple, dans
l'histoire des guerres de Ke-Khosrou contre Afrasiab : Lorsque j'avais cinquantehuit ans, j'tais encore jeune, mais ma jeunesse passait. J'entendis alors un bruit
dans l'univers, qui me fit esprer que les soucis avaient vieilli, et que j'tais dlivr
de tout malheur ; voici ce bruit : hommes illustres et pleins de fiert ! il a paru
une image de Feridoun le glorieux ; Feridoun au cur vigilant est revenu la vie,
et le monde et lpoque se sont soumis lui ; il a assujetti la terre par la justice et
la gnrosit, et sa tte s'est leve au-dessus de celle de tous les rois des rois,
etc. Firdousi parle ici de l'avnement de Mahmoud, qui toute cette tirade est
adresse ; or cet avnement est de l'anne 387, et Firdousi doit tre n en 329,
puisqu'il avait cinquante-huit ans l'poque dont il est question.
Le pre de Firdousi s'appelait Maulana Ahmed fils de Maulana Fakhr-eddin alFirdousi ; il tait d'une famille de Dihkans, et propritaire d'une terre situe sur le
bord d'un canal driv de la rivire de Thous. Il donna son fils une ducation
savante ; car nous verrons plus tard que Firdousi tait non seulement assez vers
dans la langue arabe pour que ses posies arabes excitassent ladmiration des
beaux esprits de la cour de Bagdad, mais encore quil savait le pehlewi langue dont
la connaissance, dans les provinces orientales de la Perse, tait ds lors fort rare
et probablement cultive par les seuls Mobeds des Gubres et par quelques
Dihkans qui devaient en avoir besoin pour lintelligence des traditions historiques
dont ils s'occupaient. On sait peu de chose sur lenfance du pote, si ce n'est qu'il
avait des habitudes studieuses et retires ; son plus grand plaisir tait de s'asseoir
sur le bord du canal d'irrigation qui passait devant la maison de son pre. Or il
arrivait souvent que la digue qui tait tablie dans la rivire de Thous pour faire
affluer l'eau dans le canal, et qui n'tait btie qu'en fascines et en terre, tait
emporte par les grandes eaux, de sorte que le canal demeurait sec. L'enfant se
dsolait de ces accidents et ne cessait de souhaiter que la digue fut construite en
pierre et en mortier : il se doutait peu alors que ce souhait influerait puissamment
sur sa destine, et serait accompli, mais seulement aprs sa mort.
A partir de l, on ne sait rien de la vie de Firdousi jusqu' son ge mr, si ce
n'est qu'il doit s'tre mari ayant l'ge de vingt-huit ans, car il perdit son fils
unique g de trente-sept ans, lorsqu'il tait lui-mme dans sa soixante-cinquime
anne. Il s'tait occup de bonne heure mettre en vers les traditions piques. et
lorsqu'il apprit la mort de Dakiki, qui dut avoir lieu peu prs l'an 360 de l'hgire,
il fut saisi d'un vif dsir d'entreprendre lui-mme le grand ouvrage que Dakiki avait
peine emmene. Je dirais, dit-il, d'obtenir ce livre pour le traduire dans ma
langue ; je le demandais un grand nombre d'hommes, craignant que si ma vie
n'tait pas longue, je ne fusse oblig de le laisser un autre Ainsi se passa
quelque temps pendant lequel je ne fis part personne de mon plan ; car je ne vis
personne qui fut digne de me servir de confident dans cette entreprise. Mais, la
fin, il eut le bonheur d'obtenir le recueil pehlewi de Danischwer Dihkan, qu'il avait
tant dsir possder. Un de ses amis, Mohammed Leschkeri, lui rendit ce grand
service et l'encouragea dans sa dtermination. J'avais, continue-t-il, dans ma ville
un ami qui m'tait dvou : tu aurais dit quil tait dans la mme peau que moi. Il
me dit : C'est un beau plan, et ton pied te conduira au bonheur ; je t'apporterai ce
livre pehlewi ; ne t'endors pas. Tu as de la jeunesse et le don de la parole, tu sais
faire un rcit hroque : raconte donc de nouveau ce livre des rois, et cherche par
lui de la gloire auprs des grands. Puis il apporta devant moi ce livre, et la tristesse
de mon me se convertit en joie. Aprs avoir consult encore le scheik Mohammed
Maschouk de Thous. il commena son grand travail l'ge de trente six ans. Le
premier pisode qu'il mit en vers fut l'histoire de Zohak et de Feridoun. Il
travaillait, au commencement, en secret, parce qu'il cherchait un patron qui il pt

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ddier son ouvrage et qui ft en tat de le rcompenser. Mais lorsqu'on sut, dans
la ville de Thous, de quoi il s'occupait, tout le monde voulut entendre les parties du
pome qui taient dj composes. Abou-Mansour, le gouverneur de la province,
lui demanda de les rciter en sa prsence, les admira, et pourvut ds ce moment
tous les besoins du pote ; ce qui parat indiquer que son patrimoine tait ou
puis ou insuffisant. Firdousi se montra reconnaissant des bienfaits qu'il avait
reus d'Abou-Mansour ; il les a rappels dans sa prface, crite aprs la mort de
son protecteur. On ne sait pas exactement quelles sont les parties du livre qu'il a
mises en vers pendant cette poque de sa vie, car il ne parat pas avoir suivi
lordre chronologique dans son travail ; mais un des derniers pisodes qu'il doit
avoir composs Thons est sans doute l'histoire de Siawesch, qu'il termina dans la
cinquante-huitime anne de sa vie. C'est l'anne mme o Mahmoud succda
son pre (387 de l'hgire) ; mais le pote ne le connaissait pas encore, car il ne
prononce pas le nom de Mahmoud cette occasion.
On assigne au voyage de Firdousi la cour de Ghaznin diffrentes raisons :
selon les uns, le roi l'y invitait ; selon d'autres, Arslan Khan, successeur d'AbouMansour dans le gouvernement de Thous, l'y dtermina avec beaucoup de peine et
l'aide du scheik Maschouk ; selon d'autres encore, les avanies que lui faisait subir
le receveur des finances de Thous le forcrent de porter en personne ses plaintes
Ghaznin. Cette dernire version est trs peu probable, car Firdousi ne fait nulle
part allusion cette prtendue perscution, et il ne donne comme raison de son
sjour la cour que l'espoir d'tre rcompens par le roi. Il tait en effet bien
naturel que Mahmoud, qui avait besoin de quelqu'un qui pt accomplir son dessein
favori de procurer la Perse un grand pome national, et le pote, depuis longues
annes occup d'un travail si conforme ce dessein, et qui pouvait esprer de
trouver la cour des matriaux plus amples et des rcompenses plus dignes de
son travail, se recherchassent mutuellement. On raconte que Firdousi, ds le dbut
de son voyage, et son arrive Herat, fut arrt par des lettres de Ghaznin, qui
taient le rsultat d'une combinaison de courtisans et de potes galement
dsireux d'loigner le nouveau comptiteur la faveur du roi. Il sarrta Herat,
chez Aboubekr Warrak, jusqu' ce qu'il et reu de meilleures nouvelles. Cette
anecdote renferme des dtails douteux, mais les biographies de Firdousi en
contiennent plusieurs du mme genre ; et quand mme elles ne seraient pas
toutes vritables, on ne peut pas douter que le tableau de la cour de Mahmoud
qu'elles nous prsentent dans leur ensemble ne soit exact. Il tait impossible que,
dans une cour remplie de gens de lettres courtisans, avides et envieux, un
nouveau venu, dont la rputation antrieure les effrayait et dont les talents leur
faisaient ombrage, ne ft pas l'objet de haines et d'intrigues de toute espce.
Firdousi eut beaucoup de peine se faire remarquer du sultan, et les sances
la cour ou furent lues des parties du Ser-al-Molouk, mises en vers par les
principaux potes, continurent sans que Firdousi pt se faire entendre. A la fin, un
de ses amis, nomm Mahek, se chargea de remettre Mahmoud l'pisode de
Rustem et d'Isfendiar. Le sultan le reut alors, et, apprenant qu'il tait n Thous,
se fit expliquer par lui l'origine de sa ville natale. Il fut frapp des connaissances
sur l'ancienne histoire de la Perse que dploya Firdousi, le prsenta aux sept
potes qui s'taient essays sur le Livre des rois, et le renvoya avec des prsents.
Un autre jour il fit improviser par Firdousi un ttrastique en l'honneur d'un de ses
favoris, Ayaz, et fut si enchant de la manire dont le pote s'en acquitta, qu'il lui
donna le nom de Firdousi (le Paradisiaque), en disant que le pole avait converti
l'assemble en un paradis.
Ce fut probablement dans une des premires assembles[4] auxquelles Firdousi
assistait, qu'eut lieu le dfi clbre que lui portrent trois des principaux potes de
la cour, Ansari, Farroukhi et Asdjedi. Ils commencrent un ttrastique rimant sur la
syllabe schen, et employrent, dans les trois premires lignes, les seuls mots de la
langue persane qui se terminent par cette syllabe. La grande connaissance des
traditions que possdait Firdousi le tira d'embarras, et fournit pour la dernire rime
le nom propre de Peschen. C'tait l'poque brillante de la vie de Firdousi : il avait
conquis la faveur du prince le plus magnifique de son temps, tous les matriaux

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que Mahmoud avait runis taient sa disposition, et les moyens de raliser le
rve de toute sa vie, l'achvement de sa grande entreprise, se trouvaient entre
ses mains. On peut voir un reflet de son ivresse de bonheur dans l'loge de
Mahmoud, plac dans la prface du Livre des rois, et crit dans un temps ou rien
ne lui faisait encore prvoir les malheurs que sa nouvelle position allait lui attirer.
Mahmoud lui remit le Ser-al-Molouk, et lui fit prparer un appartement attenant au
palais et qui avait une porte de communication avec le jardin priv du roi. Les
murs de son appartement furent couverts de peintures reprsentant des armes de
toute espce, des chevaux, des lphants, des dromadaires et des tigres, des
portraits de rois et de hros de l'Iran et du Touran. Mahmoud pourvut ce que
personne ne pt l'interrompre dans son travail, en dfendant la porte tout le
monde, l'exception de son ami Ayaz et d'un esclave charg du service
domestique. Le sultan professait pour lui une admiration passionne et se
complaisait dire qu'il avait souvent entendu ces mmes histoires, mais que la
posie de Firdousi les rendait comme neuves, et qu'elle inspirait aux auditeurs de
l'loquence, de la bravoure et de la piti.
Il parat que les pisodes du livre furent lus au roi mesure que Firdousi les
acheva, et que la rcitation fut accompagne de musique et de danse. On trouve
dans un des plus anciens manuscrits du Livre des rois un dessin intressant qui
reprsente Firdousi rcitant une partie de son pome devant le sultan. Le pote
est assis sur un coussin, et devant lui est plac son livre sur une espce de
pupitre. En face de lui se tiennent des musiciens qui l'accompagnent, et des
danseuses qui suivent les sons de la musique en s'inclinant droite et gauche.
Cette reprsentation demi-thtrale de la posie pique n'tait pas une innovation,
car nous savons que Naser Ibn-al-Hareth amena de la cour de Nouschirvan des
chanteuses qui rcitaient les exploits de Rustem. Aujourd'hui encore le schar qui
rcite, au Caire et en Arabie, le pome pique d'Abou Sad s'accompagne du
monocorde appel rebab.
Mahmoud ordonna Khodjah Hasan Memendi de payer au pote mille pices
d'or pour chaque millier de distiques ; mais Firdousi demanda ne recevoir qu' la
fin du pome la somme totale qui lui serait due, dans l'intention d'accumuler un
capital suffisant pour pouvoir btir la digue dont il avait tant dsir la construction
dans son enfance. Il tait alors dans la premire vogue de la faveur ; il ne pensait
pas qu'elle pt changer et ne souponnait pas qu'il allait tre l'objet de haines de
toute espce. Il avait t fort bien reu par les personnes les plus considrables de
la cour, et se rpandait en loges sur elles ; ce qui excita la jalousie de Hasan
Memendi, qui bientt commena lui refuser tout ce quil demandait, de sorte que
le pote tait rduit se plaindre que le pain lui manquait, tandis quil donnait son
temps au travail ordonne par le sultan. Il parat avoir eu lutter presque
continuellement avec le besoin, et ses plaintes sur la vie quil menait la cour sont
des plus amres. Arrive la moiti de son travail, il dit : jai pass ainsi soixantecinq ans dans la pauvret, dans le besoin et la fatigue ; et, ayant termin
entirement son pome, il se plaint, dans l'pilogue, que les grands et les nobles
copiaient ses vers sans lui donner autre chose que leurs bndictions, et qu'Ali le
Dilmite, et Housen fils de Katib, taient les seuls qui l'eussent soutenu, surtout le
dernier. C'est lui qui m'a donn de la nourriture, des vtements, de l'argent et de
l'or ; c'est lui qui m'a donn les moyens de mouvoir pied et aile.
Cependant sa gloire s'tendait rapidement ; peine un pisode de son pome
tait-il achev que des copies s'en rpandaient dans toute la Perse, et les plus
gnreux parmi les princes qui les recevaient, envoyaient, en retour, des prsents
l'auteur. Mais ces ressources accidentelles ne l'enrichissaient pas, car il comptait
sur la promesse de Mahmoud et n'amassait point de fortune. Quelques-unes de ces
dmonstrations de sympathie servirent mme fournir un nouvel aliment aux
haines auxquelles il tait expos la cour. C'est ainsi qu'une copie de l'pisode de
Rustem et d'Isfendiar ayant t apporte Rustem fils de Fakhr-al-daulet le
Dalmite, celui-ci donna au porteur cinq cents pices dor, envoya le double de
cette somme au pote, et linvita chez lui en lui promettant la rception la plus
gracieuse. Hasan Memendi [5] ne manqua pas de faire Firdousi un crime d'avoir

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accept cette faveur d'un prince dont Mahmoud tait l'ennemi politique et religieux
; car le Dalmite et Firdousi taient Chiites, pendant que Mahmoud et Memendi
taient Sunnites. Firdousi rpond, dans l'Introduction au Livre des rois, cette
accusation d'hrsie avec autant de modration que de fermet : Je suis, dit-il,
l'esclave de la famille du prophte ; je rvre la poussire des pieds d'Ali, je ne
m'adresse pas d'autres ; telle est ma manire de parler. Si tu mets ton
esprance dans un autre monde, prends ta place auprs du prophte et auprs
d'Ali ; si mal t'en arrive, que ce soit ma faute, etc. Mais en mme temps il est loin
de se livrer aux rcriminations si communes entre des sectes rivales ; il parle
d'Aboubekr, d'Omar et d'Othman avec respect, et dit mme : Le prophte est le
soleil, ses compagnons sont la lune, et la vritable voie est celle qui les comprend
tous. Cette tolrance ne dsarma point les ennemis du pote, et sa prface mme,
qui est crite dans un esprit de pit remarquable, devint le prtexte de nouvelles
attaques ; on y trouva la preuve que l'auteur tait non seulement Chiite, mais
matrialiste et athe.
Ses ennemis littraires lui faisaient d'autres reproches, dont le sujet est bien
plus intressant pour nous. Les gens de lettres, qui taient jaloux de lui,
discutaient, dans

les assembles

du sultan, le mrite

de son

uvre,

et

prtendaient qu'il tait entirement du l'intrt des sources, et nullement au


talent potique de l'auteur. Ses amis le dfendaient, et, aprs une de ces
discussions, le sultan et sa cour convinrent de donner Firdousi un pisode qu'il
mettrait en vers le jour mme, de sorte qu'on pt voir, par la comparaison de sa
composition avec l'original, ce qui appartenait au mrite de l'excution. On choisit
l'histoire du combat de Rustem avec Aschkebous Keschani. Firdousi rdigea, le jour
mme, sa version potique telle qu'on la trouve dans le Livre des rois, la lut devant
le sultan, et excita l'tonnement et l'admiration de toute la cour.
Ce serait une chose infiniment curieuse que l'original de cet pisode ; mais la
rdaction que nous en a conserve une des prfaces persanes est videmment
postrieure Firdousi, car elle contient un vers de Firdousi mme. Je vais pourtant
rapporter au bas de la page la traduction de cette anecdote, telle que nous la
possdons, pour que le lecteur puisse la comparer avec le rcit potique quil
trouvera dans le second volume.[6]
Entour de toutes ces difficults, Firdousi eut encore le malheur de perdre son
fils, g de trente-sept ans. Il a consacr cet vnement quelques belles
strophes, qu'on peut voir dans sa vie de Khosrou Parwitz : Tu m'as retendu dans le
malheur une main secourable : pourquoi as-tu cherch une autre route que celle
de ton vieux compagnon ? As-tu donc rencontr de jeunes amis pour me devancer
si rapidement ? Ce jeune homme, lorsqu'il eut trente-sept ans, ne trouva pas le
monde son got et partit ; il partit, et ne me laissa que peines et douleurs. Il a
noy dans le sang mon cur et mes yeux ; il est all dans le monde de la lumire
et va y choisir une place pour son pre. Des annes nombreuses ont pass sur
moi, de sorte qu'il ne me reste plus aucun de mes compagnons. Mon fils tient les
yeux ouverts sur moi et s'impatiente de ce que je tarde le rejoindre. Jai
soixante-cinq ans ; il en avait trente-sept, et il est parti sans demander cong au
vieillard, etc.
Il parat que ce malheur ne dsarma pas les ennemis du pote, car nous le
trouvons, lanne suivante, se plaignant de nouveau de leurs attaques. Mon livre,
dit-il, aura soixante mille vers (et renfermera) des paroles dignes de louanges et
propres chasser les soucis, pendant que personne ne peut trouver un (autre)
pome persan qui contienne trois mille vers. Quelque peine qu'ils se donnent pour
y chercher de mauvais vers, ils en trouveront peine cinq cents. Et pourtant un roi
(comme Mahmoud) plein de gnrosit et brillant dans le monde entre tous les
rois n'a pas jet les yeux sur ces histoires, a cause des propos d'un calomniateur et
de ma mauvaise fortune. Le calomniateur a t jaloux de mon uvre et a dprci
ma marchandise aux yeux du roi. Mais quand le chef des armes du roi lira ces
paroles pleines de douceur et qu'il y rflchira dans la puret de son me, alors
j'aurai me rjouir des trsors que je recevrai de lui. Puissent ses ennemis ne

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jamais rapprocher ! Il parlera de moi au roi, et peut-tre que mes peines,
semblables des semences, porteront leur fruit.
Cest au milieu de ces afflictions et de ces embarras de toute espce que
Firdousi passa peu prs douze ans la cour[7] et quil acheva son ouvrage. Il le
fit prsenter Mahmoud par Ayaz, et le roi ordonna Hasan Memendi d'envoyer
au pote autant d'or qu'un lphant en pouvait porter ; mais Hasan persuada au
roi que c'tait trop de gnrosit, et qu'une charge d'argent suffisait. Il fit mettre
60.000 dirhems d'argent dans des sacs, et les fit porter Firdouzi par Ayaz. Le
pote tait, dans ce moment, au bain ; et lorsqu'il en sortit, Ayaz le salua et lui fit
apporter les sacs. Firdousi, ne doutant pas que ce ne fut de l'or reut le prsent
avec grande joie ; mais lorsqu'il s'aperut de son erreur, il entra en colre et dit
Ayaz que ce n'tait pas l ce que le roi avait ordonn de faire ; Ayaz lui conta tout
ce qui s'tait pass entre Mahmoud et Hasan, et Firdousi lui donna alors vingt mille
pices, et autant au baigneur ; puis il prit chez un marchand de fouka, qui se
tenait la porte du bain, un verre de fouka, le but et le paya avec les vingt mille
pices qui lui restaient, en disant Ayaz de retourner chez le sultan et de lui dire
que ce n'tait pas pour gagner de l'argent et de l'or qu'il s'tait donn tant de
peine. Ayaz rapporta les paroles du pote Mahmoud, qui reprocha Hasan de lui
avoir fait commettre une injustice qui lexposerait tre blm par tout le monde.
Hasan rpondit que tout prsent du roi, que ce ft une pice dargent ou cent
mille, devait tre galement bien reu ; et que s'il donnait une poigne de
poussire, on devrait la placer sur ses yeux comme du collyre. Il russit
dtourner sur Firdousi la colre du sultan et faire revivre les anciens griefs de ce
dernier contre le pote ; de sorte que Mahmoud dclara que le lendemain matin il
ferait jeter ce Karmathe[8] sous les pieds des lphants. Firdousi apprit ce qui
s'tait pass par un des grands de la cour qui avait t prsent cette scne, et il
passa la nuit dans une grande anxit. Le lendemain matin il se rendit, par la porte
de communication entre son appartement et le palais du sultan , dans le jardin
particulier que Mahmoud devait traverser pour aller un pavillon o il avait
lhabitude de faire ses ablutions ; l il se jeta aux pieds de Mahmoud, dclarant
que ses ennemis lavaient calomni en disant qu'il tait Karmathe et qu'il avait
manqu de respect au sultan en refusant son prsent ; que d'ailleurs les tats du
sultan contenaient des personnes de toutes les religions, des Ouvres, des juifs et
des chrtiens, et qu'il n'avait qu' regarder son esclave comme un de ceux-ci. Il
parvint apaiser Mahmoud ; mais il ne lui pardonna pas la manire dont il avait
t trait, et se dtermina sur-le-champ quitter Ghaznin. Il rentra chez lui, prit
les brouillons de quelques milliers de vers qu'il avait composs, mais qui n'taient
pas encore copis, les dchira et les jeta au feu. Il se rendit ensuite la grande
mosque de Ghaznin, et crivit sur le mur, lendroit o le sultan avait lhabitude
de se placer, les deux distiques suivants :
La cour fortune de Mahmoud, roi du Zaboulistan, est comme une mer. Quelle
mer ! on n'en voit pas le rivage. Quand jy plongeais sans y trouver de perles,
c'tait la faute de mon toile et non pas celle de la mer.
Ensuite il donna Ayaz un papier scell, le pria de le mettre au sultan aprs un
dlai de vingt jours et dans un moment de loisir, lembrassa et partit un bton la
main et couvert d'un manteau de derviche ; car il navait pas les moyens de faire
de meilleurs prparatifs de voyage. Un grand nombre des gens de la cour auraient
voulu laccompagner, mais ils eurent peur du sultan et de Hasan, et il n'y eut
quAyaz qui ne dmentit pas son amiti pour le pote, et qui envoya aprs lui une
monture et des effets de voyage. Vingt jours aprs, Ayaz remit le papier de
Firdousi au sultan, qui l'ouvrit pensant que c'tait un placet, et y trouva la clbre
satire. Je la donne en entier, non seulement parce qu'elle contient beaucoup de
traits qui se rapportent la vie de Firdousi, mais parce qu'elle peint le caractre du
pote mieux que ce que je pourrais dire.

SATIRE CONTRE MAHMOUD,

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PAR FIRDOUSI
O roi Mahmoud, conqurant des zones de la terre, si tu ne me crains pas,
crains Dieu. Comme la royaut est toi dans ce monde, tu demanderas pourquoi
ces clameurs. Ne connais-tu donc pas lardeur de mon me ? Nas-tu donc pas
pens mon pe qui verse le sang, toi qui mappelles mcrant et impie ? Je suis
un lion courageux, et tu mappelles mouton ! On m'a calomni en disant que
lamour de cet homme aux mauvaises paroles pour le Prophte et pour Ali est us.
[10] Je serai lesclave de tous les deux jusqu'au jour de la rsurrection, quand
mme le roi ferait dchirer mon corps. Je ne renoncerai pas lamour de ces deux
matres, quand mme lpe du roi percerait ma tte. Je suis lesclave de la famille
du Prophte, je chante la louange de la poussire des pieds d'Ali ; et si quelqu'un a
dans son cur de la haine contre Ali, y a-t-il dans le mond quelque chose de plus
mprisable que lui ? Tu m'as menac de me faire fouler aux pieds des lphants
jusqu' ce que mon corps devint comme les flots bleus de la mer. Je ne crains
rien, car, dans la srnit de mon me, j'ai le cur rempli d'amour envers le
Prophte et envers Ali. Que dit celui qui a proclam la rvlation, le matre des
commandements et le matre des prohibitions ? je suis la ville de la connaissance
de Dieu, et Ali est ma porte. C'est l la parole vritable du Prophte, et jatteste
quelle renferme le secret de sa pense ; tu dirais que mon oreille entend sa voix.
Si tu as du sens, de la prudence et de lintelligence, prends ta place auprs du
Prophte et d'Ali. Sil t'en arrive malheur, que la faute en retombe sur moi. Il en
est ainsi, et c'est l la voie et la conviction dans lesquelles je suis n et dans
lesquelles je mourrai. Sache que je suis la poussire des pieds d'Ali. Je ne
m'adresse point d'autres que lui et n'ai point d'autre manire de parler. Si le roi
Mahmoud s'carte de cette voie, son intelligence ne vaut pas un grain d'orge ; et
puisque Dieu doit placer dans l'autre monde le Prophte et Ali sur le trne de la
royaut, je pourrai y protger cent hommes comme Mahmoud, si mes paroles,
dans cette vie, prouvent l'amour que j'ai pour le Prophte et pour Ali. Il y aura des
rois aussi longtemps que durera ce monde, et ceux qui porteront des couronnes
entendront la dclaration que je fais, que Firdousi de Thous, qui a recherch la
compagnie des hommes purs, n'a pas compos ce livre en l'honneur de Mahmoud.
C'est au nom du Prophte et d'Ali que j'ai parl, que j'ai enfil les perles de
l'intelligence. Lorsqu'il n'y avait pas de Firdousi dans le monde, c'tait parce que la
fortune du monde tait impuissante le produire. Tu n'as pas fait attention mon
livre, tu t'es laiss dtourner par les paroles d'un calomniateur : mais quiconque a
dit du mal de mon pome n'a pas de secours attendre du ciel qui tourne sur nos
ttes. J'ai compos en belles paroles ce chant des anciens rois ; et lorsque mon
ge a approch de quatre-vingts ans, mon esprance a t anantie tout coup.
J'ai, sur cette terre de passage, travaill de longues annes, dans l'espoir
d'acqurir un trsor ; j'ai compos deux fois trente mille beaux vers[11] tous
destins dcrire les batailles, les pes, les flches, les arcs et les lacets, les
massues, les glaives puissants, les armures des chevaux, les cottes de mailles et
les casques, les dserts, les mers, la terre et les flots, les loups et les lions, les
lphants et les tigres, les Afrilcs, les dragons et les crocodiles, les arts magiques
des Ghouls, les enchantements des Divs, dont les cris slvent jusqu'au ciel ; les
guerriers renomms au jour de la bataille ; les hommes de guerre accoutumes aux
combats et aux cris de la mle ; les rois illustres assis sur le trne el entours de
splendeur, comme Tour, Selm et Afrasiab ; comme le roi Feridoun et Kekobad ;
comme Zohak le mcrant, sans foi et sans justice ; comme Guerschasp et Sam
fils de Neriman, qui taient les Pehlewans du monde, accoutums vaincre ; les
rois comme Houscheng et Thamouras le vainqueur des Divs ; comme Minoutchehr
et Djemschid le puissant maitre ; comme Kaous et Kekhosrou le couronn ;
comme Rustem et le glorieux hros au corps d'airain.[12] Gouderz et ses quatrevingts fils renomms, parfaits cavaliers dans le champ des tournois et lions dans le
combat ; comme le glorieux roi Lohrasp, le Sipehdar Zerir et Guschtap ; comme
Djamasp, qui brillait parmi les toiles d'un clat plus grand que le soleil ; comme
Dara fils de Darab, Bahman et Iskender, qui fut le maitre des rois des rois ;

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comme le roi Ardeschir et son fils Schapour ; comme Bahram el le bon
Nouschirvan. Tels sont les hros, portant haut la tte, que j'ai peints lun aprs
lautre. Tous sont morts depuis longtemps ; mais ma parole a rendu la vie leurs
noms.
O Roi ! je t'ai adress un hommage qui sera le souvenir que tu laisseras dans le
monde. Les difices que lon btit tombent en ruine par l'effet de la pluie et de
lardeur du soleil ; mais j'ai lev dans mon pome un difice immense auquel la
pluie et le vent ne peuvent nuire. Des sicles passeront sur ce livre, et quiconque
aura de l'intelligence le lira. J'ai vcu trente cinq annes dans la pauvret, dans la
misre et les fatigues, et pourtant tu m'avais fait esprer une autre rcompense,
et je m'attendais autre chose du maitre du monde. Mais un ennemi[13] (puisse le
jour du bonheur ne jamais luire sur lui !) a dit du mal de mes bonnes paroles ; il
m'a calomni devant le roi ; il a fait un charbon noir d'un charbon ardent. Si tu
avais t un juge quitable, tu aurais rflchi, lorsqu'on te pariait ainsi, que j'ai
pay, selon mon talent, par mes paroles, la dette que je devais au monde. J'ai
rendu par mes vers le monde beau comme un paradis[14] et personne avant moi
n'a su semer la semence de la parole. Il y a eu des hommes sans nombre qui ont
rpandu des paroles et compos des vers sans fin ; mais, si nombreux qu'ils aient
t, personne n'en parle plus. Pendant trente ans je me suis donn une peine
extrme ; j'ai fait revivre la Perse par cette uvre persane ; et si le roi n'tait un
avare, j'aurais une place sur le trne. Mais comme il ntait pas n pour porter le
diadme, [15] il ne pouvait pas se rappeler les manires de ceux qui sont faits
pour le porter. S'il avait eu un roi pour pre, il aurait mis sur ma tte une couronne
d'or ; s'il avait eu une princesse pour mre, j'aurais eu de l'or et de l'argent
jusqu'au genou. Mais comme il n'y a pas eu de grandeur dans sa famille, il ne peut
entendre prononcer les noms des grands. La gnrosit du roi Mahmoud, de si
illustre origine, n'est rien, et moins que rien.[16] Lorsque j'eus pass trente ans
travailler au Livre des rois pour que le roi me donnt en retour des richesses, pour
qu'il me mit l'abri du besoin dans ce monde, pour qu'il me ft porter haut la tte
parmi les grands, il ouvrit son trsor pour me payer le mien, et me donna la valeur
d'un verre de fouka. Pour un roi qui possde tant de trsors, je ne vaux donc qu'un
verre de fouka ; je l'ai achet chemin faisant ; et, de fait, ii vaut mieux qu'un
pareil roi, qui n'a ni foi, ni loi, ni manires royales. Mais le fils dun esclave ne peut
valoir grand-chose, quand mme son pre serait devenu roi. Rehausser la tte de
ceux qui ne le mritent pas et en esprer du bien, cest perdre le bout de son fil,
cest nourrir dans son sein un serpent. Quand tu planterais dans le jardin du
paradis un arbre dont lespce est amre, quand tu en arroserais les racines, au
temps o elles ont besoin deau, avec du miel pur puis dans le ruisseau du
paradis, la fin il montrera sa nature et portera un fruit amer. Si tu passes ct
dun morceau dambre brillant, ton vtement en sera tout parfum ; mais si tu
tapproches d'un charbonnier, il ne fera que te noircir. Il ne faut pas s'tonner du
mal que fait ce qui est de race mauvaise ; il ne faut pas essayer de dpouiller la
nuit de son obscurit. Ne mettez point votre espoir en des hommes de naissance
impure ; car un noir, pour tre lav, ne devient pas blanc. Esprer du bien d'une
source mauvaise, c'est placer sur son il de la poussire au lieu de collyre.[17]
Si le roi avait t un homme digne de renom, il aurait honor le savoir ; et,
ayant entendu mes discours de toute espce sur les manires des rois et sur les
usages des anciens, il aurait accueilli autrement mes dsirs, il n'aurait pas rendu
vain le travail de toute ma vie. Voici pourquoi j'cris ces vers puissants : c'est pour
que le roi y prenne un conseil, qu'il connaisse dornavant la puissance de la parole,
qu'il rflchisse sur l'avis que lui donne un vieillard, qu'il n'afflige plus d'autres
potes, et qu'il ait soin de son honneur ; car un pote bless compose une satire,
et elle reste jusqu'au jour de la rsurrection. Je me plaindrai devant le trne de
Dieu le trs pur, en rpandant de la poussire sur ma tte et disant : O Seigneur !
brle son me dans le feu, et entoure de lumire lme de ton serviteur qui en est
digne.

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Ferdowsi/Firdousi : le livre des Rois

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Le sultan entra en fureur cette lecture, et envoya sur-le-champ des hommes
pied et cheval la poursuite de Firdousi, en promettant 50.000 dinars celui
qui le ramnerait ; mais le fugitif avait une trop grande avance, et lon ne russit
pas l'atteindre. Au reste, la lutte entre le pote et le roi ne faisait que de
commencer, car Mahmoud tait le prince musulman le plus puissant de son temps,
et Firdousi ne pouvait gure esprer de trouver un lien de repos dans toute
l'tendue du khalifat ; nanmoins il n'avait pas trop prsum de la justice de sa
cause et du pouvoir de son gnie ; car s'il ne trouva pas partout de la protection,
du moins ne rencontra-t-il personne qui et voulu le livrer son ennemi : la voix
publique tait pour lui, et il ne tarda pas en prouver les effets.
Les rcits que nous possdons sur les aventures de Firdousi pendant sa fuite
diffrent considrablement entre eux, et il est trs difficile de les concilier ou de
dcider, chaque diffrence, quelle est la meilleure version. Le rcit de la grande
prface est entreml de vers qui, au premier abord, pourraient paratre l'uvre
de fauteur mme de la prface, lequel les aurait ajouts, selon le got du temps,
la narration en prose ; mais, en y regardant de plus prs, on reconnat que ce sont
des citations tires d'une biographie en vers plus ancienne ; car non seulement ces
fragments sont d'un style plus simple et meilleur que celui de la prface, crite
dans le got qui rgnait la cour des Timourides, mais encore ils ne s'accordent
pas toujours avec le rcit en prose. Dans ce cas, je donne la prfrence aux
fragments en vers, car l'auteur de la prface parat avoir chang quelquefois sans
raison la suite des vnements.
Firdousi se dirigea d'abord vers le Mazenderan[18] province qui tait alors sous
lautorit de Kabous, prince du Djordjan, [19] et il s'y occupa corriger le Livre
des rois. Kabous, qui Firdousi fit demander la permission de lui prsenter son
ouvrage, et qui tait lui-mme un homme de lettres distingu, promit de pourvoir
tous ses besoins, et Firdousi composa une pice de vers en son honneur. Mais
Kabous apprit bientt les circonstances de la fuite de Ghaznin, et fut fort
embarrass de son nouvel hte. Il avait mnager Mahmoud, qui convoitait la
possession du Mazenderan, et qui parvint, en effet, quelques annes plus tard,
se faire reconnatre comme suzerain par Minoutchehr fils de Kabous.

Les

considrations politiques remportrent dans son esprit ; il fit au pote un prsent


magnifique et le pria de choisir un autre sjour.
Firdousi reprit son bton de voyage, et se rendit Bagdad. Il ny connaissait
personne et resta quelques jours dans la solitude, jusqu' ce qu'un marchand lui
offrit sa maison. Le marchand ayant appris lhistoire du pote, tcha de le consoler
et de lui faire esprer du repos, puisqu'il tait arriv l'ombre du matre des
croyants. Il connaissait le vizir du khalife et esprait l'intresser en faveur de son
nouvel ami. Firdousi composa, en l'honneur du vizir, un pome en arabe, et le
remit au marchand, qui se rendit l'assemble du vizir, o le pome fut lu en
prsence des beaux esprits de la cour, et reu avec la plus grande approbation. Le
vizir donna Firdousi un appartement chez lui, et conta au khalife Kader-billah
toute lhistoire du travail de Firdousi et la manire dont il avait t perscut par
Hasan et rcompens par Mahmoud. Kader-billah voulut le voir, et Firdousi lui
remit, dans l'audience laquelle il fut admis, un pome en mille distiques en son
honneur. Le khalife le traita avec beaucoup de bont, quoiqu'il trouvt mal, lui et
sa cour, que Firdousi et compos un ouvrage en l'honneur des anciens rois de
Perse et des adorateurs du feu. Le pote, pour rentrer en grce, fut oblig d'crire
un nouveau pome sur un thme emprunt au Coran. Il choisit Yousouf et
Zoulekha, et acheva ce nouvel ouvrage en neuf mille distiques, crits en persan et
dans le mme mtre que le Livre des rois.[20]
Mais pendant ce temps Mahmoud avait reu la nouvelle de laccueil qui avait t
fait au pote la cour de Bagdad, et il adressa au khalife une lettre menaante
pour demander que le fugitif lui ft livr. Ce fut probablement alors que Firdousi
partit pour Ahwaz, capitale de la province d'Irak-Adjemi, au gouverneur de laquelle
il ddia son pome de Yousouf et Zoulekha.[21] De l il se rendit dans le

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Ferdowsi/Firdousi : le livre des Rois

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Kouhistan, dont le gouverneur, Nasir Lek, lui tait trs dvou. Aussitt qu'il eut
touch la frontire de la province, Nasir Lek envoya au-devant de lui quelques-uns
de ses familiers, qui l'amenrent en crmonie la capitale. Nasir Lek lui-mme
alla solennellement sa rencontre et le reut trs gracieusement. Firdousi lui
confia qu'il allait crire un livre pour terniser le souvenir de son sort et de
l'injustice du sultan ; mais Nasir, qui tait ami de Mahmoud, lui reprsenta qu'il
fallait s'abstenir de dire du mal d'autrui, surtout des rois ; et il lui donna cent mille
pices d'argent en le conjurant de ne plus crire ni parler ou faire parler contre le
sultan. Firdousi finit par lui livrer ee qu'il avait dj rdig, en lui permettant de le
dtruire, et composa une pice de vers dans laquelle il dclara que son intention
avait t de fltrir le nom de ses ennemis, mais qu'il y renonait sur la demande
de son protecteur, et qu'il remettait son sort entre les mains de Dieu. Nasir Lek
adressa alors une lettre au sultan dans laquelle il lui reprocha ses torts envers
Firdousi, et justifia la satire de ce dernier par les indignits qui ! avait souffertes.
Le messager qui portait cette lettre Ghaznin y arriva, ce que lon raconte, [22]
le jour mme o le sultan avait lu les deux distiques que Firdousi, avant son
dpart, avait crits sur le mur de la mosque ; et Mahmoud, dj branl par ces
vers, le fut encore davantage par le message de Nasir Lek. Les amis de Firdousi
saisirent cette occasion pour reprsenter au sultan tout le tort qu'il se faisait par
cette perscution, dont ses ennemis se serviraient pour fltrir sa mmoire, et
parvinrent le mettre tellement en colre contre Hasan Memendi, qu'il le
condamna mort.[23]
Firdousi, sur ces entrefaites, soit qu'il et appris le changement des sentiments
du roi son gard, soit qu'il et voulu revoir, tout risque, sa ville natale, s'en
tait retourn Thous. et y avait repris ses anciennes habitudes. Mais un jour, en
passant par le bazar, il rencontra un enfant qui chantait le vers suivant de la satire
:
Si le pre du roi avait t un roi, son fils aurait mis sur ma tte une couronne
dor.
Le vieillard en fut saisi, poussa un cri et svanouit ; on le rapporta dans sa
maison, o il mourut lan 411 de hgire, g de quatre-vingt-trois ans, et onze
ans aprs l'achvement de son ouvrage.
On lenterra dans un jardin ; mais Aboulkasim Gourgani, principal scheik de
Thous, refusa de lire les prires sur sa tombe, en allant que Firdousi, quoique
homme savant et pieux, avait abandonne la bonne voie et consacre son temps
parler des mcrants et des adorateurs du feu. Mais la nuit suivante il eut un rve
dans lequel il vit Firdousi au paradis, vtu d'une robe verte et portant sur la tte
une couronne d'meraudes. Il en demanda la raison lange Rithwan, et lange lui
rcita un ttrastique du Livre des rois qui avait fait admettre le pote. Aprs son
rveil, le scheik se rendit la tombe de Firdousi, y pronona les prires ordinaires
et raconta son rve aux assistants.
Pendant ce temps Mahmoud avait envoy les cent mille pices d'or qu'il devait
au pote, avec une robe d'honneur et des excuses sur ce qui s'tait pass ; mais
au moment o les chameaux chargs d'or arrivaient l'une des portes de Thous, le
convoi funbre de Firdousi sortait par une autre. On porta les prsents du sultan
chez la fille de Firdousi, qui les refusa, en disant : j'ai ce qui sufft mes besoins
et ne dsire point ces richesses. Mais le pote avait une sur qui se rappela le
dsir que celui-ci avait manifest de btir en pierre la digue de la rivire de Thous
pour laisser un souvenir de sa vie. La digue fut construite en consquence, et
quatre

sicles

aprs

on en

voyait

encore

les restes.

Probablement cette

construction npuisa pas tous les fonds de cet hritage, car Hakim Nasir fils de
Khosrou raconte, dans son livre de Voyages, qu'il vit Thous, en 438 de l'hgire,
un grand caravansrail nouvellement bti. Il demanda qui l'avait fait construire, et
il lui fut rpondu que Mahmoud avait envoy un prsent Firdousi ; mais que le
pote tant mort et son hritire ayant refus de l'accepta, on avait fait un rapport
au sultan, qui avait ordonn d'employer la somme cette construction.

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Ferdowsi/Firdousi : le livre des Rois

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Nous avons vu plus haut quelles taient les sources principales que Firdousi
avait sa disposition ; il nous reste maintenant considrer quel usage il en a
fait. S'en est-il tenu exactement aux traditions telles qu'elles avaient t recueillies
sous les Sassanides, ou qu'elles existaient encore de son temps chez les Dihkans ?
ou s'en est-il servi seulement comme d'un cadre vague qu'il a rempli de contes
invents plaisir ? La solution de ce problme offre de grandes difficults, parce
que les matriaux mis en uvre par le pote ont disparu presque entirement, de
sorte qu'il ne nous reste aucun moyen de comparaison directe. Mais ce qui fait la
difficult de la question en fait aussi limportance ; car plus il est certain que nous
avons perdu les traditions originales, plus il importerait de savoir si la rdaction
que le Livre des rois nous en offre en est l'expression fidle.
Firdousi lui-mme dclare, plusieurs reprises et de la manire la plus formelle,
qu'il ne fait que suivre la tradition : des traditions ont t racontes ; rien de ce
qui est digne d'tre transmis n'a t oubli. Je te raconterai de nouveau une partie
de ce qui a dj t dit. Tout ce que je dirai, tous tout dj cont, tous ont dj
enlev les fruits du jardin de la connaissance. Il donne des dtails sur ses
prdcesseurs ; il indique les sources d'o il a tir des pisodes particuliers ; enfin
il fait tout ce qu'il peut pour convaincre son lecteur qu'il n'est pas l'inventeur de ce
qu'il raconte. On pourrait mettre en doute la sincrit de ses paroles et croire qu'il
n'a fait en cela que se conformer au got de son poque ; mais nous avons de lui
un tmoignage crit dans un temps o les circonstances avaient bien chang, o il
tait manifestement de son intrt de prsenter toutes ces traditions comme
inventes par lui-mme, et o il persiste nanmoins dans sa premire assertion.
Au commencement de son pome de Yousouf et Zoulekha, il parle de son Livre
des rois assez lgrement. Il se trouvait alors, comme nous l'avons vu, la cour
du khalife, o on lui reprochait d'avoir abus de son talent pour faire revivre la
gloire des anciens rois de Perse ; et son but, dans la composition de ce nouveau
pome, tait de se mnager les bonnes grces de la cour orthodoxe. Il dclare :
Jai compos un pome qui contient des rcits de toute espce, mais jy ai cont ce
que javais lu.
Tout ce que nous savons sur la manire dont il a compos son livre prouve que
cette assertion du pote est vraie, et quil na ni voulu ni mme pu sloigner
beaucoup de ses sources. Nous avons vu quil nosait commencer son ouvrage
avant dobtenir la collection de Danischwer Dihkan : quil misait les pisodes
mesure quil les achevait, devant Mahmoud, qui stait occup de ces mmes
traditions

et

les aimait

passionnment ;

quil tait

entour

dennemis

qui

lobservaient, le mettaient lpreuve et ne trouvaient quune chose lui


reprocher, prcisment son exactitude se conformer a la tradition ; enfin quil
avait auprs de lui des Dihkans qui avaient recueilli, de leur ct, les souvenirs de
leur famille et qui naurait as souffert quil les falsifit. Voici comment il parle de
laide quils lui offraient : Maintenant je vais conter le meurtre de Rustem selon un
livre crit daprs les paroles des siens, il y avait un vieillard nomm Amd Serv, qui
demeurait Merv, chez Ahmed fils de Sahl ; il possdait le Livre des rois, et avait
le corps et les traits d'un Pehlewan le cur plein de sagesse, la tte pleine de
souvenirs, et la bouche remplie de vieilles traditions. Il tirait son origine de Sam
fils de Neriman, et parlait souvent des combats de Rustem. Je vais conter ce que
j'ai appris de lui, etc. (Cet Azad Serv est le mme que Serv Azad, que Mahmoud
avait fait venir la cour, comme nous avons vu plus haut. Firdousi na retourn ici
son nom que parce que le vers, lexigeait, comme il a fait pour beaucoup d'autres
noms.) Au milieu de cet entourage, le pote n'avait donc gure autre chose sa
disposition que le choix des relations, le rejet des traditions qu'il ne voulait pas
employer, et le coloris du rcit.
Il y a une autre raison, ngative il est vrai, mais nanmoins plus forte uni
sens, pour croire que Firdousi n'a pas altr les traditions ; s'il l'avait fait, il se
serait trahi sur-le-champ, car la critique historique tait de son temps chose
presque inconnue, et en s'cartant des traditions des Persans, il n'aurait pu que
s'garer dans celles des musulmans. On trouve, des exemples de cette confusion
dans les historiens arabes antrieurs Firdousi, tels que Tabari, qui traitent de

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Ferdowsi/Firdousi : le livre des Rois

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l'histoire ancienne ; on en rencontre aussi dans quelques-unes des autres posies
piques, et les romans persans des sicles suivants en sont remplis. Firdousi luimme n'y a pas entirement chapp ; il parle une fois de Bagdad l'poque du
rgne de Feridoun ; il prend, dans un autre passage, Alexandre le Grand pour un
chrtien, et confond, dans un troisime, Zoroastre avec Abraham. Ces fautes sont
si normes quelles prouvent jusqu' lvidence que lauteur tait incapable de
sortir du cercle des traditions persanes sans se perdre, et elles sont en mme
temps si peu nombreuses, que lon ne peut qu'tre convaincu qu'il lui est rarement
arriv de s'carter de son vritable terrain ; encore ces fautes ne portent-elles que
sur des pithtes, et n'influent-elles en rien sur le cours des vnements.[24]
Les autres dfauts du rcit, la manire ingale dont des vnements d'une
importance gale sont traits, les transitions trop brusques d'un pisode l'autre,
les rptitions des mmes aventures avec des changements insignifiants, et la
prdilection avec laquelle tous les hauts faits d'une poque sont accumuls sur un
hros favori, sont autant de marques que l'auteur a suivi la tradition populaire, qui
est, toujours et partout, inpuisable sur quelques sujets, et insouciante sur
d'autres bien plus importants.
Les lacunes que l'on trouve dans le rcit ne sont pas moins significatives.
Firdousi parat n'avoir pas trouv de matriaux persans pour le rgne d'Alexandre
le Grand ; ce qui se comprend aisment, car les peuples ne chantent pas leurs
propres dfaites. Mais, au lieu de se livrer son imagination dans un sujet qui y
prtait beaucoup, il aime mieux emprunter les contes dont les soldats grecs, leur
retour en Grce, avaient rempli l'Occident. Ces contes avaient t recueillis en
plusieurs collections, dont quelques-unes existent encore en grec et en latin, et
dont une avait t traduite du grec en arabe.[25] C'est laide de cette dernire
que Firdousi a rempli la lacune qu'il avait trouve dans les traditions de son pays,
en y adaptant le conte persan qui fait d'Alexandre un chef de race persane, fils de
Darab, roi de Perse, et d'une fille de Philippe de Macdoine, de mme que les
rdactions alexandrines des fables grecques relatives Alexandre lui donnaient
pour pre l'gyptien Nectanebo. Une autre lacune, encore plus considrable, que
trouva Firdousi dans les traditions et qui s'tend sur toute l'histoire de la dynastie
des Parthes, n'a pas t remplie par lui. Je ne m'explique pas l'absence de toute
tradition sur cette poque ; mais le silence de Firdousi prouve au moins que son
habitude n'tait pas de donner carrire son imagination, l o les matriaux lui
manquaient.
Les tmoignages extrieurs confirment de leur ct cette supposition. Les
caractres des

personnages

principaux de

l'ancienne histoire

de

Perse

se

retrouvent dans le Livre des rois tels que les indiquent les parties des livres de
Zoroastre que nous possdons encore. Kaoumors, Thahmouras,

Djemschid,

Feridoun, Minoutchehr, Guschtasp, Isfendiar, etc. jouent dans le pome pique le


mme que dans les livres sacrs, cela prs que, dans ces derniers, ils nous
apparaissent travers une atmosphre mythologique qui grandit tous leurs traits ;
mais cette diffrence est prcisment celle qu'on devait s'attendre trouver entre
la tradition religieuse et la tradition pique.
Il s'est conserv quelques traditions des Perses qui forment de vritables
commentaires sur certaines parties du Livre des rois. Nous avons vu plus haut que
Mose de Khorne connaissait, un sicle avant Nouschirvan, des

traditions

populaires persanes identiques avec celles que rapporte Firdousi ; et les historiens
arabes qui ont prcd notre auteur s'accordent avec lui sur lancienne histoire de
Perse partout o l'envie de faire cadrer les traditions des Persans avec celles des
Juifs ne leur fait pas faire des changements systmatiques dans leurs rcits. Mais il
existe encore un meilleur tmoignage de la conformit des rcits de Firdousi avec
la tradition reue universellement de son temps : c'est celui de l'auteur du
Modjmel-al-Tewarikh, qui vivait un sicle aprs Firdousi, et qui a crit son ouvrage
l'an 520 de l'hgire. C'tait un homme d'un savoir et d'un esprit critique peu
communs dans sa nation. Je me propose de le faire connatre ailleurs plus en dtail
; il me suffira de remarquer ici qu'il avait tudi toutes les sources de l'histoire de

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Ferdowsi/Firdousi : le livre des Rois

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Perse qui existaient de son temps, et dont la plus grande partie a pri depuis. Je
vais citer un passage de sa prface qui montre l'tendue des ressources littraires
qu'il avait sa disposition et l'importance qu'il attribuait au Livre des rois.
A chaque poque, les sages et les savants ont recueilli ce qui concerne les
rvolutions du ciel, les merveilles du monde, les histoires des prophtes et des
rois, et tout ce qui s'est passe en diffrents lieux, et Mohammed fils de Djerir,
surnomm Tabari, a compos un livre de tous ces renseignements ; mais il na
trait qu'imparfaitement des vies et de l'histoire des rois de Perse (qui occupaient
le quatrime climat et taient les rois les plus puissants du monde) et sa chronique
ne contient qu'un abrg de leurs rgnes par ordre de succession. Quoique les
histoires des rois et des Chosros, des princes et des grands qui nous ont prcds
soient connues indpendamment de la chronique de Tabari, et que chacun d'eux en
particulier ait obtenu en son lieu un rcit dtaill de sa vie ; quoique ceux qui
anciennement ont recueilli les traditions aient fait des versions des livres des
Perses, qu'ils n'en aient rien omis dans leurs ouvrages en vers et en prose, et que
chacun d'eux ait orn de belles peintures et de vignettes agrables[26] ces mmes
ouvrages clbres et vants, j'ai nanmoins voulu runir dans ce livre la
chronologie des trois de Perse, leurs gnalogies, leurs expditions et leurs
biographies, l'une aprs l'autre, en abrgeant ce que j'ai lu dans le livre de
Firdousi, qui est comme la racine, et dans d'autres livres qui en sont comme les
branches, et qui ont t mis en vers par d'autres auteurs, comme le Guerechaspnameh, le Faramourz-nameh, l'histoire de Bahman, celle de Kousch Pildendan, les
ouvrages en prose dAboulmoayyid, cest--dire les histoires de Neriman, de Sam,
de Kekobad, d'Afrasiab, les vnements de la vie de Lohrasp, d'AghouschWehadan et de Ke-Keschen. (J'y ai joint en outre) ce que j'ai trouv dans la
chronique de Djerir et dans le Siyar-al-Molouk, ou l'Histoire des rois, compose
d'aprs la tradition orale et traduite par Ibn-al-Mokaffa, et dans le sommaire de
Hamza fils de Hasan d'Ispahan, qui a suivi les ouvrages de Mohammed fils de
Djehm le Barmcide, de Radoueh fils de Schahoueh d'Ispahan, de Mohammed fils
de Bahram fils de Dathian, de Heschem fils d'Alkasem, de Mousa fils d'Isa al-K ;
ensuite j'ai suivi la chronique des rois de Perse que Bahram fils de Merdanschah,
Mobed de Schapour, a apporte du Farsistan, et j'ai vrifi ces rcits autant qu'il a
t possible.
Telle tait l'opinion qu'avait de Firdousi le plus savant des historiens persans,
qui a ajout plus qu'aucun autre aux donnes que l'on trouve dans le Livre des
rois, et qui avait pour contrler cet ouvrage des matriaux dont une grande partie
n'existe

plus.

Son tmoignage

me dispense de

citer

celui

des

historiens

postrieurs, qui tous ont pris le pome de Firdousi pour base de leurs rcits, et qui
l'ont mme suivi si servilement, qu'ils ont fait tomber dans l'oubli toutes les autres
sources de l'ancienne histoire de leur pays. Qu'il me soit seulement permis de citer
un fait qui prouve que les Perses mmes ont pour Firdousi une vnration qu'ils ne
lui auraient pas voue s'ils n'avaient reconnu son ouvrage comme conforme leurs
traditions. Je dois l'amiti de Sir Gr. Haughton le manuscrit d'une lgende gubre
qui porte ce titre : Histoire du sultan Mahmoud de Ghaznin.[27] On y raconte que
Mahmoud rassembla un grand nombre de potes sa cour, et que Firdousi y
composa son Livre des rois. Les portes en forent chagrins, et, dans leur haine et
leur jalousie, ils firent un pacte entre eux, et se lirent par un serment qui devait
tre inviolable. Cela fait, ils se prsentrent devant Mahmoud et lui conseillrent
de forcer les Perses, sous peine de mort, d'embrasser lislamisme. La suite du livre
contient la lutte qui sleva, cette occasion, entre le sultan et les Perses, qui
finissent par avoir le dessus. Les Perses avaient donc tellement adopte Firdousi,
qu'il passait, dans leurs lgendes, pour un coreligionnaire, et qu'ils ne savaient pas
imaginer une cause plus vraisemblable de la perscution qu'ils auraient eu
supporter de la part de Mahmoud que la jalousie des rivaux de Firdousi envers ce
pote. La popularit de ce dernier n'a pas diminu depuis huit sicles ; les savants
imitent le Livre des rois, la cour et le peuple s'en font rciter les pisodes, et tout

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Ferdowsi/Firdousi : le livre des Rois

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ce qui parle persan, musulmans ou Perses, le regarde comme l'ouvrage national
par excellence.
Les faits que je viens de citer ne prjugent rien sur la vrit historique du rcit
de Firdousi : c'est l une question toute diffrente de celle qui nous occupe ici, et
bien plus pineuse ; j'en rserve l'examen pour plus tard. Tout ce que j'ai voulu
prouver ici, c'est que Firdousi a reproduit exactement, et telles qu'elles existaient
sous les Sassanides, une partie des traditions nationales des Persans. Je dis une
partie parce qu'il s'en faut bien que le Livre des rois ait puis toute la masse de
souvenirs qui s'taient conservs jusque-l. Le succs immense qu'il eut devait
naturellement

donner

une importance littraire

inaccoutume

toutes

les

traditions, soit crites, soit orales, que les gnrations successives s'taient
transmises, et Firdousi eut bientt une foule d'imitateurs, comme tous les hommes
qui touchent vivement et directement un sentiment national. Presque tous les
hros dont parle Firdousi, et quelques autres dont il ne parle pas, dtinrent les
sujets de biographies piques ; et la longueur excessive de quelques-uns de ces
ouvrages prouve non seulement labondance des matriaux qui existaient encore,
mais aussi lintrt que le peuple y mettait : car ces interminables aventures,
racontes sans art et sans grce, nauraient trouv ni lecteurs ni auditeurs, si
lintrt du fond nest pas fait supporter la mdiocrit de la forme. La vanit
littraire ne semble pas avoir t le motif de ces compositions : il ny en a qu'un
petit nombre o l'auteur parle de lui-mme et de son uvre et o il manifeste
l'espoir d'en tirer de la gloire ; toutes les autres sont crites on ne sait par qui et
lon ne saurait quand, si des circonstances accidentelles ne nous permettaient de
leur assigner une date approximative. Les auteurs eux-mmes ne paraissent crire
que pour conter ce qui les intresse et devait intresser les autres ; ils ont l'air de
se regarder comme uniquement chargs de remplir les lacunes qu'ils ont trouves
dans le Livre des rois et ils rattachent ordinairement leur rcit quelques vers de
Firdousi sans autre introduction.
Ces potes s'attachrent avec une prfrence presque exclusive l'histoire de la
famille de Rustem, qui avait le gouvernement hrditaire du Sistan ou Nimrouz
[28] et qui remontait Djemschid. C'tait la famille hroque par excellence, et
Firdousi avait dj consacre quelques-uns de ses, membres une grande partie de
son ouvrage, mais sans puiser la tradition, qui s'tait plu leur attribuer presque
tous les prodiges de bravoure qui faisaient la gloire guerrire de la Perse. Ses
imitateurs s'emparrent de cette tradition ; et bien que plusieurs de leurs ouvrages
soient perdus, il en reste assez pour que ces biographies des princes du Sistan
forment un cycle pique presque complet : ce sont le Guerqchasp-nameh, le Samnameh, le Faramourz-nameh, le Djihanguir-nameh, le Banou-Gouschasp-nameh, le
Barzou-nameh et le Bahman-nameh.
Le Guerschasp-nameh est le seul des pomes de ce cycle qui ait acquis une
certaine renomme. L'auteur du Modjmel-al-Tewarikh s'en est servi ; Mirkhond le
mentionne comme une des sources o avait puis lhistorien Hafiz Abrou ; on le
trouve mme cit dans des ouvrages trs rcents, tels que l'autobiographie d'AliHazin. Le Guerschasp-nameh a t commenc l'an 456 de l'hgire et achev en
458. L'auteur, dont le nom m'est inconnu, fournit quelques dtails sur les motifs
qui lui ont fait entreprendre son pome, motifs assez curieux pour que jen donne
un extrait. Il raconte qu'tant un jour table avec deux personnages puissants,
Mohammed fils d'Ismal Hosni et son frre Ibrahim, ils lui reprsentrent combien
son compatriote[29] Firdousi avait acquis de gloire par son Livre des rois, et ils
lexhortrent faire comme lui et mettre en vers une histoire tire de quelques
livres anciens ; il se mit en consquence l'uvre, et voici ce qu'il se proposa : Il
y a dans le monde un livre sur les hauts refaits de Guerschasp, un livre qui
rappelle le souvenir des grands, qui est plein de savoir et de sages avis, de secrets
du ciel et de grands vnements, de bons conseils et de rcits d'enchantements,
d'actions justes et injustes, bonnes fret cruelles, de joies et de douleurs ; il raconte
les chasses les victoires et les combats des hros, les amours du cur et ses
haines, les jeux et les festins, les malheurs fret les russites, les conqutes des

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trnes et les invasions ; si tu en lis un peu dans chaque chapitre, tu augmenteras
beaucoup tes connaissances. Tu voudrais our quelque chose de Rustem, croyant
qu'il n'y a pas eu d'homme comme lui ; mais quand tu auras entendu les combats
de Guerschasp, ceux de Rustem te paratront tous comme du vent. Rustem tait
un homme qu'un mchant Div a pu porter sur un nuage et jeter dans la mer, que
Houman a pu effrayer avec sa lourde massue, que le gardien d'une fort a pu
battre dans le Mazenderan, que Sohrab a pu vaincre et que le brave Isfendiar a pu
jeter par terre.[30] Mais le Sipehdar Guerschasp n'a t, de sa vie, abattu ni jet
terre par personne. Il a fait, dans le pays de Roum, la Chine et dans l'Inde, ce
que Rustem n'a pas pu faire ; ni loup, ni tigre, ni lion, ni Div, ni dragon courageux
n'ont pu lui rsister. Lors mme qu'il combattait pied, ayant perdu son cheval, il
dpeuplait le monde de braves. Il donnait chaque hros des trsors, il abattait
les lphants avec sa masse d'armes. Lorsque Firdousi la parole douce, dans son
Livre des rois a cont les traditions de manire enlever la palme tous les
potes, il a conserv le souvenir de beaucoup de combats de hros ; mais il n'a
pas parl de ceux de Guerschasp, qui taient pourtant des branches sorties du
mme arbre, mais fltries, dessches, et ne portant point fruit. Maintenant je
ramnerai pour elles le printemps par mon talent, et leur ferai porter du fruit Le roi
qui cherche la sagesse m'a dit : Chante de nouveau ce livre en mon nom ; et
puisque Firdousi n'a pas cont ces histoires, compose avec elles le pendant de son
livre.
La grande ambition de l'auteur du Guerschasp-nameh est donc d'galer ou de
surpasser Firdousi.[31] C'est le seul auteur pique persan qui ait montr de la
jalousie littraire l'gard de son grand prdcesseur, et qui ne se soit pas
subordonn lui, soit expressment, soit tacitement, par la manire de traiter son
sujet. Il lve autel contre autel ; sa prface est une imitation ambitieuse de celle
de Firdousi ; il la commence, comme celui-ci, par un hymne en lhonneur de Dieu,
de la cration, du Prophte, du soleil et des astres, et la termine de mme par les
louanges du roi qui il ddie son ouvrage, et des amis qui l'ont encourag.
L'auteur prend l'histoire de la famille des princes du Sistan son origine ; il
raconte la fuite de Djemschid, et son mariage avec la fille du roi de Kaboul, puis il
retrace brivement la vie des descendants de Djemschid, jusqu' Guerschasp ; l il
entre dans son sujet et raconte en dtail les aventures de son hros, ses guerres
contre Zohak, ses expditions dans le Touran, en Afrique et dans l'Inde, ses
entretiens avec les Brahmins, les merveilles qu'il a vues dans les les de l'Ocan,
etc. Le caractre de l'ouvrage est entirement pique, et les sources d'o il est tir
sont videmment analogues celles dont s'est servi Firdousi. Il y a seulement un
mlange plus grand de contes merveilleux, qui se rapportent ce que Guerschasp
voit dans les pays trangers et surtout dans les les de la mer indienne, et qui
paraissent venir des marins des ctes du golfe persique ; on croirait quelquefois
lire Sindbad le Marin.[32]
Le Guerschasp-nameh est crit dans le mtre que Firdousi avait adopte, et qui
est reste, presque sans exception, le mtre de la posie pique persane. Lauteur
dit la fin de son ouvrage quil contient quatorze mille distiques ; mais le
manuscrit qu'Anquetil a rapporte de lInde n'en contient que neuf dix mille,
quoiqu'il n'offre pas de lacunes videntes. Le Guerschasp-nameh est de tous les
pomes persans celui qui a servi le plus l'interpolation du texte de Firdousi. Je
possde un manuscrit du Livre des rois o trois mille distiques du Guerschaspnameh se trouvent intercales dans un seul endroit ; un autre en contient une suite
de douze cents, et un troisime une quantit trs grande, mais parse dans toute
la premire partie de l'ouvrage par tirades de dix vingt vers. Macan a imprim,
dans l'appendice de son dition de Firdousi, un fragment considrable

du

Guerschasp-nameh extrait d'un manuscrit du Livre des rois que j'ai maintenant
entre les mains. A l'exception des huit premires pages, ce fragment correspond
exactement avec le manuscrit du Guerschasp-nameh[33] de la Bibliothque royale,
et contient lhistoire de la fuite de Djemschid et la vie de ses descendants, jusqu'
la naissance de Guerschasp. Je ne puis deviner pourquoi Macan suppose que ce

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fragment a t tir d'un livre auquel il donne le titre de Gustasp-nameh et qu'il
attribue Asadi : tout ce qu'il dit ce sujet est entirement dnu de fondement ;
mais je n'entrerai dans aucun dtail pour le rfuter, parce qu'il ne peut y avoir nul
doute que le fragment en question ne soit pris du Guerschasp-nameh, l'exception
des huit premires pages, qui paraissent empruntes un autre pome qui nous
est inconnu ; car il n'est pas douteux qu'il n'y ait eu d'autres traditions piques sur
Djemschid, et j'en possde une sur sa mort mise en vers par un Perse nomm
Nouschirvan ; elle est intitule : Histoire du roi Djemschid et des Divs.[34]
Les biographies piques de Neriman et de Sam, fils et petit-fils de Guerschasp,
avaient t crites en prose par Abou'lmoayyid ; mais il ne nous en reste rien, et
nous sommes rduits, sur les traditions concernant Neriman, ce que le
Guerschasp-nameh en rapporte dans sa dernire partie. Sam a trouv un second
biographe dans lauteur du Sam-nameh, ouvrage en vers, compose de onze mille
distiques. Je nen ai connu pendant longtemps que des fragments conserves dans
la Bibliothque royale de Paris et dans celle de la Compagnie des Indes Londres,
mais jai eu la fin le bonheur d'en acqurir un manuscrit complet. L'auteur
nindique nulle part ni son nom, ni le temps o il a vcu, ni les circonstances sous
linfluence desquelles il a compos son ouvrage : tout ce que l'on sait de lui, cest
qu'il tait musulman, comme le prouve le Bismillah qui se trouve la tl de son
livre. Il commence par un passage de Firdousi tir du commencement du rgne de
Minoutchehr et contenant la description de la premire cour tenue par ce roi. Sam
y promet Minoutchehr de faire le tour du monde et de combattre ses ennemis.
Firdousi passe de l directement la naissance de Zal fils de Sam sans s'occuper
de cette expdition ; et l'auteur du Sam-nameh remplit cette lacune laisse dans le
Livre des rois, en donnant l'histoire des guerres de Sam dans l'Occident, dans le
pays des Slaves et la Chine, la dcouverte qu'il fait des trsors de Djemschid, et
ses amours avec Peridokht, qui devint plus tard la mre de Zal. Arriv la
naissance de ce dernier, l'auteur rattache fort simplement la fin de son ouvrage
la suite du rcit de Firdousi, en disant : Maintenant que j'ai achev ce conte,
coute l'histoire de Zal-Zer.
Le Sam-nameh est crit dans le mtre du Livre des rois ; le style en est simple,
les contes de fes y abondent ; mais le fond est videmment tir de la tradition
telle qu'elle tait sous les Sassanides ; car non seulement on n'y trouve aucune
trace d'ides musulmanes, mais on y voit, au contraire, Gabriel jouer un grand
rle, travesti en Div lme noire. Quand on pense avec quel respect les
musulmans traitent toujours cet archange, [35] on ne peut gure s'expliquer son
trange transformation en Div que par la fidlit de lauteur musulman suivre
une tradition qui doit avoir reu sa dernire forme pendant la lutte qui exista sous
les Sassanides entre les chrtiens et les sectateurs de Zoroastre.
Aprs Sam on rencontre une nouvelle lacune dans le cycle du Sistan, car Zal
fils de Sam ne parat pas avoir obtenu les honneurs d'un pome particulier : du
moins le Modjmel-al-Tewarikh n'en mentionne aucun, et je n'en ai trouv d'indice
nulle autre part. Quant Rustem fils de Sam, Firdousi avait si bien clbr sa vie,
qu'aucun auteur persan aprs lui n'a d tre tent d'crire sur le mme sujet[36] ;
mais, parmi les quatre enfants de Rustem, il n'y en a qu'un dont Firdousi se soit
occup avec dtail : c'est Sohrab, dont la mort forme le sujet d'un des plus beaux
pisodes du Livre des rois. Les trois autres enfants ont t ngligs par Firdousi, et
les traditions qui les concernaient ont fourni la matire de trois pomes piques, le
Djihanguir-nameh, le Faramourz-nameh et le Banou-Gouschasp nameh.
Le Djihanguir-nameh est une biographie complte. Lauteur commence par dire
quelques mots sur la mort de Sohrab et sur la manire dont Firdousi lavait chante
; aprs quoi il entre en matire sans autre prambule, raconte le deuil de Rustem,
son amour pour la fille de Mesiha, et arrive, aprs le rcit de maintes aventures,
la naissance de Djihanguir (fol. 65 r). La premire partie de la vie de celui-ci est
calque sur lpisode de Sohrab dans le Livre des rois, Djihanguir est lev comme
lui loin de son pre, il est entran comme lui par Afrasiab faire la guerre aux
Iraniens, et comme lui il combat son pre Rustem sans le connatre. Cette tradition

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d'un fils combattant son pre, qu'il ne connat pas, parat avoir fait une impression
trs vive sur les Persans, car nous la trouvons rpte une troisime fois dans le
Barzou-nameh, Au reste elle se rencontre chez presque tous les peuples ; J.
Grimm a publi des fragments d'un pome allemand du viii sicle qui repose sur
une base tout fait semblable ; Miss Brook a dcouvert en Irlande deux trs
anciennes ballades dont le fond offre une ressemblance tonnante avec lhistoire de
Sohrab ; et Dietrich a fait imprimer un conte russe qui retrace la mme histoire.
Le combat de Djihanguir avec Rustem finit par leur reconnaissance mutuelle.
Djihanguir passe du ct des Iraniens et prend une grande part aux guerres de
Kekaous contre les Touraniens, les Arabes, les Slaves et les Berbers. Il est, la
fin, tu la chasse par un Div, et sa mre meurt de douleur en apprenant la perte
quelle vient de faire. L'auteur termine son ouvrage en priant les hommes de sens
de conserver cette vieille histoire jusqu' la fin des jours.
Ce pome se compose de six mille trois cents distiques, et est crit dans le
mtre pique ordinaire. Le seul renseignement que l'auteur donne sur lui-mme,
c'est qu'il a crit son ouvrage Herat ; mais nous ne savons ni son nom ni
l'poque o il vivait. Le Djihanguir-nameh n'est pas mentionn par l'auteur du
Modjmel-al-Tewarikh ; mais je crois nanmoins qu'il date des premiers temps de la
posie pique persane, c'est--dire du v sicle de l'hre ; car les matriaux de ce
pome et leur mise en uvre sont encore tout fait piques, et n'ont rien de
l'lgance ni du ton lyrique des pomes postrieurs.
Les traditions rapportes dans le Djihanguir-nameh ne paraissent pas avoir t
altres par l'influence des musulmans, si ce n'est qu'il y est question de Bagdad,
o l'auteur fait rsider le roi des Arabes (fol. 90 r). C'est une faute laquelle
presque aucun auteur pique persan n'a chappe.
Le Faramourz-nameh est un petit livre contenant peu prs quinze cents
distiques, et qui ne roule que sur un seul pisode de la vie de Faramourz. L'auteur
ne donne aucune espce de prface et dbute par ces vers : Un jour, les braves,
tels que

Feribourz,

Thous,

Rustem,

Farairmourz,

Gourdez,

Babram,

Guiv,

Kustehem, Rebbam et Gourguin le vaillant, taient assis devant le roi, entours de


musiciens et d'chansons ; ils taient assis ensemble, berger et troupeaux,
lorsqu'un messager illustre se prsenta, demandant accs auprs du roi. Ce
messager tait envoy par Nouschad, roi de lInde et vassal de la Perse. Il apporte
une lettre dans laquelle Nouschad demande Kekaous de lui envoyer un membre
de la famille de Sam pour le secourir contre ses ennemis, et dclare que sans cela
il sera oblig de refuser le tribut qu'il paye la Perse. Kaous fait un appel aux
grands de sa cour, et Faramourz s'offre pour cette expdition ; il part, combat
victorieusement les ennemis de Nouschad, les monstres qu'il rencontre, et, la fin,
Nouschad lui-mme, discute avec les Brahmins, et finit par convertir le roi indien et
son peuple la religion persane.
Il existait, du temps de la composition de cet ouvrage, qui date du Ve sicle,
beaucoup d'autres traditions sur Faramourz, dont on retrouve une partie dans le
Barzou-nameh, le Djihanguir-nameh et le Bahman-nameh, On ne peut rien
conjecturer sur l'auteur du Faramourz-nameh ; le seul manuscrit que j'en
connaisse est crit de la main dun Perse, mais rien dans le livre mme nindique
que lauteur ne ft pas musulman. Je ne suis pas loigne de croire que ce que
nous possdons n'est qu'un fragment d'un ouvrage plus considrable.
Le Banou-Gouschasp-nameh est encore un ouvrage du Ve sicle de lhgire. Il
est compos de quatre ballades ou aventures, distinctes et sans liaison entre elles,
et dont la dernire offre une singulire ressemblance avec une scne clbre des
Nibelungen.
Banou-Gouschasp est la fille de Rustem, et lhrone par excellence de l'pope
persane ; elle va la chasse aux Kons et a la guerre, pourfend ses prtendants
trop bardis, dlivre des princes ensorcels et changs en onagres ; et lorsque
Rustem et Kekaous, pour mettre fin aux combats des grands de la cour qui se la
disputent, la marient Guiv, un des plus braves parmi les Iraniens, elle lie son

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mari avec sa ceinture, et le jette sous son sige, jusqu' ce que Rustem arrive
pour lui faire des reproches et pour tablir l'ordre dans la maison. Plus tard elle
devint mre de Peschen, le mme dont le nom tira Firdousi d'un si grand embarras.
Le Banou-Gouschasp-nameh est un petit ouvrage trs informe, sans prface ni
fin, et contenant peu prs neuf cents distiques ; son auteur tait musulman,
comme on le voit par une invocation au Prophte place au commencement de la
quatrime aventure, et par une autre qui se trouve la fin du livre. Le Barzounameh et le Bahman-nameh contiennent une beaucoup plus grande quantit de
traditions

sur

Banou-Gouschasp

que le livre

qui

porte son

nom,

et

qui

probablement nest qu'un fragment d'une collection plus considrable.


La tradition donne Rustem plusieurs petits-fils : Sam fils de Faramourz, dont
le Djihanguir-nameh parle souvent ; Peschen fils de Banou-Gouschasp, et Barzou
fils de Sohrab ; mais ce dernier est le seul d'entre eux sur lequel il existe un
pome particulier, le Barzou-nameh, qui, du reste, et plutt une collection de
toutes les traditions relatives la famille de Rustem que Firdousi avait ngliges,
qu'une biographie de Barzou, quoique ce dernier y joie certainement le plus grand
rle. La forme de l'ouvrage peut faire supposer que l'intention du pote a t de
l'incorporer au Livre des rois, quoique l'pisode surpasse en tendue l'ouvrage
principal. Il commence, comme le Sam-nameh, par une citation de Firdousi, qu'il
prend pour point de dpart. Aprs avoir copi la dernire moiti de l'pisode de
Sohrab, l'auteur dit : A prsent que j'ai achev l'histoire de Sohrab, je vais parler
de son fils Barzou ; venez tous auprs de moi et coutez ma chanson sur le noble
fils de Sohrab, le hros illustre. Voici ce que j'ai lu dans un ancien livre o l'on a
crit ces histoires. Ensuite il entre en matire sans indiquer les sources o il puise
ni les circonstances dans lesquelles le livre est compos ; de manire que tout ce
que l'on peut affirmer de lui, c'est qu'il tait musulman, comme le prouve une
invocation Mohammed. Le commencement de l'histoire de Barzou n'est qu'une
variante de celle de Sohrab, ou plutt de celle de Djihanguir. Sohrab, peu de
temps avant d'aller combattre contre lIran, rencontre Schahroud, fille du chtelain
de Segnan, l'pouse et lui laisse en partant une bague pour lenfant qu'elle porte
dans son sein. Gel enfant tait Barzou, que sa mre leva jusqu lge de vingt
ans en lui cachant son origine, de crainte qu'il n'allt combattre Rustem pour
venger la mort de son pre. Mais un jour Afrasiab arrive Segnan ; il est frapp
de ta bonne mine de Barzou, l'emmne sa cour et finit par l'envoyer la guerre
contre les Iraniens. Barzou est fait prisonnier par eux, dcouvre sa naissance et
reste dans l'arme d'Iran. A partir de l, se droule une suite interminable
d'vnements et d'aventures dans lesquelles paraissent tous les hros que nous
voyons figurer cette poque dans le Livre des rois, accompagns d'une foule de
personnages nouveaux dont Firdousi ne parle pas. Cette masse de traditions
contient

beaucoup

d'histoires curieuses

qui

prtent

des

rapprochements

intressants, mais o s'entremlent tant d'aventures que je ne puis pas mme en


retracer ici le cadre. Ce n'est pas ici le lieu de donner de tous ces pomes une
analyse suffisamment dveloppe pour permettre de suivre l'histoire de chaque
personnage marquant, et juger en connaissance de cause du caractre et des
dtails de ces traditions si compliques. Celles du Barzou-nameh ne sont pas
toujours entirement conformes celles que nous lisons dans le Livre des rois :
ainsi Zadschem, roi du Touran, qui, chez Firdousi, est le grand pre d'Afrasiab, est
son fils dans le Barzou-nameh ; mais ce sont l des diffrences auxquelles il faut
s'attendre quand il s'agit d'une tradition orale ancienne et rpandue dans un pays
aussi vaste que la Perse. Le Barzou-nameh me parat avoir t compos daprs
des sources encore plus populaires que celles de la plupart des autres pomes
piques. La nuance, il est vrai, sur ce point-l, est difficile prciser ; mais on
trouve quelquefois les mmes traditions racontes dans deux de ces pomes, et
lon en voit alors la diffrence. Par exemple, le Barzou-nameh, qui traite
longuement des guerres contre les Slaves, reprsente toujours ce peuple comme
des Divs, et appelle leur roi le Div Seklab, pendant que le Sam-nameh parle des
Slaves comme d'une nation d'hommes, et dsigne leur roi sous le nom du roi
Seklab

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Il est difficile de dterminer la date de la composition du Barzou-nameh ; le
Modjmel-al-Tewarikh ne le mentionne pas, et Anquetil du Perron lattribue un
pote nomm Ata, mais sans indiquer la source d'o il a tir ce renseignement. Ce
nom, ft-il le vritable nom de lauteur, ne nous apprendrait rien sur son compte,
car nous n'avons d'ailleurs, touchant ce pote, aucune information, A en juger par
les caractres mmes du livre, le Barzou-nameh doit appartenir au Ve ou au
commencement du VI e sicle ; le style et l'esprit de la composition sont simples et
tout fait piques, et les traditions rapportes dans l'ouvrage ne sont nullement
corrompues par l'influence musulmane. Le manuscrit de la Bibliothque royale est
le seul que j'aie eu entre les mains ; il a t copi pour Anquetil d'aprs celui de
Fareskhan, lieutenant du gouverneur de Surate, et il contient, sur treize cent
cinquante neuf pages, environ soixante-cinq mille distiques ; mais malgr cette
tendue dmesure, il est incomplet, et les trois mille derniers distiques y
manquent. La longueur de ce pome a d tenter les conteurs d'en extraire des
pisodes, et Anquetil en a rapport de lInde un qui, sous le titre de Sousennameh {le Livre de la chanteuse), semblerait faire un ouvrage part, si on ne le
retrouvait dans le Barzou-nameh; c'est l'histoire d'une chanteuse touranienne qui,
par diffrentes ruses, s'empare des principaux hros iraniens et les envoie
enchans au camp d'Afrasiab.
Le Barzou-nameh a quelquefois, mais plus rarement que le Guerschasp-nameh,
fourni des interpolations pour le texte de Firdousi, et Macan en a publi une dans
l'appendice de son dition. Elle est prise presqu'au commencement du Barzounameh, et renferme l'histoire des premiers combats de Barzou contre Rustem, son
alliance avec les Iraniens et l'pisode de Sousen dont je viens de parler. Un autre
pisode du Barzou-nameh tir du manuscrit de la Bibliothque royale, a t publi
et traduit par Kosegarten, et roule sur une chasse laquelle Kekhosrou avait
invit Barzou.
Le dernier pome de cette srie est le Bahman-nameh. Je le compte parmi les
popes du cycle du Sistan, parce qu'il est presque entirement consacr
l'histoire de la famille de Rustem, quoique le roi Bahman fils d'Isfendiar en soit le
hros nominal. Ce pome est ddi au Seldjoukide Mahmoud fils de Malekschah.
L'auteur, dont le nom m'est inconnu, parat avoir t partisan de ce prince,
pendant sa longue lutte avec son frre. Il annonce qu'il envoie son ouvrage
Mahmoud, aussitt aprs son avnement au trne. L'poque laquelle il fait
allusion dans ce passage parat tre l'anne 498 de l'hgire, dans laquelle
Mahmoud russit se mettre en possession de l'hritage longtemps contest de
son pre, et o il prit le titre de roi. Le Bahman-nameh fut donc compos vers la
fin du Ve sicle de l'hgire. Il est divis en quatre parties, dont la premire dcrit
l'avnement au trne de Bahman fils d'Isfendiar, ainsi que ses aventures avec
Kutaou, fille du roi de Cachemire, et avec Homa, fille du roi d'Egypte. Elle finit par
le rcit de la mort de Rustem, que Djamasp fait au roi, et par les plans de
vengeance que Bahman forme contre la famille de Rustem. La seconde partie traite
de la guerre contre le Sistan. Le vieux Zal, Faramourz, son fils Sam et les deux
filles de Rustem, Banou-Gouschasp et Zerbanou, repoussent trois fois Bahman
jusqu' Bactres ; mais la fin Zal est fait prisonnier, Faramourz tu, et le reste de
la famille s'enfuit vers le Cachemire. Dans la troisime partie, Bahman poursuit les
deux filles de Rustem jusqu'au Cachemire et dans lInde, et finit par les faire
prisonnires ; il s'empare de mme d'Aderberzin fils de Faramourz, et des deux fils
de Zewareh frre de Rustem. Il se rend alors auprs des tombeaux de la famille
du Sistan, les ouvre et les dpouille ; aprs quoi il renvoie tous ses prisonniers
dans le Sistan, lexception d'Aderberzin. Dans la quatrime partie, Aderberzin
est dlivr par Rustem fils de Tour, il fait la guerre Bahman et conclut, la fin,
un trait avec lui ; Bahman cde son trne la reine Homa et est tu la chasse.
Le Bahman-nameh contient peu prs dix mille distiques ; il est crit avec plus
de prtentions littraires que la plupart des autres pomes piques, et prcd
d'une prface imite de Firdousi. L'auteur indique partout la tradition orale comme
la source o il a puis, par exemple dans le passage suivant : Voici ce que dit un

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Dihkan, issu d'une famille de Mobeds, qui m'a ouvert la porte des histoires ; et
autre part : Le pote demanda au conteur ce que Bahman, le matre du monde,
avait fait aprs cela ; le conte leur ouvrit la bouche et lui dit : Je vais te raconter
exactement cette tradition. On ne peut gure douter en effet qu'il n'ait eu sa
disposition des traditions anciennes, car il n'emprunte pas ses matriaux au Livre
des rois ; et son rcit, en gnral, se tient trop dans le cercle de l'ancienne posie
pique pour qu'on puisse le souponner d'avoir invent le fond de son pome ; il
tait d'ailleurs d'une ignorance si complte qu'il n'aurait pas pu forger une fable
sans se trahir sur-le-champ. Il donne dans la quatrime partie un singulier
exemple de son inhabilet exercer la moindre critique, et dguiser mme les
plus grossiers dfauts des contes populaires dont il se servait ; voici le passage :
Le maitre du monde, tranant aprs lui son drapeau renvers, s'enfuit Ctsiphon,
ville qu'on appelle aujourd'hui Bagdad. Il y avait l un roi fortun et clbre par sa
bravoure, dont le nom tait Haroun Lafi. On voit que l'auteur confond Ctsiphon
avec Bagdad, et ces deux villes avec Babylone ou avec quelque autre des
anciennes grandes villes de la Msopotamie ; et quoiqu'il ne fasse pas du roi de
Baghdd un khalife, on voit pourtant, par le nom qu'il lui donne, qu'il pense
Haroun-al Raschid.
L'impulsion donne par Firdousi la posie pique persane avait ainsi dur
pendant tout le Ve et probablement pendant une partie du VI e sicle de l'hgire.
Les auteurs de tous les ouvrages dont je viens de parler appartiennent son cole
; ils ont tous imit sa manire de reproduire les anciennes traditions dont son
exemple ils ont fait la base de leurs pomes, lesquels peuvent n'tre considrs
que comme des complments du Livre des rois. Ils ont certainement chou plus
souvent que lui sur les cueils que prsente ce genre de composition ; ils ont
moins bien choisi leurs matriaux ; ils ont adopt plus de fables et des fables plus
modernes ; enfin ils n'ont su l'galer ni par l'importance du fond ni par la perfection
de la forme ; mais il faut, malgr tous leurs dfauts, les comprendre parmi les
poles piques, car ils racontent l'histoire de leur pays selon la tradition orale et
dans un esprit tout fait national.
La dcadence de la littrature pique commena au VI e sicle de lhgire, soit
que les matriaux eussent t puiss, soit que les progrs de la littrature polie
eussent effac les souvenirs populaires, soit que le sentiment national se ft
affaibli, ou peut-tre par toutes ces raisons ensemble. On ne cessa pas, il est vrai,
de s'occuper de quelques-uns des rois et des hros que les popes avaient
clbrs, mais on s'en occupa dans un tout autre esprit. C'est le sort des traditions
piques de dgnrer en romans et en contes merveilleux. Ces deux espces de
fables s'introduisent de bonne heure dans la tradition, et grandissent aux dpens
des souvenirs historiques, qui vont toujours seffaant. Les noms des hros
restent, mais ils ne servent plus qu' attirer l'attention sur des rcits fantastiques.
C'est ce qui arriva en Perse, o nous voyons natre sur les ruines de la posie
pique deux nouveaux genres de littrature, le roman historique et le conte
pique, qui tous les deux se servent des circonstances les plus connues de la vie
d'un homme clbre pour en former un cadre, que l'un remplit du tableau et de
l'analyse d'une passion, et l'autre de rcits merveilleux destins uniquement
tonner et amuser le lecteur.
Le premier qui mit la mode le roman historique fut Nizami (n l'an 513 et
mort l'an 576 de l'hgire). C'tait un grand pote lyrique et didactique, qui ne
cherchait dans l'histoire que des sujets qui se prtassent aux moralits et la
peinture des passions. Il a compos dans ce systme quatre pomes, dont trois
traitent des sujets tirs de l'histoire pique persane ; ces derniers sont le Khosrou
et Schirin, ou les Amours de Khosrou Parwiz ; le Heft Peiker, cest--dire les Sept
Images, ou les amours de Bahramgour avec sept princesses, et lIskender-nameh
ou le Livre d'Alexandre le Grand. Les deux premiers sont plus lyriques ; le
troisime est plus didactique, surtout dans sa seconde partie ; mais tous portent
des traces de leur parent avec la littrature pique. Nizami est encore trop voisin
du sicle de cette littrature pour savoir se restreindre son sujet et son but

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principal ; de sorte qu'il sest laiss aller raconter beaucoup de circonstances
tires de la posie pique qui ne sont point essentielles au dveloppement de son
roman. Mais quoiqu'il lui soit rest

quelque

chose des

habitudes

de

ses

prdcesseurs, on ne peut pourtant pas le classer parmi les potes piques : il n'a
pas leur sentiment national, il ne puise pas comme eux dans la tradition, mais
dans les livres et dans son imagination, et tire ses sujets indiffremment de
lhistoire persane et de l'histoire arabe, pourvu qu'ils soient propres faire briller
son style et son esprit : c'est essentiellement un homme de lettres. Celui de ses
pomes qui se rapproche le plus, par sa forme, de la posie pique est lIskendernameh, o l'lment lyrique ne prdomine pas, mais auquel cependant manque le
caractre essentiel de l'pope, qui est d'tre fond sur une tradition nationale.
Nous avons vu plus haut qu'il n'existait pas de tradition persane sur Alexandre :
aussi Nizami ne fait-il que suivre la fable grecque, laquelle il ajoute lhistoire de
lexpdition des Russes contre Berda, expdition qui n'est certainement pas entre
dans la tradition persane, car elle a eu lieu lan 945 de notre re.
L'exemple donn par Nizami fut suivi par plusieurs potes distingus des sicles
suivants, qui l'imitrent si servilement qu'ils se bornrent presque exclusivement
au petit nombre de sujets qu'il avait choisis.[37] Ils faisaient assaut de beau
langage, de penses raffines, d'allusions dlicates et difficiles saisir ; mais ils
n'avaient plus rien ajouter aux traditions connues : ils prenaient leurs sujets tout
arrangs dans les posies piques et dans Nizami, et tout ce qui leur importait,
c'tait de les traiter d'une manire encore plus lgante et plus artificielle que
n'avait fait ce dernier. A cette classe appartiennent lIskender-nameh, le Khosrou
et Schirin et le Hescht Behischt (les Sept Paradis, ou les Amours de Bahramgour)
de Khosrou de Dehli (mort en 726 de l'hgire), lIskender-nameh de Djami (mort
en 898 de l'hgire), le Khosrou et Schirin et le Heft Manzer (les Sept Stations, ou
les Amours de Bahramgour) de Hatefi (du commencement du Xe sicle de lhgire),
et lIskender-nameh d'Abd-al-Salam fils dIbrahim, natif du Cachemire. Ce dernier
ouvrage fait dAlexandre le Grand un prophte ; et comme, dans les ides
musulmanes, il faut tre issu de race smitique pour tre prophte, l'auteur adopte
la prtention des Arabes, qui, l'exemple des gyptiens et des Persans,
revendiquent pour leur nation lhonneur d'avoir donn naissance Alexandre le
Grand. Nizami est, je crois, le premier parmi les Persans qui mentionne cette
gnalogie, mais sans l'approuver. Comme il tait difficile de faire entrer Alexandre
dans la ligne de Jacob ou d'Ismal, on trouva l'ingnieux expdient de lui donner
Esa pour anctre La mre d'Alexandre est donc, selon Abd-al-Salam, issue de la
race d'Esa ; elle est vierge, devient enceinte miraculeusement, s'enfuit loin des
hommes et meurt en mettant au monde un fils, que Philippe, roi des Grecs, des
Russes et des Francs, trouve ct de sa mre morte. Il l'adopte, le fait lever
par Aristote, etc. Le rcit retombe ensuite dans la fable grecque et ne se compose
plus que de variations sur le thme de Nizami.
Tous ces romans, malgr leur forme, n'appartiennent plus la vritable posie
pique, et je n'en ferai pas ici lapprciation dtaille, parce que cette apprciation
rentre dans le domaine de l'histoire de la posie lyrique chez les Persans. Ils sont
tous crits en vers et dans un style tellement ambitieux, qu'il faut tre lettr pour
les comprendre ; tandis que les contes qui forment la seconde branche de la
littrature pique dgnre ont un caractre beaucoup plus simple, sont crits par
des littrateurs de bien plus bas tage et destins des lecteurs bien plus
ignorants. Il est difficile de suivre l'histoire de leur composition et de leurs
transformations, et cette tche serait d'ailleurs tout fait en dehors de mon sujet ;
je vais seulement citer quelques traits qui pourront servir caractriser ce genre
d'ouvrages et montrer pourquoi il faut les exclure de la littrature pique.
Un des compilateurs les plus infatigables de ces contes a t un Arabe. AbouThaher Ibn-Hasan Ibn-Ali Ibn Mousa de Tharsous, sur lequel je n'ai d'ailleurs aucun
renseignement. Il parat avoir fait une immense collection de contes sur l'histoire
de Perse, collection que l'on divisa plus tard en divers ouvrages spars, auxquels
on donna les noms des rois ou des hros qui forment les sujets de chaque partie,

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comme le Darab-nameh, le Kaherman-nameh, le Kiran-Habeschy et autres. Le
Darab-nameh est un volume in-folio de 800 pages, qui comprend les vies de
Bahman, de Homa, de Darab et d'Alexandre le Grand. Le cadre de cette
composition est tir de Firdousi ; mais il est rempli et enfl par une masse norme
de fables absurdes, dont je vais rapporter une des plus courtes pour donner une
ide du livre. Alexandre s'tant, dans sa jeunesse, enfin de la cour de son grand
pre Philippe, arrive dans la capitale du pays des Berbers, dont le roi avait pous
la mre d'Alexandre, que Darius avait rpudia. Il craint de se faire reconnatre, et
nayant pas de moyens d'existence, il se prsente dans le conseil des scribes du roi
et demande un emploi. Un des scribes voyant sa beaut surhumaine, et pensant se
faire honneur avec un serviteur d'aussi bonne mine, l'engage pour deux dirhems
d'argent par jour. Son emploi consistait pointer le matin le portefeuille du scribe
au diwan, et le reprendre le soir. Un jour le matre tant tomb malade, envoie
le jeune Alexandre au conseil chercher son dossier ; mais les scribes invitent celuici faire lui-mme le travail de son matre. Le petit Alexandre rpond qu'il n'ose
pas le dire sans permission, retourne chez son matre, obtient son agrment et se
met la besogne. Les scribes voient avec jalousie les beaux caractres qui coulent
de son roseau et les calculs merveilleux qu'il excute ; ils en deviennent jaloux, le
calomnient auprs du malade et le font chasser. Alexandre, se trouvant de
nouveau sans ressources, achte un astrolabe, avec lequel il se place sur la grande
route pour dire la bonne aventure aux passants ; car Aristote l'avait bien instruit
dans les mystres de l'astrologie, etc. L'espace me manque pour continuer cet
extrait, mais l'ouvrage entier consiste en contes pareils. [38]
Le Kaherman-nameh est un ouvrage immense qui remplit huit volumes ; la
Bibliothque royale en possde trois traduits en langue turque dans les environs du
mont Kaf, o il s'amuse atteler quatre cents hippopotames, et devient si froce,
que quand il ne trouve pas d'autres ennemis combattre, il se bat contre luimme, en prenant dans chaque main une massue de fer. Il finit par revenir dans
les pays des hommes et s'tablit dans les montagnes du Kouhistan, o il vit de
lchasse. Or Houscheng prparait alors une expdition contre les princes de l'Iran
et du Touran, qui s'taient rfugis dans l'Inde, et Kaherman voit, un beau jour,
pntrer dans les dfils du Kouhistan une arme persane de dix-sept cent mille
hommes, prcde d'une avant-garde de quatre-vingt mille hommes monts sur
des rhinocros, etc. Je ne suis pas sr que le Kaherman-nameh soit un fragment
de la collection dAbou-Thaher de Tharsous ; mais je le suppose, parce qu'on y cite
sans cesse un certain Tharsousi, absolument comme on cite Abou Thaher
Tharsousi dans le Darab-nameh et dans le Kiran Habeschy, ouvrages que l'on sait
tre tirs de la collection d'Abou-Thaher.
Le Kiran-Habeschy est l'histoire d'un hros qui vcut sous Kekobad et qui finit,
aprs d'innombrables exploits, par devenir vice-roi de Bactres. Ce conte est
certainement tir de la compilation d'Abou-Thaher, t il est tout fait dans le got
des autres. Le Houscheng-nameh, le Faghfour-nameh, le Thahmouras-nameh et
lhistoire de Djemschid sont de la mme classe. C'est une vritable bibliothque
bleue, dans laquelle la tradition, si tant est qu'on y trouve encore une trace de
tradition, est tombe au dernier degr d'abtardissement. Ces contes sont au Livre
des rois ce que Siegfried le Cornu des paysans allemands est l'ancienne Edda.
Leurs auteurs ne se contentent pas de mler continuellement les traditions
persanes et musulmanes, de donner, par exemple, Kaoumors Adam pour pre et
Seth pour fils ; de faire marcher lanne de Houscheng sous le drapeau de
Salomon (comme dans le Kaherman-nameh) ; de faire raconter, par le Simurgh,
Alexandre le Grand, les conversations que l'archange Gabriel et Salomon tiennent
dans le ciel (comme dans le Darab-nameh) ; mais ils bouleversent tout un tel
point qu'il est difficile de croire qu'ils aient seulement lu les pomes piques.
C'est ainsi que la tradition pique des Persans parcourut le cercle entier des
transformations que peut subir une tradition. Forme librement par le peuple sous
les anciennes dynasties, conserve par les Dihkans dans le temps de la dcadence
de l'empire, recueillie plusieurs reprises par les derniers rois Sassanides, elle
paraissait devoir succomber sous l'invasion arabe et sous le changement de

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matres, de religion, et de langue mme que la domination musulmane fit subir
la Perse ; mais elle rsista toutes ces preuves, fut reproduite dans la langue
mme des conqurants, et devint, entre les mains du peuple vaincu, un moyen de
dfense. Aprs mainte tentative infructueuse, parut enfin un homme qui sut la
convertir en un vritable pome pique national ; et le Livre des rois pendant un
sicle, fut suivi d'un grand nombre de pomes composs dans le mme esprit et
qui le compltrent dans toutes ses parties. Ces pomes puisrent la tradition
pique ; mais la nation ne se lassa pas d'entendre, sous de nouvelles formes, des
rcits relatif ses hros favoris, et Nizami cra le roman historique, dans lequel il
conserva le cadre fourni par les potes piques, mais en le remplissant, selon le
got de son temps, de sentiments raffins. Son cole domina dans la littrature
persane pendant plusieurs sicles, et la tradition allait toujours s'affaiblissant sous
le poids des ornements dont on la surchargeait. D'un autre ct, le peuple, qui
ces romans taient inintelligibles, se cra le conte en prose, dans lequel il
accumula, autour des noms clbrs par l'pope, toutes les fables qu'il avait
l'habitude de raconter, et qui taient compltement trangres la tradition
historique. C'est ainsi que prit la tradition vivante et orale ; mais la grande uvre
de Firdousi est reste, et n'a jamais cess d'tre l'objet de l'admiration des savants
et de la prdilection du peuple.[39]
Les travaux dont le Livre des rois a t lobjet en Orient sont moins nombreux
et moins importants que ne devrait le faire croire l'immense popularit dont cet
ouvrage jouit depuis huit sicles dans le monde musulman. J'ai parl plus haut de
ldition critique du texte que Basangher-Khan fit entreprendre lan 829 de lhgire
; c'est le seul essai d'puration du texte que les musulmans aient tent. On trouve
parfois sur la marge des manuscrits, on certain nombre de notes ; mais on ne
connat aucun commentaire suivi sur louvrage entier. Les prfaces se terminent
quelquefois par un lexique trs concis, qui a t reproduit par Macan. La premire
traduction du Livre des rois date de la fin du VI e sicle de lhgire ; elle est en
prose arabe ; lauteur est Kawam-eddin Abou'lfatah Isa Ibn-Ali Ibn-Mohammed,
natif d'Ispahan qui la ddia lAyoubite Abou'lfatah Isa fils de Malek-el-Adel
Aboubekr. Ce n'est qu'un extrait, qui ne peut gure servir fixer le sens d'aucun
passage difficile ; mais sa date le rend important pour la critique de l'ouvrage
quand il s'agit d'interpolations considrables. Tatar-Aly-Effendi prsenta, l'an 916
de l'hgire, Kansou le Gauride, une traduction complte du Livre des rois en vers
turcs. Une autre traduction turque fut excute en prose par Mehdy, officier du
srail, et ddie Othman II, lan 1030 de lhgire. Tawakkol-Beg fils de
Tawakkol-Beg, employ au service de Dara-Schekoh fils de Houmayoun et vice-roi
de Lahore, publia, lan 1063 de lhgire, sur la demande de Schemschir-Khan, sous
le titre de Muntekhab-al-Tewarikh (Extrait des annales), un abrg de Firdousi en
persan. Cet ouvrage est crit en prose mle de nombreux passages de vers ; il
est plus court que l'extrait de Kawam-eddin, et s'arrte la mort d'Alexandre,
aprs laquelle on ne trouve plus qu'un sommaire en quelques pages, ne contenant
gure que les noms des rois Sassanides. Tawakkol-Beg avait sous les yeux un
manuscrit rempli d'interpolations, et son travail ne peut tre d'aucun secours pour
la critique du texte. Il termine son livre par un extrait de la prface n 2. Enfin
Hyde a possd un autre extrait du Livre cls rois, entirement en prose et intitul
Schah-nameh naser, le Livre des rois en prose. Ce livre est l'ouvrage d'un Perse,
comme on peut s'en assurer en lisant la vie de Zoroastre que Hyde en a tire, et
qui est amplifie l'aide du Zerdouscht-nameh, lgende perse dont un auteur
musulman n'aurait pas fait usage. Sir W. Ouseley a publie quelques autres
fragments de cet extraite.
Les Europens se sont occups fort tard du Livre des rois. Le premier qui en ait
publi des fragments est Sir W. Jones, dans ses Commentarii poeseos Asiaticae,
Londres, 1772. Firdousi tait alors encore si peu connu, que Sir W. Jones croyait
que le Livre des rois tait une collection de diverses posies historiques que lon
avait lhabitude de runir en un seul volume, ranges selon lordre chronologique
des sujets, et dont une, en particulier, se distinguait par son caractre pique.

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Jones a donn quelques extraits du Livre des rois avec une partie de la satire,
accompagns dune traduction latine.
Le premier qui ait essay de traduire louvrage entier est J. Champion, qui a
publi le commencement de son travail sous ce titre : The Poems of Ferdosi,
translated by Joseph Champion esq., t. I, Calcutta, 1786 (grand in-4, 315 pages).
Son introduction renferme un extrait de la grande prface persane ; sa traduction
est en vers et finit au mariage de Zal et de Roudabeh. Cet ouvrage parat avoir eu
quelque succs, car il a t rimprim Londres en 1790, petit in-4, ce qu'on ne
peut attribuer qu' la nouveaut du sujet ; car la traduction est conue dans un
faux systme de paraphrase et ne donne aucune ide de l'auteur ni de son style.
Le comte Ludolf s'occupait presque en mme temps d'une traduction littrale du
Livre des rois, en prose allemande ; mais il n'en a para que quelques fragments
contenant lhistoire de Djemschid et celle de Zohak. C'est un travail consciencieux,
et il est regretter qu'il n'ait pas paru en entier.
Le capitaine W. Kirkpatrick insra, dans son Essai sur lhistoire de la posie
persane, malheureusement rest incomplet, les passages de Firdousi qui se
rapportent Dakiki.
Hagerman publia, en 1801, Gttingen, une dissertation sous ce titre :
Monumentae Persepolitani e Ferdusio poeta Persarum heroico illustratio, in-4,
dans laquelle il donne un fragment de lhistoire de Djemschid, mais d'une manire
fort incorrecte. Il a publi plus tard, dans le journal de M. Schlegel intitul Europa,
la traduction d'une partie de la vie de Bahramgour.
Mouradgea d'Ohsson a pris Firdousi pour base de son Tableau historique de
l'Orient, Paris, 1803, 3 volumes in-8. C'est un extrait du Livre des rois, dans
lequel l'auteur a voulu conserver ce qui est historique, en le compltant par des
faits tirs d'autres sources.
E. Scott Waring dans son Tour to Sheeraz, Londres, 1807, a publi un assez
grand nombre de passages de Firdousi ; mais il se contente le plus souvent de les
accompagner de la traduction de Champion.
Dans la mme anne, Wilken fit imprimer, dans ses Institutiones linguae
Persicae, p. 189-309, des fragments de l'histoire d'Alexandre, suivis d'une
traduction latine.
Wallenbourg s'occupait pendant ce temps, Vienne, d'une traduction de
l'ouvrage entier en prose franaise ; mais elle n'a pas t acheve, et il n'en a rien
paru que la traduction de la prface n 2, sous le titre de : Notice sur le Schahnameh ; Vienne, 1810, in-8.
De son cte, la Compagnie des Indes avait, depuis quelques annes, ordonn la
publication du texte entier de Firdousi. Lumsden, alors professeur d'arabe et de
persan au collge de Fort-William, fut charg de ce travail et organisa un bureau
de mounschis, qui collationnrent vingt-sept manuscrits. Le premier volume seul
parut sous ce titre : The Schah-namu, being a series of heroic poems on the
ancient history of Persia, by the celebrated Abool-Kousim i' Firdousee of Toos, in
eight volumes ; vol. I, Calcutta, 1811, in-folio. L'impression de cette dition est
assez correcte, mais le texte ne rpond pas, sous le rapport de la critique, ce
que l'on pouvait attendre d'un diteur aussi savant et de prparatifs aussi
considrables ; car on a suivi, malgr le grand nombre de manuscrits collationns,
le texte d'un manuscrit du XVIIe sicle prt Lumsden par feu Sir John Malcolm.
J'ai eu longtemps entre les mains ce manuscrit, dans lequel le copiste a accumul
autant de vers qu'il a pu ; c'est ce que les Orientaux prennent pour un texte
critique, et je ne doute pas que les mounschis n'y aient suivi plutt leur got que
l'opinion de Lumsden, qui n'avait que peu de temps donner la rvision de
l'ouvrage. Cette dition ne fut pas continue ; mais la copie qui avait t prpare
pour le second volume servit l'dition de Sohrab publie par M. Atkinson sous le
titre suivant : Soohrab a poem, freely translated from the original Persian of
Firdosee by James Atkinson, Calcutta, 1814, in-8.

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L'anne suivante parut Londres un petit ouvrage intitul : Episodes of the
Schah-nameh of Ferdosee, translated into English verse by Stephen Weston ;
1815, in-8. Ce livre ne contient quun petit nombre de passages suivis du texte en
caractres latins.
Wahl, Halle, avait lintention de publier une traduction complte de Firdousi,
et lannona, en 1816, dans le volume V des Mines de lOrient ; il n'en a paru
qu'un spcimen en vers blancs, accompagn du texte et de notes, (Mines de
lOrient, t. V, p. 109, 233, 351.)
Hammer publia, en 1818, son Histoire de la posie persane, dans laquelle il
insra une traduction, en vers allemands des Sept Aventures d'Isfendiar et d'un
fragment de Sohrab (Geschichte der schnen Redeknste Persiens, p. 56-76). Il
avait dj antrieurement publi deux autres fragments de Firdousi, dont l'un
contient l'histoire de Khosrou et Schirin {Mines de l'Orient, t. II, p. 421-450),
l'autre les aventures de Sam et de Zal (ibidem, t. III, p. 57-64).
S. de Sacy publia, dans la mme anne, le texte et la traduction du voyage de
Barzoueh dans l'Inde (Notices et Extraits, t. IX, p. 140-153).
En 1820 parut l'ouvrage de Goerres qui porte ce titre : das Heldenbuch von Iran
; Berlin, 2 vol. in-8. C'est un extrait trs dtaill de Firdousi, et le seul travail qui
encore aujourd'hui donne une ide juste de l'ouvrage. On peut sans doute refuser
son assentiment aux ides que l'auteur met dans sa prface, et faire des critiques
de dtail sur la traduction ; mais il faut reconnatre que les extraits sont faits avec
un sentiment exquis de la posie pique.
Ross plus connu sous le pseudonyme de Gulschin, avait conu le plan d'une
traduction complte de Firdousi accompagne du texte ; mais il n'en a paru que
quelques spcimens dans les Annals of oriental Literature, Londres, 1890, in-8.
J'ai publi, en 1899, dans une petite brochure intitule Fragments relatifs la
religion de Zoroastre, Paris, in-8, quelques passages relatifs la vie de
Guschtasrp, qui ont t traduits plus tard, avec le reste de ce petit ouvrage, sous
le titre de : Fragmente ber die Religion des Zoroaster von Vullers ; 1831, in-8.
Aprs toutes ces tentatives de publication et de traduction, parut enfin en 1839
une dition complte du Livre des rois : The Schah-nameh an heroic poem by
Abool-Kasim Firdoosee published by Turner Macan ; Calcutta, 4 vol. in-8. Elle
contient une prface en anglais, dans laquelle l'diteur rend compte de son travail
et donne une vie de Firdousi ; une introduction persane o il reproduit, mle
ses propres rflexions, la plus grande partie de la prface persane n 1 ; le texte
complet du Livre des rois ; enfin un appendice qui se compose des pisodes
rejets du texte comme interpols, et du lexique dont j'ai parl plus haut. L'diteur
a reproduit, presque sans changement, tout ce qui a t imprim du texte de
Lumsden, en indiquant toutefois, par des toiles, les passages suspects ; le reste
de l'ouvrage forme la premire rdaction critique du texte de Firdousi qui ait t
entreprise par un Europen. Macan tait plus propre que personne remplir cette
tche, car il connaissait parfaitement la littrature persane el avait passe la plus
grande partie de sa vie dans la meilleure socit musulmane des provinces
septentrionales de lInde. Il est regretter que ltat de ses yeux ne lui ait pas
permis de publier un choix de variantes, et une traduction anglaise de louvrage
qu'il m'a dit avoir voulu entreprendre.
Atkinson a imprim, en 1832, un ouvrage sous ce titre : The Shah-nameh of the
Persian poet Firdausi translated and abridged in prose and verse by James
Atkinson ; Londres, in-8. Ce livre n'est qu'une traduction de l'extrait persan fait
par Tewakkol-Beg, et se termine, comme son original, la mort d'Alexandre le
Grand. La fin du volume contient une nouvelle rdaction de la traduction en vers
de l'pisode de Sohrab.
Enfin Vullers a fait paratre, en 1833, une collection de passages de Firdousi
sous le titre de : Chrestomatia Schahnamiana ; Bonn, in-8. Elle renferme le texte

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des passages dj publis par Wilken, Wahl et Silvestre de Sacy, avec des
variantes et un lexique.
Aprs avoir numr tous les travaux dont le Livre des rois a t l'objet, autant
du moins qu'ils sont parvenus ma connaissance, je dois dire quelques mots sur
l'dition que je commence publier. J'ai fait usage d'un grand nombre de
manuscrits. La Bibliothque royale de Paris en possde huit dont je me suis
constamment servi. J'ai consult la bibliothque de la Compagnie des Indes,
Londres, treize manuscrits, dont quelques-uns viennent de la bibliothque de
Tippou-Sab : je les ai collationns pour une grande partie du texte. Je n'ai qu' me
louer de toutes les facilits que j'ai trouves dans ce dpt magnifique et de la
complaisance qua eue pour moi feu Sir Ch. Wilkins, alors conservateur de la
bibliothque. Feu Sir John Malcolm a eu la bont de me prter ses deux
manuscrits, dont lun a servi de base ldition de Calcutta, et lautre avait fait
partie de la bibliothque de Nadir-Schah. Feu le colonel Baillie et Sir Graves Ch.
Haughton ont bien voulu aussi me communiquer les leurs. Le plus beau de tous les
manuscrits de Firdousi que je connaisse est celui qui a appartenu au colonel Doyle.
Ce magnifique volume vient de la bibliothque impriale de Dehli, et tous les
empereurs, depuis Baber, le conqurant de lInde, jusqu' Schah Alem, y ont
appos leur sceau. Le colonel, en partant pour l Jamaque, le donna la Socit
asiatique de Londres, qui m'a fait l'honneur de me l'envoyer Paris, sur la
proposition de Lord Munster et de Sir Graves Haughton, qui voudront bien me
permettre de les en remercier ici publiquement. Feu le docteur Nicoll, Oxford,
m'a facilit, avec son amabilit habituelle, l'usage de la bibliothque Bodlienne,
qui contient un manuscrit de Firdousi copi par un Perse, et fort curieux sous ce
rapport. Enfin je possde cinq manuscrits de l'ouvrage, dont un a servi Macan
pour son dition, et un autre, fort ancien, est remarquable en ce qu'il offre un
excellent exemple de l'tal o tait le texte avant la rvision faite par ordre de
Basangher-Khan. Il ne serait pas facile de donner aux personnes qui n'ont pas eu
comparer des manuscrits du Livre des rois une ide juste du nombre de
variantes qu'ils fournissent et qu'on peut diviser en trois classes principales : 1 les
grandes interpolations tires d'autres pomes piques ; 2 les tirades de vers qui
n'ajoutent rien au rcit et sont l'ouvrage de quelque savant lecteur ou copiste qui
s'est permis d'allonger le pome par ses amplifications ; 3 les variantes
proprement dites, o le copiste n'a fait que changer quelques mots d'un vers ou un
vers entier, soit par ngligence, soit pour corriger le texte, soit pour substituer un
terme nouveau un vieux mot devenu difficile entendre. La premire classe est
la plus facile reconnatre ; les deux autres laissent de grands doutes quand le
nombre et l'autorit des manuscrits qui contiennent l'une et l'autre version se
balancent, et quand les expressions ne trahissent pas une origine moderne. J'ai
quelquefois hsit dans ce cas. Au reste, cette immense varit de leons ne doit
pas faire douter de la possibilit de donner un texte suffisamment authentique ;
car, l'exception des grandes interpolations que l'on retrouve dans les pomes
dont elles sont empruntes, et qui en consquence ne peuvent prsenter aucune
difficult srieuse, toutes ces variantes n'influent que peu sur la marche du rcit, et
ne sont pour la plupart que des rptitions, des transpositions de vers ou des
substitutions de mots arabes des mots persans maintenant hors d'usage ; et l'on
trouvera ordinairement, dans la plupart des manuscrits anciens, une conformit
suffisante pour une dcision critique, javais essay de classer les manuscrits par
familles, comme on a fait avec un si grand succs pour le Nouveau Testament,
pour les Pandectes, et comme M. de Schlegel l'a fait rcemment pour le Ramayana
; mais je n'y ai pas russi, de sorte que j'ai t rduit me guider, dans chaque
cas, selon les circonstances, le style, le sens, et selon le nombre et l'ge des
manuscrits.
J'ai tch de traduire d'une manire aussi littrale qu'il na t possible, sans
blesser les rgles de la langue franaise ; mais la limite est ncessairement un peu
vague, et il y a un peu d'arbitraire dans les concessions que lon est oblig de faire
tantt au dsir de rendre rigoureusement les expressions de l'original, tantt aux
exigences de la langue de la traduction. Mon intention a toujours t de donner

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l'expression exacte du sens la prfrence sur llgance du style. Quand j'ai ajout
des mots pour complter le sens d'une phrase, je les ai fait mettre en italique.
suite

[1] Toutes les Notes du traducteur ne sont pas ici reproduites.


[2] Tous les crivains qui ont trait de l'histoire de la posie persane, tant
orientaux qu'europens, donnent l'ouvrage de Danischwer Dihkan le titre de
Basitan-nameh (vieux livre), qui est emprunt au passage de Firdousi cit page vi,
et quelques passages semblables o le pote parle d'un ancien livre. Mais il est
vident que Firdousi ne veut pas donner le titre d'un livre en disant un livre des
temps anciens, et d'ailleurs cette phrase ne s'applique pas au livre de Danischwer
Dihkan, mais celui dont les fragments, selon le rcit de Firdousi, avaient fourni la
matire pour la composition de l'ouvrage de Danischwer. Il me semble qu'il ne peut
y avoir aucun doute que le vritable titre de la collection de Danischwer nit t
celui que j'ai indiqu. Aboulfaradj-al-Warrak, dans son Kitab al-Fihrist (voyez
Notices et Extraits, t. X, p. 266), donne la liste des titres originaux des ouvrages
qu'Ibn-al-Mokafifa avait traduits du pehlewi. Le premier de ces ouvrages est le
Khoda-nameh ; or khoda signifie roi en pehlewi ; voyez le Boundehesch,
manuscrit de la Bibliothque royale, t. III, p. 38; t. VII, p. 38, ag; XVII, 1, 10, l,
etc. Aboulfaradj ajoute ce titre les mots traitant des vies (des rois). Firdousi
traduit ce titre fort exactement par Livre des rois; mais il ne donne nulle part le
titre original du Khoda-nameh ; et il n'est pas difficile de deviner la raison de cette
omission en apparence si singulire. Le mot khoda, seigneur, qui sous les
Sassanides avait t appliqu aux rois ne servait, depuis l'introduction de
l'islamisme, que pour dsigner Dieu; de sorte que Firdousi pouvait craindre qu'on
ne lui reprocht comme un blasphme le titre de la source principale de son
ouvrage, et toute accusation d'impit, si frivole qu'elle fut, tait grave pour le
pote au milieu de la cour jalouse et bigote de Mahmoud.
[3] Voyez sur la vie de Firdousi les deux prfaces persanes dont j'ai parl plus
haut; la notice donne par Djami dans le Beharistan, et imprime dans lAnthologia
Persica (Vienne, in-4) ; la biographie de Firdousi par Daulet schah traduite par S.
de Sacy, dans les Notices et Extraits, t. IV, p. 230 et suiv. (Le texte de cette
biographie a t publi par Vullers dans sa traduction allemande de mes Fragments
relatifs Zoroastre, Fragmente, etc. von Vullers, 1831.) Parmi les biographies
crites par des Europens, voyez surtout Atkinson, dans la prface de son Sohrab,
Calcutta, 1813, in 8; de Hammer, dans son ouvrage intitul : Geschichte der
schnen Redekunste Persiens, 1816, et dans un article insr dans le t. IX des
Wiener Jahrbcher; la prface anglaise de Macan dans son dition du Shahnameh
of Firdousee, Calcutta, 1839; un article biographique insr dans le Rtrospective
Review, que je ne connais que par une traduction publie dans la Revue
britannique de juillet 1887; et un article insr dans Cochrane's foreign quarterly
Review, n 1, 1835.
[4] On place ordinairement cette scne dans un jardin o Firdousi se serait
arrt avant d'entrer dans la ville de Ghaznin, et o il aurait trouv les trois potes
occups boire et rimer. Je prfre la version de cette anecdote que donne la
prface n 1, selon mon manuscrit n 4, fol. 8 v. Un pareil dfi tait tout fait
dans l'esprit de la cour lettre de Ghaznin.
[5] Cette anecdote est confirme par une autre qu' son tour elle sert
claircir. Lorsque Mahmoud, l'an 420 de l'hgire, se fut rendu matre de la
personne de Rustem fils de Fakhr-al-daulet, il lui demanda s'il avait lu le Livre des
rois; le prisonnier rpondit affirmativement. Alors le roi lui demanda s'il y avait
trouv un exemple de deux rois gouvernant le mme pays ; Rustem rpondit qu'il

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n'y avait rien trouv de pareil. Quelle folie, dit Mahmoud, t'a donc pouss venir
dans mon camp? et il le fit jeter dans les fers, o il resta jusqu' sa mort. (Voyez
Price, Muhammedan History, t. II, p. 368.) Plusieurs savants ont dout que
l'ouvrage de Firdousi put s'tre rpandu assez vite pour autoriser Mahmoud faire
une pareille question. Mais on comprend bien que Mahmoud, qui savait avec quelle
faveur Rustem avait accueilli les pisodes du Livre des rois, et qui avait t si
jaloux du patronage accord Firdousi par le prince delmite, ait trouv
irrsistible la tentation de se servir de ce livre mme pour motiver la condamnation
de son ennemi.
[6] Kamous le Keschanide envoya Aschkebous provoquer au combat les
Iraniens. Rehham le combattit du ct des Iraniens, mais il finit par s'enfuir sur la
montagne. Thous irrit voulut aller lui-mme se mesurer avec Aschkebous; mais
Rustem lui dit : Tu es le chef de larme, pourquoi combattrais-tu en personne?
Maintiens l'arme dans sa position pendant que je me battrai avec Aschkebous :
Garde, selon la coutume, le centre de larme, et moi je vais combattre pied.
Ensuite il s'avana pied contre Aschkebous et lana une flche contre son cheval.
Le cheval tomba, et Aschkebous, qui se trouvait pied, lana une flche contre
Rustem, qui, son tour, le frappa d'une flche dans la poitrine et le tua.
[7] Selon d'autres, il en repartit, aprs quatre ans de sjour, pour la ville de
Thous, o il passa aussi quatre ans, au bout desquels il revint Ghaznin (voyez
Daulet schah) ; mais ce rcit n'a rien de vraisemblable, car le pote aurait sans
doute mentionn cette circonstance dans un des nombreux passages de son livre
o il parle de lui-mme.
[8] Les Karmathes taient une secte qui exera une grande influence dans le
III e et le IV e sicle de lhgire. Ils expliquaient le Coran allgoriquement et taient
peine considrs comme musulmans. Firdousi ne faisait rellement pas partie de
cette secte; mais cette accusation tait une chose trs grave pour lui qui tait dj
suspect d'hrsie.
[9] Je donne ici la satire d'aprs mon manuscrit n 5, qui se rapproche
beaucoup du manuscrit de la Bibliothque royale n 229, et de celui que Macan a
suivi dans sa prface persane, p. 63-66. D'autres manuscrits contiennent des
rdactions de celle pice, les unes beaucoup plus courtes, les autres beaucoup plus
longues; j'en possde une qui n'a que trente distiques, et une autre qui en a cent
soixante.
[10] Firdousi rpte ici la dclaration de son attachement Ali presque dans
les mmes termes qu'il avait employs dans la prface du Livre des rois, et qui
avaient t le prtexte des accusations d'hrsie qu'il avait eu subir.
[11] C'est un nombre rond, car les meilleurs manuscrits du Livre des rois ne
contiennent que cinquante-trois cinquante-quatre mille distiques. Il est vrai que
dans quelques manuscrits on en compte soixante mille; mais ils sont enfls par des
interpolations trs considrables, tires d'autres pomes piques, comme nous
verrons plus tard.
[12] Bouin-tan, au corps d'airain, est un surnom d'Isfendiar fils de Guschtasp.
[13] Ceci est videmment une allusion Hasan Memendi.
[14] On a va plus haut le mot de Mahmoud auquel Firdousi fait allusion dans
ce passage.
[15] Le pre du sultan avait t, dans l'origine, esclave d'Alptequin, gnral au
service de Nouh le Samanide.
[16] L'expression dont se sert Firdousi signifie littralement, neuf dans neuf,
et trois dans quatre ; je pense qu'elle est emprunte un jeu. Je n'ai pas

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rencontr autre part cette singulire locution, de sorte que je ne puis en donner le
sens que par conjecture.
[17] Ceci est une allusion lexpression dont s'tait servi Hasan Memendi
loccasion du payement de Firdousi en argent au lieu d'or.
[18] Selon Daulet schah, il resta encore un mois cach Ghazoin, ce qui est
peu vraisemblable, se rfugia ensuite chez Aboulmaani, marchand de livres
Herat, et ne partit pour le Mazenderan que lorsque la proclamation du sultan
contre lui leut forc de quitter le Khorasan. Selon lauteur de la grande prface, il
passa dabord dans le Kouhistan; maison verra plus bas que son sjour dans cette
province dut prcder immdiatement son retour Thous ; et les fragments
potiques insrs dans cette prface mme prouvent que c'est dans le Mazenderan
que Firdousi se rendit d'abord : Firdousi ayant quitt Ghaznin, se rendit dans le
Mazenderan.
[19] Dauletschah et les diffrents manuscrits de la prface n i crivent avec
une trange confusion les noms de ce prince. Mais il n'y a gure de doute que ce
ne ft Kabous, appel Schems-almaali, fils de Weschmguir, qui fut dpos
quelques annes plus tard (en 403 de l'hgire).
[20] C'est le seul des outrages de Firdousi composs postrieurement au livre
des rois qui se soit conserv ; mais il est fort rare, et je nai pu men procurer que
le commencement, que je dois lamiti de M. Kasimirski. Macan le possdait;
mais je ne sais pas ce que le manuscrit est devenu depuis la mort du propritaire.
[21] Macan conclut de cette ddicace que le pome n'a pas pu tre crit
Bagdad. Mais il est trs possible que Firdousi lait ddi successivement deux
princes, ou quil l'ait achev Ahwaz. Il serait intressant; tous beaucoup de
rapports, de connatre ce pome, car il est probable que Firdousi, selon son
habitude, y

parlait de

temps en

temps des

circonstances qui

lui taient

personnelles, et y donnait le fil de ses aventures postrieures la satire.


[22] Il y avait videmment une tradition gnralement rpandue, que
quelques vers de Firdousi que Mahmoud aurait vus ou entendus inopinment
avaient contribu le taire ralentir de la perscution du pote; mais les dtails que
donnent les diffrentes biographies varient extrmement. Selon Daulet schah (chez
Vullers), ce serait Hasan Memendi qui aurait rcit au sultan deux distiques de
Firdousi au sujet d'une lettre que Mahmoud adressait au roi de Dehli; selon Djami
(Beharistan, manuscrit de la Bibliothque royale 308, fol. 80 v), ce seraient
dautres vers que Hasan aurait rcits pendant une chasse. Daulet schah prsente,
on gnral, Hasan Memendi comme le protecteur de Firdousi, ce qui est
inconciliable avec le rcit des deux prfaces et avec les vers cits dans la prface n
i.
[23] La prface n 2 raconte autrement la disgrce de Hasan : Elle dit que
Mahmoud, aussitt que les gens quil avait envoys la poursuite de Firdousi
furent revenus sans lavoir trouv, rassembla ses ministres et leur dclara que
cette affaire honteuse tait leur uvre, les condamna payer les 100.000 dinars
dus au pote, et les bannit de la ville. (Manuscrit de la Bibliothque royale 278, fol.
4 v.)
[24] Il ne manque certainement pas de fautes historiques, chronologiques et
gographiques dans le Livre des rois; mais elles sont, pour la plus grande partie,
de la classe de celles qui sont inhrentes toute tradition orale qui a vcu
longtemps dans la bouche d'un peuple. Elles ne peuvent pas tre mises sur le
compte du pote, et ne sont pas dues l'influence des ides musulmanes.
[25] L'auteur du Modjmel-al-Tewarikh dit : Les philosophes grecs oui beaucoup
de traditions sur la sagesse, les discours et le tombeau d'Alexandre; elles ont t

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traduites en arabe, et Firdousi en a mis une partie en vers, comme je dirai en son
lieu. (Manuscrit persan 62, fol. 39 v.)
[26] Le Modjmel-al-Tewarikh, p. 21 v et suiv., contient un extrait dun de ces
anciens ouvrages persans, orn de vignettes ; cest le Livre des portraits des rois
Sassanides. C'est probablement le mme ouvrage que Massoudi a trouv
Istakher. Voyez Saint-Martin, article Masoudi, dans la Biographie universelle. Les
Persans ont imit cet usage de leurs anctres dans les peintures dont ils ornent les
manuscrits des pomes piques et des romans, ce qui doit tre un grand scandale
aux yeux des musulmans orthodoxes.
[27] Cette lgende est en vers.
[28] Cest--dire le royaume du midi.
[29] Tu es de la mme ville et du mme mtier que lui. (Guerschasp-nameh,
p. 15.) Et un peu plus loin : Cest ainsi que Thous a produit deux potes.
[30] On s'occupe beaucoup depuis quelque temps de l'histoire de lorigine de
la chevalerie, et cette critique du caractre de Rustem peut servir prouver que
ce n'est pas chez les Persans qu'il faut l chercher; l'auteur du Guerschasp-nameh
ne reproche Rustem que des malheurs, pendant qu'il ne blme point les
trahisons suivies du succs que Firdousi raconte de lui, comme celles qui
amenrent la mort de Sohrab et dIsfendiar. Les hros et leurs potes manquaient
galement de sentiments chevaleresques.
[31] Je remarque, en passant, que tout en critiquant Firdousi, il ne lui
reproche nulle part de s'tre loign de la tradition, reproche qu'il ne lui aurait
certainement pas pargn s'il avait eu un prtexte pour le lui adresser.
[32] On a cru que Sindbad tait un conte arabe; mais il est d'origine persane,
et a t crit sous les Arsacides. Le Modjmel-al-Tewarikh le cite (fol. 61 r) parmi le
petit nombre douvrages composs sous cette dynastie. Les Persans ont t de
tout temps un peuple peu maritime; mais nous savons pourtant par les auteurs
romains qu'il y avait un commerce actif de lembouchure du Tigre la cte de
l'Inde et Ceylan ; ce qui explique l'existence de contes populaires sur les
merveilles des iles.
[33] Ce ms. est copi par un Perse, comme indique la formule : au nom du
Dieu clment et misricordieux, qui remplace le Bismillah des musulmans. C'est
une circonstance trs remarquable, que la plupart des pomes piques persans,
l'exception du Livre des rois, ne se soient conservs que dans des copies de cette
espce. Il est probable que l'inlgance de leur style les aura fait abandonner de
bonne heure par les musulmans, pendant que les Perses sy attachaient comme
des souvenirs de la gloire de leurs anctres, dont ils se croyaient et se croient
encore les seuls hritiers lgitimes, et qu'ils ne dsesprent pas de faire revivre.
[34] Ce petit livre a le caractre lgendaire commun toutes les traditions
conserves par les Perses. Il tait tout naturel quune secte perscute s'attacht
conserver plutt la partie lgendaire que la partie pique de ses souvenirs. C'est
ainsi que la Vie de Zoroastre, crite en vers persans, et dont Anquetil a donn des
extraits, est

toute mythologique, de

mme

que les traditions

relatives

Thahmouras, qui se trouvent dans l'appendice au Minokhired, et les rcita de


plusieurs aventures arrives aux Perses aprs la chute de l'empire persan. Il n'y a
que lHistoire de la fuite des Perses dans laquelle prdomine le caractre
historique. Je remarque ici, en passant, qu'outre la rdaction connue de ce dernier
livre, il en existe une autre beaucoup plus tendue, et dont la premire n'est que
l'extrait. Je possde une partie de cette seconde rdaction, que je ferai connatre
autre part.

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[35]

Les

musulmans

l'appellent

lEsprit

fidle,

et

se

croient

placs

particulirement sous sa protection. Voyez Coran, chapitre II, verset 92 (dition de


Flgel), et Sale, chapitre II, verset 97.
[36] On trouve des manuscrits portant le titre de Rustem-nameh, mais ce ne
sont que des copies de la partie du livre des rois qui contient lhistoire de Rustem.
[37] Il y a quelques autres pomes qui portent pour titres des noms tirs de
lhistoire de Perse; mais ils nappartiennent pas mme au roman historique : tel
est le Djemschid-nameh (manuscrit de la Bibliothque royale, fonds Ducaurroy),
qui na rien de commun avec les traditions relatives Djemschid, et dont le hros,
fils d'un roi de la Chine, est entirement de linvention de l'auteur.
[38] Presque chaque paragraphe commence par ces mots, Abou Thaher
raconte; ce qui me parat prouver que la rdaction persane que nous avons n'est
que la traduction ou l'abrg d'un original arabe.
[39] Il y a deux autres classes de pomes persans qui ont pris la forme
pique, mais que leur sujet et l'esprit dans lequel ils sont conus ne permettent
pas de comprendre parmi les vritables popes : ce sont ceux qui traitent de
lhistoire lgendaire de la famille du Prophte, et ceux qui roulent sur la vie de
quelques rois modernes de la Perse, contemporains ou peu prs contemporain de
leurs auteurs. La premire classe est assez nombreuse, et les ouvrages qui la corn
posent ne manquent pas d'intrt : tels sont le Saheb-Kiran-nameh, on la Vie de
Hamcah Ben-Abdoulmotleb, oncle de Mohammed, le Djami'l-Welayet, ou la Vie de
Mohammed (par Naseby); le Misbah-al-Arwah, la Lampe des esprits, vie du
Prophte; le Seri-nouri-mouloud, la Marche de la lumire des cratures, autre vie
du Prophte (par Abou'lhosin ; le Hamleki-Heder, le Combat du lion, vie dAli,
gendre du Prophte (par Mirza-Refia Basil); le Khawer-nameh, le livre de
l'occident, vie d'Ali (par Ibn-Hischam ), etc. Tous ces ouvrages sont trangers
lpope persane par leur sujet mme, qui n'a rien de national, et ils ne doivent
pas nous occuper ici.
A la seconde classe appartient le Timour-nameh, de Halefi, c'es dire la vie de
Timour. Le mme auteur avait commenc une histoire en vers piques de Schah
Ismail, fondateur de la dynastie des Sofis ; mais il ne lacheva pas. Cette tche fut
reprise par Mirza-Katim Gunabadi, qui composa, sous le titre ambitieux de Schahnameh, une vie de Schah-Ismal, faible imitation du Livre des rois de Firdousi.
Enfin le dernier roi de Perse, Feth-Ali-Schah, fit composer, sous le litre de
Schehinschah-nameh, Livre du roi des rois, sa propre biographie. On voit, dans la
bibliothque de la Compagnie des Indes, un exemplaire de cet ouvrage orn de
vignettes l'instar des manuscrits de Firdousi. C'est une caricature grossire et
presque burlesque du Livre des rois, dans laquelle le bulletin officiel remplace la
tradition, et o la flatterie dun pote de cour tient lieu de gloire nationale.
(Hammer a donn des fragments du texte et une analyse du Schehinschah-nameh
dans les Mines de lOrient, t. VI, et dans les Wiener Jahrbcher, t. VI.) On peut
classer dans la mme catgorie le plus rcent des pomes persans sous forme
d'pope, le George-nameh, par le mollah Firouz-Ibn-Kaous, grand-prtre des
Perses de Bombay. C'est l'histoire de la conqute de l'Inde par les Anglais, dans le
mtre de Firdousi ; elle peut passer, en juger par les extraits et par la table des
matires qui ont t imprims, pour une gazette versifie aussi exacte que
prosaque.

(Voyez une brochure intitule:

Contents of the

George-nameh,

composed in verses in the Persian language by the late moollah Fyrooz bin Caoos,
and to be printed by his nephew and successor Moollah Rustom bin Kaikobad;
Bombay, 1836, in-4, p. 80 et IX.) L'auteur du George-nameh ne manquait ni de
savoir ni de talent, mais il n'a point fait preuve de bon sens dans cette uvre
trange. Il est vident que tous ces ouvrages ne peuvent tre que des chroniques
ou des amplifications de rhtorique, et qu'il manquait leurs auteurs la seule
chose indispensable tout pome pique, des traditions, ce qui me dispense d'en
parler ici plus longuement.

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