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Universit de Montral

Comprendre l'incomprhensible:
l'interprtation de la socit, de Weber Adorno

par

Pascale Comut St-Pierre

Dpartement de philosophie
Facult des arts et des sciences

Mmoire prsent la Facult des tudes suprieures


en vue de l'obtention du grade de M.A.
en Philosophie,
option recherche

Juin 2009

Pascale Comut St-Pierre, 2009

Universit de Montral
Facult des tudes suprieures et postdoctorales

Ce mmoire intitul:

Comprendre l'incomprhensible:
l'interprtation de la socit, de Weber Adorno

prsent par :

Pascale Comut St-Pierre

a t valu par un jury compos des personnes suivantes:

[information retire / information withdrawn]

prs ident-rapporteur

[information retire / information withdrawn]

directeur de recherche
[information retire / information withdrawn]

membre du jury

Rsum

La pense d'Adorno a manifestement hrit de certaines catgories de la


sociologie wbrienne, commencer par la comprhension de la modernit occidentale
en termes de rationalisation progressive de tous les champs de la vie sociale. Dans cette
tude, je me questionne sur les rapports pouvant tre tablis, d'un point de vue
mthodologique, entr la philosophie sociale d'Adorno et la sociologie comprhensive
de Weber. Malgr les nombreuses critiques qu'adresse le philosophe au sociologue concernant surtout son nominalisme et sa neutralit axiologique -, il semble que Weber
fournisse un vritable modle de recherche sociale Adorno. C'est ce que je tente
d'tablir en examinant d'abord les vues respectives des deux auteurs propos de
l'laboration des concepts dans la recherche sociale, puis en m'intressant la faon
dont la notion d'interprtation structure chacun de leur projet, et en posant finalement la
question du rle possible de la critique au sein des sciences sociales.

Mots cls : Philosophie sociale, sociologie comprhensive, constellation, idaltype,


rationalisation, idologie, neutralit axiologique, critique.

11

Abstract

Adorno's thought c1early inherited sorne of the mam categories of Weberian.


sociology, beginning with the understanding of Western modernity in terms of a
progressive rationalization of aIl fields of social life. In this essay, 1 intend to delineate
the connexions that can be established, from a methodological point of view, between
Adorno's social philosophy and Weber's interpretative sociology. Despite the many
criticisms the philosopher addresses to the sociologist - especially concerning his
nominalism and his value-freedom -, it appears that Weber provides Adorno with an
effective model of social research. 1 try to ascertain this filiation by first examining the
respective views of both authors concerning the construction of concepts in social
research, then by regarding the way in which the notion of interpretation structures each
of their project, and finally by questioning the possible role of critique within the social
sciences.

Keywords: Social philosophy, interpretative sociology, constellation, ideal type,


rationalization, ideology, value-freedom, critique.

111

Table des matires

Introduction ......................................................................................... 1

1. Manier le concept afin d'clairer la ralit: constellations et idaltypes .............. 10

2. L'interprtation des phnomnes sociaux: de la sociologie comprhensive la


philosophie sociale ........................................................................... 33
3. Au-del de la neutralit axiologique: normativits et critique sociales ............... 57

Conclusion ........................................................................................ 75

Bibliographie ............................................... ~ ...................................... 84

IV

Borhane.
en guise de gratitude
pour cette belle anne.

Aujourd'hui, la tche de la sociologie serait de finir par


comprendre l'incomprhensible, l'entre de l'humanit
dans l'inhumanit.
Theodor W. Adorno, Gesellschaft .

Introduction

... maints gards. le travail scientifique accompli fut


en avance sur son autocomprhension scientifique. le
scientisme.

Theodor W. Adorno. Dialectique ngative l .

La pense d'Adorno a trs manifestement hrit de certaines des principales


catgories de la' sociologie de Max Weber, commencer par la comprhension de la
modernit occidentale en termes de rationalisation progressive de tous les champs de la
vie sociale. Cette influence, pour vidente qu'elle soit, n'est pourtant que rarement
mentionne par les commentateurs d'Adorno, gnralement clipse par les noms que
l'on juge plus clairants, Hegel, Marx, Benjamin. Le silence qui entoure la question de
l'hritage wbrien au sein de l'uvre d'Adorno s'explique probablement en partie par
le fait que, comme Lukacs avant lui, Adorno donne le plus souvent une inflexion
marxiste aux concepts qu'il emprunte Weber, tandis que la sociologie se rclamant
ouvertement de ce dernier a plus d'une fois t associe, tort ou raison, des
positions politiques se rapprochant davantage de la droite2 - de telle sorte que, dans ce
que certains ont appel le marxisme wbrien3 de l'cole de Francfort, on ait
gnralement t plus tent d'expliciter la composante marxiste de la pense d'Adorno,
au dtriment de la composante plus proprement wbrienne. Or cette dernire, me
W. ADORNO. Dialectique ngative. Paris. Payot & Rivages, 2003, p. 201-202.
2 titre d'exemple, il serait possible de citer les paroles trs svres que pronona Habermas lors d'une
intervention au XVe Congrs des sociologues allemands Heidelberg en 1964, dont le thme tait Max
Weber et la sociologie aujourd'hui: Permettez-moi enfin une remarque qui touche l'histoire des
ides [ ... ] J'envie nos collgues amricains d'appartenir des traditions politiques qui autorisent une
rception si gnreuse, si librale, au meilleur sens du terme, de Max Weber. Nous autres en Allemagne,
toujours en qute d'alibis, n'aimerions que trop pouvoir les suivre. Mais la sociologie politique de Weber
a connu sur notre sol une autre histoire: durant la premire guerre mondiale, Weber a conu l'ide d'une
dmocratie csariste des chefs fonde sur l'imprialisme des tats nationaux contemporains. Ce
militantisme en faveur d'un libralisme tardif a eu l'poque de Weimar des consquences qu'il ne faut
pas que nous imputions Weber, mais dont nous devons tenir compte quand nous interprtons Weber ici
et aujourd'hui: nous ne pouvons pas oublier que, Carl Schmitt fut un disciple lgitime de Max Weber .
Habermas, cit par Catherine COLLlOT-THELENE, Le dsenchantement de l'tat. De Hegel Max
Weber, Paris, Les ditions de Minuit, 1992, p. 234, note 39.
3 Cf Michael LOWY, Figures du marxisme wbrien dans Actuel Marx, n. II, 1992, p. 83-94.
1 Theodor

2
semble-t-il, ne s'puise pas dans le marxisme d'Adorno, mais lui donne au contraire de
nouvelles orientations et, ce faisant, une richesse particulire.
C'est alors mettre en lumire certains aspects pour lesquels il me semble
justifi de voir en Max Weber une influence structurante dans la pense d'Adorno que
. j'aimerais consacrer cette tude. Plus particulirement, et d'une faon qui surprendra
peut-tre, je m'intresserai la part d'hritage wbrien qui peut tre dcele chez
Adorno en ce qui concerne les mthodes d'investigation scientifique - ou, en ,des termes
dont les connotations sont moins lourdes, en ce. qui concerne l'orientation
mthodologique de sa pense. De prime abord, la manifestation la plus vidente d'un tel
hritage revt la forme de la controverse. En effet, si Adorno reprend pour son propre
compte certains lments de contenu des recherches qu'a menes Weber"':' en plus de la
rationalisation dj mentionne, Adorno fait siennes les analyses de ce dernier
concernant l'administration tatique moderne, les diffrents types d'autorit et leur
dploiement historique, certains lments de sociologie de l'art, etc. -, les critiques qu'il
adresse au discours mthodologique de Weber sont nombreuses et frquemment
ritres: Adorno lui reproche notamment son nominalisme, son exigence entte de
neutralit axiologique ou, d'une faon plus englobante, sa fcheuse disposition au
positivisme. Par ailleurs, lorsque l'on y regarde de plus prs, on dcouvre qu'Adorno
rserve aussi Weber des remarques exceptionnellement logieuses, dont la moindre
n'est pas ce jugement selon lequel c'est du ct de sa dmarche que pourrait tre trouve
une troisime voie par-del l'alternative entre positivisme et idalisme4 . Si l'on
considre que c'est prcisment une telle voie que tente de tracer Adorno au sein des
sciences sociales, il semble alors justifi de creuser un peu plus avant cette question de
la mthode chez Weber et de l'apprciation que lui tmoigne Adorno.
L'hypothse qui guidera ma recherche pourrait se formuler comme suit: tandis
qu'Adorno formule de nombreuses critiques l'encontre du discours que tient Weber
sur la sociologie et sur la science en gnral, il aurait en haute estime les recherches
sociologiques que celui-ci a rellement accomplies, au point de les riger souvent en un
modle de la recherche sociale. Ainsi, la controverse entre les deux auteurs concernerait

4 Theodor W. ADORNO, Dialectique ngative, op. cit.

p. 205.

3
d'abord la comprhension qu'entretient la science propos d'elle-mme, et reposerait
sur un accord relatif quant au fond, c'est--dire quant la dmarche scientifique
effective. Un accord relatif, me semble-t-il important de spcifier, puisque la conception
de soi qu'a la science n'est pas indiffrente son activit, ni aux conclusions auxquelles
elle aboutit. C'est ce que je tenterai d'illustrer en thmatisant le projet de philosophie

sociale qui anime l'Institut de recherche sociale de Francfort et auquel participe


Adorno: la philosophie sociale pourrait en effet tre conue comme le correctif apport
la comprhension par trop troite qu'avait Weber de sa propre entreprise de recherche
scientifique, correctif qui, mon avis, ne se situe toutefois pas en rupture avec
l'essentiel de la sociologie wbrienne. Une telle affinnation laisse entendre que l'on
trouverait dj, au sein de ce qui compose 1' essentiel des recherches sociologiques
de Weber, un moment philosophique incontournable, bien que rarement explicite, et que
c'est ce moment que chercherait sauver Adorno.
Ce correctif qu'apporterait Adorno la conception wbrienne de la science ne
laisse pas non plus indemne sa conception de la philosophie, mais appelle plutt une
redfinition de leur tche respective et de leur rapport. En effet, sauf dans certaines
remarques polmiques 5 , jamais Weber n'a ni l'apport possible et mme ncessaire de la
philosophie au travail scientifique et aurait pour cette raison volontiers reconnu un
moment philosophique dans ses propres recherches. Afin de bien cerner la teneur de

la critique d'Adorno, il importe alors de glisser quelques mots sur le rle que prte
Weber aux sciences, et en particulier aux sciences empiriques, d'une part, et la
philosophie, d'autre part.

*
C'est plusieurs reprises que Weber revient sur la distinction, qu'il juge
primordiale pour tout travail prtention scientifique, entre jugement de fait et jugement
de valeur, et c'est partir d'elle que se construit sa comprhension du rapport entre

Par exemple, dans cette remarque sur le rle et l'importance de la mthodologie pour le travail de
l'historien, Weber Crit: Si le travail mthodologique - obissant ainsi ce qui est vraiment son but peut venir en aide directement en un point ou un autre la pratique de l'historien, c'est justement parce
qu'il lui donne la force de ne pas s'en laisser imposer une fois pour toutes par un dilettantisme bariol de
philosophie. (Je souligne.) Max WEBER, Essais sur la thorie de la science, Paris, Plon, 1965, p. 220.

4
science et philosophie. Ainsi, selon la conception wbrienne, la science s'occupe
d'abord de l'tablissement des faits, de la recherche de leurs causes et de l'anticipation
de leurs consquences prvisibles, tandis que la philosophie tudie le rapport de ces faits

certaines valeurs et lucide, ce faisant, leur signification culturelle. La philosophie, en


tant qu'elle effectue une certaine cartographie des valeurs se manifestant dans la socit
et non une valuation des phnomnes tudis, se situe en continuit avec la science:
ct des sciences empiriques, elle serait une science rationnelle, dont le statut serait
proche de celui de la logique et qui viserait clarifier les enjeux se prsentant
l'analyse6 Si la science s'intresse aux faits et la philosophie, la signification de ces
derniers en termes de valeur, ni l'une ni l'autre ne peuvent cependant fonder des
jugements qui prtendraient trancher quant la valeur des phnomnes tudis,'
jugements de valeur qui, pour Weber, relvent finalement toujours entirement d'une
dcision de l'individu. En bref, avec l'aide de la science, et notamment de la discipline
spcialise de la philosophie , nous pouvons, croit Weber, obliger un individu se

rendre lui-mme des comptes quant au sens ultime de sa propre action7 , mais en
aucun cas la science ou la philosophie ne sauraient pargner l'individu cet effort et les
choix qui devront en dcouler.
Cette conception bien connue de la science que prne Max Weber est l'origine
de sa clbre exigence de neutralit axiologique, qui demande l'homme de science, en
tant qu'il exerce sa profession, de s'abstenir de tout jugement de valeur et de toute prise
de position politique, tant entendu que faits et valeurs s'organisent en des sphres
radicalement htrognes. Cette position forte ne constitue toutefois pas le fin mot de
Weber au sujet des rapports qui devraient lier la mthode scientifique aux idaux
thiques et politiques. Dans son essai intitul L'objectivit de la connaissance dans les

sciences et la politique sociales, publi dans le premier numro de l'Archiv fr


Sozialwissenschaft und Sozialpolitik et dont la premire partie contribue prsenter la
ligne ditoriale de la revue, Weber assigne en outre aux sciences sociales la tche de

ce propos, voir notamment 1' Essai sur le sens de la "neutralit axiologique" dans les sciences
sociologiques et conomiques . ibid.. p. 429. ou encore la confrence sur La profession et la vocation
de savant dans Le savant et le politique. Une nouvelle traduction. Paris. La DcouvertelPoche. 2003,
~. 102-103.
Max WEBER. Le savant et le politique. op. cit. p. 103.

5
comprendre et de critiquer de tels idaux, qui doivent tre conus comme des
composantes fondamentales de la vie culturelle. C'est dans ce contexte qu'il introduit sa
notion de philosophie sociale, qu'il sera intressant de comparer avec celle qui sera mise
de l'avant par l'cole de Francfort. Weber crit:
Car il va de soi que l'une des tches les plus essentielles de toute science de la vie culturelle
humaine est d'ouvrir la comprhension intellectuelle aux ides pour lesquelles les
hommes ont lutt et continuent de lutter soit en ralit soit en apparence. Cela ne dpasse
pas les limites d'une science qui aspire un ordre raisonn de la ralit empirique [ ... ].
En tout tat de cause, cette tche se situe, au moins en partie, hors du cadre de la science
proprement conomique en tant qu'elle obit la spcialisation usuelle qui rsulte de la
division du travail; ce sont plutt des tches de la philosophie sociale. Nanmoins, la force
historique des ides a t et reste encore si considrable pour le dveloppement de la vie
sociale que notre revue ne se drobera jamais devant ce problme, mais inscrira son tude
au nombre de ses tches les plus importantes 8

La philosophie sociale dsigne ici l'tude des ides - Weber dit aussi parfois des
valeurs - auxquelles se rfrent les hommes lorsqu'ils orientent leurs actions et qui
confrent une signification culturelle ces dernires. la question pose au dbut de
l'essai: que signifie et que vise une critique scientifique des idaux et des jugements
de valeur9 ? , l'auteur donne deux pistes de rponse. D'abord, une telle critique peut
tre strictement technique, concernant alors la conformit des moyens mis en uvre en
regard des fins souhaites, ou encore le caractre raisonnable ou draisonnable de ces
fins tant donn une situation pratique prcise. Une critique scientifique des idaux peut
aussi, en explicitant les talons de valeur 10 partir desquels un individu mesure la
ralit, remettre en question certains de ses jugements de valeur particuliers en tant
qu'ils ne sont pas cohrents avec ses idaux ultimes; il s'agira alors d'une critique
logico-formelle des jugements de valeur. de telles critiques, la philosophie sociale
peut et doit contribuer ; la question de savoir quels idaux ultimes sont les meilleurs,
par contre, ni elle ni aucune forme de discours scientifique n'ont de rponse fournir.
C'est ce qu'exprime la fameuse mtaphore wbrienne du polythisme des valeurs:
Le point de vue que je vous prsente ici, [nonce Weber dans sa trs clbre contrence La
profession et la vocation de savant,] procde il est vrai toujours d'une thse fondamentale,
savoir que la vie [ ... ] ne connat que la lutte ternelle que les dieux mnent entre eux, pour
le dire sans mtaphore: elle ne connat que l'incompatibilit des points de vue ultimes sur la

8 Max WEBER, Essais sur la thorie de la science, op. cit., p. 125.

p. 123.
Ibid., p. 126.

9 Ibid.,
10

6
vie qui sont possibles en gnral, et l'impossibilit de mettre fin leur lutte, la ncessit,
donc, de se dcider pour l'un ou l'autre 11.

*
Cette thse fondamentale sur l'irrductible antagonisme des valeurs, de
mme que tout le pathos qui accompagne l'irrationalisme de la dcision d'un Max
Weber qui ,pavane sans illusion l2 , Adorno les rejette sans ambigut. Plus encore,
Adorno refuse la distinction mme que pose Weber entre jugement de fait et jugement
de valeur, et par consquent les tches respectives que celui-ci prescrit, partir d'elle,
la science et la philosophie. Dans ces conditions, il n'est videmment plus question
pour Adorno d'une philosophie sociale qui tudierait, comme chez Weber, le ciel des
ides partir desquelles les hommes, ici-bas, orienteraient leurs actions. Que devient
alors la philosophie sociale? Quelle forme prend cette dernire si elle doit pouvoir
constituer, comme je le suggre, un correctif la comprhension trop troite
qu'entretient Weber au sujet de sa propre science? Il s'agit d'une question qui guidera
la suite de la prsente tude et qui, pour cette raison, ne recevra que progressivement sa
rponse, mais laquelle une premire orientation peut tout de mme dj tre donne
par la lecture du discours d'entre en fonction de Max Horkheimer la chaire de'
philosophie sociale de l'Universit de Francfort et la direction de l'Institut de
recherche sociale.
Ce discours intitul La situation actuelle de la philosophie sociale et les tches

d'un Institut de recherche sociale, prononc en janvier 1931 13 , est d'un grand intrt
pour cette introduction en ce qu'il prsente, de faon programmatique, les principales
orientations de recherche de ce que l'on appellera bientt l'cole de Francfort, en les
plaant explicitement sous la bannire de la philosophie sociale. Selon Horkheimer, la
situation de la philosophie sociale son poque est comprendre en relation avec la
dissolution du systme philosophique hglien. Hegel, en effet, avec sa rflexion sur les
figures de l'esprit objectif - l'tat, le droit, l'art ou la religion, entre autres - et sur la
Il

Max WEBER. Le savallf et le politique, op. cit., p. 103.

12 Theodor W. ADORNO, Jargon de l'authenticit. de l'idologie allemande, Paris, Payot, 1989, p. 55.

C'est--dire quelques mois peine avant la confrence inaugurale d'Adorno, prononce au mois de mai
1931, L 'actualit de la philosophie, sur laquelle je reviendrai dans la suite de mon expos.

13

7
logique qui prside leur volution, constitue la premire authentique philosophie
sociale, qui n'est plus simplement drive d'une pense de l'intriorit subjective. La
philosophie, chez lui, serait ce qui balaie l'illusion que peuvent avoir les individus d'un
pullulement de l'arbitraire I4 dans le cours de l'histoire, en assurant une fonction
mdiatrice entre la perspective de l'individu et celle de l'histoire universelle, par la
transfiguration de ce qui n'apparat empiriquement que comme un enchanement de
souffrances et de mort en une volution rationnelle de la totalit sociale. Aprs que le
systme hglien fut tomb en discrdit, on vit natre une panoplie de philosophies
sociales qui devaient assurer, sans les prtentions de vrit totalisantes de Hegel, le
relais de cette transfiguration du rel, ncessaire afin que les injustices en ce bas monde
n'apparaissent pas dans leur insignifiance nue. C'est l'origine que prte Horkheimer aux
diverses versions de la philosophie des valeurs - dont hrite en partie Weber via ses
matres no-kantiens de l'cole de Bade, Wilhelm Windelband et surtout Heinrich
Rickert - qui postulent, au-dessus du monde des faits, une rgion idelle de jugements
de valeur et de devoir. S'il nous tait pennis de nous exprimer ici de faon ramasse,
dit Horkheimer propos de ces rflexions post-hgliennes, on pourrait affinner que la
philosophie sociale vient aujourd'hui la rencontre du dsir de donner un sens nouveau
la vie entrave dans sa poursuite du bonheur individuel 15
L'entreprise de recherche que prconise Horkheimer se situe en rupture avec ce
type de philosophie sociale qui, en produisant de multiples visions du monde
transfigurantes, a abandonn le registre de la vrit et de la fausset aux disciplines
empiriques. Ce qu'il propose ses collaborateurs en prenant la direction de l'Institut de
recherche sociale n'est rien de moins qu'une redfinition du rapport entre la philosophie
et les sciences sociales, o la premire ne se situe plus en un vague au-dessus ou au-del
de l' empirie, mais puisse au contraire donner des impulsions vivifiantes aux
recherches particulires , tout en se laissant influencer et transfonner par le
dveloppement des tudes concrtes 16 . Il met de l'avant un programme de recherche
pluridisciplinaire qui cherche poursuivre, avec les moyens les plus fins dont disposent
14 Max HORKHEIMER, La situation actuelle de la philosophie sociale et les tches d'un institut de
recherche sociale dans Thorie critique. Essais, Paris, Payot, 1978, p. 70.
15 Ibid., p. 73.
16 Ibid., p. 75.

8
les sciences spcialises - sociologie. conomie, histoire, psychologie, etc. -, les
interrogations traditionnelles de la philosophie, notamment la vieille question du
rapport entre l'existence particulire et la raison universelle, entre la ralit et l'ide, la
vie et l'esprit , qui peut se traduire, dans les termes plus rcents des sciences sociales,
en la question du rapport entre la vie conomique de la socit, le dveloppement
psychique des individus et les transformations dans les rgions culturelles au sens strict
[science, art, religion, droit, murs, mode, divertissements, etc.l 17 . Horkheimer insiste
en particulier sur l'importance de considrer le rle des intermdiaires psychiques pour
comprendre l'interaction entre les processus matriels et spirituels, afin d'viter de
rduire dogmatiquement les uns aux autres ou vice versa.
L'ide de ma recherche serait de dmontrer que les travaux de Weber, malgr la
conception de la science et la philosophie des valeurs qu'ils mettent de l'avant,
fournissent un remarquable modle de philosophie sociale au sens o semble l'entendre
Horkheimer dans ce discours inaugural, un modle dont va s'inspirer Adorno en y
puisant non seulement certains motifs vocateurs (comme la rationalisation du monde),
mais aussi un certain nombre d'outils thoriques. D'abord, avec sa thorie de
l'idaltype, Weber propose une rflexion sur la construction et sur l'usage des concepts
en sciences sociales, dont on trouve selon moi un cho dans la notion de constellation
que dveloppe Adorno. Le premier chapitre de la prsente tude sera ainsi consacr la
question d'une filiation possible entre les deux auteurs en ce qui concerne l'usage des
concepts pour la recherche sociale, o je tenterai notamment d'tablir la porte des
critiques qu'adresse Adorno l'encontre de l'approche trop nominaliste de Weber:
dans quelle mesure ces critiques signifient-elles un rejet, de la part du philosophe, de
l'pistmologie et de la mthodologie wbriennes? Ensuite, je m'intresserai au rle
central que joue, chez les deux auteurs, la notion d'interprtation pour la dfinition
globale de leur projet de recherche sociale. En effet, contrairement plusieurs approches
sociologiques qui ne se soucient que trs peu de la question du sens des faits dont elles
doivent rendre compte, tant la sociologie comprhensive que met de l'avant Weber que
la philosophie sociale qui se dgage chez Adorno s'efforcent de cerner la vrit des
phnomnes sociaux par le biais d'une forme de comprhension, quoique selon des
17

Ibid. p. 77.

9
modalits diffrentes: c'est ce que j'examinerai au cours de mon second chapitre.
Finalement, tandis que la question du rle critique qui peut incomber aux sciences
sociales reprsente sans l'ombre d'un doute une rupture entre les travaux du sociologue
et du philosophe - l'ide d'une thorie critique semble en effet bien incompatible avec
le postulat d'une neutralit axiologique de la science -, une certaine parent peut
nanmoins tre constate entre les diagnostics que font Weber et Adorno propos du
problme dont est affecte la pense pratique dans le cadre de la socit contemporaine.
Le troisime et dernier chapitre de la prsente tude sera alors consacr la question de
'.

la neutralit axiologique que rclame Weber et la faon dont Adorno entend mnager
une place lgitime la critique l'intrieur de la recherche sociale.

1. Manier le concept afin d'clairer la ralit:


constellations et idaltypes
Mais il arrive qu'un jour l'atmosphre change. La signification des
points de vue utiliss sans rflexion devient alors incertaine. le chemin
se perd dans le crpuscule. La lumire des grands problmes de la
culture s'est dplace plus loin. Alors la science se prpare elle aussi
modifier son paysage habituel et son appareil de concepts pour
regarder du haut de la pense le cours du devenir. Elle suit les astres
qui seuls peuvent donner un sens et une direction son travail...
Max Weber, L'objectivit de la connaissance dans les sciences
et la politique sociales 1.

Si des rfrences Max Weber et ses principales thses sociologiques


parsment l'ensemble de l'uvre d'Adorno, c'est dans Dialectique ngative que l'on
trouve l'indice le plus explicite d'un hritage spcifiquement mthodologique qu'aurait
reu Adorno de la part du pre' de la sociologie allemande. Dans le paragraphe intitul
Constellation dans la science , en effet, c'est aux travaux de Weber que renvoie
l'auteur

lorsqu'il

souhaite

illustrer

l'un

de

ses

plus

importants

concepts

mthodologiques, celui de constellation. D'entre de jeu, il crit: La faon dont les


objets seraient ouvrir par le moyen de la constellation est moins emprunter la
philosophie qui s'en dsintressa qu'aux recherches scientifiques importantes , avant
de poursuivre ainsi: Il faudrait recourir un savant aussi dispos au positivisme que
Max Weber2. Suivent alors plus de trois pages o Adorno se penche sur la
mthodologie wbrienne, sur son rapport l'objet d'tude, sur la faon dont y sont
composs ses concepts-cls, et sur le refus de la systmaticit qui s'y manifeste. Au-del
des critiques obliges qui y sont fonnules l'encontre de sa thorie de la
connaissance subjectiviste et de son nominalisme , c'est surtout, semble-t-il, une
profonde dfrence l'gard de Weber qui s'exprime tout au long de ce paragraphe,
culminant dans ces dernires lignes dj cites en introduction, suivant lesquelles le
penser de l'illustre sociologue, prfrant une dmarche systmatique l'interrogation de
1

Max WEBER, Essais sur la thorie de la science, Paris, Plon, 1965, p. 213.

2 Theodor W. ADORNO, Dialectique Ilgative, Paris, Payot & Rivages, 2003, p. 201-202.

11

constellations, se confirmerait comme troisime VOle par-del l'alternative entre


positivisme et idalisme3 .
Tandis que l'on a souvent soulign ce que la notion de constellation chez Adorno
doit son collgue et ami Walter Benjamin4 , je me propose pour ma part, dans ce
chapitre, de dgager ce qui, dans cette notion, pourrait provenir de l'pistmologie
wbrienne, telle qu'elle est expose notamment dans l'essai sur L'objectivit de la
connaissance dans les sciences et la politique sociales, et telle qu'elle se ralise dans les
principaux travaux de sociologie de Weber, dont l'incontournable thique protestante et
l'esprit du capitalisme. Si une certaine affinit entre la dmarche philosophique
d'Adorno et les constructions idaltypiques de Weber fut dj suggre par certains
cOlnmentateurs s, le fait que Weber thmatise lui-mme explicitement une notion de
constellation n'attira que peu d'attention. Cela n'est pourtant pas anodin, puisque Weber
fait intervenir cette mtaphore astronomique dans le contexte de sa polmique contre
l'importation d'un idal dductivo-nomologique, propre certaines sciences de la
nature, au sein des sciences humaines et sociales: l'image de la constellation vient
souligner l'importance, pour ces dernires, de comprendre l'objet qui les intresse en
tant que singularit. Aprs avoir expos brivement le rle qu'entend faire jouer Adorno
la notion de constellation dans ses recherches, je m'intresserai alors ce qu'en disent
Benjamin et surtout Weber, afin de dterminer si une influence significative de ce
dernier ce propos est plausible. Ces claircissements sur la constellation et sur les
particularits

pistmolog~ques

que prte Weber aux sciences de la culture permettront

en tout cas de mieux saisir la dmarche idaltypique que prne celui-ci en histoire et en
Ibid., p. 205.
C'est notamment ce que fait Simon JARVIS. Adorno. A Critical Introduction, New York, RoutIedge,
1998, p. 175 et sq. Jarvis prend tout de mme le soin de marquer certaines divergences entre l'usage que
font Adorno et Benjamin de la notion de constellation. Selon son interprtation, la rfrence que fait
Adorno Max Weber serait surtout provocatrice, et ne concernerait pas le contenu positif de l'uvre de
celui-ci, mais seulement son refus de fournir des dfinitions sommaires de concepts qui sont
essentiellement historiques (p. 176). Je crois au contraire que cette rfrence ' Weber est plus
substantielle que ne le laisse entendre Jarvis, et que, dans cette question des dfinitions, c'est aussi le
contenu positif du travail de Weber qui est vis.
S Notamment Axel HONNETH, A Physiognomy of the Capitalistic Form of Life: A Sketch of
Adorno' s Social Theory dans Constellations, vol. 12, no. l, 2005, p. 50-64 ; aussi Ulrich
STEINVORTH, Wertfreiheit der Wissenschaften bei Marx, Weber und Adorno. Ein ~achtrag zum
Methodenstreit zwischen Kriticher Theorie und Kritischem Rationalismus dans Zeitschrift fr
allgemeine Wissenschaftstheorie, vol. 9, no. 2, 1978, p. 293-306.

12

sociologie, et de la comparer celle qu'aurait, selon certains, adopte Adorno la suite


de son prdcesseur. Il sera alors plus ais de mesurer la porte des critiques d'Adorno
l'encontre du nominalisme de Weber, de son subjectivisme, et plus gnralement de sa
fcheuse disposition au positivisme: de telles accusations ritres de la part d'Adorno
marquent-elles une rupture substantielle avec la sociologie wbrienne ?

*
Dans le paragraphe de Dialectique ngative prcdant immdiatement la
rfrence Max Weber et sa dmarche scientifique, Adorno, l'aide de la notion de
constellation, expose quelques bribes de son propre idal pistmologique. D'emble, la
constellation s'y prsente en opposition avec, d'une part, la logique classificatoire
classique, qui hirarchise ses concepts du plus particulier au plus gnral en n'admettant
aucune contradiction en leur sein, et avec, d'autre part, la dimension systmatique de la
dialectique hglienne, qui prtend reconnatre, grce la ngation de la ngation, le
caractre parfois contradictoire de son objet, mais qui postule d'avance sa ncessaire
rsolution en quelque chose de positif et de rationnel. La constellation, dans ce contexte,
vise rendre compte de ce qui, dans un objet ou dans un phnomne, chappe au
concept qui entend le cerner, sans pour autant l'enfenner en un nouveau concept ou,
l'inverse, en hypostasier l'irrationalit; elle veut, crit Adorno, claire[r] ce que
l'objet a de spcifique et qui est indiffrent pour la dmarche classificatoire, ou la
gne6 . La connaissance qu'appelle Adorno serait alors une connaissance du spcifique,
de l'individuel ou, pour reprendre un thme rcurrent de sa phiiosophie, de ce qui, dans
la chose, n'est pas identique son concept. Et, loin de renoncer'. l'usage des concepts,
une telle connaissance s'efforce au contraire, afin de mettre la spcificit de son objet en
lumire, de faire en sorte que ceux-ci entrent en constellation7 .
La mtaphore de la constellation cherche d'abord esquisser ce que serait une
nouvelle comprhension de la conceptualit qui pennettrait une connaissance du
singulier.

S~n

modle, suggre Adorno, serait le comportement de la langue :

Theodor W. ADORNO, Dialectique ngative, op. cit., p. 200.

7 Ibid.

13
L o elle apparat essentiellement comme langue, l o elle devient prsentation, elle ne
dfinit pas ses concepts. Leur objectivit, elle la leur assure travers le rapport dans lequel
elle place les concepts. centrs sur une chose. Elle sert ainsi l'intention du concept,
d'exprimer tout fait ce qui est signifis.

la traditionnelle exigence de dfinition et de classification des concepts employs afin


d'y subsumer la chose dont on cherche la vrit, Adorno prfre le mode plus souple,
mais non moins objectif , de la prsentation progressive de la chose, l'aide d'une
coordination de concepts qui chacun en clairent un aspect limit, mais qui, ensemble,
russissent en dire l'essentiel. C'est la voie que privilgie par exemple l'essai9 , o la
dmonstration par dduction cde le pas aux tentatives multiples de dire la vrit d'un
objet polymorphe, l'identit fuyante. Ce refus d'accorder prsance, du point de vue
de la connaissance, aux dfinitions idalement exhaustives, refus qu'Adorno voit aussi

l' uvre chez Weber 10, constituerait l'une des cls de la supriorit de ce dernier, de
certains philosophes - Adorno nomme Kant, Hegel, Nietzsche - et d'essayistes comme
Benjamin sur les sciences particulires telles qu'elles se pratiquent habituellement.
Plutt que des dfinitions verbales, c'est chez ceux-ci quelque chose du processus mme
qui a donn naissance au phnomne tudi qu'on espre, l'aide d'une prsentation
rigoureuse, rendre accessible la connaissance.
Ainsi, grce une certaine constellation de concepts, on espre mettre au jour ce
qu'aucune dfinition classificatoire ne pourrait rvler, un indice de la constitution
interne de la chose, de sa gense, de son histoire: en bref, un indice de la constellation
relle qui a dtermin l'mergence de cette chose et qui en dtermine encore l'existence.
Pour reprendre le modle de la langue, on pourrait dire que chaque phnomne porte en
lui une tymologie qui lui est essentielle, et qui excde la dfinition que pourrait en
donner un dictionnaire. La constellation, d'abord mtaphore d'une manuvre
souhaitable de la conceptualit en vue d'une connaissance du singulier, devient alors
aussi, sous la plume d'Adorno, mtaphore de la constitution de la ralit elle-mme. Il
crit :

8 Ibid.
9 Cf Theodor W. ADORNO, L'essai comme forme dans Notes sur la littrature, Paris, Flammarion,

1993, p. 15-16.
10 Theodor W. ADORNO, Dialectique ngative, op.

cit., p. 203.

14

L'objet s'ouvre une insistance monadologique qui est conscience de la constellation dans
laquelle il se trouve: la possibilit d'une immersion dans l'intrieur ncessite cet extrieur.
Mais une telle universalit immanente du singulier est objective en tant qu'histoire
sdimente. Cette dernire est en lui et l'extrieur de lui, quelque chose qui l'englobe et
o il a son lieu. Percevoir la constellation dans laquelle se trouve la chose signifie pour ainsi
dire dchiffrer l'histoire que le singulier porte en lui en tant qu'advenu".

La connaissance, afin de se frayer un accs l'objet en tant que singularit - ou, pour
reprendre l'image leibnizienne de la citation prcdente, la monade, individualit pure
et nanmoins commensurable l'universalit de la raison -, doit, l'aide de certaines
configurations de concepts, considrer les relations qu'entretient cet objet avec le monde
et qui lui sont constitutives. De la sorte, des constellations conceptuelles prtent leur
clairage des constellations matrielles , historiques: tel serait, brivement expos,
ce qu'Adorno entend par connatre une chose singulire en dchiffrant l'histoire qui
s'est sdimente en elle.

*
L'influence de Benjamin sur Adorno, notamment en ce qui concerne un thme
comme celui de la constellation, est indubitable. Dans sa leon inaugurale L'actualit de
la philosophie, par exemple, Adorno consigne une telle influence en se rfrant
explicitement au travail ralis par Benjamin dans l'introduction de son Origine du
drame baroque allemand - il s'agit d'ailleurs de l'unique rfrence complte que fournit
Adorno dans ce texte l2

-,

quelques lignes seulement aprs avoir introduit l'image de la

constellation l3 Mon intention n'est donc videmment pas de nier l'apport benjaminien
pouvant tre dcel chez Adorno en ce qui concerne la notion de constellation, mais
Il

Ibid., p. 201.

En vrit, un tel renvoi en bonne et due forme est plutt exceptionnel chez Adorno, qui gratifie
gnralement les auteurs auxquels il se rtre de remarques plus allusives. En consultant la
correspondance des deux auteurs, on apprend que c'est en fait Benjamin lui-mme qui a exig d'tre
mentionn cet endroit du texte: Moi, ma place, [crit-il,] je n'aurais pu omettre ici la rfrence au
livre sur le baroque. Ne dois-je pas ajouter: votre place encore moins ? Correspondance
Adorno/Benjamin. 1928-1940, Paris, Gallimard, coll. Folio Essais , 2006, p. 14.
13 Theodor W. ADORNO, L'actualit de la philosophie dans Tl/multes, no. 17-18,2002, p. 163-164.
propos de la constellation, Adorno crit cet endroit: Et de mme que se constituent les solutions des
nigmes, en combinant diffremment les lments singuliers et clats de la question jusqu' ce qu'ils se
resserrent en une figure de laquelle jaillit la solution, tandis que la question disparat -, de mme la
philosophie doit mettre les lments qu'elle reoit de la science dans des constellations changeantes, ou,
pour utiliser une expression moins astrologique et scientifiquement plus actuelle, dans des organisations
exprimentales changeantes jusqu' ce qu'ils se rsolvent en une figure lisible comme rponse, tandis
qu'en mme temps la question disparat. (p. 163,je souligne.)
12

15
plutt de mieux dlimiter celui-ci, et d'ainsi dgager l'espace permettant de considrer
l'ascendant possible d'une tierce figure - Max Weber, en l'occurrence.
Benjamin a recours l'image de la constellation dans la Prface pistmocritique de son livre L'Origine du drame baroque allemand, alors qu'il y expose la
mtaphysique des ides et de la vrit qui doit, selon lui, guider le travail du philosophe
et, plus particulirement, du philosophe de l'art. Benjamin, avec maintes rfrences
Platon, y distingue les ides des concepts, accordant aux premires une sorte de
privilge ontologique en vertu duquel elles participent de la vrit et sont donnes la
contemplation, tandis que les concepts, procdant de l'activit de l'entendement,
n'atteignent pour ainsi dire que l'ordre inauthentique de la connaissance. S'ils sont en
eux-mmes insuffisants en vue de la vrit, les concepts, concde Benjamin, jouent
toutefois un rle mdiateur essentiel, en assurant le lien entre les phnomnes
empiriques et le monde des ides, lieu de la vrit. Ce sont les concepts, croit-il, qui
oprent la dissolution des choses en lments et qui, ce. faisant, les rendent assimilables
pour les

id~s:

seuls ces lments, ces fragments sont susceptibles d'tre sauvs

grce aux ides, et eux seuls aussi rendent possible la prsentation des ides, qui sans
eux resteraient obscures, incapables d'clairer quoi que ce soit. C'est dans ce contexte
thorique qu'est introduite la notion de constellation. Benjamin crit:
Varsenal de concepts qui sert la prsentation d'une ide la manifeste sous la forme d'une
configuration conceptuelle. Car les phnomnes ne sont pas incorpors aux ides. Ils n'y
sont pas contenus. [ ... ] alors la question se pose de savoir de quelle manire elles touchent
aux phnomnes. Et voici quelle est la rponse; en les reprsentant. Vide en tant que telle
appartient un monde foncirement diffrent de ce qu'elle recouvre. [ ... ] On peut montrer
sa signification l'aide d'une comparaison. Les ides sont aux choses ce que .Ies
constellations sont aux plantes. Cela veut d'abord dire ceci: elles n'en sont ni le concept ni
la loi. Elles ne servent pas la connaissance des phnomnes et ceux-ci ne peuvent en
aucune faon tre le critre de l'existence des ides l4

La constellation, ici, si elle dsigne bien, comme chez Adorno, une certaine
configuration conceptuelle destine dvoiler la vrit, s'inscrit cependant chez
Benjamin au sein d'une thorie des ides dont on aurait du mal trouver un quivalent
exact chez Adorno 15. En particulier, lorsque Benjamin affirme que les ides, ou les
Walter BENJAMIN, Origine du drame baroque allemand, Paris, Flammarion, 1985, p. 31.
Voici quelques exemples de passages de Benjamin qui trouvent difficilement cho chez Adorno:
Dtinir la vrit et l'ide comme tre, c'est leur donner cette signification mtaphysique suprme que le
systme de Platon leur attribue expressment. (ibid., p. 27.) ; Les ides, crit encore Benjamin, sont
14

15

16
constellations, ne servent pas la connaissance des phnomnes, la contradiction avec
Adorno devient presque explicite. C'est qu'Adorno ne reprend pas son compte la
distinction stricte que fait Benjamin entre ide et concept

L6

et entre vrit et

connaissance. Ainsi, la configuration conceptuelle qui, pour Benjamin, manifeste l'ide


et donc la vrit en reprsentant les phnomnes, donne plutt accs, chez Adorno, au
cur du phnomne lui-mme, et l'ouvre pour la connaissance. Il est tout de mme
frappant de remarquer la parent des tennes et des thmes l' uvre chez les deux
auteurs. Outre la constellation comme configuration de concepts, capable d'illuminer
l'essentiel que rate systmatiquement le concept lorsqu'il est employ seul, l'insistance
commune sur l'importance de la prsentation me semble digne d'tre souligne. Comme
Adorno en effet, Benjamin considre la prsentation comme un enjeu philosophique
essentiel, intrinsquement li la langue, et favorise la progression plus fragmentaire du
trait, qu'il oppose la doctrine - dans un geste similaire celui d'Adorno en faveur de
l'essai.
Ces considrations gnrales sur les ides et sur la vrit, Benjamin ne les livre
pas seules, mais les accompagne aussitt d'une illustration concrte de ce qu'une telle
pistmologie est cense rendre possible. Le Trauerspiel [c'est--dire, selon la
traduction usuelle du titre de l'ouvrage, le drame baroque], dans la perspective qui doit
tre celle du trait de philosophie de l'art, est une ide 17. Cette fonne artistique
nglige par l'histoire littraire serait un cas typique de ce quoi une mauvaise
pistmologie nous rend aveugles. En effet, selon Benjamin, le drame baroque a ceci de
particulier qu'il chappe une dfinition partir de rgles stylistiques prcises, et qu'il
n'aurait de plus trouv ralisation que dans des uvres mdiocres. Ni concept, ni
collection de phnomnes, sa richesse aurait alors gliss entre les doigts des dmarches
traditionnelles, qu'elles soient dductives ou inductives: le drame baroque aura ainsi le

des constellations ternelles ... (ibid., p. 3\.) ; et plus loin: Ainsi les ides tmoignent-elles de la loi
qui dit ceci: toutes les essences existent dans un tat d'autonomie et d'isolement parfait, hors de l'atteinte
des phnomnes, mais encore plus des autres essences. (ibid., p. 34.)
16 Jarvis prend bien le soin de souligner cette divergence: Simon JARVIS, Adorno. A Critical
Introduction, op. cit., p. 175-176.
17 Walter BENJAMIN, Origine du drame baroque allemand. op. cit., p. 35.

17

plus souvent t class comme une renaIssance maladroite de la tragdie l8 , se


distinguant des chefs-d'uvre de l'Antiquit principalement par ses fautes de styles.
D'o l'importance de considrer plutt l'ide du drame baroque. Benjamin crit:
L'ide d'une forme [... ] n'est pas moins vivante que n'importe quelle uvre concrte.
Mme, comme forme du Trauerspiel, elle est sans aucun doute plus riche, compare
certaines tentatives isoles du baroque. Et de mme que chaque forme linguistique, mme
inhabituelle, mme singulire, peut tre vue non seulement comme un tmoignage de ce qui
l'a faonne, mais aussi comme un document sur la vie de la langue et de ses possibilits
l'poque, il y a aussi dans toute forme artistique, quelle qu'elle soit - et bien plus
authentiquement que dans une uvre particulire - l'index d'une figuration prcise,
objectivement ncessaire de l'art l9

Pour atteindre la vrit du baroque, il faut, plutt que de chercher en chaque uvre
individuelle une incarnation d'un style prcis, tre sensible l'authenticit de certains de
ses fragments, comme l'indice de leur possible participation l'ide. Que seules des
uvres de second ordre soient parvenues raliser quelque chose de l'ide du baroque
est riche d'enseignements sur cette poque, mais cela ne pourra tre compris qu' l'aune
de cette ide, qui trouvera son expression dans une certaine constellation de
considrations stylistiques, linguistiques, sociohistoriques, etc.

*
Que les travaux de Benjamin autour de la constellation ne doivent pas tre pris
comme le plein achvement de cette notion, c'est Adorno lui-mme qui le souligne,
lorsqu'il indique que la faon dont les objets seraient connatre au moyen de
constellations est trouver plutt du ct des recherches scientifiques que de la
philosophie; il crit: il n'est nullement besoin de sortir du contenu propre vers des
recherches mtaphysiques comme "L'origine de la tragdie allemande" de Benjamin,
qui comprit la vrit elle-mme comme constellation. Il faudrait recourir un savant
aussi dispos au positivisme que Max Weber2o . La constellation, semble-t-il, n'est pas
comprendre dans les tennes d'une thorie des ides, mais bien dans les tennes d'une

thorie de la science. Et, bien qu'Adorno se rfre ensuite surtout la thorie


wbrienne des idaltypes, une brve exposition de ce que dit Weber propos de la

Ibid., p. 49.
19 Ibid., p. 48.
18

20 Theodor W. ADORNO, Dialectique Ilgative, op. cit., p. 202.

18
constellation comporte, en plus d'un intrt terminologique vident, l'avantage
d'esquisser les principaux enjeux de sa thorie de la science.
Chez Weber, la mtaphore de la constellation est particulirement significative
en ce qu'elle marque nettement son opposition aux prtentions tous azimuts de certains
partisans de l'idal nomologique dans les sciences humaines. Le but des sciences de la
culture, selon Weber, n'est pas et ne sera jamais l'tablissement d'un systme de lois
partir desquelles la ralit pourrait tre dduite. C'est prcisment contre un savant qui
soutenait que le but idal de telles sciences devrait tre de parvenir un jour une
connaissance astronomique des phnomnes de la vie que Weber dploie sa
conception de la constellation:
Quant l'astronomie, [rtorque-t-il,l elle s'intresse la question suivante: quel est l'effet
singulier que l'action de ces lois produit sur une constellation singulire, du fait que ce sont
ces constellations singulires qui ont de l'importance nos yeux? Chacune de ces
constellations singulires qu'elle nous explique ou qu'elle prvoit ne se laisse
videmment expliquer causalement que comme une consquence d'une autre constellation
antcdente galement singulire. Et, pour autant qu'il nous est possible de remonter dans la
brume gristre du pass le plus lointain, la ralit laquelle s'appliquent ces lois reste elle
aussi singulire et tout aussi rfractaire une dduction partir de lois 21

D'abord employe dans un sens littral et polmique pour remettre en question les
prtentions dductives de l'astronomie elle-mme, l'image de la constellation est ensuite
reprise pour souligner la pluralit des facteurs considrer lors de l'tude de tout
phnomne culturel singulier, ainsi que la strilit d'une approche qui se bornerait
subsumer de tels phnomnes sous des lois universelles. Non que Weber soit contre
l'usage de lois dans les sciences sociales; seulement, une loi seule ne permet selon lui
jamais de comprendre un fait social ou un vnement historique, mais peut tout au plus
contribuer l'interprtation qu'en fera le sociologue ou l'historien, la lumire des
divers facteurs singuliers qui lui paraissent significatifs pour ce fait ou cet vnement et
qui constituent sa constellation .
Les termes dans lesquels Weber pose ce problme font clairement cho
l'pistmologie des sciences humaines [Kulturwissenschaften] d'auteurs no-kantiens
comme Rickert, Windelband ou Simmel, auxquels il se rfre d'ailleurs explicitement
ds le dbut de son article, notamment en ce qui concerne la question de l' individualit
21 Max WEBER, Essais sur la thorie de la science, op. cit., p. 154-155.

19

historique . Rickert distinguait en effet les sciences de la nature des sciences humaines
par leur approche logique diffrente, les premires se dfinissant par une construction de
concepts gnralisante, les secondes cherchant au contraire construire des concepts qui
soient individualisants, aptes cerner un phnomne culturel dans son unicit22 Par
exemple, les recherches de l'historien n'esprent pas comprendre les consquences
universellement prvisibles d'une dfaite militaire quelle qu'elle soit, mais plutt les
consquences prcises de cette dfaite en particulier, que ce soit celle des Perses lors de
la bataille de Marathon ou celle des troupes napolonniennes Waterloo, de sorte
dgager son importance historique. Chez Rickert comme chez Weber, une telle
dmarche repose sur une philosophie des valeurs, selon laquelle un phnomne gagne
une signification culturelle partir du moment o il entre en rapport avec certaines
valeurs: ce faisant, il sort de l'indiffrence qu'il revtait auparavant pour nous pour
devenir significatif nos yeux, et digne d'tre connu23 C'est ce rapport aux valeurs qui
permet au chercheur de s'orienter plutt que d'tre submerg au milieu de l'infinit des
lments de la ralit susceptibles de recevoir une explication, et de choisir lesquels
parmi eux mritent d'tre connus dans leur singularit, c'est--dire en tant
qu'individualit. Cette ncessaire slection d'lments significatifs au sein d'une ralit
infinie justifie aux yeux de Weber le caractre fragmentaire 24 qu'aura toujours la
connaissance de la culture, o nul systme n'est envisageable. La constellation, dans ce
contexte, se fait l'image d'une ralit qui appelle une logique alternative,
antisystmatique, singularisante, plus approprie la connaissance des phnomnes
culturels que la logique scientifique classique. Plutt qu'une logique de la subsomption,
elle exige selon Weber une logique de l' imputation :

22 propos du rapport entre Rickert, Simmel et Weber sur cette question. on peut se rfrer l'article de
Claude PICH, La causalit singulire en histoire: Rickert, Simmel et Weber dans La philosophie de
l'histoire. Hommages offerts Maurice Lagueux, Christian Nadeau et Alexis Lapointe (dir.), Qubec,
Presses de l'Universit Laval, coll. Ztsis , 2007, p. 104 et suivantes.
23 Pour reprendre l'exemple prcdent, la bataille de Marathon ne nous est pas indiffrente parce qu'elle
fut l'occasion d'une confrontation entre deux idaux civilisationnels, d'une part celui d'une culture
thocratico-religieuse telle qu'elle rgnait sous le protectorat perse, et d'autre part, en reprenant les
termes de Weber, celui de 1' esprit hellnique libre dont les valeurs culturelles continuent nourrir la
civilisation occidentale. Max WEBER, Essais sur la thorie de la science, op. cit., p. 300-301.
24 Weber crit: seul un fragment limit de la ralit peut constituer chaque fois l'objet de
l'apprhension scientifique et seul il est "essentiel", au sens o il mrite d'tre connu. Ibid., p. 153.

20
Ds qu'il s'agit de l'individualit d'un phnomne, [crit Weber,] le problme de la
causalit ne porte pas sur des lois, mais sur des connexions causales concrtes; la question
n'est pas de savoir sous quelle formule il faut subsumer le phnomne titre d'exemplaire,
mais quelle constellation il faut l'imputer en tant que rsultat 25

Comme Adorno, Weber donne une tournure gntique sa mtaphore: un phnomne


peut tre compris dans la mesure o il est saisi comme rsultat d'une constelIl:ltion,
comprise comme un ensemble de connexions causales 26 La constellation intervient ici,
comme chez Adorno, en opposition contre une logique seulement classificatoire qui se
rend aveugle au caractre singulier de ses objets; cependant, elle n'est pas encore ellemme une image de la conceptualit - et encore moins, comme c'est le cas chez
Benjamin, d'une sphre de l'idalit -, mais bien une image de la ralit, d'une ralit
infinie dont les lments peuvent tre mis en des relations significatives. Ce n'est qu'une
fois tablie cette conception de la ralit que se proposent de connatre les sciences
humaines 27 que Weber aborde, dans son essai sur L'objectivit de la connaissance dans

les sciences et la politique sociales, sa question mthodologique principale: quelle est


la signification de la thorie et de la construction thorique des concepts pour la
connaissance de la ralit culturelle28 ? C'est pour rpondre cette question qu'il
dveloppe sa thorie des idaltypes: l'idaltype est la construction conceptuelle qui
pennet Weber de saisir dans toute leur singularit les constellations significatives de la
ralit culturelle. C'est donc cette notion que seront consacres les pages qui suivent.

*
Qu'entendent l'conomiste qui parle du march , l'historien qui traite du
rgime fodal , le sociologue qui rflchit sur 1' individualisme des socits
contemporaines, ou tout autre spcialiste qui use de ce genre de concepts englobants,

25 Ibid., p. 163.
26

comparer avec une phrase dj cite d'Adorno: Percevoir la constellation dans laquelle se trouve
la chose signifie pour ainsi dire dchiffrer l'histoire que le singulier porte en lui en tant qu'advenu.
Theodor W. ADORNO, Dialectique ngative, op. cit., p. 201.
27 Dans le sillon de Simmel, Rickert et Windelband, Weber qualifie prcisment celles-ci de sciences de
la ralit [Wirkliclzkeitswissensclzaften] en ce qu'elles portent sur des lments singuliers et concrets,
plutt que sur les concepts pouvant tre abstraits partir de ceux-ci. Appeler l'histoire, par exemple, une
science de la ralit signifie qu'en histoire les lments singuliers et individuels entrent en ligne de
compte non seulement comme moyens de connaissance, mais tout simplement comme objet de la
connaissance . Max WEBER, Essais sur la thorie de la science, op. cit., p. 249.
28 Ibid., p. 172.

21

dont le caractre vocateur va gnralement de pair avec une dfinition souple, ouverte?
Selon Weber, de tels concepts sont des synthses qu'on appelle parfois les ides des
phnomnes culturels, des idalisations qui sont ncessaires au travail en sciences
sociales, parce qu'elles permettent de se reprsenter intuitivement une ralit qui, sans
elles, resterait dans l'opacit de sa trop grande diversit. Avec la notion d'idaltype, ce
sont de telles ides que Weber s'efforce de thmatiser et d'lever au statut d'outil

mthodologique l'usage des sciences sociales. Dans un passage bien connu concernant
la construction des idaltypes, il crit:
On obtient un idal type en accentuant unilatralement un ou plusieurs points de vue et en
enchanant une multitude de phnomnes donns isolment, diffus ou discrets, que l'on
trouve tantt en grand nombre, tantt en petit nombre et par endroits pas du tout, qu'on
ordonne selon les prcdents points de vue choisis unilatralement, pour former un tableau
de pense homogne. On ne trouvera nulle part empiriquement un pareil tableau dans sa
puret conceptuelle: il est une utopie. Le travail historique aura pour tche de dterminer
dans chaque cas particulier combien la ralit se rapproche ou s'carte de ce tableau
idal 29

La conception qu'expose Weber de l'idaltype se veut rsolument instrumentale:


l' ide qu'il s'agit de composer - l'extrme oppos de ce qu'en disait Benjamin relve d'abord et avant tout des choix du chercheur, choix qui ne sont certes pas
arbitraires - sa construction doit pouvoir se justifier au regard de son imagination
comme objectivement possible3o et adquate aux lois qu'il connat -, mais qui
pourraient nanmoins tre effectus selon une extrme varit de "points de vue,,31 ,
procdant d'autant de positions quant aux valeurs. Il serait ainsi possible d'imaginer, au
dire de Weber, une infinie varit d'idaltypes d'un seul et mme phnomne culturel,
tous diffrents, mais pouvant tous lgitimement prtendre clairer, chacun sa faon, la
signification culturelle du phnomne tudi - le seul critre en la matire tant

l'efficacit de telles constructions pour la connaissance. L' utopie dont parle Weber
est dpouille du caractre normatif que comporte ce mot dans le langage courant - et
dans la philosophie d'Adorno - et ne conserve qu'un sens purement logique, idal
d'univocit, strict moyen de la connaissance scientifique.

29 Ibid., p. 181.
30 Ibid., p. 183.
31 Ibid., p. 182.

22
Malgr cette conception instrumentale, ou nominaliste - qui prtend confrer
aux concepts utiliss la signification qu'elle veut bien, plutt qu'une signification
objective - de l'idaltype, ce sont bien les aspects essentiels des phnomnes tudis
qu'espre par son biais rvler Weber. Cela est particulirement sensible dans son espoir
de fournir une dfinition gntique du contenu des concepts utiliss, plutt qu'une
vaine dfinition selon le schma traditionnel genus proximus et differentia specifica :
l'idaltype [crit-il] est en particulier un essai pour saisir les individualits historiques
ou leurs diffrents lments dans des concepts gntiques 32 . Afin d'illustrer ce qu'il
entend par une saisie gntique des concepts, Weber prend l'exemple de ceux
d' glise et de secte: son avis, bien qu'il soit possible d'identifier un ensemble
de caractristiques qui pourraient orienter la classification des organisations religieuses
particulires sous l'une ou l'autre rubrique, une telle dmarche laissera indistinctes non
seulement la frontire sparant les deux notions, mais aussi la signification mme de
leur contenu respectif. Une approche gntique, comme celle de la construction
idal typique, concevra plutt ses concepts en relation avec l'importance culturelle qu'ils
ont reue au cours du dveloppement de la civilisation moderne - Weber pense ici bien
sr l'apparition de certaines sectes protestantes au sein du christianisme - de telle
sorte que certaines de leurs caractristiques plutt que d'autres lui apparatront comme
essentielles parce qu'elles comportent une relation causale adquate par rapport leur
action significative 33 . Ainsi, un idaltype est compos de sorte dgager, pour le
phnomne tudi, non seulement une structure idale possible l'aune de laquelle on
puisse comparer la ralit, mais aussi la constellation historique dans laquelle prend
place ce phnomne, les raisons pour lesquelles il s'est dvelopp ainsi et non autrement
et a acquis la signification qu'on lui prte actuellement.
L'illustration la plus clbre de cette mthodologie idaltypique est sans
contredit l'tude qu'effectua Weber sur L'thique protestante et l'esprit du

capitalisme34 En prenant comme point de dpart certaines statistiques sur les disparits

p. 185.
33 Ibid., p. 186.
32 Ibid.,

34 Dans son essai sur L'objectivit de la connaissance, publi un peu avant l'tude sur L'thique
protestallfe, Weber dsigne plutt la thorie de Marx comme tant l'exemple de loin le plus important

23
socio-conomiques entre les diffrentes confessions de certaines rgions d'Allemagne,
Weber se propose d'tudier l'influence que peut avoir l'appartenance confessionnelle
sur l'activit conomique, en s'intressant plus particulirement aux conditions
psychologiques qui sont susceptibles d'avoir favoris l'essor d'un capitalisme moderne
encore naissant. C'est cette fin qu'il forge le concept d' esprit du capitalisme .
D'emble, Weber souligne la difficult de fournir une dfinition d'un tel concept qui
rtre un individu historique35 . Il en propose la place une illustration
provisoire en citant longuement les conseils que prodigue Benjamin Franklin
l'adresse de quiconque voudrait devenir rich 6, et en insistant en particulier sur la
coloration thique que prennent chez lui de tels prceptes: 1' esprit du capitalisme
que cherche cerner Weber se prsente comme un ethos, celui du devoir ordonn la
profession , qui aurait constitu l'une des connexions causales ayant dtermin les
premiers succs du capitalisme dans sa forme moderne, et qui possderait encore
aujourd'hui une signification constitutive pour notre culture capitaliste. Weber
s'efforcera par la suite de montrer les affinits lectives 37 existant entre cet esprit
capitaliste et l'thique protestante, calviniste en particulier, qui donne l'activit
intramondaine la valeur d'une tche commande par Dieu, et dont l'une des expressions
les plus puissantes nous serait donne, mentionne Weber. par la posie de Milton38

parmi les constructions idal typiques . (Ibid., p. 199.) Critique du marxisme, qu'il juge trop souvent
dogmatique, Weber manifeste au contraire beaucoup de respect pour les travaux de Marx lui-mme.
35 Il crit: Si tant est que l'on puisse trouver un objet propos duquel l'emploi de l'expression ainsi
dsigne ["esprit du capitalisme"] peut avoir quelque sens, il ne peut s'agir que d'un "individu historique",
c'est--dire d'un complexe de connexions prsentes dans la ralit historique, que nous rassemblons en un
tout conceptuel du point de vue de leur signification culturelle. [ ... ] un tel concept historique ne peut pas
tre dfini selon le schma: genus proximum. differentia specifica, mais il doit tre compos peu peu
partir de ses divers lments, qui sont prlever dans la ralit historique. C'est pourquoi la saisie
conceptuelle dfinitive ne peut se trouver qu' la fin de la recherche et non au dbut... Max WEBER,
L'thique protestante et l'esprit du capitalisme, Paris, Gallimard, coll. Tel , 2003, p. 20.
36 Les passages cits sont tirs de deux ouvrages de Franklin, Necessary Hints to Those tllat wOllld be
Rich (1736) et Advice to a Young Tradesman (1748). La ctation que choisit Weber commence ainsi:
Songe que le temps, c'est de l'argent. Quiconque pourrait, par son travail, gagner 10 shilling par jour,
mais se promener ou paresser dans sa chambre pendant la moiti du jour, celui-l ne doit pas seulement
prendre en compte, mme si c'est le cas, le fait qu'il ne dpense que 6 pence pour son plaisir: il a en effet
aussi dpens ou plutt dilapid 5 shillings ... )) Cit dans Max WEBER, ibid" p. 21-22.
37 Ibid., p. 91. Sur la signification de cette mtaphore goethenne chez Weber, voir la prsentation que
fait Jean-Pierre Grossein de L'thique protestante ... , p. XL-XLI.
38 Max WEBER, ibid., p. 86-87.

24
La faon dont procde Weber dans cette tude a ceci d'tonnant qu'elle rserve
une importance centrale des expressions tout fait singulires, dpourvues de
prtentions scientifiques - les prceptes de Franklin, la posie de Milton - et, en les
construisant en idaltypes, tente de tirer d'elles une vrit historique qui puisse servir
la recherche scientifique. Ainsi, le tableau de pense que compose Weber avec
l'idaltype bnficie d'une exposition se faisant par l'intermdiaire d'un fragment de la
ralit culturelle. De plus, tout en ayant un but assez prcis - mettre en vidence
certaines connexions causales susceptibles d'expliquer un phnomne particulier, soit la
perce d'une culture capitaliste au sein d'une socit qui se caractrisait jusque-l par
son traditionalisme -, le travail que mne Weber caresse en mme temps des ambitions
beaucoup plus larges, esprant contribuer donner une reprsentation concrte de la
manire dont les "ides" en gnral deviennent efficientes dans l'histoire39 . C'est l
une dmarche qui s'apparente mon avis beaucoup la philosophie sociale au sens o
la prescrit Horkheimer l'Institut de recherche sociale4o, et qui selon moi n'aura pas t
sans influence sur les principaux travaux de l'cole de Francfort.

*
Qu'Adorno ait adopt une dmarche interprtative qui soit tributaire de la thorie
wbrienne des idal types, cela a dj t dfendu par certains commentateurs, en
particulier par Axel Honneth. Au dire de ce dernier, il n'y aurait gure de pense
mthodologique parmi celles qu'exposa Adorno dans sa leon inaugurale L'Actualit de
la philosophie qui n'ait dj t formule par Weber, souvent presque mot pour mot41
Dans ce court texte programmatique, en effet, Adorno tente d'articuler le rapport qu'il
conoit entre la philosophie et les sciences particulires, si bien que les termes qu'il y
utilise sont assez proches de ceux de la thorie de la science. Il y crit que la
philosophie doit mettre les lments qu'elle reoit de la science dans des constellations

39 Ibid., p. 89.

supra., p. 6-8, ainsi que le discours de


Horkheimer ce sujet, La situation actuelle de la philosophie sociale et les tches d'un institut de
recherche sociale dans Thorie critique. Essais, Paris, Payot, 1978, p. 67-80.
41 Axel HONNETH, A Physiognomy of the Capitalistic Form of Life: A Sketch of Adorno's Social
Theory , op. cit., p. 53.
40 Voir le passage de mon introduction o j'aborde cette question,

25

changeantes [ ... ] jusqu' ce qu'ils se rsolvent en une figure 42 , de laquelle jaillirait la


solution au problme tudi. Il poursuit:
ce n'est pas sans intention que j'voque groupement et arrangement exprimental,
constellation et construction. [ ... ] [De telles figures] ne sont pas donnes d'elles-mmes
[ ... ] elles doivent tre produites par l'horrime et se lgitiment finalement seulement par le
fait que la ralit se runit autour d'elles dans une vidence fulgurante 43

De telles formulations s'apparentent effectivement beaucoup aux propos que tient


Weber lorsqu'il dcrit la construction des idaltypes. la lumire de ce qui prcde, il
serait possible d'affirmer que, lorsqu'elles dsignent certaines connexions au sein de la
ralit, les constellations d'Adorno correspondent bien aux constellations wbriennes,
tandis que, lorsqu'elles se rfrent plutt des arrangements conceptuels, elles trouvent
un pendant plus adquat chez les idaltypes du sociologue. Encore faudrait-il
nanmoins, afin de bien cerner la parent de dmarche des deux auteurs, examiner la
faon dont Adorno manie les figures qu'il construit en vue de ses enqutes. Concevoir
ces figures particulires en termes d'idaltypes apporte-t-il un nouvel clairage sur les
travaux d'Adorno, susceptible d'en amliorer notre comprhension?
Bien que plusieurs travaux d'Adorno puissent se prter facilement une lecture
idaltypique - je pense par exemple aux essais sur le jazz44 , ou l'enqute sur la
personnalit autoritaire45

-,

l'uvre qui me semble pouvoir bnficier le plus d'un tel

Theodor W. ADORNO, L'Actualit de la philosophie, op. cit., p. 163.


Ibid., p. 169.
44 On pourrait penser, par exemple, que le sujet jazzique (Jazzsubjekt) que met de l'avant Adorno
dans un article de 1936
propos du jazz) et auquel il se rfre plus tard dans l'introduction la
querelle du positivisme est compos comme un idaltype. son sujet, Adorno crit: On ne peut
dsigner du doigt le sujet jazzique dans des noncs de protocole ni rduire la symbolique de
l'accomplissement des donnes sensibles avec une rigueur absolue. Et pourtant, une construction qui
interprte l'idiome jazz banalis, dont les strotypes attendent un dchiffrement comme une criture
secrte, peut difficilement tre considre comme vide de sens. Theodor W. ADORNO, Introduction
dans De Vienne Francfort. La querelle allemande des sciences sociales, Bruxelles, ditions Complexe,
1979,p.44.
.
45 Bien que le recours aux techniques de recherche empirique rende cette enqute assez diffrente des
autres travaux d'Adorno, son hypothse de dpart, selon laquelle les convictions politiques,
conomiques et sociales d'un individu forment souvent un modle vaste et cohrent, comme si elles
taient relies par une "mentalit" ou un "esprit" , de mme que son objet lui-mme - quelque chose
comme la personnalit autoritaire, plutt que certaines tendances idologiques prcises - se
laisseraient aisment traduire dans les termes de l'pistmologie wbrienne: un idal type (la
personnalit autoritaire) y serait construit afin d'exposer certaines constellations de convictions et
d'intrts de mme que leurs affinits lectives , de sorte pouvoir saisir l'importance relle du
phnomne autoritaire lors d'un travail de comparaison avec les donnes empiriques. Theodor W.
ADORNO, tudes sur la personnalit autoritaire, Paris, ditions Allia, 2007, p. 7 et suivantes.

42

43

26

clairage wbrien est sans doute La dialectique de l'Aufkliirung, rdige en


collaboration avec Horkheimer. Du point de vue des thmatiques qui y sont abordes, il
s'agit de l'ouvrage le plus wbrien d'Adorno, o les tares du destin occidental y sont
diagnostiques, comme chez Weber, en termes de rationalisation et de bureaucratisation.
Habermas, dans l'une de ses confrences sur Le discours philosophique de la modernit,
y a bien soulign la prsence de ces motifs wbriens :
Horkheimer et Adorno [crit-il] donnent ainsi une nouvelle variante au thme bien connu de
Max Weber, selon lequel les dieux anciens, dmystifis par le processus de
dsenchantement ressortent de leurs tombes, forces anonymes qui renouvellent dans le
monde moderne la guerre implacable des dmons 46

Il s'agit l, selon Habermas, d'une thse hasardeuse qui, par ses accents nietzschens,
flirte avec le nihilisme; le regard qu'y portent les auteurs sur la modernit culturelle en
mconnatrait la dignit et la richesse, de sorte qu'une premire lecture de l'ouvrage
donnerait l'impression d'une analyse incomplte et unilatrale47 . C'est ce genre de
jugement qu'une lecture idaltypique peut mon avis venir nuancer. Comprendre la
dmarche d'un livre comme La dialectique de l'Aufkliirung ne va en effet pas de soi: ce
qu'esprent par exemple tirer Adorno et Horkheimer d'une analyse de l'Odysse
d'Homre pour clairer la barbarie de la Seconde Guerre mondiale n'est pas bien clair,
jusqu' ce que l'on prte l'pope un statut quivalent celui que des crits de
Benjamin Franklin pour l'tude de L'thique protestante. partir d'Ulysse, Adorno et
Horkheimer semblent alors s'efforcer de composer l'idaltype d'une rationalit
civilisatrice48 dont le geste fondateur serait le reniement de la nature dans l'homme, en
vue de dominer les forces qui menacent celui-ci de l'extrieur. L'tude des aventures
d'Ulysse devient ainsi l'occasion d'esquisser une prhistoire de la subjectivit qui rende
manifeste le moment d'irrationalit ou de violence inhrent au processus de civilisation;
chaque tableau de l'Odysse permet alors de mettre en relief une dimension de cette
rationalit ambivalente - par exemple, la ruse d'Ulysse contre les Sirnes dvoile la
raison instrumentale comme renoncement et introversion du sacrifice, l'pisode du

Jrgen HABERMAS, La complicit entre mythe et lumires: Horkheimer et Adorno dans Le


discours philosophique de la modernit. Douze confrences. Paris. Gallimard. coll. Nrf . 1988, p. 133.
47/bid.,p.137.

46

48

Theodor W. ADORNO et Max HORKHEIMER, La dialectique de la raison. Fragments


philosop/Jiques. Paris. Gallimard. coll. Tel , 1974, p. 68.

27

Cyclope tmoigne de la dcouverte de l'cart entre le nom et la chose, origine du


formalisme, tandis que la tentation induite par les Mangeurs de lotus reprsente le
danger de l'oubli et de la rgression pour le travail historique qui vise la ralisation d'un
bonheur authentique. Au fil de cette juxtaposition de rflexions partielles sur le rcit
homrique, Ulysse devient une figure de la dialectique de la raison elle-mme, qui doit
mettre en vidence les racines lointaines et profondes des divers problmes auxquels est
confronte la socit contemporaine, de mme qu'une certaine parent interne entre eux.
Parler comme le fait Habermas d'une analyse unilatrale de la modernit n'est donc pas
faux - la figure d'Ulysse a bel et bien t choisie dessein, pour insister sur le double
tranchant qu'imputent Adorno et Horkheimer la raison, organe la fois
d'mancipation et de domination -, condition cependant de voir que c'est prcisment
une telle unilatralit qui est cense tre clairante dans une tude de ce genre, comme
dans toute dmarche idaltypique. La figure d'Ulysse, telle que l'expose La dialectique

de l'Au.fkliirung, cherche prsenter avec une limpidit particulire un ensemble de


particularits de la raison qui auraient contribu, selon les auteurs, gnrer les
problmes contemporains; plutt que de dispenser d'un travail sociologique ultrieur comme le souponne Habermas 49 -, une telle figure doit au contraire ouvrir les horizons
de la recherche et tre la source d'hypothses indites propos du phnomne
questionn, soit la drive totalitaire, irrationnelle et sanglante du monde civilis .

*
Si prometteuse que puisse sembler une telle lecture du travail d'Adorno, il serait
impossible de la mener bien sans considrer les critiques qu'adresse celui-ci la
mthodologie wbrienne, et en particulier sa conception des idaltypes. Il faut en
effet noter qe, bien qu'il commente plusieurs reprises cette notion d'idaltype, jamais
Adorno ne se l'approprie explicitement - au contraire de la notion voisine de
constellation.

C'est que

l'idaltype, chez Weber, est issu d'une conception

subjectiviste et nominaliste des concepts scientifiques que n'a de cesse de


Habermas termine le texte dj cit en affirmant que, par leur choix de persister dans la pratique ad 11oc
de la ngation dtermine, Adorno et Horkheimer renoncrent alors tout etlort pour rviser leur
thorie au point de vue sociologique, dans la mesure o leur scepticisme l'gard du contenu de vrit
des idaux bourgeois semblait mettre en question les critres mmes de la critique de l'idologie. Jrgen
HABERMAS, La complicit entre mythe et lumires: Horkheimer et Adorno , op. cil., p. 155.

49

28
rcuser Adorno. Dans le cours qu'il donne au printemps 1968, intitul Introduction La
sociologie, Adorno en dit un peu plus long sur son apprciation partage du travail de

Weber en ce qui concerne les idaltypes. Au cours de la quatorzime leon, en


particulier, il affirme que ce qui importe le plus chez le grand sociologue seraient ces
choses qui entrent en contradiction avec sa mthodologie officielle5o . Il voit en effet un
important contraste entre, d'une part, la richesse du matriau historique dont dispose
Weber dans sa sociologie et, d'autre part, la dimension conceptuelle de son travail, qui
se veut purement heuristique, instrumentale, simple manation d'une raison subjective
et, pour cette raison, dpourvue de toute substantialit propre. Au dire d'Adorno,
cependant, Weber n'aurait pas su s'en tenir sa dfinition stricte' de l'idaltype en
termes de simple tableau de pense au service du chercheur - et ce serait l que
rsiderait prcisment la plus grande part de son intrt pour la recherche.
Pour l'illustrer, Adorno prend pour exemple les trois types de domination lgitime
que recense Weber dans son uvre matresse conomie et Socit. Weber, en
remarquant que toute domination repose en grande partie sur la croyance des domins
en la lgitimit de l'autorit qui les rgit, se propose de distinguer les diverses formes de
domination selon leur revendication de lgitimit. Il distingue trois types de domination
lgitime: d'abord, une domination rationnelle ou lgale, dont la lgitimit repose sur la
lgalit et l'impersonnalit de la procdure partir de laquelle sont fixes puis
appliques les rgles - il s'agit de la forme de domination qui est caractristique de
l'administration bureaucratique moderne; ensuite, une domination traditionnelle, dont la
lgitimit s'appuie sur le caractre sacr de dispositions observes depuis trs
longtemps, ainsi que sur la dignit personnelle de celui qui hrite du pouvoir en vertu
des rgles prescrites par la tradition - l'exemple partir duquel Weber compose ce type
d'autorit est la domination fodale, faite de seigneurs et de vassaux; finalement, une
domination charismatique, qui repose sur la qualit extraordinaire d'un individu qui
suscite la reconnaissance et l'adhsion d'une communaut - par son caractre
bouleversant, il s'agit selon Weber d'une domination spcifiquement rvolutionnaire qui
se situe, au moment o elle apparat, en nette opposition avec les deux types prcdents

50 Theodor W. ADORNO,/lI1roduClion 10 sociology, Cambridge, Polit y Press, 2000, p. 119.

29
de domination51 Puis, d'une faon qu'Adorno juge dcisive, Weber aborde la question
de ce qu'il appelle la routinisation du charisme , en crivant: La domination
charismatique, qui n'existe pour ainsi dire, dans la puret du type idal, que statu

nascendi, est amene, dans son essence, changer de caractre: elle se traditionalise ou
se rationalise (se lgalise), ou les deux en mme temps, des points de vue
diffrents 52 Selon Adorno, une telle tendance qu'aurait un idaltype se transfonner
en un autre idaltype dpasse largement le cadre officiel de l'pistmologie wbrienne ;
prter ce genre de tendance l'idaltype, dit Adorno, revient lui attribuer quelque
chose comme une vie propre, lui confrer un peu de la substantialit ou de l'objectivit
que donnait Hegel au concept - geste qu'a par ailleurs toujours dcri Weber. Sous les
apparences utilitaires d'idaltypes forgs selon les points de vue qui plaisaient bien au
chercheur, Weber nous prsente plutt ce qu'Adorno appelle des lois de mouvement

objectives de la socit53 Ainsi, comme malgr lui, le sociologue est amen, par la
rigueur mme d'une tude prtention gntique, donner beaucoup plus de ralit
qu'il ne le voudrait aux concepts qu'il utilise, et c'est ce moment, mon avis, qu'admire
Adorno dans le travail de Weber. Dans le passage de Dialectique ngative consacr
celui-ci, il crit:
Bien sr il comprit les idal types tout fait au sens d'une thorie de la connaissance
subjectiviste, comme auxiliaires pour se rapprocher de l'objet, dpourvus en eux-mmes de
toute substantialit et remodelables volont. Mais, comme dans tout nominalisme, quand
bien mme celui-ci considrerait ses concepts comme nuls, quelque chose de la
conformation de la chose transparat et va au-del de l'avantage pratique pour le penser motif non des moindres d'une critique d'un nominalisme irrflchi -, les travaux effectifs
de Weber se laissent bien davantage guider par l'objet qu'on ne l'attendrait de la
mthodologie de l'cole allemande du Sud-Ouest5

C'est vraisemblablement son rejet du nominalisme de Weber qui motive Adorno

dlaisser la notion d'idaltype pour la remplacer par celle de constellation, qui runit
alors en un seul et mme tenne ce que Weber cherchait penser sparment: d'une
part, le problme d'une ralit constitue d'une quasi-infinit de connexions causales
potentiellement significatives et, d'autre part, celui des constructions conceptuelles
Max WEBER, conomie et Socit 1. Les catgories de la sociologie, Paris, Pocket, coll. Agora
1995, p. 285 et suivantes.
52 Ibid., p. 326.
53 Theodor W. ADORNO, Introduction to sociology, op. cit. p. 123.
54 Theodor W. ADORNO, Dialectique ngative, op. cit., p. 202.
51

30
susceptibles de rendre une telle ralit accessible la connaissance. Ce faisant, Adorno
cherche penser l'activit conceptuelle en continuit avec la ralit qu'elle tente de
saisir et d'laborer; les concepts, crivait-il dans l'introduction de Dialectique ngative,
sont des moments de la ralit qui ncessit leur formation 55 . Les concepts
rquisitionns pour l'enqute sociologique n'chappent pas cette rgle gnrale, ils
sont imbriqus dans cette ralit sociale mme l o, en tant que concepts, ils s'en
distinguent en prenant une distance vis--vis d'elle. La faon dont Adorno manie la
notion de constellation tmoigne bien de ce lien de parent qu'il postule entre la ralit
comprendre et les figures construire pour y parvenir: ainsi, mme composes
subjectivement, les c0':1stellations dont il traite se renversent en objectivit au moment
o, en exprimant les rapports historiques dans lesquels se trouve leur objet, elles arrivent
en illuminer la structure interne.

*
partir de ce qui prcde, je crois que l'hypothse d'une certaine filiation
mthodologique entre Max Weber et Adorno est devenue tout le moins plausible,
surtout en ce qui concerne des notions comme celles de constellation et d'idaltype.
Chez les deux auteurs, ces notions tmoignent d'un constant souci d'entrevoir, au sein
des phnomnes tudis, ce qui constitue leur individualit propre, plutt que les seules
caractristiques gnrales qui permettraient leur classification; chez les deux auteurs,
aussi, ce souci se conjugue avec un sens aiguis de la constitution historique des
phnomnes culturels, qui refuse de considrer ses objets autrement que comme des
objets qui sont devenus tels qu'ils sont. Si Benjamin fut sans aucun doute une influence
dterminante pour l'ensemble de la pense d'Adorno, son apport ce qui a trait la
notion prcise de constellation me semble devoir tre limit: bien que sa plume gniale
ait fourni Adorno toute une srie d'images pour penser la constellation - la
constellation qui illumine subitement les phnomnes en en rvlant la vrit, qui rend
possible le sauvetage des fragments de la ralit, qui requiert un travail philosophique
particulier au niveau de l'exposition, etc. -, les paramtres fondmentaux de sa rflexion
pistmologique demeurent somme toute assez loigns de ceux d'Adorno. Les
55

Ibid. p. 21.

31
rapprochements pouvant tre effectus entre celui-ci et Weber me paraissent plus
clairants, mme l o ils laissent voir leurs limites. Car il est videmment impossible de
faire d'Adorno un strict sociologue d'obdience wbrienne : Adorno critique souvent
svrement Weber, et les divergences entre les deux auteurs sont loin de n'tre que
superficielles. Aussi quelques explications propos de ces dernires mritent-elles
encore d'tre prsentes.
Lorsque j'ai expos, brivement, la critique que formule Adorno l'encontre du
nominalisme de Weber en ce qui concerne les idaltypes, je n'ai pas tir toutes les
consquences

qu'implique

une

telle

divergence

au

sein

des

conceptions

mthodologiques des deux auteurs. S'agit-il, pour reprendre la question que j'ai pose
au dbut de ce chapitre, d'une rupture substantielle entre Weber et Adorno, qui rend
leurs dmarches respectives irrconciliables? mon avis, cette divergence est fort
significative en ce qu'elle est l'indice d'un projet de recherche conu en des termes
foncirement diffrents; elle ne signifie cependant pas pour autant une rupture
fondamentale dans la faon dont les deux auteurs mnent effectivement leur enqute.
Selon la thse que j'ai expose en introduction, la principale correction que fait subir
Adorno au travail qu'a men Weber se situerait au niveau de la comprhension
qu'entretient la recherche sociologique propos d'elle-mme, plutt qu'au niveau du
contenu de la recherche. L'enjeu, pour Adorno, serait alors de comprendre cette
recherche dans les termes d'une philosophie sociale, plutt que dans ceux que privilgie
Weber d'une science positive agrmente d'une philosophie des valeurs no-kantienne.
En insistant sur les notions de constellation et d'idaltype, j'ai voulu montrer comment
Adorno a pu emprunter certains outils mthodologiques au travail de Max Weber, tout
en les dpouillant des relents de leur mauvaise pistmologie. Tandis que la
constellation et l'idaltype chez Weber reposaient encore, en dernire analyse, sur une
philosophie du sujet - o le caractre significatif des objets d'tude leur tait confr par
le rapport qu'tablissait un sujet, que ce soit l'acteur social ou le scientifique, entre ces
objets et certaines valeurs -, ils gagnent chez Adorno une sorte de priorit
pistmologique qui me semble caractristique de la philosophie sociale. Ainsi, les
idal types que construisait Weber partir de soi-disant points de vue relatifs aux
valeurs, choisis selon les intrts subjectifs du chercheur, se meuvent, chez Adorno, en

32
des constellations composes par le philosophe en fonction du caractre essentiel des
objets eux-mmes.
Malgr cette divergence entre les deux auteurs et le correctif qu'aurait apport
Adorno aux conceptions de la science de Weber, le fait qu'Adorno ait repris son
propre compte la plupart des grands diagnostics wbriens au sujet de la socit
moderne me semble tre un indice clair de son adhsion au moins une partie trs
significative de la dmarche effective du sociologue, quoi qu'il en soit de son refus de la
mthodologie officielle de ce dernier.

l'aide de la constellation et de l'idaltype,

j'ai voulu mettre en vidence, dans un travail philosophique du genre de celui que
ralise un ouvrage comme La dialectique de l'Aufkliirung, un hritage mthodologique
prcis qui me semble devoir tre attribu Max Weber. Dans la suite de la prsente
tude, je m'intresserai plutt au projet plus global d'une interprtation des phnomnes
culturels, tel qu'il se dessine chez chacun des deux auteurs. L'interprtation
philosophique que prne Adorno serait-elle susceptible de se laisser caractriser de
faon clairante partir de la dmarche interprtative que propose Weber pour la
sociologie? Le rejet, de la part d'Adorno, du nominalisme de Weber en matire de
concepts aurait-il des rpercussions sur le travail hermneutique que le philosophe
prescrit la recherche sociale ?

2. L'interprtation des phnomnes sociaux : de la


sociologie comprhensive la philosophie sociale

Le sauvetage philosophique du positivIsme ncessiterait lui-mme cette


procdure dont il ne veut pas entendre parler: l'interprtation. savoir
l'interprtation de ce qui. dans le cours du monde. empche l'interprtation.
Theodor W. Adorno. La querelle allemande des sciences sociales '.

L'une des notions cls pour comprendre le rapport pouvant tre tabli entre la
sociologie de Max Weber et la philosophie de Theodor Adorno est sans aucun doute la
notion d'interprtation. En effet, chez les deux auteurs, quoique selon des modes
diffrents, l'interprtation joue un rle central dans la dmarche qui permet d'accder
la vrit des phnomnes sociaux. En caractrisant les deux projets de recherche sociale
partir de leur dimension hermneutique, la filiation que je tente d'tablir entre eux sur
un plan mthodologique global me semble devoir devenir plus aise cerner, dans la
mesure mme o leurs divergences se feront plus clairantes. En quoi l'interprtation
d'un phnomne culturel particulier propose par la sociologie comprhensive telle que
la dfinit Weber diffre-t-elle de celle qu'en fournirait la philosophie sociale d'Adorno?
Cette diffrence est-elle susceptible de se laisser comprendre, selon les termes de
l'hypothse prsente dans notre introduction, comme ,un correctif la conception trop

scientiste de la science qu'entretiendrait Weber, correctif qui se situerait nanmoins

en continuit avec un moment essentiel du travail de celui-ci? Nous verrons que, si les
deux approches prtendent expliquer un phnomne social en mettant en lumire le sens
qui lui est propre, la philosophie sociale d'Adorno se distingue de la sociologie
comprhensive par son attention accrue la part de signification qui est objectivement
confre un phnomne, par-del et parfois mme en contradiction avec le sens que
peuvent lui attribuer les acteurs individuels. C'est ce que l'on peut d'abord dgager de
l'opposition que formule quelques reprises Adorno entre les dmarches respectives de
1 Theodor W. ADORNO. Introduction dans De Vienne Francfort. La querelle allemande des
sciences sociales, Bruxelles, ditions Complexe. 1979. p. 56.

34
Weber et d'mile Durkheim -l'autre pre de la sociologie universitaire -, dans laquelle,
bien que les deux sociologues soient en quelque sorte renvoys dos--dos et dclars
tout aussi insuffisant l'un que l'autre, la sociologie de Weber se voit tout de mme
dcerner le titre de la plus claire2 des deux. En effet, avec ce que certains
appelleront plus tard son individualisme mthodologique - que ne manque pas par
ailleurs de critiquer Adorno -, c'est aussi le caractre opaque des relations sociales
figes en contrainte objective que refuse de concder Weber. Cela ne l'empche
cependant pas de tenir un discours sur des phnomnes dont l'chelle dpasse celle des
intentions individuelles, comme la rationalisation ou le dsenchantement du monde. En
fait, Weber est bel et bien sensible aux logiques immanentes des diverses sphres
d'activit sociale et leur reconnat la force de s'imposer aux individus; seulement, il ne
thmatise nulle part l'inadquation qui existe souvent entre ces dernires et le sens que
prtent les individus leurs actions. En d'autres termes, Weber refuse de reconnatre le
problme de l'idologie, qui constitue au contraire chez Adorno l'un des problmes les
plus importants de la recherche sociale. Cette question de l'idologie est celle qui
permet le mieux, mon avis, de comprendre, en relation avec la sociologie wbrienne,
la conception de l'interprtation que dveloppe Adorno dans un texte programmatique
comme L'actualit de la philosophie: la philosophie a alors pour tche de s'attacher la
part de signification non intentionnelle qui peut tre dtecte au sein de la ralit sociale,
de rechercher le sens objectif des phnomnes culturels afin d'y confronter le sens
subjectif que leur attribuent les acteurs individuels. Ce n'est finalement que d'une telle
confrontation que peut venir, selon Adorno, une vritable connaissance des phnomnes
sociaux.

*
Lorsqu'il tente de cerner les grandes tendances mthodologiques qui ont marqu
la sociologie contemporaine, Adorno revient plusieurs reprises sur la divergence qui
oppose Max Weber et mile Durkheim propos du caractre comprhensible ou non de

2 Theodor W. ADORNO. Einleitung zu Emile Durkheim "Soziologie und Philosophie" dans


Gsammelte Schriften. Band 8: Soziologische Schriften 1. Frankfurt am Main, Suhrkamp, 1972, p.257.

(Ci-aprs cit GS 8)

35

la ralit sociale3 Selon toute vraisemblance, Adorno prte cette opposition une valeur
heuristique importante pour la rflexion sur la mthode dans les sciences sociales, en ce
qu'elle illustre bien deux ples que la pense sociologique a le plus souvent penss de
faon exclusive, alors qu'elle aurait plutt les articuler dialectiquement. Les deux
auteurs, remarque Adorno, partagent une proccupation commune d'tablir la sociologie
en tant que discipline scientifique part entire, mais cherchent pour ce faire en fonder
l'objectivit et en dlimiter le domaine propre par des voies tout fait opposes:
tandis que Weber espre tre en mesure d'expliquer les phnomnes sociaux en en
explicitant les motivations individuelles, qui seraient en dernire analyse les seules
causes effectives de ces phnomnes, Durkheim, l'inverse, fait reposer le caractre
social d'un phnomne prcisment en ce par quoi il chappe aux intentions des
individus, et postule pour cette raison qu'il faut considrer les faits sociaux comme des
choses4

c'est--dire en faisant rigoureusement abstraction du sens que leur prtent les

acteurs sociaux. En d'autres termes, selon la perspective de Weber, quelque chose est
explicable sociologiquement dans la mesure o cela peut tre rendu intelligible en
termes subjectifs (ce qui rsiste cette intelligibilit pouvant peut-tre recevoir une
explication naturaliste, de type physiologique, gographique ou autre, mais non une
explication sociologique au sens o l'entend Weber), alors que selon la perspective de
Durkheim, l'explication sociologique convient prcisment l o les termes subjectifs
pour comprendre quelque chose ne suffisent plus, l o la chose expliquer se
caractrise par-dessus tout par son opacit aux considrations individuelles. Selon
Adorno, chacune de ces positions est insatisfaisante cause de son unilatralit, mais
)

toutes deux tmoignent d'un aspect essentiel du problme que doit rsoudre la
sociologie: la divergence qu'il y a entre Weber et Durkheim exprimerait en vrit une
antinomie de la choseS - le fait que la socit, comme Adorno le formule dans sa

3 Adorno formule notamment cette opposition dans les essais Gesellschaft, Einleitung zu Emile
Durkheim "Soziologie und Philosophie" et Zum gegenwartigen Stand der deutschen Soziologie
regroups dans ses crits sociologiques (GS 8, op. cit., p. 12,257-260,503), de mme que dans son cours
d'introduction la sociologie, Introduction to sociology, Cambridge, Polity Press, 2000, p. 77-78 et 8182.
4 mile DURKHEIM, Les rgles de la mthode sociologique, Paris, Aammarion, 1988, p. 108.
S Die Divergenz von Weber und Durkheim drckt eine Antinomie der Sacher aus. Theodor W.
ADORNO, Zum gegenwartigen Stand der deutschen Soziologie dans GS 8, op. cit., p. 503.

36
polmique contre les positivistes logiques, est intelligible et inintelligible tout la
fois 6 .
Ainsi, contre Weber, Durkheim aurait mis en relief un moment tout fait central
du procs de socialisation, soit que ce qui n'est l'origine que l'uvre d'tres humains
singuliers devienne progressivement quelque chose d'institutionnellement autonome par
rapport ceux-ci, et de rellement apte les contraindre7 . cause de cette
autonomisation de la socit, comprise comme l'ensemble fonctionnel par lequel les
individus entrent en relation les uns avec les autres, Weber, aux yeux d'Adorno, a tort de
postuler d'avance la transparence et l'intelligibilit des phnomnes culturels au regard
de l'acteur social. Toutefois, remarque Adorno, le subjectivisme sociologique dont
tmoigne le postulat wbrien a l'avantage de ne pas hypostasier, comme le fait
malheureusement Durkheim, la contrainte sociale en un fait naturel premier de toute vie
collective. En reprenant les termes qu'utilise Marx dans son analyse du ftichisme de la
marchandise, Adorno soutient que l'approche de Weber se montre soucieuse de dvoiler
en quoi des phnomnes qui revtent les airs d'une complte objectivit vis--vis des
volonts individuelles consistent pourtant bien, en dernire analyse, en des relations
entre des hommes, plutt qu'en des proprits des choses elles-mmes 8 . C'est pour cette
raison que, bien qu'elle sous-estime l'opacit 'relle des tats de faits qu'elle s'efforce
d'expliquer, la sociologie wbrienne est nanmoins qualifie par Adorno de plus
claire que sa cousine durkheimienne : en accordant la notion de Verstehen, la
comprhension, un rle central dans l'explication sociologique, Weber, qui en dpit de
toutes ses prtentions positivistes demeure pour Adorno un enfant de l'idalisme
6 Theodor W. ADORNO, De Vienne Francfort, op. cit., p. 18.

Pour une lecture plus dtaille de l'apprciation qu'Adorno rserve Durkheim comparativement
Weber, en particulier en ce qui concerne sa conception des normes sociales et d'une conscience
collective , on se peut rtrer l'ouvrage de Gillian ROSE, The MelancllOly Science: An Introduction to
tlze Tizought of Theodor W Adorno, New York, Columbia University Press, 1978, p. 82-86.
8 Theodor W. ADORNO, Introduction to sociology, op. cit., p. 82. Sur le ftichisme de la marchandise,
voir Karl MARX, Le Capital. Livre l, Paris, PUF, coll. Quadrige , 1993, p. 81 et suivantes: Ce qu'il
y a de mystrieux dans la forme-marchandise consiste donc simplement en ceci qu'elle renvoie aux
hommes l'image ds caractres sociaux de leur propre travail comme des caractres objectifs des produits
du travail eux-mmes, comme des qualits sociales que ces choses possderaient par nature: elle leur
renvoie ainsi l'image du rapport social des producteurs au travail global, comme un rapport social existant
en dehors d'eux, entre des objets. [... ] C'est seulement le rapport social dtermin des hommes euxmmes qui prend ici pour eux la forme phantasmagorique d'un rapport entre choses. [ ... ] J'appelle cela le
ttichisme, ftichisme qui adhre aux produits du travail ds lors qu'ils sont produits comme
marchandises, et qui, partant, est insparable de la production marchande. (p. 82-83)

>-

37

allemand, s'inscrit dans le processus de dsenchantement du monde qui fut


caractristique des Lumires - au contraire de Durkheim, dont les recherches factuelles,
au dire d'Adorno, se rendraient coupable de reconduire de nouveau la magie9 .
Malgr cette prfrence qu'Adorno accorde manifestement la dmarche de
Weber, il n'en reste pas moins que la thse fondamentale de ce dernier, selon laquelle
tout phnomne authentiquement sociologique serait en principe comprhensible la
premire personne , c'est--dire partir des motivations subjectives qui auraient
dtermin les actions particulires dont serait compos ce phnomne, cette thse
souffre d'une unilatralit qu'il importe la thorie critique de rectifier. Dans son essai
intitul Socit , Adorno crit, dans une sorte de correctif tant Weber qu'
Durkheim:
Il faudrait plutt comprendre l'incomprhensibilit de relations entre des tres humains qui
se renversent, l'encontre de ceux-ci, en l'opacit de relations autonomises. Aujourd'hui,
la tche de la sociologie serait de finir par comprendre l'incomprhensible, l'entre de
l'humanit dans l'inhumanit lO

Comprendre l'incomprhensible: telle serait la tche laquelle faillirait, malgr toutes


ses vertus, la sociologie wbrienne. Afin de bien cerner l'ampleur de cette lacune, il
importe d'abord de prsenter, sans plus tarder, les grandes lignes du projet de sociologie
comprhensive que prsente Weber dans son uvre matresse, conomie et socit.

*
La premire partie d'conomie et socit est entirement consacre
l'exposition des fondements mthodologiques de la sociologie qu'y propose Weber,
ainsi qu' la dfinition de ses concepts fondamentaux -l'activit et la relation sociale, le
concept d'ordre lgitime, le concept de lutte, etc. La premire dfinition qu'y fournit
Weber est celle de la sociologie elle-mme, qui se lit comme suit :

The~dor W. ADORNO, Einleitung zu Emile Durkheim "Soziologie und Philosophie" dans GS 8, op.

cit., p. 257.
10 Traduction libre de ['allemand: Stau dessen ware die Nichtverstehbarkeit zu verstehen, die den
Menschen gegenber zur Undurchsichtigkeit verselbststandigten Verhaltnisse aus Verhaltnissen zwischen
Menschen abzuleiten. Heute vollends haue Soziologie das Unverstehbare zur verstehen, den Einmarsch
der Menschheit in die Unmenschlichkeit. Theodor W. ADORNO, Gesellschaft dans GS 8, op. cit., p.
[2.

38
Nous appelons sociologie [ ... ] une science qui se propose de comprendre par interprtation
[deutend verstehen] l'activit sociale et par l d'expliquer causalement [ursdchlich
erkldren] son droulement et ses effets. Nous entendons par activit un comportement
humain (peu importe qu'il s'agisse d'un acte extrieur ou intime, d'une omission ou d'une
tolrance), quand et pour autant que l'agent ou les agents lui communiquent un sens
subjectif. Et par activit sociale , l'activit qui, d'aprs son sens vis par l'agent ou les
agents, se rapporte au comportement d'autrui, par rapport auquel s'oriente son
droulement 11.

Comprendre par interprtation de sorte expliquer causalement l'activit sociale: les


termes dont use Weber afin de formuler la tche de la sociologie s'inscrivent tout fait
dans le contexte des dbats allemands qui lui sont contemporains sur l'pistmologie des
sciences humaines, offrant une variante particulire au motif qui avait t popularis par
Dilthey quelques annes plus tt avec l'opposition entre expliquer et comprendre tandis que les sciences de la nature se proposeraient d'expliquer leur objet en le
subsumant sous des lois gnrales, les sciences humaines [Geisteswissenschaften] ,
affirme Dilthey, puisqu'elles s'intressent des crations humaines pourvues de sens,
fourniraient plutt une connaissance base sur la comprhension des objets tudis.
Weber, plutt que d'opposer les deux approches, suggre ici que l'explication causale,
en sociologie, repose sur la comprhension: en effet, les ensembles significatifs qui
constituent la motivation subjective d'une activit et qui appellent une interprtation
doivent tre considrs, du point de vue de la sociologie, comme la cause de cette
activit, si bien qu'une comprhension adquate de l'activit nous livre aussitt la cl de
son explication - Weber parle cet effet de comprhension explicative [erkliirendes
Verstehen]. titre d'exemple, il mentionne le mouvement d'un bcheron, que nous ne
comprendrons pleinement que si nous savons que le bcheron accomplit son acte soit
pour gagner sa vie, soit pour des besoins personnels, soit pour des raisons de sant
(forme rationnelle), ou bien par exemple parce que, nerv, il "abragit" (forme
irrationnelle)12 : chacun de ces sens viss subjectivement par l'acteur serait alors
l'origine d'une explication diffrente de son action.
Ainsi, parce que le sens attribu l'action se situe au cur de l'explication
sociologique, l'interprtation, c'est--dire l'art de dgager ou de donner une

Max WEBER, conomie et Socit 1. Les catgories de la sociologie, Paris, Pocket, coll. Agora ,
1995, p. 28.
12 Ibid., p. 34.

Il

39
signification quelque chose, constitue le socle de la dmarche wbrienne. Weber
prcise aussitt que le sens dont il est question pour une science empirique comme la
sociologie

n'est

nullement

un

sens

qui

serait

objectivement

juste

ou

mtaphysiquement vrai - sens auquel s'intressent les sciences dogmatiques


comme le droit, l'thique ou la logique -, mais le simple sens vis subjectivement (que
ce soit par un individu singulier, ou en moyenne par une masse d'individus, ou de faon
typique par un agent idal conu par le sociologue 13 ). Bien qu'un tel sens subjectif soit
difficile tablir empiriquement, l'interprtation s'appuie, comme en gnral toute
science, sur une vidence qui lui est propre; l'vidence d'une interprtation, affirme
Weber, peut tre empathique - o l'interprte comprend en revivant les affects
susceptibles d'avoir caus le phnomne l'tude - ou bien rationnelle - o une
signification est apprhensible intellectuellement de faon immdiate et univoque,
comme dans le cas d'une proposition mathmatique, ou d'une activit qui serait, pour
reprendre les termes de Weber, oriente strictement en finalit, c'est--dire qui se
laisserait saisir selon un simple calcul d'adquation entre moyens et fins, l'exclusion
de toutes

considrations

affectives

ou thiques. Tandis

qu'une psychologie

comprhensive miserait principalement sur des interprtations fondes sur l'empathie I4 ,


la sociologie de Weber cherche travailler surtout avec des interprtations dont
l'vidence est rationnelle, ce qui donne une inflexion particulire la mthode
idaltypique qu'avait dfinie Weber dans ses travaux d'pistmologie: parmi une
infinit de constructions possibles, la sociologie comprhensive privilgiera celle d'un
modle d'activit strictement rationnelle en finalit. De cette faon, la sociologie arrive
comprendre une foule d'objets, y compris des objets inanims, une machine par

exemple:
Ce qui est par consquent comprhensible. [crit Weber,l c'est le fait d'y rapporter l'activit
humaine. soit comme "moyen", soit comme "fin" que l'agent ou les agents se sont

13 Ibid., p.

28.

14 Sur la dmarche d'une psychologie comprhensive [verstehende Psychologiel. on peut se rfrer


l'Allgemeine Psychopathologie de Karl Jaspers ( laquelle renvoie Weber ds la premire page
d'conomie et Socite), o l'auteur dveloppe approximativement les mmes notions que Weber -

comprhension et explication, interprtation rationnelle et empathique, idal types, etc. -, mais l'usage
d'une psychologie clinique. Karl JASPERS, General PsycllOpathology, Chicago, The University of
Chicago Press, 1968, p. 301-313.

40
reprsents et d'aprs lesquels ils ont orient leur activit. C'est uniquement dans ces
catgories qu'une comprhension de cette sorte d'objets a lieu l5

C'est, croit aussi Weber, grce un tel idaltype d'activit rationnelle que la sociologie
est le mieux mme de rendre compte tant des lments irrationnels (des gestes .
passionnels, par exemple) que des lments incomprhensibles (dpourvus de sens
subjectif, causs par exemple par des mcanismes physiologiques) de l'activit relle:
lors d'une comparaison de la ralit avec l'idaltype, les dviations constates peuvent
alors lgitimement tre imputes des causes non rationnelles, tandis que le reste de
l'activit devient intelligible. D'un strict point de vue mthodologique, Weber accepte
que sa sociologie soit qualifie de rationaliste - mais non de psychologiste, le sens
n'tant pas en gnral quelque chose de psychique, croit-il 16

pour autant que l'on se

garde de donner ce terme le sens mtaphysique d'une croyance en la prdominance


effective de la raison dans l'histoire et dans la vie sociale.
Outre cette forme de rationalisme mthodologique, Weber propose aussi, comme
l'a

notamment

soulign

Raymond . Boudon 17 ,

une

forme

d'individualisme

mthodologique en sociologie: en effet, selon lui, l'explication d'un phnomne social

requiert toujours l'identification des motivations des agents individuels en tant que
causes relles de ce phnomne, et exclut tout appel des forces sociales collectives.
Weber est assez clair ce sujet, notamment lorsqu'il crit, en tte des quelques pages
qu'il consacre spcifiquement cette question:
II ne saurait exister, notre avis, d'activit au sens d'une orientation significativement
comprhensible d'un comportement propre que sous la forme d'un comportement d'une ou
l8
plusieurs personnes singulires

L'tude d'lments plus petits que l'individu humain, si elle peut fournir nombre de
connaissances causales de grande valeur, ne permet cependant aucune comprhension
des phnomnes tudis, et ne se verra par consquent toujours accorder qu'un rle
Max ~EBER, conomie et socit, op. cit., p. 32.
Weber souligne au contraire combien il est faux de considrer une psychologie, quelle qu'elle soit,
comme le "fondement" dernier de la sociologie comprhensive . Ibid., p. 48.
17 Raymond BOUDON, Les "Problmes de la philosophie de l'histoire" de Georg Simmel : une thorie
de l'objectivit en histoire et dans les sciences sociales , introduction l'ouvrage de Georg SIMMEL,
Les problmes de la philosophie de l'histoire. Une tude d'pistmologie, Paris, Presses Universitaires de
France, 1984, p. 12 et suivantes.
18 Max WEBER, conomie et socit, op. cit., p. 40.
15

16

41

secondaire dans l'explication sociologique - c'est la raison pour laquelle Weber s'est
gnralement gard de toute explication biologisante des phnomnes culturels,
pourtant en vogue parmi ses contemporains. L'tude des structures sociales (que ce soit
par exemple 1' tat , 1' conomie de march ou la famille), quant elle, ne
devient comprhensible qu' partir du moment o ces structures sont conues comme
des ensembles d'activits orientes significativement par des personnes singulires, qui
seules sont capables de motivations et d'intentions - en d'autres mots, le sociologue,
contrairement au juriste par exemple, ne doit jamais considrer ces structures comme
des entits ou des personnalits collectives. La sociologie, concde nanmoins Weper,
ne peut cependant pas faire l'conomie de tels concepts collectifs, d'abord parce que
ceux-ci sont d'usage si courant que les viter risquerait de mener une terminologie qui
rendrait le propos plus obscur et non plus clair, et ensuite parce que ces concepts sont
aussi des reprsentations prsentes l'esprit des tres humains rels et partir
desquelles ceux-ci orientent effectivement leurs actions. Ainsi, 1' tat en tant que
reprsentation subjective exerce une influence causale fort considrable qui a sa place
dans une explication sociologique au sens o l'entend Weber, mais non 1' tat en tant
qu'entit collective qui serait l'origine d'une activit. Finalement, comme en ce qui a
trait la question de son rationalisme, Weber prend le soin de mettre en garde son
lecteur contre une interprtation de son approche individualiste qui dpasserait les
considrations simplement mthodologiques qui sont les siennes; mme une conomie
socialiste,

souligne-t-il

titre

d'exemple,

devrait

tre

comprise

de

faon

individualiste , c'est--dire partir de l'activit des individus qui la composent. Il


insiste:
,
Il faut en tout cas proscrire le malentendu monstrueux suivant lequel la mthode
individualisante (quel que soit le sens possible qu'on lui donne) signifierait la mme
chose qu'une valuation individualiste, tout comme il faut rejeter l'opinion suivant laquelle
le caractre invitablement (mais relativement) rationaliste de l'laboration de concepts
signifierait une croyance en la prdominance des motifs rationnels ou mme une valuation
positive du rationalisme 19.

19

Ibid., p. 46-47.

42
L'interprtation des phnomnes culturels que propose la sociologie wbrienne
reposerait ainsi principalement sur la construction de modles qui doivent rendre
comprhensible l'activit sociale des individus en tennes de motivations subjectives, de
moyens et de fins viss par les agents. En tennes plus imags, on pourrait dire que le

sens que le sociologue cherche lucider ne s'y conjuguerait qu' la premire personne,
si bien que toute comprhension explicative satisfaisante devrait tre en mesure
d'adopter la perspective de cette dernire. Cela tant dit, la question se pose du statut du
discours qui porte principalement sur des phnomnes d'ordre suprieur, ou
macroscopiques , c'est--dire sur des phnomnes qui dpassent largement la sphre
d'intentionnalit des acteurs individuels et qui ne s'y laissent pas aisment rduire. En
effet, la plupart des diagnostics qu'nonce la sociologie wbrienne propos de la
socit moderne - et ceux pour lesquels ses tudes restent le plus clbres: la
rationalisation progressive de toutes les sphres d'activit sociale, le dsenchantement
du monde, la bureaucratisation quasi inluctable des dmocraties librales - ne se
prsentent pas d'emble comme des analyses de l'activit selon les catgories du sens
vis subjectif et du choix rationnel en tennes de moyens et de fins, ni mme souvent
comme le rsultat indirect d'analyses de ce genre. Au contraire, en insistant sur ces
grandes tendances de la socit moderne, Weber semble plutt rvler les logiques
immanentes de certaines fonnes d'activit sociale, auxquelles les individus sont, d'une
faon ou d'une autre, contraints de s'adapter. Il s'agit manifestement d'interprtations
d'un autre type que celles qui sont thmatises dans conomie et socit, ces
interprtations selon le sens subjectif dont Weber tente de faire sa marque
mthodologique. Comment, alors, ces interprtations plus globales s'articulent-elles aux
prcdentes ?
Selon la tenninologie contemporaine dans laquelle Raymond Boudon se plat
traduire l'pistmologie no-kantienne de Simmel (pistmologie que partage Weber
dans une large mesure), le principe de l'individualisme mthodologique, bien qu'il soit
l'unique faon de dtenniner les causes relles d'un phnomne dans les sciences
sociales et, par consquent, l'unique source d'explication pour celles-ci, ce principe ne
serait pas toujours applicable, ni mme toujours pertinent. Dans certaines conditions, le
fait d'identifier des tendances culturelles, de distinguer des priodes historiques,

43
d'opposer certains groupes socio-conomiques, bref de travailler conceptuellement
une chelle macroscopique contribue rellement rendre les phnomnes sociaux plus
intelligibles. Il serait alors faux de croire que ce genre d'interprtations doive tre banni
de la sociologie ou des sciences sociales en gnral; 'elles jouent au contraire un rle
lgitime et incontournable dans la rflexion sur l'histoire et sur la culture. Seulement,
soutient Boudon commentant Simmel,

de telles

interprtations doivent tre

soigneusement distingues des vritables explications sociologiques, et surtout ne pas


prtendre la mme validit scientifique2o Selon une telle perspective, on retrouve la
distinction nette entre interprtation et explication que Weber, semblait-il, avait voulu
attnuer. Ainsi Simmel rserve-t-il, dans ses crits pistmologiques, une place spciale
pour ce type d'interprtation non explicative: c'est le domaine de ce que l'on a appel,
traditionnellement, la philosophie de l'histoire, ou, en ce qui concerne le champ plus
particulier de la sociologie, celui de ce que Simmel nomme la philosophie sociologique.
Dans l'un comme dans l'autre cas, ce niveau d'interprtation philosophique se distingue
de celui de l'explication scientifique par son caractre ultimement indcidable: il s'agit
du lieu des grandes questions sur le sens de l'existence humaine - la socit [crit par
exemple Simmel] est-elle le but de l'existence humaine ou un moyen pour
l'individu21 ? -, dont le traitement peut certes gagne~ en rigueur et en cohrence, mais
o rgnent toujours finalement la diversit des visions du monde , ainsi que les
convictions ultimes qu'on ne saurait fonder 22 .
Si de telles considrations philosophiques, qu'aucune argumentation ne pourrait
parvenir trancher de faon dcisive, ne sont pas absentes de l'uvre de Weber - qu'on
pense par exemple la conception wbrienne de la philosophie sociale23 , qui vise
claircir les ides partir desquelles les hommes orientent leurs actions, sans prtendre
d'aucune faon donner des indices permettant de choisir parmi elles -, il serait toutefois
faux d'y faire figurer les grandes tendances d'volution sociale qu'identifie le
sociologue, telles la rationalisation ou la bureaucratisation. En effet, lorsque Weber parle
20 Raymond BOUDON, Les "Problmes de la philosophie de l'histoire" de Georg Simmel. .. , op. cit.,

~i ~~2~ SIMMEL, Sociologie et pistmologie, Paris, Presses Universitaires de France, 1981, p. 104.
22 Ibid., p. 105.
23

propos de la philosophie sociale chez Weber, voir mon introduction, supra, p. 5-6.

44
de la rationalisation de la musique occidentale, par exemple, il ne s'agit pas ses yeux
d'une interprtation possible parmi d'autres pouvant permettre de rendre compte d'un
phnomne culturel, interprtation qui serait nanmoins dpourvue de prtention la
,

vrit. Au contraire, Weber s'efforce bel et bien de dmontrer la ralit d'une telle
rationalisation et de donner un poids scientifique son affirmation. Qu'est-ce qui lui
permet d'accorder ainsi une valeur objective une interprtation qui ne prtend pas
strictement lucider les motivations subjectives l'origine de l'action? Selon Adorno,
la cl pour comprendre l'aptitude de Weber passer, sans perte de rigueur ou de
scientificit, d'une interprtation se situant l'chelle individuelle, en termes du sens
vis, une interprtation se situant plutt l'chelle des grandes tendances de la socit
consisterait en la place centrale qu'il rserve son concept de rationalit en finalit

[Zweckrationalitiit]. En effet, en refusant de voir en la rationalit une instance seulement


psychologique, mais en en faisant plutt une instance logique porte universelle - une
instance sociale, prcise Adorno 24

-,

Weber se dote d'un outil lui permettant de

comprendre, partir d'une seule et mme catgorie, tant les tendances sociales
objectives que les actions individuelles motives subjectivement. Cette rationalit en
finalit - qui, en d'autres domaines, est parfois qualifie de rationalit conomique ou
de rationalit instrumentale - serait ainsi selon Adorno ce qui permet Weber
d'effectuer la mdiation dcisive entre, d'une part, la psychologie de l'individu et,
d'autre part, les exigences que fait peser sur lui la structure sociale 25 Il devient alors
possible de comprendre certaines volutions culturelles globales qui ne rpondent,
proprement parler, aucune vise subjective de la part des acteurs individuels - ces
volutions n'ayant en gnral pas t planifies, mais s'tant plutt peu peu imposes

eux - en des termes qui sont nanmoins assimilables leur perspective, en des termes
qu'ils peuvent ensuite s'approprier. Ainsi en est-il par exemple de la formalisation
progressive du droit, qui semble s'tre tablie principalement en vertu de l'exigence

Theodor W. ADORNO, Postscriptum au texte Zum Verhaltnis von Soziologie und Psychologie ,
GS 8, op. cit., p. 86.
25 Theodor W. ADORNO, Zum Verhaltnis von Soziologie und Psychologie, GS 8, op. cit., p. 46. Voir
aussi ADORNO, De Vienne Francfort, op. cit., p. 18: Avec la rationalit, Weber ttonnait, qu'il en ait
eu conscience ou non, la recherche de ce Mme entre sujet et objet qui permt quelque chose comme la
connaissance de la chose plutt que son clatement en donnes factuelles suivi de l'laboration de cellesci.
24

45
immanente d'une plus grande cohrence interne - question, donc, de logique juridiquemais qui, ce faisant, permit une prvisibilit jusque-l inconnue des sanctions et des
rparations en cas de bris de contrat, sur laquelle s'appuyrent des entrepreneurs d'un
genre nouveau afin de calculer leur possibilit de profits long terme - calcul subjectif
selon les catgories de moyens et de fins -, ce qui contribua l'mergence du
capitalisme moderne 26 Ce genre d'exemple montre comment, grce la notion de
rationalit, le sociologue est capable de passer, sans rupture, d'interprtations qui
cernent surtout la logique propre d'une sphre d'activit des

interprt~tions

qui

rvlent plutt le sens subjectif des actions entreprises, et rciproquement.

*
Bien que la notion de rationalit soit omniprsente dans les travaux de Webr,
celui-ci n'a nulle part rendu explicite la solution de continuit qu'elle rendait possible
pour la sociologie entre les perspectives individuelles et les tendances sociales
gnrales; selon toute vraisemblance, ses positions pistmologiques, o l'effectivit de
tout ce qui excde l'activit des personnes singulires tend tre nglige, lui faisaient
voir la thmatisation d'une telle mdiation comme superflue - toute tendance devant
toujours, en dernire analyse, se rvler essentiellement rductible aux points de vue des
acteurs sociaux. Il n'est alors pas tonnant que Weber n'ait jamais envisag
srieusement la possibilit d'une inadquation forte entre le sens que prtent les agents
leur activit et le sens de la tendance historique au sein de laquelle ils s'inscrivent, c'est-dire d'une inadquation qui ne serait pas seulement fortuite, fruit d'une erreur de
l'agent dans l'apprhension de ses propres motivations ou des circonstances extrieures,
mais au contraire d'une inadquation systmatique et fonctionnelle. En insistant comme
elle le fait sur la rationalit, c'est en fait toute reconnaissance du problme de l'idologie
que s'interdit d'emble et comme a priori la mthodologie que prne Weber - lacune
grave, si l'on en croit Adorno, pour qui l'idologie compte parmi les problmes centraux
de la sociologie27 . En effet, partir du moment o l'activit des individus l'origine

26 Weber prsente notamment les grandes lignes de cette analyse dans l'avant-propos de son Recueil
d'tudes de sociologie des religions, dans Max WEBER, Sociologie des religions, Paris, Gallimard, coll.
Tel , 1996, p. 501-502.
27 Theodor W. ADORNO, De Vienne Francfort, op. cit., p. 8.

46

d'un phnomne culturel apparat comme tant rationnellement intelligible, pouvant tre
comprise comme la rsultante des moyens entrepris en vue de fins dtermines,
l'interprtation wbrienne, satisfaite, ne se demande ni si le sens vis subjectivement
est vritablement ce qui dtermine l'action, ni si ce sens vis ne laisse pas dans
l'obscurit certaines caractristiques essentielles du phnomne dont il s'agit de rendre
compte. Par exemple, lorsque Weber s'interroge sur l'origine historique du capitalisme,
et qu'il identifie l' ethos protestant - o la proprit et la richesse sont assimiles
l'effort et au travail, comme autant de signes de la prdestination de celui qui russit comme l'un des facteurs dcisifs favorisant l'essor du nouveau systme conomique, il
fait compltement abstraction, remarque Adorno, du fait que l'identification qui se
produit au sein du discours protestant a lieu au moment mme o, dans les rapports de
production, proprit et travail au contraire se dissocient28

aspect objectif du

phnomne qu'avait bien vu Marx et qu'a tort de ngliger Weber. Dans Dialectique
ngative, alors mme qu'Adorno loue Weber pour la richesse de ses constructions
conceptuelles, et en particulier de celle avec laquelle il tente de cerner la notion de
capitalisme, il met nanmoins certains doutes l'endroit de l'exhaustivit du
catalogue qu'en dresse le sociologue:
on pourrait se demander [crit Adorno] si l'insistance wbrienne sur la rationalit, en
faisant abstraction du rapport de classes se reproduisant travers l'change d'quivalents,
n'assimile pas dj par trop dans la mthode le capitalisme son esprit , bien que
l'change d'quivalents et sa problmatique soient certes impensables sans rationalit9 .

La mthode wbrienne, coupable d'identifier trop facilement les phnomnes leur


esprit ? De faon plus gnrale, on pourrait dire que Weber, aux yeux d'Adorno, fait

la part trop belle l'apparence de rationalit pouvant tre dtecte au sein des
phnomnes sociaux, et impute avec trop peu d'examen les contradictions subsistantes
certaines irrationalits subjectives considres comme des donnes ultimes - c'est le
cas, dans l'exemple prcdent, du traitement que rserve Weber la croyance
protestante en la prdestination, ou encore l'obissance que suscite le caractre
sacr de l'autorit charismatique. En refusant, sous prtexte de prtentions

strictement descriptives, de poser la question du bien-fond des croyances subjectives Theodor W. ADORNO, Neue wertfreie Soziologie dans Gesammelte Schriften. Band 20.1 "
Vermischte Schriften 1, Frankfurt am Main, Suhrkamp, 1986, p. 24.
29 Theodor W. ADORNO, Dialectique ngative, Paris, Payot & Rivages, 2003, p. 204.
28

47
le charisme, pour reprendre ce nouvel exemple, existe-t-il rellement, ou n'est-ce qu'une
illusion des masses? -, Weber se condamne une vision partielle de la ralit qu'il
tente d'lucider, dans laquelle tant la rationalit d'ensemble que les moments
irrationnels particuliers sont apprhends de faon nave. Cela le conduit, parfois, des
pronostics errons: ainsi, indiffrent la question du sens objectif du charisme, le
sociologue a pu

conc~voir

le leader charismatique comme un ventuel rempart la

rigidification bureaucratique croissante de l'administration publique" l o celui-ci,


depuis, que ce soit dans la version fasciste ou communiste du culte du chef, a plutt
montr son affinit particulire avec l'tat totalitaire 30.
Sous le coup de la critique d'Adorno se rvle l'importance, pour l'interprtation
sociologique, de ne pas s'en tenir uniquement au sens subjectif des phnomnes
culturels (perspective de l'individualisme mthodologique), mais de toujours considrer
aussi leur sens objectif, c'est--dire le sens qu'ils revtent en vertu de la fonction qu'ils
assument dans le mcanisme social d'ensemble, et de rendre compte des inadquations
qui peuvent exister entre les deux. Car, bien qu'il soit juste de souligner, comme le fait
l'approche individualiste de Weber, que toute institution, ou toute autre entit collective,
n'aurait aucune ralit si ce n'tait de l'activit des personnes singulires qui la
composent, il est toutefois faux d'en conclure que les reprsentations de ces personnes
puissent nous fournir la vrit dernire de l'institution. Croire une telle chose, c'est
selon Adorno tre dupe du voile individualiste dont s'aurole la socit
dmocratique, voile que l'auteur tente de lever dans un passage de Dialectique ngative.
L'entendement humain, remarque en effet Adorno, se dresse tout entier contre le
douloureux soupon de la suprmatie d'un lment objectif sur les individus 31 , si
bien que ceux-ci, malgr l'vidence contraire que ne cesse de leur procurer l'exprience
quotidienne, prfrent se bercer dans l'illusion de leur parfaite indpendance par rapport
ce qui les dpasse - illusion qui tend tre importe, par la suite, dans la thorie de la

science. Mais pourquoi en est-il ainsi? Quel est, du point de vue de la totalit sociale, le
sens d'une telle illusion? Adorno crit :

30 Theodor W. ADORNO, Introduction to sociology, op. cit., p. 122.


31

Theodor W. ADORNO, Dialectique ngative, op. cit., p. 363.

48
Afin de se satisfaire de quelque faon sous les formes actuelles, l'intrt individuel
fonctionnellement dtermin se doit de devenir lui-mme premier; il faut que l'individu
confonde ce qui est pour lui immdiat avec la prote ousia. Une telle illusion subjective a
une cause objective: c'est uniquement grce au principe de conservation individuelle, avec
toute son troitesse, que le tout fonctionne. [... ] La conscience nominaliste rflchit un tout
qui continue de vivre grce la particularit et son obstination; c'est littralement de
"idologie, une illusion socialement ncessaire32

L'accusation de nominalisme, qu'Adorno avait dj adresse Weber propos de sa


conception de l'idaltype, est lance de nouveau, d'une faon qui concerne cette fois ce
que j'ai appel jusqu'ici l'individualisme mthodologique du sociologue: cette
propension n'accorder de ralit et d'effectivit qu'aux seuls individus, loin de n'tre
qu'une erreur fortuite, soutient Adorno, s'inscrit dans le processus de reproduction de la
socit et peut, en tant que telle, tre comprise - cette illusion, dira-t-on alors, possde
un sens qui n'est pas celui que lui prtent les sujets, un sens que j'ai qualifi pour cette
raison de sens objecti 3 Dans cette critique du voile individualiste et du nominalisme
en sciences sociales, il est intressant de remarquer qu'Adorno adopte l'attitude qu'il
aimerait voir prendre au sociologue: plutt que de s'en tenir au seul sens subjectif de
l'activit de ce dernier - sa mthodologie officielle, individualiste -, il en questionne le
caractre vridique ou illusoire et l'oppose au sens que prend objectivement son
discours au sein de l'conomie gnrale de la socit, prenant alors la mesure du
caractre socialement ncessaire (idologique) que peut revtir l'illusion.

*
Traiter du sens objectif d'un phnomne social ne va toutefois pas sans poser
quelques problmes thoriques d'importance. En effet, si le sens subjectif dsigne le
sens qui est susceptible d'tre attribu une activit selon le point de vue de l'individu
singulier, le sens objectif, pourrait-on infrer, devrait correspondre au sens que revt la
mme activit lorsqu'elle est plutt considre selon le point de vue de la socit dans
son ensemble. Or, un tel point' de vue est bien plutt un point aveugle, chez Weber
comme chez Adorno, tant entendu que rien de tel qu'un sujet social n'existe qui, par
32 Ibid., p. 378. Je souligne.

quelques reprises cette ide de


sens objectif, en opposition au sens subjectif auquel se borne la sociologie tendance positiviste. Voir,
notamment, sa polmique contre Karl Popper et les positivistes logiques, o il introduit aussi l'ide d'un
sens dialectique (ADORNO, De Vienne Francfort, op. cit., p. 35-36), ou son cours d'introduction la
sociologie (ADORNO, Introduction to sociology, op. cit., p. 107).

33 Bien qu'il n'en fasse pas un usage systmatique, Adorno se rfre

49
une forme quelconque d'intentionnalit, serait apte confrer un sens aux activits qu'il
rassemble. Le modle d'interprtation rationnelle que prne Weber, dans lequel le
domaine du comprhensible est dfini grce aux catgories de moyens choisis en vue de
fins vises, se rvle ainsi insuffisant pour apprhender ce sens objectif vers lequel

cherche nous amener Adorno. Bien plus, la notion mme de rationalit que privilgie
Weber, comme rationalit en finalit [Zweckrationalitiit], doit, si elle veut tre apte
nous clairer sur la socit en tant que tout, faire l'objet d'une rvision. Adorno crit:
prcisment parce que l'ensemble ou la totalit de la socit se maintient non pas [ ... ]
partir du point de vue d'un sujet social comprhensif, mais seulement travers les intrts
antagonistes des tres humains, cette socit de l'change rationnel est infecte dans sa
constitution et sa racine mme par un moment d'irrationalit qui menace de la dsintgrer
tout moment34

Pour tre en mesure de percer ce moment d'irrationalit qui est, au dire d'Adorno,
constitutif de la socit en tant que tout, il est impratif de critiquer la conception
troitement instrumentale de la rationalit que Weber place au cur de sa sociologie.
Weber, en effet, fait reposer toute sa dmarche sur une double dfinition de la rationalit
- toute action pouvant tre guide par une rationalit en finalit [Zweckrationalitiit] ou
par une rationalit en valeur [Wertrationalitiit], ou par une combinaison des deux - o le
choix des fins vises par l'action tend invariablement tre relgu une forme de
dcision qui ne peut jamais tre fonde en raison. En effet, la rationalit en finalit,
comme j'en ai dj fait mention, tche de

d~erminer

les moyens adquats afin d'arriver

certaines fins pralablement tablies, sans pouvoir se prononcer le moindrement sur


ces fins elles-mmes - sauf peut-tre pour indiquer, le cas chant, qu'elles sont
pratiquement inatteignables. On pourrait alors croire que, au sein du cadre wbrien, le
rle de la dtermination des fins de l'action choie plutt cette autre rationalit, la
rationalit en valeur, sauvant ainsi le sociologue de l'accusation d'irrationalisme que
l'on a souvent profre contre lui 35 Or, la rationalit en valeur de Weber dsigne plutt

34 Traduction libre de l'anglais: precisely because the whole or the totality of society maintains itself

not [... ] from the standpoint of a comprehensive social subject, but only through the antagonistic interests
of human beings, this society of rational exchange is infected in its constitution and at its very root by a
moment of irrationality which threatens to desintegrate it at any moment. Theodor W. ADORNO,
Introduction to soci%gy, op. cit., p. 43.
35 Bernstein. dans une perspective adornienne. parle mme de l'admirable irrationalisme rflexif de
Weber, qui demeure nanmoins rationnellement insatisfaisant. J. M. BERNSTEIN, Adorno.
Disenclzantment and Ethics. Cambridge, Cambridge University Press, 200 l, p. Il (note 18).

50
le caractre conscient et consquent d'une activit qui s'oriente surtout partir de
valeurs qui, elles, reposent essentiellement sur la croyance 36

croyance qui se situe,

pour sa part, entirement en dehors de la rationalit. Ainsi, cette rationalit qui,


semblait-il, aurait pu suppler aux limites du simple calcul rationnel des moyens ne se
rvle en vrit pas moins inapte que celui-ci dterminer les fins souhaitables de
l'action; Weber reconnat de plus lui-mme les allures finalement irrationnelles de sa
rationalit en valeur, lorsqu'il crit: Du point de vue de la rationalit en finalit
cependant, la rationalit en valeur reste toujours affecte d'une irrationalit et cela
d'autant plus que l'on donne une signification plus absolue la valeur d'aprs laquelle
on oriente son activit 7
La rationalit sur laquelle s'appuie l'interprtation sociologique de Weber,
impuissante rflchir les fins de l'activit sociale, a donc tout l'air d'une rationalit
tronque,

r image de

cette organisation sociale qui est incapable de se penser elle-

mme dans son ensemble et dont Adorno dcrie l'irrationalit. Pour cette raison, ni la
rationalit en finalit ni mme la rationalit en valeur qu'labore Weber ne permettent
d'embrasser d'un seul regard l'ensemble de la socit et d'y lire sans difficult le sens
objectif des phnomnes tudis. Afin d'illustrer les funestes limites de l'approche
wbrienne, Adorno crit:
La socit n'est organise raisonnablement que dans la mesure o elle maintient les sujets
socialiss en respectant intgralement leurs potentialits. Il serait en revanche absurde et
irrationnel - et l'exemple est plus qu'un simple exemple - que l'adquation des moyens de
destruction aux fins de la destruction doive certes tre rationnelle, mais que la finalit de la
paix et de l'limination des antagonismes qui la repoussent aux calendes grecques soit
irrationnelle J8

Pour viter l'absurde contre lequel Adorno nous met en garde, la recherche sociale doit
trouver une faon d'clairer ce point aveugle que reprsente premire vue la
perspective de la totalit sociale, trouver un moyen de dchiffrer le sens objectif de

C'est en effet par la croyance que Weber dfinit la rationalit en finalit, lorsqu'il crit: l'activit
sociale peut tre dtermine [ ... ] de faon rationnelle en valeur [wertrational], par la croyance en la
valeur intrinsque inconditionnelle - d'ordre thique, esthtique, religieux ou autre - d'un comportement
dtermin qui vaut pour lui-mme et indpendamment de son rsultat. .. Max WEBER, conomie et
socit, op. cit., p. 55.
37 Ibid., p. 57.
36

Theodor W. ADORNO, Notes sur la thorie et la pratique dans Modles critiques, Paris, Payot,
2003, p. 336.

38

51
phnomnes qui ne sont le rsultat d'aucune intention de la part des acteurs sociaux.
Axel Honneth propose, pour cerner un tel projet de recherche, une image inspire de la
psychanalyse freudienne: Adorno se livrerait ainsi, selon lui, une hermneutique des
profondeurs d'une pathologie de la raison 39 . Comme j'ai moi-mme mis, assez
mtaphoriquement et par analogie avec la mthode de Weber, ls difficults relatives
l'interprtation du sens objectif des phnomnes sociaux sur le compte de l'absence
d'une instance sociale consciente qui pourrait confrer aux diverses activits leur sens
global, la mtaphore de Honneth me semble pouvoir tre insre avec profit dans mon
propos: vu l'absence d'une socit consciente, il s'agirait alors pour Adorno
d'interprter le sens objectif comme une sorte d'inconscient, comme un sens qui ne se
manifesterait que par le biais d'un ensemble d'indices particuliers que le sociologue ou le philosophe - aurait dchiffrer comme autant de symptmes des racines
irrationnelles de l'organisation sociale.

*
Dans son discours inaugural de 1931, L'actualit de la philosophie, Adorno fait
explicitement de l'interprtation des lments non intentionnels qui composent la ralit
la tche centrale de toute l'entreprise philosophique contemporaine. L'interprtation du
sens objectif des phnomnes culturels, pour reprendre les termes qui furent les miens
jusqu'ici, choirait donc, si l'on en croit l'auteur, la philosophie davantage qu' la
sociologie - s'il est bien appropri de marquer aussi fermement la distinction entre les
, deux disciplines, ce dont doute par ailleurs Adorno4o L'interprtation philosophique,
telle qu'elle est prsente dans ce texte programmatique, travaillerait partir des
lments que lui fournit la recherche sociologique, lments qu'il lui incomberait elle,
plutt qu' la sociologie proprement dite, d'laborer enfigures susceptibles d'clairer la
ralit: l'ide de la science est la recherche, celle de la philosophie l'interprtation41 ,

39 Axel HONNETH, A Physiognomy of the Capitalistic Form of Life : A Sketch of Adorno's Social
Theory dans Constellations, vol. 12, no. l, 2005, p. 56.
40 titre d'exemple, Adorno, ds la premire leon de son cours d'introduction la sociologie, affirme
son refus de diviser strictement la philosophie de la sociologie, et souligne plus tard leur caractre
commun de discipline non-spcialiste. Theodor W. ADORNO, Introduction to sociology, op. cit., p.5 et
p.102.
41 Theodor W. ADORNO, L'actualit de la philosophie dans Tumultes, no. 17-18,2002, p. 162.

52
crit Adorno, de faon un peu schmatique. Plus intressante pour mon propos est
toutefois l'insistance du philosophe sur la dimension matrialiste de l'interprtation
philosophique qu'il met de l'avant. ce sujet, Adorno crit:
On peut observer ici l'affinit apparemment si tonnante et trange qui existe entre la
philosophie de l'interprtation et cette forme de pense qui dfend de la manire la plus
rigoureuse la ralit contre l'ide de l'intentionnel, du significatif: le matrialisme. L'interprtation de ce qui est sans intention travers la combinaison des lments analytiquement
isols et la mise en lumire du rel au moyen de cette interprtation: tel est le programme
de toute connaissance vritablement matrialiste; un programme auquel la procdure
matrialiste rend d'autant plus justice qu'elle prend ses distances par rapport tout sens
particulier de ses objets et qu'elle se rfre moins un sens implicite, voire religieux 42

Traiter du sens objectif des phnomnes culturels, comme je l'ai fait jusqu'ici en prenant
modle sur le sens subjectif auquel s'intresse Weber, suppose peut-tre dj trop
d'intelligibilit au monde social, et potentiellement trop de raison d'tre - la tche de la
philosophie n'est pas de transfigurer le rel, comme le disait Horkheimer, ni, dans les
termes d'Adorno, de justifier la ralit en tant que "pleine de sens,,43 . La ralit qu'il
s'agit d'interprter dans une perspective matrialiste n'a pas de sens, sauf par abus de
langage; car c'est bien l'incomprhensible que ngligeait Weber que cherche percer
l'interprtation philosophique, soit cet aspect presque mcanique de l'interaction
sociale, qui demeure opaque tant la conscience individuelle qu'au raisonnement
instrumental plus gnral que celle-ci serait capable de s'approprier. Le constat du
philosophe devant la crise de l'idalisme, selon lequel l'adquation de la pense
l'tre en tant que totalit s'est dcompose 44 , ne laisse pas non plus indemne le travail
du sociologue, qui, pour comprendre la socit dans son ensemble, n'a lui non plus
d'autre recours qu'une reconstitution approximative partir de ses fragments.
C'est vraisemblablement la raison pour laquelle Adorno, lorsqu'il aborde la
question de l'interprtation en sociologie, prfre souvent lui donner pour objet

l'essence des phnomnes culturels, ou encore les lois qui rgissent leur volution,
plutt que leur sens, comme le faisait Weber. Dans sa querelle contre le positivisme en
sciences sociales, Adorno crit par exemple, afin de bien marquer son opposition par
rapport ce dernier:
42 Ibid., p. 164.

p. 162. propos de Horkheimer, voir mon introduction, SI/pra, p. 7.


Theodor W. ADORNO, L'actualit de la philosophie, op. cit., p. 154.

43 Ibid. ,
44

53
La sociologie n'a affaire qu'en sa priphrie la relation fin-moyen poursUIvIe
subjectivement par les sujets agissants; elle a davantage affaire aux lois qui se ralisent
travers de telles intentions et malgr elles. L'interprtation est le contraire d'une donation de
sens subjective par le sujet de la connaissance ou le sujet socialement agissant. Le concept
d'une telle donation de sens conduit la conclusion affirmative fausse que le procs social et
l'ordre social seraient rconcilis avec le sujet et justifis en tant que comprhensibles par le
sujet et lui appartenant en propre. Le concept de sens dialectique ne serait pas le corrlat de la
comprhension signifiante wbrienne, mais bien l'essence sociale imprgnant les
phnomnes, apparaissant en eux et se dissimulant en eux 45

une notion de sens qui a trop facilement l'air familier pour la personne singulire,

Adorno substitue celle de loi, que Weber, comme ses matres no-kantiens, tendait
plutt exclure des sciences humaines. Les lois sociales, croit Adorno, sont l'indice de
la non-libert des hommes dans l'tat actuel de la socit: elles forment le destin
implacable dont il faudrait les librer et, en tant que telles, ce sont elles qui constituent
cet essentiel que devrait s'efforcer de cerner la sociologie46 Le concept d'essence que
privilgie Adorno al' avantage de ne prter flan aucune lecture nominaliste ou
subjectiviste de l'organisation sociale, contrairement celui de sens, qui semble tre fait
sur mesure pour celui qui devra l'interprter. Malgr tout, cette essence sociale
imprgnant les phnomnes me semble finalement assez proche de ce que j'ai tent de
cerner par la notion de sens objectif des phnomnes sociaux. Un tel sens objectif
dsignait en effet ce que l'on peut comprendre d'un phnomne lorsque l'on considre
la faon dont il s'insre dans le mcanisme d'ensemble de la socit, plutt que de le
concevoir de faon isole; il permettait en outre de remettre en question les'
interprtations subjectives associes ce mme phnomne et rvler leur caractre
parfois idologique, illusoire mais socialement ncessaire. Que l'on parle en termes
d'essence ou de sens objectif, ce mcanisme d'ensemble auquel on se rfre dans les
deux cas - la totalit sociale, comme l'appelle souvent Adorno - n'est toutefois jamais
concevable immdiatement, d'o la ncessit de travailler partir d'indices
fragmentaires rassembls en figures.

*
En faisant de l'interprtation, au sens o il l'entend ds L'actualit de la
philosophie, le pilier de la sociologie qu'il voudrait voir pratique, Adorno tend
Theodor W. ADORNO. De Vienne Francfort. op. cit. p. 35-36. Je souligne.
46 Theodor W. ADORNO. Introduction to sociology. op. cit. p. 22.

45

54
combler de beaucoup l'cart qu'on pose gnralement entre sociologie et philosophiejusqu' faire des deux approches, semble-t-il, des moments complmentaires d'une
seule et mme enqute. La philosophie constituerait de la sorte le moment thorique ou
spculatif de toute recherche sociale fconde, le moment o s'laborent les figures
vritablement capables d'illuminer l'essentiel des phnomnes l'tude ou, pour
reprendre une image d'Adorno, l'atelier dans lequel sont construites les cls, ni trop
petites ni trop grandes, capables de faire sauter la serrure qui ferme la ralit notre
regard47 Ce moment d'interprtation, que partagent toutes les tudes qui sont parvenues
dvoiler quelques bribes de vrit propos de la culture ou de la socit - moment
qu'ont par exemple en commun des auteurs aussi diffrents que Marx, Freud ou Karl
Kraus 48 - serait ainsi le lieu de la philosophie sociale telle qu'entend la mettre en uvre
Adorno. Un tel moment interprtatif n'est certainement pas absent de la sociologie
wbrienne non plus, laquelle on doit certains des aperus sur les tendances profondes
de la socit contemporaine qui comptent parmi les plus cruciaux pour la pense sociale
actuelle - ce n'est alors pas un hasard si rationalisation et bureaucratisation forment des
motifs rcurrents dans les crits d'Adorno. Dans un texte o il fait le point sur l'tat
actuel de la sociologie allemande, celui-ci souligne d'ailleurs la profondeur de la
dimension thorique que l'on trouve encore dans l'uvre de Weber et ce, malgr toutes
ses prtentions antispculatives - dimension qui n'a cess, depuis, de s'amenuiser en
sociologie, jusqu' n'tre plus que peau de chagrin chez la plupart des chercheurs
actuels. Adorno crit, propos de r minent sociologue:
Un de ses concepts centraux, celui de la comprhension [Verstehen], [ ... ] tait lui-mme
encore un morceau de spculation philosophique: il cherche rendre compte de la socit
L'enjeu de la philosophie de l'interprtation est de construire des clefs devant lesquelles la ralit
s'ouvre d'un coup. La mesure de la catgorie de ces clefs est cependant une affaire trange. Le vieil
idalisme les choisissait trop grandes, et alors elles n'entraient pas dans la serrure. Le sociologisme
philosophique pur les choisit trop petites ~ certes la clef entre, mais la porte ne s'ouvre pas. Theodor W.
ADORNO, L'actualit de la philosophie , op. cit., p. 168-169.
48 propos de Marx, c'est ses travaux que se rtreAdorno lorsqu'il tente d'illustrer ce que serait la
construction d'une tigure capable de dissoudre une nigme: la forme marchandise, suggre-t-il, est le
fruit d'une interprtation qui pourrait tre mme de faire disparatre le problme philosophique
traditionnel de la chose en soi. (Ibid., p. 165.) propos de Karl Kraus et de Freud, leurs uvres
constituent les modles de procdure sociologique que propose Adorno, de faon assez polmique, ses
opposants dans la querelle sur le positivisme dans les sciences sociales: dans les deux cas, l'interprtation
de phnomnes individuels - les fautes de grammaire des journalistes pour Kraus, les nvroses de ses
patients pour Freud est mene de faon telle qu'elle fournit un aperu essentiel sur l'tat gnral de la
socit. (ADORNO, De Vienne Francfort, op. cit., p. 42-43.)

47

55
dans l'espoir qu'elle soit elle-mme quelque chose d'essentiellement spirituel, semblable
l'Esprit comprhensit49 .

La comprhension, qu'Adorno loue ici comme un haut moment thorique dans la


dmarche wbrienne, n'est toutefois pas sans limites. Dans un passage dj cit 50 ,
Adorno reprochait la mthode comprhensive de Weber d'assimiler trop facilement le
capitalisme son esprit ; dans les termes de la citation prcdente, on pourrait dire
que Weber, aux yeux d'Adorno, commet l'erreur, de par sa mthode elle-mme, de
prendre son espoir d'intelligibilit de la socit pour la ralit. Or, bien que la
comprhension ait sans contredit un rle thorique essentiel jouer pour la recherche
sociale, elle doit aussi sans relche tre

confr~mte

au constat que la socit, contre tout

espoir, ne lui est pas transparente. Tandis que les positivistes de tous les horizons - de
Durkheim au cercle de Vienne - prennent prtexte de cette opacit pour discrditer le
recours l'interprtation comme outil de connaissance, Adorno au contraire entend faire
d'une telle opacit le moteur de l'interprtation philosophique. La tche principale de la
philosophie sociale devient alors, comme l'exprime la citation mise en exergue du
prsent chapitre, l'interprtation de ce qui, dans le cours du monde, empche
l'interprtationsi .
En comprenant les deux entreprises de recherche sociale partir de leur
dimension hermneutique, les travaux de Weber et d'Adorno deviennent plus
commensurables qu'ils n'en avaient l'air au premier abord: il est alors possible de lire
chez Adorno une critique en bonne et due forme de la sociologie comprhensive
wbrienne, une critique qui insiste sur les insuffisances de son modle d'interprtation
rationnelle centre sur le sens subjectif qu'attribuerait l'individu son activit. La
principale lacune d'une telle interprtation sociologique, selon Adorno, serait son
inaptitude percevoir le dcalage qu'il y a parfois entre le sens d'une activit selon la
perspective de l'acteur et la fonction que peut revtir cette mme activit, en tant que
rouage au sein de la socit prise dans son ensemble - la sociologie wbrienne est pour
Traduction libre de l'allemand: Einer seiner zentralen Begriffe, der des Verstehens, [... ] war selbst
noch ein Stck philosophischer Spekulation : er will der Gesellschaft innewerden in der Hoffnung, sie sei
selbst ein wesentlich Geistiges, dem verstehenden Geiste hnliches. Theodor W. ADORNO, Zum
~egenwartigen Stand der deutschen Soziologie dans CS 8, op. cil., p. 501-502.
Voir supra, p. 46.
51 Theodor W. ADORNO, De Vienne Francfort, op. cit., p. 56.

49

56
cette raison mthodologiquement incapable de thmatiser l'idologie. Le correctif
qu'apporte Adorno l'interprtation wbrienne n'est somme toute pas trs diffrent de
l'inflexion qu'il avait donne la conception de l'idaltype que dfendait le sociologue:
ici aussi, Adorno va en direction d'un ancrage plus affirm dans l'objectivit sociale,
prenant ses distances avec une mthodologie aux tendances trop subjectivistes. Au sens
subjectif attribu une activit sociale, il est ncessaire, croit Adorno, d'opposer son
sens objectif, c'est--dire la faon dont cette activit rpond certaines lois ou tendances
sociales, qui dpassent souvent tant la conscience que le pouvoir de rsistance de
l'individu; Et ce sens objectif, non intentionnel, n'est accessible la connaissance que
par le biais de l'interprtation philosophique, de l'interprtation par constellations.
Ainsi, la recherche sociale qu'appelle Adorno, en confrontant la perception
qu'ont les individus de leur propre activit avec les implications objectives que
comporte celle-ci, n'a qu'un pas franchir pour se faire critique de l'idologie: en effet,
la diffrence entre une science qui peut rvler le caractre illusoire du sens que prend
un phnomne pour les acteurs sociaux et une critique qui s'efforce de dnoncer la
fausset d'une telle illusion socialement ncessaire est bien mince. Je m'intresserai
donc, dans le chapitre qui suit, au sort que rserve Adorno l'exigence de neutralit
axiologique formule par Weber. La critique saurait-elle trouver une place
mthodologiquement lgitime au sein de la recherche sociale?

3. Au-del de la neutralit axiologique:


nornlativits et critique sociales
L'actualit de Max Weber rside enfin et peut-tre surtout dans une comprhension critique, Il reconnut maintes apories et difficults que ses thories avaient
souleves comme tant celles de la ralit sociale. Celle qui pardonne le moins,
la rigidification de la domination bureaucratique. ne s 'est que plus compltement
dploye au cours des quelques quarante annes qui se sont coules depuis sa
mort: jusqu'au monde administr, Pour cette raison, tenter d'articuler aussi une
critique de la conception qu'avait Weber de ce dveloppement constitue pour
nous l'une des tches les plus urgentes de notre congrs,
Adorno, lors de son discours d'ouverture du ISe congrs des sociologues
allemands ayant pour thme Max Weber et la sociologie
aujourd'hui' .

La doctrine de la neutralit axiologique [Werifreiheit], que professa sans relche


Max Weber durant la plus grande part de sa carrire acadmique, figure sans contredit
parmi les points de rupture les plus apparents entre les travaux du sociologue et ceux de
la thorie critique mene par Adorno. C'est de nombreuses reprises et avec beaucoup
de verve, en effet, qu'Adorno critique les prtentions d'une science qui s'estime libre de
toute valeur, en insistant notamment sur la rification dont tmoigne la notion mme de

valeur - qui absolutise une norme en l'abstrayant de son contexte -, ainsi que sur la

vulnrabilit particulire l'abus idologique dont est affect le discours scientifique


qui se targue d'tre neutre 2 . Le dbat qui entoure la question de la neutralit
axiologique gagne toutefois en richesse, me semble-t-il, lorsqu'il est resitu dans le

1 Traduction libre de l'allemand Ge souligne): Seine Actualitat besteht nicht zuletzt in kritischer
Einsicht. Er erkannte manche Aporien und Swierigkeiten, die seine Theorien aufgeworfen haben, ais
solche der gesellschaftlichen Realital. Die tdlichste, die Verfestigung brokratischer Herrschaft, hat sich
erst in den mehr ais vierzig Jahren seit seinem Tode ganz entfalten : zur verwalteten WeIl. Darum uns zu
kmmern, auch Kritik an Webers eigener Konzeption dieser Entwicklung zu articulieren, ist eine der
vordringlichsten Aufgaben unserer Tagung. Theodor W. ADORNO, Gesammelte Schriften. Band 20.2 :
Vermischte Schriften Il, Frankfurt am Main, Suhrkamp. 1986. p. 704.
2 Sur la rification attache la notion de valeur, voir entre autres Theodor W. ADORNO. Einleitung zu
Emile Durkheim "Soziologie und Philosophie" )} dans Gesammelte Schriften. Band 8: Soziologische
Schriften l, Frankfurt am Main. Suhrkamp. 1972, p.259 (cit ci-aprs GS 8), ou encore Theodor W.
ADORNO, Introduction dans De Vienne Francfort. La querelle allemande des sciences sociales,
Bruxelles, ditions Complexe, 1979, p. 54. Sur la vulnrabilit du positivisme l'abus idologique, voir
ibid., p. 30.

58
contexte plus large de la discussion mthodologique que j'ai mise en scne entre les
deux auteurs au cours des chapitres prcdents: ainsi, une fois reconnu le problme
d'ordre pistmologique que pose l'idoLogie pour la recherche sociale, de mme que
l'importance de l'interprtation philosophique afin d'en percer le voile, il semble alors
qu'il faille mnager un espace lgitime la critique l'intrieur mme de l'entreprise
scientifique, comme critique de l'idologie sinon comme critique sociale. Ainsi, sous
couvert de neutralit axiologique, peut-tre serait-ce en vrit une authentique
responsabilit de la recherche sociale que se droberait la sociologie wbrienne - par
exemple lorsqu'elle anticipe, sans en dnoncer le caractre contradictoire, la menace que
fait subir l'humanit l'hgmonie croissante de l'administration bureaucratique et de
sa rationalit tronque. Tout comme l'idologie, la critique, pour Adorno, loin de n'tre
qu'une affaire de points de vue sur le monde et de valeurs ultimes , possde au
contraire une assise objective dans la ralit sociale et peut, en tant que telle, faire
l'objet d'un discours rigoureux, d'un discours qui prtend la vrit.
On a souvent pris les noncs de Weber concernant le caractre irrductible du
conflit entre les valeurs ultimes - le fameux polythisme des valeurs, si loquemment
prsent dans sa confrence sur La profession et La vocation de savant - comme le fin
mot de sa rflexion sur les normes. Or, ct de ces exhortations images prescrivant
chacun de sui[vre] le dmon qui tient les fils de sa vie 3 , Weber mne une vritable
rflexion sociologique sur la normativit immanente aux divers champs de pratique
sociale et sur les consquences que peut avoir l' autonomisation progressive de ces
derniers pour la pense pratique. Une fois replace dans le cadre d'une telle rflexion rflexion qui, il vaut la peine de le souligner, constitue aussi l'un des problmes
importants de la philosophie sociale d'Adorno -, la neutralit axiologique que rclame
Weber apparat comme une conclusion que tire l'auteur partir de son diagnostic
sociologique. Avec sa notion de critique immanente, Adorno s'efforce pour sa part de
faire une place la critique au niveau du diagnostic sociologique lui-mme, de sorte
lui assurer une certaine lgitimit mthodologique qui rvlerait la navet de
l'opposition rigide que dresse Weber entre faits et valeurs.
3 Max WEBER, La profession et la vocation de savant dans Le savant et le politique. Une nouvelle
traduction, Paris, La DcouvertelPoche, 2003, p. 110.

59

*
C'est dans son Essai sur le sens de la

neutralit axiologique que Weber

expose sa doctrine de la faon la plus dtaille sur le plan pistmologique. Par son
exigence de neutralit axiologique, l'auteur entend proscrire de l'activit scientifique
toute posture valuative, c'est--dire toute attitude d'approbation ou de dsapprobation
l'gard des phnomnes tudis, en arguant que le jugement pratique d'valuation serait
logiquement incommensurable avec les outils dont dispose en propre la science. La
science, comme je l'ai dj mentionn en introduction4 , s'occupe selon Weber d'tablir
des faits, de dcrire leurs tenants et aboutissants et, parfois, d'indiquer leurs
consquences prvisibles. L'valuation d'un phnomne, quant elle, loin de s'en tenir
cette dimension factuelle, consiste au contraire en une prise de position l'gard des
faits en fonction d'une ou de plusieurs valeurs qui les transcendent compltement. Faits
et valeurs s'organisent ainsi chez Weber en deux sphres conceptuellement bien
distinctes, deux sphres qu'il est essentiel de ne pas confondre du point de vue de la
mthodologie:
Ce qui seul importe dans ce dernier cas, [crit Weber en se rfrant la mthodologie des
disciplines empiriques,] c'est que d'une part la validit d'un impratif pratique entendu
comme norme et d'autre part la validit de vrit d'une constatation empirique d'un fait
sont deux choses absolument htrognes au niveau de la problmatique, de sorte que l'on
porte prjudice la dignit de l'une et l'autre de ces deux sphres si on mconnat leur
distinction et si l'on cherche les confondre5 .

La science, si elle possde les outils lui permettant d'tablir la validit des faits sur
lesquels elle se penche, est dpourvue de ceux qui la rendraient capable de se prononcer
sur la validit des normes ou des jugements de valeur. la distinction entre faits et
valeurs correspond alors une autre distinction, aussi chre au sociologue, entre science et
pratique et, plus prcisment encore, entre science et politique. Le scientifique, en tant
que scientifique, n'a pas prendre parti sur les questions politiques, et il devrait tout
particulirement s'en abstenir dans le cadre de son enseignement - il s'agit d'un thme
rcurrent dans l'uvre de Weber. Le seul service que peut rendre l'homme de science
au politique, soutient Weber, consiste lui indiquer, d'une part, les prises de position
4 Voir supra, p. 3-5.

5 Max WEBER, Essai sur le sens de la "neutralit axiologique" dans les sciences sociologiques et

conomiques dans Essais sur la thorie de la science, Paris, Plon, 1965, p. 418.

60
possibles face un problme pratique donn (ainsi que leur degr de cohrence avec les
. idaux fondamentaux dfendus par ailleurs) et, d'autre part, les faits considrer afin
d'avoir une connissance approprie de la situation6 . Ces indications correspondent,
peu de choses prs, aux formes de critique que la science, tel que l'crivait Weber dans
son essai sur L'objectivit de la connaissance dans les sciences et la politique sociales,
pouvait lgitimement prtendre exercer: outre une critique technique, qui se prononce
sur le caractre adquat ou non des moyens mis en uvre dans des circonstances
donnes en vue d'une fin vise, Weber y rservait un espace pour une critique logicoformelle des jugements de valeur, qui pourrait relever les contradictions qui existent
souvent au sein de la vision du monde d'un mme parti ou d'un mme individu7 Dans
l'un comme dans l'autre cas, toutefois, le choix des fins de l'action politique et des
valeurs ultimes que celle-ci promeut excde compltement le champ d'expertise de la
science, de mme que ses capacits de critique.
Dans sa confrence sur La profession et la vocation de savant, Weber reprend ce
thme de l'htrognit entre jugements de faits et jugements de valeur, en l'inscrivant
cette fois au sein d'une rflexion plus gnrale sur le sens ou la valeur de la science ellemme pour la vie humaine - une rflexion dont les accents nietzschens ont t relevs
par plus d'un commentateur8 En s'interrogeant sur les motivations qui peuvent animer
celui qui choisit de faire de la science sa vocation, Weber constate l'incapacit dans
laquelle se trouve la science fonder rationnellement sa propre valeur. En tant que
travail de spcialiste, en effet, la science s'inscrit dans la trame d'un progrs en principe
infini, o chaque avance est destine tre dpasse, et au cours duquel tous les buts
ultimes qui lui avaient t attribus ont successivement t discrdits. Weber crit:
Compte tenu de ces prsuppositions internes, quel est le sens de la science comme vocation,
puisque toutes les illusions antrieures ont sombr selon lesquelles eUe serait la voie vers
l'tre vritable , la voie vers l'art vritable , la voie vers la nature vritable , la voie
vers le vrai Dieu , la voie vers le vrai bonheur? Tolsto a donn la rponse la plus
6 Ibid., p. 415.

Voir Max WEBER, L'objectivit de la connaissance dans les sciences et la politique sociale dans
Essais surfa thorie de la science, op. cit., p. 123-126. Voir aussi mon introduction, supra, p. 5.
8 Voir notamment l'article que consacre cette question David OWEN, Of overgrown children and last
men: Nietzsche's critique and Max Weber's cultural science dans Nietzsclze-Studien, vol. 29, 2000,
p.252-266. Catherine Coliiot-Thlne souligne elle qussi l'inspiration nietzschenne qui est l'uvre
dans le dcisionnisme axiologique que plusieurs lisent chez Weber: Catherine COLLIOT-THLNE,
Le dsenclzalltemellt de l'tat. De Hegel Max Weber, Paris, Les ditions de Minuit, 1992, p. 159.
7

61
simple en disant: Elle n'a pas de sens parce qu'elle ne peut rpondre la seule question
qui importe pour nous, laquelle est de savoir ce que nous devons faire et comment nous
devons vivre. 9

Le traitement expditif que rserve Weber cette ide de la science comme voie vers

le vrai bonheur , en particulier, mrite d'tre soulign; pour dbouter cette ide qu'il
juge nave, en effet, l'auteur se contente d'une allusion Nietzsche, en affirmant:
Et le fait que finalement, avec un optimisme naf, on ait clbr en la science, c'est--dire
en la technique de matrise de la vie fonde sur la science, la voie menant au bonheur, est
quelque chose que je puis me permettre de laisser totalement de ct aprs la critique
dvastatrice que Nietzsche a faite de ces derniers hommes qui ont invent le
bonheur . Qui y croit encore, hormis quelques grands enfants sur les chaires des facults
ou dans les salles de rdaction lO ?

La question du sens de la science, ainsi, ne saurait selon Weber recevoir de rponse


descriptive, qui serait fournie de faon univoque par la science elle-mme, mais repose
toujours en dernier recours en une prise de position personnelle pour certaines valeurs,
dont les diffrents ordres, rappelle l'auteur, sont engags les uns avec les autres dans
une lutte sans issue II - l'image de ces dieux anciens qui se livraient un combat
ternel, le polythisme en matire de valeurs serait aujourd'hui le lot de l'homme
moderne. La science, dans ces conditions, n'a aucun but en propre et peut par
consquent servir tous les buts. Mais celui qui dcide authentiquement de ddier sa vie
la science est alors, selon Weber, celui qui choisit hroquement de livrer bataille sous la
bannire de la probit intellectuelle, valeur cardinale de l'homme de science. Le
principal devoir que lui prescrit celle-ci consiste reconnatre, crit Weber, que ce
sont des problmes radicalement htrognes que, d'une part, tablir des faits, des tats
de choses mathmatiques ou logiques, ou la structure interne de biens culturels et,
d'autre part, se prononcer sur la valeur de la culture et de ses contenus particuliers l2 ;
puis, une fois cette htrognit reconnue, la probit prescrit au savant de s'en tenir,
dans le cadre de l'exercice de sa profession, au problme des faits, en laissant
l'homme politique, au militant, voire au simple citoyen le soin de les valuer et d'en

9 Max WEBER,

p. 89.
Ibid. p. 97.
12 Ibid., p. 94.
10 Ibid.,

II

La profession et la vocation de savant , op. cit., p. 90.

62
tirer des consquences pour l'orientation de leur pratique - c'est ce que rsume la
posture de la neutralit axiologique du scientifique.

*
La doctrine de la neutralit axiologique mise de l'avant par Weber a connu une
certaine postrit dans les sciences sociales du vingtime sicle - sicle marqu, s'il en
est un, par la prise en charge de la science par l'tat des fins politiques -, tant souvent
perue comme un rempart contre une ingrence partisane qui menacerait l'activit
autonome de la science 13. Aussi pertinente que puisse tre l'opposition au msusage
idologique de la science - Weber, croit Adorno, aurait ainsi souhait contrer la
tournure que donnaient la science historique certains partisans de l'empereur
Guillaume 11 14

-,

la neutralit axiologique, en tant que position pistmologique et

mthodologique, n'en constitue cependant pas une forme approprie. En effet, une telle
posture de neutralit quivaut le plus souvent sanctionner les jugements de valeur et
les positions politiques dominantes, ce qui n'est nullement aussi neutre que ce qu'aiment
penser les hritiers de Weber en la matire. Oppose la neutralit axiologique, la
thorie critique ne propose cependant pas pour autant une sorte d'approche valuative,
qui se laisserait guider par certaines valeurs fixes 15 - par exemple par un idal de justice
sociale, ou par une certaine conception des droits de l'homme, ou encore par des valeurs
que pourrait dgager une intuition phnomnologique (Max Scheler). Adorno rejette
plutt l'ensemble de la philosophie des valeurs qui sous-tend la doctrine de la neutralit
axiologique (ainsi qu'une bonne partie de l'pistmologie wbrienne), philosophie des
valeurs dont le sociologue a hrit de ses matres no-kantiens, en particulier de Rickert
et de Windelband, et qu'Adorno qualifiait dj, ds L'actualit de la philosophie,

13 Raymond Aron, par exemple, serait une figure reprsentative de cette postrit dans la sociologie
franaise; voir notamment le prface qu'il rdige aux deux confrences de Weber: Raymond ARON,
Prface dans Max Weber, Le savant et /e politique, Paris, ditions 10/18, 1963, p.7-69. Plus
directement vis par la critique d'Adorno, Karl Popper serait un bon reprsentant de cet hritage wbrien
dans la thorie de la science qui a fleuri principalement aux tats-Unis; on pourrait par exemple se rfrer
au texte qu'il soumet dans le cadre de la querelle qui l'oppose Adorno: Karl POPPER, La logique des
sciences sociales dans De Vienne Francfort, op. cit., p. 75-90.
14 Voir Theodor W. ADORNO, Einleitung zu Emile Durkheim "Soziologie und Philosophie" dans
CS 8, op. cit., p. 259.
15 Theodor W. ADORNO, Introduction to soci%gy, Cambridge, Polit y Press, 2000, p. 78. Voir aussi De
Vienne Francfort, op. cit., p. 53.

63
d' ontologie de pacotille l6 . Dans sa querelle avec Karl Popper et ses acolytes, Adorno
prcise encore que [crest la dichotomie valeur-absence de jugement de valeur [WertWertfreiheit] qui est intenable, et non l'un ou l'autre des deux termes l7 . Ainsi Adorno

fustige-t-il moins le regard lucide auquel Weber exhortait le savant


le sociologue, de garder toujours la tte froide 18

qui se devait, selon

face l'enthousiasme rhtorique de

ses contemporains -, que la conception des normes qui s'exprime par le biais de la
notion de valeur.
L'alternative entre valeur et neutralit axiologique serait donc un faux problme,
croit le philosophe, parce que la notion mme de valeur serait le fruit d'une rification.
Comme sa cousine conceptuelle, la valeur d'change de la thorie conomique, la valeur
morale laquelle se rfre la thse de la neutralit axiologique tend se prsenter
comme une ralit possdant une existence autonome, alors qu'elle dcoule toujours,
soutient Adorno, d'un problme normatif pos par une constellation sociohistorique
prcise - de mme que la valeur d'change, selon l'analyse de Marx, tout en se
prsentant comme une proprit des choses, est en vrit le rsultat de rapports entre des
tres humains. Ce qui aprs coup, pour la mmoire historique, se fige en valeurs, ce
sont en vrit des formes-questions [Fragegestalten] de la ralit l9 , crit le philosophe.
De tels problmes normatifs, qui se cachent pour ainsi dire derrire les valeurs et que
l'approche d'Adorno s'efforce de remettre jour, possdent ainsi une origine empirique,
un caractre objectif que perd compltement de vue la thorie des valeurs sur laquelle
s'appuie l'pistmologie wbrienne. Afin d'illustrer son propos, Adorno mentionne le
problme de la faim dans le monde:
On ne pouvait pas dcrter abstraitement comme une valeur par exemple que tous les
hommes devraient avoir manger aussi longtemps que les forces productives ne suffisaient

16 L'cole de Rickert enfin [ ... ] estime disposer dans les valeurs de paramtres philosophiques plus
concrets et plus maniables que ceux que l'cole de Marburg possde dans ses ides, et elle a dvelopp
une mthode qui fait entrer l'empirie en relation,' aussi contestable que ce soit, avec ces valeurs. Mais lieu
et origine de ces valeurs restent indtermins; ils sont situs quelque part entre la ncessit logique et la
diversit psychologique; sans contrainte dans le rel, sans transparence dans le spirituel; une ontologie de
pacotille aussi peu capable de soutenir la question du d'o-valoir que celle du pour-quoi-valoir. Theodor
W. ADORNO, L'actualit de la philosophie dans Tumultes, no. 17-18,2002, p. 154-155.
17 Theodor W. ADORNO, De Vienne Francfort, op. cit., p. 53.
18 Max WEBER, Essai sur le sens de la "neutralit axiologique" dans les sciences sociologiques et
conomiques , op. cit., p. 477.
19 Theodor W. ADORNO, De Vienne Francfort, op. cit., p. 54.

64
pas la satisfaction des besoins primitifs de tous. Mais si, dans une socit o la famine
pourrait tre vite ici et maintenant en raison de la richesse relle et potentielle des biens,
on crve quand mme de faim, cette situation exige la suppression de la famine par
l'intervention dans les rapports de production. Cette exigence surgit de la situation, de son
analyse selon toutes les dimensions, sans qu'on ait besoin pour cela de la gnralit et de la
ncessit d'une ide de valeur. Les valeurs sur lesquelles'est projete cette exigence surgie
de la situation en sont la copie appauvrie et souvent dformante 2o

Selon l'optique que nous propose Adorno, nul besoin, pour s'engager contre un
problme comme celui de la famine, de cette dcision entirement subjective et
infondable en raison en faveur de valeurs dtermines qu'exigeait la vision hroque de
Weber en matire de morale. Une fois la valeur ramene la constellation qui lui a
donn naissance, se dissipe le caractre arbitraire qui semblait entacher toute dcision
pratique non strictement instrumentale. Pour reprendre les termes qu'utilisait Weber
dans sa thorie de la science, la validit de l'impratif pratique n'est plus, chez Adorno,
absolument htrogne la validit du jugement empirique - une connaissance
approprie d'une situation pouvant nous fournir au moins certaines indications quant
l'orientation pratique adopter -, si bien que la principale justification que donnait
Weber la neutralit axiologique du savant ne tient plus. Le jugement de connaissance,
tel que l'envisage Adorno, contient au contraire en lui-mme un moment axiologique,
sous la forme d'une exigence de dchiffrer l'nigme normative pose par la situation
l'tude. Malgr tout, quelque chose subsiste de la neutralit qu'exigeait Weber de
l'homme de science et ce, mme dans la thorie critique: l'esprit d'une telle exigence
est conserv, tient ' souligner le philosophe, sous la forme du regard non dogmatique
que la recherche sociale requiert de celui qui s'y consacre21

*
Avant de poursuivre plus avant avec la conception de la critique immanente
qu'Adorno veut substituer la doctrine wbrienne de la neutralit axiologique, il
importe de glisser quelques mots sur le diagnostic sociologique qu'il serait possible, si
l'on en croit une commentatrice comme Catherine Colliot-Thlne22 , de retrouver en
arrire-plan du discours aux allures mtaphysiques que tient Weber sur l'ternel conflit
Ibid., p. 54-55.
21 Ibid., p. 55.
22 Catherine COLLIOT-THLNE, Le dsenchantement de l'tat. De Hegel Max Weber, op. cit.,
p.157-160.
20

65
entre les valeurs. En effet, si l'on se rfre aux tudes plus proprement sociologiques de
Weber, comme ses essais de Sociologie des religions, plutt qu' ses essais
d'pistmologie ou ses confrences (qui sont des textes de circonstance, adresss un
vaste public), on dcouvre un nonc assez diffrent du problme concernant le
caractre irrconciliable des normes divergentes. Celles-ci n'y apparaissent plus comme
des dieux et des dmons que chacun choisirait de servir selon ses convictions, mais
plutt comme les fruits des logiques intrinsques des diffrents ordres du monde ou
des diverses sphres de biens qui composent l'existence sociale. Dans la
Considration intermdiaire qu'il joint ses tudes sur L'thique conomique des

religions mondiales, Weber s'intresse en particulier au rapport de tension qu'il observe


entre la sphre religieuse et les multiples ordres mondains - l'conomie, la politique, de
mme que les sphres esthtiques, rotiques et intellectuelles - et la faon dont cette
tension serait exacerbe sous l'effet de la rationalisation progressive de chacune de ces
sphres. Sur la base de ses observations, il tente, comme l'indique le sous-titre qu'il
donne sa Considration intermdiaire , de formuler une thorie des degrs et des
orientations du refus religieux du monde , qui gravite autour de cette ide selon
laquelle la religion ne serait que l'une des nombreuses sources normatives rgissant la
conduite de vie des individus, source qui s'accommoderait diversement, selon les lieux
et les poques, des normativits qui lui sont concurrentes. Weber, ce propos, crit:
Plus cette fraternit religieuse tait ralise dans toutes ses consquences logiques, plus elle
se heurtait durement aux ordres et aux valeurs du monde. Et cela de la manire suivante c'est ce qui nous importe ici: plus ces ordres et ces valeurs taient, de leur ct, rationaliss
et sublims selon leurs logiques intrinsques, plus ce clivage prenait d'ordinaire des formes
irrconci 1iables 23.

Le polythisme des valeurs que devrait, selon l'auteur de La profession et la vocation de


savant, avoir le courage de reconnatre l'homme moderne serait ainsi le corrlat d'une
volution sociologique prcise, savoir de la spcialisation croissante de l'activit
sociale, au cours de laquelle chaque sphre d'activit n'obit toujours davantage qu' sa
logique propre, l'exclusion des impratifs provenant des autres sphres - corrlat,
donc, de la rationalisation et de l'autonomisation des divers champs d'activit sociale. Il
s'agit l, selon Catherine Colliot-Thlne, d'une problmatique autrement plus originale
23

Max WEBER,

Considration intermdiaire dans Sociologie des religions, Paris, Gallimard. coll.

Tel , 1996, p. 420.

66
pour penser la question de l'action pratique chez Weber que son dcisionnisme aux
accents nietzschens - en plus d'tre, selon moi, autrement plus fconde pour penser
une filiation entre la sociologie de Weber et la philosophie d'Adorno. propos de la
perspective qu'ouvre un essai comme la Considration intermdiaire de Weber,
Catherine Colliot-Thlne crit:
la prise de conscience de l'insuffisance d'tre des valeurs n'y apparat pas comme le rsultat
du geste promthen par lequel l'homme, niant la dpendance sculaire l'gard du divin,
affirme que sa libre volont est au principe de tout sens et de toute norme, mais bien plutt
comme l'effet subi entre les exigences contradictoires des diffrentes sphres pratiques
auxquelles il se trouve simultanment appartenir. Le relativisme axiologique est la
construction idologique qui traduit l'exprience vcue de J'htrognit des systmes
24
organisant le monde de la vie .

Plutt que par la mort de Dieu, image qui a tant marqu les esprits 25 , la situation morale
qu'aurait affronter' l'homme moderne se caractriserait en fait par un certain
phnomne de dsintgration sociale: dans un monde au sein duquel les pratiques sont
fortement diffrencies, aucune sorte d'unit normative ne saurait plus tre saisie de
faon immdiate, laissant alors une impression de conflictualit irrductible. Qu'une
telle conflictualit s'exprime ensuite dans les termes d'un subjectivisme moral o tout
l'accent est mis sur la dcision individuelle, cela peut tre compris dans les termes du
voile individualiste dont j'ai trait dans le chapitre prcdent26 - Adorno, selo~ toute
vraisemblance,

s'accorderait

avec

Catherine

Colliot-Thlne

pour

qualifier

d'idologique la traduction que propose Weber 'de son constat de sociologue dans les

24 Catherine COLLIOT-THLNE, Le dsenchantement de l'tat. De Hegel Max Weber, op. cit.,

~5 ~~;iPpe

Despoix fait de ce motif popularis par Nietzsche le fil directeur permettant de comprendre le
climat intellectuel qui rgne en Allemagne l'poque o crit Weber, o l'on tente, de diverses manires,
de repenser dans un cadre dsenchant les rapports qui pourraient unir thique, politique et esthtique
- rflexions qui constitueraient en outre, selon l'auteur, l'arrire-plan thorique d'un ouvrage comme La
dialectique de la raison, rdig une gnration plus tard par Adorno et Horkheimer. Philippe DESPOIX,
thiques du dsenchantement, Essais sur la modernit allemande au dbut du sicle, Paris, L'Harmattan,
1995, voir en particulier l'introduction, p, 1-20, Que le motif de la mort de Dieu ait marqu la rflexion de
Weber, cela ne fait aucun doute, par exemple lorsqu'on lit: Mais aujourd'hui ce polythisme est notre
"quotidien" religieux. La multitude des anciens dieux sortent de leurs tombes, dsenchants et par
consquent sous la figure de puissances impersonnelles, ils cherchent exercer un pouvoir sur nos vies et
ils recommencent entre eux leur lutte ternelle. [ ... ] C'est le destin de notre culture de prendre nouveau
conscience de ce fait, d'une manire plus claire, aprs que, durant un millnaire, l'orientation
prtendument ou apparemment exclusive sur le pathos de l'thique chrtienne nous y a rendus aveugles. )~
Max WEBER, La profession et la vocation de savant , op. cit., p. 98-99.
')6
- Supra, p. 47.

67
termes d'un polythisme des valeurs, o chacun choisirait en son for intrieur d'obir
son dieu.
Une fois le problme des valeurs ramen sa formulation plus descriptive,
plus sociologique, l'exigence de neutralit axiologique que fait peser Weber sur le
scientifique signifie avant tout la reconnaissance du caractre contradictoire des
multiples normativits l'uvre au sein de la socit et la renonciation, de la part de la
science, la prtention que son point de vue puisse les rassembler toutes et les
rconcilier - l'activit scientifique est alors tenue de s'en tenir son domaine propre,
sa logique intrinsque d'tablissement et de vrification des faits, de mme qu' sa
valeur cardinale, la probit intellectuelle. Ainsi nonc, le problme que s'efforce de
rsoudre Weber avec la neutralit axiologique est moins tranger la philosophie
sociale d'Adorno que cela ne pouvait sembler au premier abord. Les normes, quoi que
dise par ailleurs Weber propos de leur lutte ternelle, sont chez lui aussi issues de
constellations sociohistoriques dtermines, ce .qui les leste d'un poids objectif que ne
peuvent dissiper par la seule force de leur volont ni l'acteur social, ni le sociologue.
Adorno, de son ct, consacre aussi une part importante de sa rflexion aux tendances
la dsintgration qui peuvent tre dceles dans de nombreux phnomnes sociaux, dans
un diagnostic qui n'est pas sans rappeler celui de Weber propos de la conflictualit de
plus en plus manifeste entre les diffrents ordres du monde rationaliss. Dans son
cours d'introduction la sociologie, par exemple, dans un parallle qu'il dresse avec la
dialectique de la raison - qui signifie, en termes sociologiques, le dveloppement de

tendances irrationnelles simultanment celui de la rationalisation, lorsque celle-ci a


lieu dans une socit antagoniste -, Adorno insiste sur ces tendances la dsintgration
qui accompagneraient l'intgration croissante de la socit qu'avait thmatise Spencer:
tandis que ce dernier soulignait la ncessaire solidarit qui devait lier des acteurs
sociaux de plus en plus diffrencis et complmentaires (effet de la division du travail et
de l'change marchand), Adorno remarque au contraire l'accentuation de l'opposition
entre les diffrents procs sociaux, qui furent intgrs sans que leurs intrts
contradictoires ne soient rconcilis d'aucune faon 27 La position d'Adorno diverge
27 Adorno crit: 1 pointed out last time that because the totality of society is maintained not by

solidarity but by the antagonistic interests of human beings, [~ .. ] society is developing tendencies of

68
toutefois nettement de celle de Weber en ce qui concerne la conclusion que devrait tirer
la science d'un tel diagnostic sociologique. Du constat de sphres d'activit aux
logiques et aux normativits divergentes ne dcoule nullement, chez le philosophe,
l'obligation pour la science de suspendre son jugement propos de ces dernires; le
regard du scientifique doit au contraire, en l'absence d'une norme universelle qui serait
produite de faon univoque par la totalit sociale, s'immerger dans chacune de ces
sphres afin d'en percer les prtentions fausses, et en premier lieu l'illusion de son
autonomie par rapport au reste de la socit.

*
La question de la critique, chez Adorno, est intimement lie au problme de
l'idologie: comme j'en ai discut au chapitre prcdent, la philosophie sociale
d'Adorno se distingue de la sociologie compr:hensive de Weber par sa reconnaissance
de la fausset qui affecte parfois le sens que revt en apparence un phnomne culturel
en vertu des intentions subjectives qui s'y rapportent. Afin de cerner la vrit du
phnomne tudi, il lui fallait alors, ai-je affirm, confronter le sens dont celui-ci se
pare aux yeux des acteurs sociaux au sens qui lui choit en quelque sorte objectivement,
de par sa participation au mcanisme social d'ensemble. Or, une telle confrontation
requiert, pour tre mene bien, une conception de la critique qui ne se situe plus
seulement en marge de l'activit scientifique, comme chez Weber, mais qui au contraire
fasse partie intgrante de la dmarche de connaissance: c'est ce qu'Adorno s'efforce de
raliser avec sa notion de critique immanente. Rejetant la philosophie des valeurs et
reconnaissant la conflictualit latente entre les multiples impratifs du monde
rationalis, la critique ne peut plus signifier pour le philosophe l'apprciation d'un fait
l'aune d'un idal qui lui serait extrieur. La critique immanente, tout entire axe sur le
fait qu'il lui incombe de juger, prendra plutt la mesure de l'cart qu'il y a entre ce fait
advancing irrationality, side-by-side with its advancing rationalization. And if 1 were to sum up what the
"dialectic of enlightenment" means in real social terms, it is precisely this moment. 1 should like now to
go a step further and touch on the question whether the increasing integration of society is not
accompanied in certain deep strata, as a visible phenomenon, by concurrent tendancies towards
disintegration. This disintegration would result from the fact that the different social processes, which are
welded together but arise largely from divergent or contradictory interests, oppose each other more and
more, instead of retaining the moment of neutrality, of relative indifference towards each other, which
they had in earlier phases of social development. Theodor W. ADORNO, Introduction to soci%gy, op.
cit., p. 44. propos de Spencer, voir aussi ibid., p. 24.

69
et ce qu'Adorno appelle ses prtentions : soit, d'une part, sa dimension idologique,
c'est--dire le caractre erron mais socialement ncessaire du sens qu'il revt pour les
acteurs sociaux, mais aussi, d'autre part, la dimension normative que comporte malgr
tout son concept28 Adorno crit par exemple, dans un texte intitul Sociologie et
recherche empirique et prsent dans le cadre du dbat sur le positivisme dans les
sciences sociales :
La science signifierait: se rendre compte de la vrit et de la non-vrit de .ce que le
phnomne considr veut tre de par lui-mme; il n'y a pas de connaissance qui ne serait
en mme temps critique en raison de la distinction entre vrai et faux qui lui est intrinsque 29

La critique immanente, contrairement l'valuation wbrienne, ne renonce pas ses


prtentions d'objectivit et de vrit, parce qu'elle tire ses talons de valeur , pour
reprendre une expression qu'affectionne Weber, des objets mmes sur lesquels elle se
prononce: en se pliant leur logique intrinsque, elle rvle les contradictions dont est
affecte cette dernire. De telles contradictions sont invitables, puisque l'autonomie
dont se targue chacune des sphres d'activit rationalises n'est qu'illusoire, croit
Adorno, chaque partie de la socit tant plus que jamais mdiatise par l'ensemble et
intgre la totalit sociale: la conflictualit d'une socit marque par l'antagonisme
de ses ordres du monde et des intrts qui y sont poursuivis se reflte, en quelque
sorte, au sein de chacun des phnomnes particuliers qui la composent. Ainsi, l'cart

28 Dans l'introduction qu'il rdige la traduction allemande d'un ouvrage de Durkheim, Adorno, aprs
avoir oppos les approches de Durkheim et de Weber en matire d'apprciation normative, prsente sa
conception de la critique immanente de la faon suivante: Zu entscheiden ist im konkreten
ErkenntnisprozeB nicht durchs Verdikt ber Werte oder ihre Setzung von oben her, sondern durch die
Konfrontation der Sache mit dem, was sich von sich aus, ihrem Begriff nach zu sein beansprucht, also
durch immanente Kritik. Theodor W. ADORNO, Einleitung zu Emile Durkheim "Soziologie und
Philosophie" dans GS 8, op. cit. p. 259.
29 Theodor W. ADORNO, Sociologie et recherche empirique dans De Vienne Francfort, op. cit.,
p. 71. Durkheim, dj, critiquait la dinstinction schmatique qu'oprait Weber entre jugement de fait et
jugement de valeur en soulignant le caractre normatif de la connaissance elle-mme. Il crit: D'aprs
une thorie dont les partisans se recrutent dans les coles les plus diverses, la science ne nous apprendrait
rien sur ce que nous devons vouloir. Elle ne connat, dit-on, que des faits qui ont tous la mme valeur et le
mme intrt; elle les observe, les explique, mais ne les juge pas [ ... J. Elle peut bien nous dire comment
les causes produisent leurs effets, non quelles tins doivent tre poursuivies. Contestant l'inutilit
pratique laquelle une telle conception tend condamner l'activit scientifique, Durkheim tente d'assurer
une place au moment valuatif l'intrieur du jugement de connaissance: pour les socits comme pour
les individus, la sant est bonne et dsirable, la maladie, au contraire, est la chose mauvaise et qui doit tre
vite. Si donc nous trouvons un critre objectif, inhrent aux faits eux-mmes, qui nous permette de
distinguer scientifiquement la sant de la maladie dans les divers ordres de phnomnes sociaux, la
science sera en tat d'clairer la pratique tout en restant fidle sa propre mthode. mile DURKHEIM,
Les rgles de la mthode sociologique, Paris, Flammarion, 1988, p. 140 et 142.

70
pouvant tre dgag entre la chose et son concept - le concept comme lieu des
prtentions idologiques et normatives au sein de la chose - nous renseigne non
seulement sur le phnomne que l'on tente d'lucider, mais nous donne de plus un
indice sur l'tat gnral de la socit, si difficile par ailleurs percevoir dans sa totalit.
Parce qu'elle trouve ses critres de vrit mme l'objet auquel elle s'applique,
la critique immanente qu'entend pratiquer Adorno est mme de se plier tous les
phnomnes auxquels on peut reconnatre, ne serait-ce que peu ou prou, une
dtermination sociale, nonobstant leur appartenance une sphre d'activit prcise c'est ainsi que la thorie critique a pu produire des tudes qui dbordent largement les
champs traditionnels tant de la sociologie que de la philosophie. Adorno reste clbre,
entre autres, pour ses nombreuses tudes sur les uvres d'art, surtout en musique et en
littrature, ainsi que pour sa critique de l'industrie culturelle. Dans son essai intitul
Critique de la culture et socit , il prsente sa conception de la critique immanente

dans le contexte prcis de la culture, en opposition avec le credo officiel de la doctrine


marxiste en ce domaine - dans lequel l'ensemble des uvres culturelles tend tre
rang, sans plus de distinction, sous la rubrique de l'idologie. Il crit:
La dmarche immanente [ ... ] prend au srieux le principe selon lequel ce qui est faux n'est
pas l'idologie en elle-mme mais qu'elle prtende correspondre la ralit. Critiquer de
faon immanente les uvres de l'esprit, cela veut dire comprendre dans l'analyse de leur
forme et de leur sens la contradiction entre leur ide objective et cette prtention, et dsigner
ce que les uvres elles-mmes disent de l'tat du monde travers leur consistance et leur
inconsistance Jo.

Si une sociologie de l'art qui demeure sous la tutelle de la neutralit axiologique que lui
a impose Weber et omet de poser la question de la.qualit des uvres qu'elle tudie se
condamne, aux yeux d'Adorno, rester infructueuse31 , la critique marxiste en la matire
n'est pas moins infconde si elle refuse, sous prtexte d'idologie, de prter attention au
sens que cherche raliser l'uvre d'art, ne serait-ce que de faon imparfaite. Car, bien
que l'art puisse oprer une sorte de transfiguration idologique d'une ralit dont on
prfrerait ne pas voir la brutalit, ou l'injustice, chaque uvre russie exprime aussi
quelque chose comme un espoir de rconciliation - une promesse de bonheur, disait
30 Theodor W. ADORNO, Critique de la culture et socit dans Prismes: critique de la culture et

socit, Paris, Payot, 2003, p. 23.


31 Theodor W. ADORNO, Thesen zur Kunstsoziologie dans Gesammelte Schriften. Band JO.J :
Kllltllrkritik IInd Gesellschaft J, Frankfurt am Main, Suhrkamp, 1977, p. 372.

71
Stendhal - en vertu duquel elle vhicule une certaine exigence normative. La critique
qui parvient cerner une telle exigence au sein de l'uvre d'art peut alors la faire jouer
contre les prtentions fausses de cette dernire, d'une part, mais aussi contre l'ordre
social qui refuse de tenir la promesse de l'art - aussi la critique immanente de l' uvre
d'art devient-elle critique sociale.
Adorno a fait jouer de la sorte sa critique immanente propos de phnomnes
issus de tous les domaines de la vie sociale, allant de concepts de la vie prive, comme
celui de temps libre , certaines considrations sur l'ducation ou sur l'activisme
politique32 . D'une faon qui concerne plus directement l'objet du prsent travail, il a
aussi appliqu sa critique immanente certains concepts fondamentaux des sciences
sociales, commencer par celui de socit. L o Weber se faisait un point d'honneur
de souligner l'indtermination de la notion de sociae 3 , Adorno dgage plutt le poids
normatif dont fut charge historiquement une notion comme celle de socit. Il crit:
Le concept de socit, spcifiquement bourgeois et antifodal, implique l'ide d'une
association de sujets. libres et autonomes en vue d'une vie meilleure et implique par
consquent la critique des conditions sociales naturelles. Le durcissement de la socit
bourgeoise en quelque chose de naturel et d'impntrable est sa rgression immanente.
C'est en partie l'intention oppose qu'exprimaient les tho~ies du contrat social. Mme si
elles sont historiquement fausses, elles rappellent avec insistance la socit le concept
d'une unit d'individus dont le consentement postule finalement leur raiso'n, leur libert et
4
leur galit

Nul besoin, pour asseoir une critique de l'tat social prsent, du recours certaines
valeurs transhistoriques au nom desquelles il deviendrait possible'.d'valuer la situation
actuelle. Au contraire, chacun des concepts avec lesquels nous oprons, de mme que
chacun des phnomnes qu'ils servent tudier, portent en eux le tmoignage de
revendications de bonheur, de libert, de justice. Une connaissance adquate de ces
Pour ces thmes et pour de nombreux autres, on peut se rfrer l'ensemble des essais publis dans
Modles critiques. Voir en particulier Theodor W. ADORNO, Temps libre , duquer aprs
Auschwitz et Notes sur la thorie et la pratique da~s Modles critiques, Paris, Payot, 2003, p. 205215, p. 235-251 et p. 319-342.
33 le point de vue dit "social", c'est--dire celui de la relation entre les hommes, ne possde vraiment
une prcision suffisante pour dlimiter les problmes scientifiques qu' la condition d'tre accompagn
d'un prdicat spcial quelconque dterminant son contenu. [ ... ] En ralit, ce qu'il y a en elle [la notion
de "social"] de "gnral" ne consiste en rien d'autre que son indtermination [Unbestnmtheit]. En effet,
lorsqu'on la prend dans sa signification gnrale, elle ne nous fournit aucune espce de points de vue
spcifiques qui permettraient d'lucider la signification d'lments dtermins de la civilisation. Max
WEBER, L'objectivit de la connaissance dans les sciences et la politique sociale , op. cit., p. 145-147.
34 Theodor W. ADORNO, De Vienne Francfort, op. cil., p. 26.
32

72
concepts et de ces phnomnes ne peut pas faire l'conomie d'une reconnaissance des
tmoignages qu'ils contiennent, croit Adorno, sous peine d'en trahir la vrit. Ainsi,
mme un concept aussi central pour la sociologie que celui de socit , lorsqu'il est
compris la lumire de la constellation historique dont il est issu, plaide contre le
postulat de la neutralit axiologique que voulait imposer Weber la mthode
sociologique.

*
On voit quel point la conception de la critique immanente que met de l'avant
Adorno se situe en continuit avec la rflexion qu'il mne sur le travail de construction
conceptuelle en philosophie et en sciences sociales, et en particulier avec l'inflexion
plus objectiviste que donnait le philosophe la notion wbrienne d'idaltype.
Tandis que Weber affirmait que la construction des idal types tait guide
principalement partir des intrts du chercheur - ces intrts se trouvant eux-mmes
dtermins par un certain rapport aux valeurs qui contribuaient, aux yeux de celui-ci,
donner un sens aux phnomnes tudis -, Adorno faisait plutt reposer la composition
de ses constellations sur une certaine intuition, de la part du chercheur, de qui tait

essentiel au sein des phnomnes qu'il voulait comprendre. De mme, des


contradictions normatives qui surgissent de constellations sociohistoriques prcises,
Weber ne semble retenir, du moins dans son discours mthodologique et dans ses tirades
sur le sens de la science, que la dimension subjective, comme une ncessit presque
mtaphysique pour l'individu de prendre une dcision pour certaines valeurs, au-del de
tout recours possible sa raison, l o Adorno insiste au contraire sur le caractre
objectif des problmes normatifs qui sont poss au cours de l'volution historique de
nos socits, ainsi que sur l'exigence qu'ils font peser sur nous de tenter de les rsoudre.
Ainsi, l'nigme que devait parvenir lever, selon ce qu'crivait Adorno dans L'actualit

de la philosophie35 , une constellation approprie la situation l'tude est non


seulement, comme l'aurait volontiers reconnu Weber, une nigme pour la connaissance,
mais toujours aussi une nigme normative - nigme normative que peut, selon Adorno,
contribuer rsoudre le travail thorique.
35

Theodor W. AD~RNO. L'actualit de la philosophie )), op. cit., p. 163.

73
Weber, comme j'ai tent de le montrer, est pourtant bel et bien sensible la
divergence qui existe en quelque sorte objectivement entre les nombreuses sources
normatives l'uvre dans la socit, divergence que rend sans cesse plus flagrante une
rationalisation progressive de l'activit sociale, o l'on ne s'efforce pas de rconcilier
les intrts antagonistes qui y sont poursuivis. Pour cette raison, le diffrend qui oppose
le philosophe au sociologue repose vraisemblablement moins sur le diagnostic
sociologique de Weber, qui n'est somme toute pas incompatible avec celui d'Adorno,
que sur les infrences qu'il en tire en ce qui concerne les rgles auxquelles devrait se
conformer le travail scientifique. Pour reprendre l'hypothse prsente en introduction,
c'est d'abord et avant tout la comprhension de la science qui s'exprime dans l'uvre de
Weber que rejetterait Adorno, plutt que le contenu de ses recherches sociologiques. Or,
dans le cas d'une thse comme celle de la neutralit axiologique, il semble
malheureusement que le scientisme , comme l'appelle Adorno, c'est--dire la
conception limite qu'a d'elle-mme la science, contribue affaiblir la recherche
sociologique effective. L'exemple que mobilise plusieurs reprises Adorno pour
signifier l'insuffisance de l'approche neutre de Weber est celui de la
bureaucratisation. En ce domaine, on pourrait dire que la qualit des intuitions
wbriennes sur les tendances d'volution de la socit contemporaine rivalise avec la
rigidit de ses positions mthodologiques, si bien que le sociologue ne parvient pas
tirer toutes les conclusions que ses observations rendraient possibles. Adorno affirme
notamment que, dans ses tudes sur la socit bureaucratique, Weber aurait eu la preuve
du concept d'idologie, mais l'aurait plutt rduit au statut d'hypothse et, ce faisant, en
aurait neutralis le potentiel critique36 Ailleurs, Adorno crit encore:
Le dveloppement de la bureaucratie, cette forme la plus pure de la domination rationnelle,
en socit intgre, prophtise par Weber avec une horreur vidente, est irrationnel. [ ... ]
Weber reconnut de faon pntrante, sans que cela influe sur sa conception, que
l'irrationalit qu'il dcrivait et occultait rsultait de la dfinition de la raison comme moyen,
de sa fermeture aux fins et la conscience critique de celles-ci 37

Weber, de toute vidence, a pris conscience du problme normatif qui surgissait avec
l'avance d'une gestion bureaucratique, et il a mme tent de penser, avec le charisme
personnel, une forme de contrepoids sur lequel pourraient miser les socits
36
37

Theodor W. ADORNO, Beitrag zur Ideologienlehre dans GS 8, op. cit., p. 467.


Theodor W. ADORNO, Notes sur la thorie et la pratique , op. cit., p. 336.

74
dmocratiques pour desserrer l'emprise de la cage d'acier38 qu'elles tendaient selon
lui devenir. Or, au nom de son impratif de neutralit axiologique, jamais le
sociologue n'a voulu critiquer l'irrationalit de la domination bureaucratique, critique
qui aurait pourtant pu le mener revoir la dfinition de la rationalit dont faisait usage
sa sociologie, afin d' Y incorporer une forme de rflexion sur les fins de l'activit sociale.
Une telle rflexion sur les fins, dans la perspective adornienne d'une philosophie
sociale, plutt que d'tre absolument dpourvue d'assises dans la ralit empirique
comme le clamait Weber et de relever, pour cette raison, d'une discipline compltement
indpendante de la sociologie et trangre la complexit normative du monde rel Weber envisage par exemple une forme d'thique kantienne, qui ne constituerait qu'une
sphre axiologique parmi d'autres 39

-,

serait au contraire issue de l'observation

sociologique, non seulement requise par celle-ci, mais aussi, jusqu' un certain point,
oriente par elle.

38 La cage d'acier est la traduction franaise courante, mais un peu force, du stahlhartes Gehaiise
auquel Weber compare la socit capitaliste contemporaine en conclusion de son tude sur L 'thique
protestante; le traducteur Jean-Pierre Grossein prfre parler d' habitacle dur comme l'acier. Max
WEBER, L'thique protestante et l'esprit du capitalisme, Paris, Gallimard, coll. Tel , 2003, p. 251.
39 Max WEBER, Essai sur le sens de la "neutralit axiologique" dans les sciences sociologiques et
conomiques , op. cit., p. 423-426.

Conclusion

Lorsque le pouvoir 'd'unification disparat de la vie de


l'homme et que les contraires perdent leur relation et leur
interaction vivantes et acquirent l'autonomie, nat le
besoin de la philosophie.
Hegel, Diffrence des systmes de Fichte et de Schelling l .

L'ide d'une philosophie sociale, bien qu'elle se soit illustre, tout au long des
pages qui ont prcd, comme un motif rcurrent de mon propos, est nanmoins reste
jusqu'ici une question somme toute priphrique, jouant pour l'essentiel le rle d'une
notion comparative qui permettait de qualifier le travail d'Adorno par rapport celui de
Weber. J'aimerais maintenant clore cette tude par quelques considrations, d'abord sur
le besoin qu'il y aurait, selon une perspective comme celle d'Adorno, d'largir la
sociologie wbrienne en une philosophie sociale, et ensuite sur le sens que peut revtir
un tel largissement, considrant en particulier le rapport qu'entretiendrait une
philosophie sociale avec une ventuelle qute de bonheur - qute que Weber, comme
nous l'avons vu au chapitre prcdent, avait vite fait de tourner en ridicule 2 Le constat
d'une certaine dsintgration sociale, dont le diagnostic serait vraisemblablement
l'origine d'une thse comme celle du polythisme des valeurs chez Weber, pourrait
aussi, me semble-t-il, sous-tendre la ncessit, clame par Adorno et ses collgues de
l'cole de Francfort, du recours la philosophie au sein d'une entreprise de recherche
sociale. Une telle dsintgration a dj t prsente, lors du chapitre prcdent, comme
la consquence, sur le plan normatif, d'une spcialisation croissante de l'activit sociale
- une consquence, si l'on souhaite reprendre les termes de la critique de l'conomie
politique dont use souvent Adorno, de la division du travail: ainsi, chaque sphre
d'activit, au cours de sa rationalisation, en vient ne plus obir qu' sa logique
intrinsque et aux impratifs qui s'y expriment, l'exclusion des exigences concurrentes
1 Cit par Georg LUKAcs, La rification et la conscience du proltariat dans Histoire et conscience
de classe. Essais de dialectique marxiste, Paris, Les ditions de Minuit, 1960, p. 176.
?

- VOIr supra, p. 61.

76
issues d'autres champs de la vie sociale 3 Dans ces conditions, aucune unit normative
ne se laisse plus saisir de faon immdiate pour l'ensemble de la socit, si bien qu'un
auteur comme Weber est tent de conclure l'irrductibilit de l'antagonisme entre les
valeurs qui animent la vie sociale. Paralllement cet clatement normatif, il est aussi
possible de constater que ce que j'appellerais l'unit cognitive de la socit, soit
J'ventuelle apprhension globale que pourrait en avoir le sociologue, n'chappe pas
moins que la prcdente une approche qui se veut exclusivement factuelle et
descriptive

c'est d'ailleurs la raison pour laquelle la notion mme de socit a parfois

t tenue en suspicion par certains thoriciens des sciences sociales. L'insistance de


Weber sur l'infinit potentielle des points de vue dont peut procder la recherche en
sciences sociales peut cet effet tre comprise comme la reconnaissance d'un tel
clatement cognitif, tant entendu par l qu'aucune connaissance en ce domaine n'est
possible qui s'affranchirait de la particularit de son point de vue et prtendrait adopter
une perspective absolument englobante sur la socit.
Chez un auteur comme Adorno, c'est prcisment un tel tat d'clatement, o
celui qui cherche saisir l'ensemble de l'organisation sociale, ou sa norme directrice,
n'en peroit jamais que des fragments, qui ncessite le recours la philosophie. Afin de
cerner correctement le sens des phnomnes tudis, et non simplement l'ide que s'en
font parfois navement les acteurs, afin aussi de prendre la mesure du poids normatif que
possdent ces phnomnes en vertu de leur situation historique, il faut, comme j'ai tent
de l'tablir au cours des deux chapitres prcdents, recourir. une certaine reprsentation
de la totalit sociale - reprsentation qui ne nous est nulle part accessible de faon
immdiate, mais qui requiert au contraire toujours une construction philosophique. Cette
construction, un auteur comme Ulrich Steinvorth a explicitement tent de la penser en
des termes wbriens : la faon de Weber qui cherchait expliquer un comportement
3 Le travailleur, sous la plume de Marx, s'adresse par exemple au capitaliste en ces termes: Je rclame
donc une journe de travail de dure normale et je la rclame sans en appeler ton bon cur car en
matire d'argent il n'y a pas de place pour les bons sentiments. Tu as beau tre un citoyen modle, peuttre membre de la Ligue pour l'abolition de la torture animale, et de surcrot en odeur de saintet, la chose
que tu reprsentes par rapport moi n'a pas de cur qui batte dans sa poitrine. Karl MARX, Le Capital.
Livre l, Paris, PUF, coll. Quadrige , 1993, p. 261. Marx, pourrait-on affirmer, tait dj conscient de
l'incompatibilit des exigences que les diverses sphres de la vie se trouvent imposer un seul et mme
individu: ainsi le capitaliste , personnification de catgories conomiques, s'il peut par ailleurs tre
une personne d'une grande moralit (sphre thique) ou un citoyen exemplaire (sphre politique),
demeure en tant qu'acteur conomique le porteur de rapports de classe et d'intrts dtermins.

77
individuel en le comparant un idaltype de comportement rationnel, Adorno orienterait
la mthode de construction idal typique vers la totalit sociale et s'efforcerait, afin de
comprendre la socit relle, de composer le modle d'une socit alternative, d'une
soc'it rationnelle au sens fort - la socit socialiste qu'appelait Marx, selon l'auteur4 .
Cet idal type de socit rationnelle, Adorno l'emploierait en outre pour valuer la
socit relle - geste qu'aurait bien entendu refus Weber. Une telle thse prsente
l'intrt indubitable de traduire en termes sociologiquement plus maniables la dmarche
d'inspiration hglienne que prconise Adorno: ainsi, la confrontation de la chose avec
son concept, l'issue de laquelle la chose pouvait tre critique dans la mesure o elle
ne rpondait pas aux exigences contenues dans son concept ou, l'inverse, le concept
pouvait tre critiqu pour son inadquation la richesse particulire de la chose, gagne
avec le vocabulaire de l' idal type un visage plus concret, du moins pour celui qui uvre
dans le domaine des sciences sociales. Par contre, la faon dont Adorno laborerait
effectivement un modle de socit juste me semble avoir besoin de plus amples
prcisions, tant donn que le philosophe se montre en vrit plutt avare de dtails ce
sujet. Ce que serait une socit juste ou une socit vraiment rationnelle parat en fait ne
pouvoir tre dtermin que ngativement, au gr des critiques adresses la socit
relle - si bien que la critique, selon toute vraisemblance, prcderait chez Adorno la
reprsentation d'une socit idale,' et non l'inverse. Toujours est-il que l'ide selon
laquelle Adorno orienterait la dmarche idaltypique de Weber vers la socit en tant
que totalit, si on laisse ouverte la question de la reprsentation prcise de la socit
pleinement rationnelle, me semble juste, tout comme me semble juste le constat de la
tournure critique que prend la dmarche wbrienne aux mains du philosophe, du fait de
cette nouvelle orientation vers la totalit.
Cet effort en vue d'une saisie de la socit dans sa totalit, effort qui requiert une
forme de construction philosophique puisque son objet ne lui est pas accessible
immdiatement, permet en effet de constater que l'autonomisation manifeste des divers
secteurs d'activit de la socit contemporaine ne rsulte en vrit qu'en une autonomie

4 Ulrich STEINVORTH, Wertfreiheit der Wissenschaften bei Marx, Weber und Adorno. Ein Nachtrag

zum Methodenstreit zwischen Kriticher Theorie und Kritischem Rationalismus dans Zeitschrift fUr
allgemeine Wissenschaftstheorie, vol. 9, no. 2, 1978, p. 303.

78

illusoire, chaque secteur en apparence indpendant contribuant, comme peut-tre jamais


auparavant, au maintien de l'ensemble. Un tel constat ne laisse videmment pas
indemne la conception que l'on se faisait traditionnellement de la science et, plus
gnralement, de l'activit intellectuelle, comme d'une activit parfaitement dgage, n
droit du moins, des ralits matrielles ou politiques environnantes: la recherche sociale
enrichie d'une dimension philosophique se sait au contraire partie prenante de
l'organisation sociale, et se rflchit comme telle. Cela lui donne notamment une
attitude bien diffrente de celle que prconisait Weber l'gard des normes en vigueur
au sein de chacune des sphres d'activit sociale en vertu de leur logique intrinsque:
tandis que le lot de l'individu, born sa perspective particulire, est le plus souvent de
s'adapter aux nonnes que la vie sociale lui impose - chez Weber, par exemple, un
individu est tenu, en tant que savant, certains devoirs, qui ne sont pas les mmes que
ceux qui lui incombent en tant que citoyen -, la recherche sociale qui s'efforce de
reconstituer une perspective englobante sur la socit se caractrise au contraire par
5

une mfiance totale l'gard de toutes les nonnes en vigueur, comme l'crivait

Horkheimer afin de qualifier l'attitude critique qu'il prescrivait la thorie sociale.


Plutt que d'accepter comme donnes chacune des fins particulires que contiennent ces
nonnes souvent contradictoires les unes avec les autres - plutt, donc, que de s'en tenir
comme le souhaitait Weber un regard critique qui ne concerne que les moyens et qui
situe le choix des fins au-del de toute dcision rationnelle et, par consquent, au-del de
toute critique -, la philosophie sociale qui s'labore chez Adorno voudrait tre le moteur
d'une authentique rflexion sur les fins de la vie sociale, o puisse tre critique
l'irrationalit des fins actuellement poursuivies de faon aveugle ou non intentionnelle,
mais nanmoins de faon systmatique.

*
Selon mon hypothse de dpart, les recherches sociologiques qu'a menes
Weber auraient fourni Adorno un vritable modle de recherche sociale, et ce, malgr
les nombreux dsaccords pouvant tre relevs entre les deux auteurs propos de leur

5 Max HORKHEIMER, Thorie traditionnelle et thorie critique dans Thorie traditionnelle et thorie

critique, Paris, Gallimard, 1974, p. 38.

79
conception de la science en gnral, et de la sociologie en particulier. Ainsi, Adorno
serait en quelque sorte beaucoup plus proche de ce que Weber fait, en tant que
sociologue, que de ce que Weber prtend faire, en tant que thoricien de la science.
partir du dveloppement que j'ai men au cours des trois chapitres prcdents, il me
semble plausible d'affirmer que la haute estime dans laquelle le philosophe tient le
sociologue repose sur la remarquable richesse du matriau historique dont ce dernier fait
usage, et surtout sur l'laboration conceptuelle particulirement consquente dont
Weber gratifie ce matriau. Grce ses constructions idaltypiques, Weber est parvenu
certaines intuitions sociologiques essentielles, qui comptent certainement parmi les

plus importantes du vingtime sicle et qui sont devenues, dans l'uvre d'Adorno,
comme autant de Leitmotive: la modernit occidentale pouvant tre comprise comme un
long processus de rationalisation, rationalisation qui se dcline diffremment selon les .
sphres d'activit, mais au cours de laquelle les diverses logiques rationalises laissent
voir une certaine affinit - ainsi en est-il, chez Weber, du trio entreprise capitaliste /
formalisme juridique / administration bureaucratique, dont tous les termes se trouvent
dans un rapport de soutien rciproque. Cette faon qu'a Weber de s'immerger
compltement dans ses objets d'tude jusqu' pouvoir en dgager la logique immanente
par le biais d'idaltypes, c'est--dire d'assemblages conceptuels crs sur mesure pour
exprimer la vrit d'un phnomne particulier, constitue probablement cette troisime
voie dont parlait Adorno, o devaient tre vits les cueils tant du positivisme simple collection de faits disparates - que de l'idalisme - majestueux dploiement de
concepts qui tolre mal la dissonance des cas particuliers. C'est d'abord dans une telle
capacit d'immersion, je crois, qu'est chercher l'hritage wbrien que tenterait de
sauver la philosophie sociale d'Adorno.
Il s'agit bel et bien, toutefois, d'une entreprise de sauvetage de la sociologie
wbrienne de la part d'Adorno, bien davantage que d'une adhsion sans faille ou d'une
reprise univoque de l'uvre du sociologue. Les critiques qu'adresse Adorno ce que
j'ai appel la conception trop scientiste que se faisait Weber de son propre travail
scientifique sont loin d'tre superficielles ou sans consquence pour la recherche
effectuer - autrement dit, il ne suffit pas ici de troquer le vocable de sociologie pour
)

celui de philosophie sociale pour venir bout des diffrences qui existent entre les

80
deux auteurs. Dj au niveau de la composition de ses concepts-cls, l o selon moi
l'hritage wbrien est le plus franc, la philosophie d'Adorno s'carte de la ligne
directrice du sociologue en accordant ses constellations une importance beaucoup plus
significative que n'osait officiellement le faire Weber avec ses idaltypes: les
constellations d'Adorno, en effet, bien qu'elles ne se retrouvent pas telles quelles dans la
ralit et qu'elles requirent une laboration de la part du chercheur, ont nanmoins la
prtention forte de prsenter quelque chose de la constitution interne de la chose qu'elles
veulent clairer, et sont pour cette raison beaucoup plus substantielles que les idaltypes
que concevait Weber en tennes strictement nominalistes et instrumentaux. Cette
diffrence, si elle ne se situe encore qu'au niveau de la comprhension que l'on peut
avoir du travail scientifique ralis, ne tarde cependant pas affecter le droulement de
la recherche sociale elle-mme. Ainsi, lorsque Weber trace les grandes lignes de sa
sociologie interprtative, il ne considre pas que les phnomnes sociaux pourraient
recevoir un sens au-del des intentions subjectives dont ils sont l'objet, en vertu par
exemple de leur insertion dans le fonctionnement d'ensemble de la socit et de leur
volution historique. C'est la raison pour laquelle le sociologue ne pose pas la question
de la vrit ou de la fausset des reprsentations individuelles, et par consquent ne
thmatise nulle part la question de l'idologie: les concepts n'ayant chez lui aucun
poids objectif, le sens que cherche comprendre l'interprtation sociologique ne peut
qu'tre troitement li des intentions subjectives. Adorno, au contraire, en postulant
une sorte d' ffinit entre la ralit sociale et les constructions conceptuelles qui veulent
la cerner, porte son interprtation en direction de la dimension non intentionnelle des
phnomnes sociaux et, ce faisant, parvient dgager un sens auquel peuvent tre
confrontes les reprsentations subjectives. Advenant un dcalage systmatique entre
ces dernires et ce sens que j'ai qualifi d'objectif, il semble qu'il incombe la
recherche sociale de formuler une certaine critique des reprsentations idologiques, au
prix d'une profonde refonnulation du postulat de neutralit axiologique sur lequel
insistait tant Weber.

81
Lorsqu'il

examine

la

querelle

entourant

la

question

apparemment

mthodologique de la neutralit axiologique, Ulrich Steinvorth remarque que ni Marx,


auquel s'opposait en premier lieu Weber, ni par la suite Adorno ne rcusent l'idal
d'impartialit de la science: tous ces auteurs croient en effet unanimement que la
science devrait tre en mesure de reconnatre mme les faits qui lui sont dsagrables ou
ceux qui pourraient remettre ses thories en question. De cette impartialit scientifique,
seul Weber fait dcouler une exigence ferme de neutralit politique; Marx, l'oppos,
rclame que de la connaissance scientifique dcoulent des dcisions politiques justes.
Steinvorth en vient penser que les divergences au sujet de la neutralit axiologique
reposent finalement moins sur des considrations mthodologiques que sur certaines
convictions concernant le caractre harmonisable ou non des intrts de tous les
hommes au sein de la socit6 Tandis qu'existe chez Marx la perspective d'une
ventuelle rconciliation sociale, o le bonheur de chacun irait de pair avec le bonheur
de tous, la position de Weber se dmarque au contraire par son anti-eudmonisme, o
l'attente d'une harmonie sociale est considre comme nave et irraliste: comme un
manque de lucidit quant l'ternel combat entre les valeurs. Clbrer en la science la
voie vers le vrai bonheur tmoignerait en effet, selon les mots mmes de Weber,

d'un optimisme naf auquel n'adhreraient plus que quelques grands enfants 7 . En
guise d'ouverture finale, j'aimerais reprendre brivement cette question du sens de la
science pour la vie humaine, et surtout de son rapport la qute du bonheur de tous,
dans la cadre de la philosophie sociale que j'ai dcrite chez Adorno: quelle serait
l'attitude du philosophe face au discrdit que jette le sociologue sur l'ide du bonheur
comme but de la recherche sociale?
Adorno ne partage manifestement pas le mpris que rserve Weber l'aspiration
au bonheur dans le cadre d'une entreprise de connaissance. Au contraire, le dsir
d'abolition de la souffrance semble tre chez lui le principal moteur de la recherche, son
origine normative, en quelque sorte: La douleur dit: passe8 , crit le philosophe, en

6 Ulrich STEINVORTH, Wertfreiheit der Wissenschat:ten bei Marx. Weber und Adorno ... ,

op. cit.

~. 294-298.

Max WEBER, La profession et la vocation de savant dans Le savant et le politique. Une nouvelle
traduction, Paris, La DcouvertelPoche, 2003, p. 89. Voir aussi au chapitre prcdent, supra, p. 61.
8 Theodor W. ADORNO, Dialectique ngative, Paris, Payot & Rivages, 2003, p. 247.

82

tentant par cette maxime de souligner le moment somatique d'une connaissance qu'on'
se reprsente trop souvent comme dsincarne. Si le bonheur, aux yeux d'Adorno,
constitue vraisemblablement une vise essentielle de la connaissance, celui qui voudrait
targuer sa philosophie sociale d'optimisme naif, comme le faisait Weber contre ceux qui
pensaient pouvoir conjuguer science et eudmonisme, celui-l aurait dployer un
improbable arsenal rhtorique pour convaincre ne serait-ce que le lecteur du dimanche
de l'uvre d'Adorno. Par son insistance dnoncer l'insuffisance d'un bonheur qui ne
demeure qu'un bonheur particulier, le philosophe s'est en effet le plus souvent attir le
reproche contraire, celui d'un pessimisme frlant le nihilisme 9 . Ds L'actualit de la
philosophie, Adorno s'est farouchement dfendu contre une conception de la

philosophie qui se voudrait source de rconfort intellectuel ou existentiel; il crit, en


prsentant sa conception de l'interprtation philosophique:
L'ide de l'interprtation ne converge donc nullement avec le problme d'un sens avec
lequel elle est la plupart du temps confondue. [ ... ] la tche de la philosophie n'est pas de
donner ce sens comme positif, de prsenter et de justifier la ralit en tant que pleine de
sens 10.

Comme Horkheimer l'crivait peu avant lui, le rle de la philosophie social n'est pas
de donner un sens nouveau l'existence individuelle dont l'absurdit menace
d'apparatre au grand jour ll

la philosophie sociale, en tant que thorie critique, ne fait

pas uvre de transfiguration du rel, et se veut tout aussi lucide que la science que
rclamait Weber. Sa contribution la qute du bonheur de l'humanit passe d'abord et
avant tout par la critique: La position de la pense envers le bonheur serait la ngation
de tout faux bonheur l2 , crit Adorno dans Dialectique Ngative. Le bonheur n'est pas,
selon Adorno, cet tat subjectif qu'envisageait Weber - une aspiration personnelle que
critiquait dj Nietzsche, en soulignant l'incontournable solidarit du plaisir et de la
douleur dans la vie humaine, et en entrevoyant les bienfaits que pourrait procurer une
9 Habermas, par exemple, accuse Adorno et Horkheimer d'une surenchre de la critique , dans laquelle
s'exprimerait leur scepticisme l'gard du contenu de vrit des idaux bourgeois des Lumires:
JUrgen HABERMAS, La complicit entre mythe et lumires: Horkheimer et Adorno dans Le discours
philosophique de la modernit. Douze confrences, Paris, Gallimard, coll. Nrf , 1988, p. 153-155.
10 Theodor W. ADORNO, L'actualit de la philosophie dans Tumultes, no. 17-18,2002, p. 162.
Il Max HORKHEIMER, La situation actuelle de la philosophie sociale et les tches d'un institut de
recherche sociale dans Thorie critique. Essais, Paris, Payot, 1978, p. 73. Voir aussi mon introduction,
supra, p. 7
12 Theodor W. ADORNO, Dialectique ngative, op. cif., p. 428.

83
science q~i choisirait de se faire grande dispensatrice de douleur 13 - ; le bonheur est
bien plutt une possibilit objective, qui ne repose en dernier ressort ni sur des points de
vue sur le monde, ni sur des tempraments plus ou moins disposs ressentir une
harmonie intrieure. Or, tant donn tout le bonheur qui fut connu sur cette terre jusqu'
ce jour n'tait selon Adorno qu'un bonheur partiel, bonheur de privilgis qui repose sur
la limitation des potentialits d'autrui, ou bonheur des petites joies de l'existence qui
laissent dans l'ombre la trame sombre du reste de la vie, la connaissance ne dispose
d'aucune reprsentation positive de ce que serait un bonheur vrai , cet tat o le
bonheur de chacun pourrait concider avec le bonheur de tous. C'est la raison pour
laquelle le philosophe ne peut s'orienter dans le monde rel qu'en comptant sur la ple
lumire que lui fournit la lanterne de l'utopie, indice fuyant de ce que serait un monde
meilleur, qui peut malgr tout contribuer clairer, ici et maintenant, ce qui ment.

Mme l'arbre en fleur ment, ds l'instant o on le regarde fleurir en


oubliant l'ombre du Mal. "Que c'est joli 1", mme cette exclamation
innocente revient justifier les infamies de l'existence, qui est tout autre
que belle; et il n 'y a plus maintenant de beaut et de consolation que dans
le regard qui se tourne vers l'horrible, s'y confronte et maintient, avec la
conscience entire de la ngativit, la possibilit d'un monde meilleur.
Theodor W. ADORNO, Minima Moralia l4

13 Friedrich NIETZSCHE, Le gai savoir, Paris, GF Flammarion, 2000, p.71. ( 12, Du but de la
science )
14 Theodor W. ADORNO, Minima Moralia. Rflexions sur la vie mutile, Paris, Payot & Rivages, 2003,
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