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Mathmatisation et exclusion:

socioanalyse de la formation
des cites savantes
YVES GINGRAS

une cite de phy


de mathmaticiens
comine formCes autour dune pensCe
pourvue de garanties apodictiques.
Le consensus qui dCfinit socialement
tin rationalisme regional est plus quun
flit, cest le signe dune structure.

Nous dsignons

siciens, une

cite

.
t
Gaston Bachelard

La richesse et Ia polysmie de lceuvre de Bachelard sont


bien connues. Ii tait le matre des formules heureuses et a

laiss a lpistmologie historique des concepts bien forms


mais aussi bien nomms et mme souvent colors; ceu.x
de phnomnotechnique, dobstacle, de pro1 et de cou
pure pistmologiques tant peut-etre les plus cornments
et les niieux connus. Si lon utilise aussi parfois sa notion de
cite savante s et que lon aiine a reprendre son expression
magnifique de lunion des travailleurs de la preuve >, il
reste que ces deux notions, qui pointent vets une approche
1. Gaston Bachelard,
(Cd. 1975), p. 132-133.

Le rationalisme appliqu,

115

Paris,

pui,

1949

Yves Gingras

Mathmatisation et exclusion

sociologique de Ia science, nontjamais t vraiment dve


loppes par Bachelard qui se concentre plutt sur Ce quil
appelle Ia psychanalyse de Ia raison. Quil y ait en creux
chez Bachelard des rfiexions utiles a la sociologie des
sciences est admis par des sociologues des sciences de la
trempe de Bruno Latour et Steve Woolgar qui crivent
clans La vie de laboratoire que <son intrt exciusif pour la
coupure pistmologique lempcha dentreprendre
une recherche de nature sociologique sur la science, mme
si beaucoup de ses remarques sur la science ont un plus
grand poids lorsquelles sont replaces dans un contexte
sociologique >. Mais ce potentiel sociologique najarnais
vraiment t mis a profit au-del des rfrences rituelles et
ponctuelles a quelques expressions bachelardiennes. Cest
cette sociologie de la formation dune cite savante que
nous voudrions esquisser ici pour montrer que la pense
de Bachelard peut encore inspirer lhistoire et la sociologie
des sciences actuelles en suggrant des analyses qui, malgr
le dveloppement de lhistoire sociale des sciences au cours
des trente dernires annes
, nont pas encore t entre
2
prises de faon systmatique.
Opposant une priode prscientifique a une priode
scientifique, Bachelard entendait montrer clans son grand
livre La formation de lesprit scientjfique comment le passage
de lune a lautre au tournant des xvIIIe et xlxe sicles sup
posait une rforme de lesprit et une conversion des
intrts. Mais en abordant cet ouvrage avec un ceil socio
logique, et non plus psychologique comme il nous y
1. Bruno Latour et Steve Woolgar, La vie de laboratoire. La production des
faits scientjfiques, Paris, La Dbcouverte, 1988,
P. 251, n. 1.
2. Pour une revue de cette littracure essentiellement anglo-saxonne,
voir Dominique Pestre, Pour une histoire sociale cc culturelle des scien
ces. Nouvelles definitions, nouveaux objets, nouvelles pratiques Asniales
HSS, mai-juin 1995, n 3, p. 487-522.
,

116

conviait, on peut aussi y lire en creux une autre histoire


qui se droule en parallle a la premiere: celle de
lmergence dune cite savante qui sest forme par un
processus dexclusion et de transformation de la definition
lgitixne de la pratique de la physique. Alors que Bachelard
a concentr son attention de faon normative sur la trato
logie de la pense prescientifique en prenant pour norme
la pense ultrieure, nous nous intresserons a cette mme
transition mais du point de vue des excius : ceux qui nont
pas saut les obstacles et qui sont demeurs de lautre ct
des nouvelles barrires conceptuelles et sociales qui ont t
rigees par les <<vainqueurs >>, les hros de Bachelard. En
dautres termes, Bachelard a tire les leons philosophiques de
la mathmatisation de la physique et des obstacles auxquels
elle a t confronte, alors que, de facon complmentaire,
nous voudrions en tirer les leons sociologiques. Car au
dplacement des intrts conceptuels et psychologiques
dont pane Bachelard correspond aussi un deplacement des
intrts t
sociaux Cest donc une socio-analyse de la forma
.
tion de la cite savante que Bachelard appelle lorsquil note
ici et l le caractre social de la science et le role de con
trOle que joue la cite savante. Vouloir completer sa psy
chanalyse de la pense par une tude des effets proprement
sociaux de la mathmatisation de la physique nous semble
en accord avec le sens profond de sa rfiexion sur
limportance des mathmatiques en physique et sa
conception du dveloppement historique de la raison,
lhistoire et la sociologie de la raison scientffique tant en
fit insparables
.
2
1. Gaston Bachelard, Laformafion de lesprir scientfique, Paris, Vrin, 1972,
p. 9.
2. Pour une rbflexion dinspiration bachelardienne sur cette question,
voir Pierre Bourdieu, Le champ scientifique cc les conditions sociales du
progrs dela raison Sociologie etsocits, vol.7, n 1, mai 1975, p. 91-118.
,

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Mathrnatisation et exclusion

Pour Bachelard, les cites savantes sont constitues de


cantons et les rationalismes sont ncessairement rgio
. En consequence, une histoire de Ia formation des
1
naux
cites savantes doit elle aussi tre rgionale et nous lirnite
rons ici notre enqute aux effets de la mathmatisation
dans la region de la physique gravitationnelle pour ensuite
donner quelques exemples tires de lhistoire de la < region
lectrique >. On verra ainsi que si la temporalit est diff
rente, les effets de la mathmatisation sont siniilaires.
Bien stir, en tant qupistmologue, Bachelard a crit
une histoire rcurrente fonde sur lide que le present de
la science permet de juger son pass. Or, le sociologue,
tout comme lhistorien, est en principe <<hostile a tout
jugement normatif>
. Une sociologic historique de la
2
formation des cites savantes se doit donc de partir du
point de vue des agents pour montrer comment ils ont
ragi aux luttes qui ont engendr les transfonnations qui
ont abouti a ltat present, pris pour acquis par le philo
sophe comme point de rfrence de ses jugements. En
somme, il suffit dinverser la flche du temps pour corn
prendre sociologiquement ce que Bachelard analyse phi
losophiquement. Cette inversion transforme aussi en
jugement factuel les jugements normatif de lauteur.
Alors quil peut juger que le jsuite Castel arrive des
declarations a la fois genrales et vagues qui nont plus
cours dans Ia cite savante >>, nous constaterons plutt que
les positions de Castel refltent assez bien la position de la
plupart des lecteurs duJournal de Trvoux et autres gazet
tes littraires de son poque qui reftisent dtre vincs
dun espace de discussion au nom dune absence de corn

petence mathmatique qui, selon eux, nest pas essentielle


aux questions de philosophic de la nature. Do leur rejet
dune mathmatisation excessive qui entraIne en fait une
transformation de lobjet tudi, transformation concep
tuelle qui a aussi pour effet social de les mettre hors jeu. Et
cest dailleurs par cc que << toute doctrine de lobjectivit
en vient toujours a soumettre la connaissance de lobjet
au controle dautrui >1 quil faut porter attention a la com
position de la cite savante. Le regard rtrospectif ou
recurrent est dangereu.x pour lhistorien et le sociologue
justement parce que la science modeme travaille < avec
des cadres logiques socialiss de longue date, par cons
quent dj contrls 2 et quelle a tendance a oublier
quil nen a pas toujours t ainsi, relguant le pass au
rang dune histoire prime. Du point de vue sociohisto
rique, cc qui ftappe cc nest donc pas lobstacle pistmo
logique mais lexclusion sociale qui accompagne son
dpassement. Car lhomognit dune cite savante se
paie de lexclusion des non-conformes.
Si (tun abIrne spare dsormais, du moms dans les
sciences physiques, le charlatan et le savant , cest que
les conditions intellectuelles et sociales daccs a la cite
physicienne se sont transformes de faon importante
entre, disons, 1750 et 1850. Lune de ces transformations,
que nous analyserons maintenant en detail est justement
la mathmatisation croissante de la physique. Car sil est
vrai que < lesprit scientifique doit se former en se rfor
mant ,, il fut ajouter que cette rforme affecte aussi la
structure de la cite savante et ses conditions daccs.

1. Gaston Bachelard, Le rationalisme appliqu, Paris, PUF, 1951, chap. VII.


2. Gaston Bachelard, La formation de lesprit scientjfique, op. cit., p. 17.
3. Ibid., p. 236.

118

1.
2.
3.
4.

Ibid.,
Ibid.,
Ibid.,
Ibid.,

p.
p.
p.
p.

241, nous soulignons.


241.
32.
23.

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Mathmatisation et exclusion

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LA PRECISION CONTRE LA-PEU-PRES

La physique mathmatique occupe sans conteste chez


Bachelard une place centrale. Pour lui, <<la pense math
matique forme Ia base de lexplication physique et elle
incarne lidal de scientificit. A linstar de la plupart des
historiens des sciences, mme aujourdhui, il a tendance a
prendre pour acquis que Ia physique se devait dtre
mathmatique car dc lest en fit devenue. Plus prs de
nous, lhistorien John Henry crit que, peu de temps
aprs la publication des Principia de Newton, les lecteurs
<<prirent pour acquis Ia validit des mathmatiques pour
la comprehension du monde natureb> et que mme si de
fortes critiques flirent adresses a son auteur, personne ne
remit en cause lutilit des mathmatiques
. Comme nous
2
allons le voir, cette impression nest que le rsultat dune
histoire crite du point de vue des vainqueurs
En
sintressant aux << perdants on sera en mesure de mieux
voir cc que Ia cite savante a dii exclure pour mettre en
place les caractristiques que lon trouve aujourdhui
.

essentielles de la physique, a savoir son caractre


mathmatique.
Peu de temps avant la publication des Principia, Patio
de Duilliers, alors a Londres, crit a Huygens que certains
membres de Ia Socit royale de Londres osont extreme
ment prvenus en fveur dun livre de M. Newton qui
simprime actuellement et qui se dbitera dans trois
semaines. us mont reproch que jCtais trop cartsien et
que depuis les meditations de leur auteur toute la phy
Le sentiment que le livre de
sique tait bien change
Newton tait en quelque sorte < rvolutionnaire<> nest
donc pas que rtrospectif bien que peu Ctaient a mme
. Galilee
2
de comprendre le detail de ses demonstrations
avait bien sCir appliqu avant lui l.a gomtrie a la chute
des corps mais les effets contre-intuitifs de la mathmati
sation de l.a physique ne commencent vraiment a se fliire
sentir quavec le dveloppement de la dynaniique, cest
a-dire lutilisation du concept de force. Ce nest donc pas
par hasard que cest en reaction a la physique de Newton
que les critiques de la mathmatisation de la physique
frent les plus virulentes. En effet, pour le plus grand
nombre de ceux qui sintressaient a la philosophic de la
nature, la gnralisation de lusage de mathmatiques
avances (pour lpoque) ne pouvait qutre percue
comme une menace a leur participation legitinie a la
conversation savante sur les sujets de physique. II faut en
effet rappeler que la physique et la cosmologie de Descar
tes taient essentiellement qualitatives (une <<physique
mathmatique sans mathmatiques >>, selon lexpression
.

1. Thid., p. 231.
2. John Henry, The Scientific Revolution and the Origins of Modern Science,
New York, 1997, P. 21. Pour simplifier, nous adoptons ici Ic terme . phy
sique de facon gbnrique pour dcrire lensemble des phCnomnes qui
avec le temps one bee rassemblbs sous ce vocable dont le contenu effectif a
change au cours du temps; a ce sujet, voir Susan Faye Cannon, The
invention of physics chap. IV de Science in Culture. The Early Victorian
Period, New York, 1978, p. 111-136 ; Thomas Kuhn, The Essential Tension,
Chicago, 1977, p. 60-64 ; John L. Heilbron, Experimental natural philo
sophy in The Ferment of Knowledge. Studies in the Historiography of Eigh
teenth-century Science, sous la dir. de G. S. Rousseau and Roy Porter,
Cambridge, 1980, p. 357-387.

1. Patio a Huygens, 24 juin 1687, C. Huygens, tEEuvres completes,


22 vol., The Hague, 1888-1950, t. IX, p. 167-168.
2. Sur la reception des Principia, voir Niccolh Guicciardini, Reading the
Principia. The Debate on Newtons Mathematical methods for Natural Philosophy
from 1687 to 1736, Cambridge, 1999.

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Mathematisation et exclusion

de Mouy repise par Bachelard) et, a ce titre, elles taient


accessibles a tout lecteur des gazettes littraires de
lpoque.
Ces agents, quils soient administrateurs, aristocrates,
membres dun ordre religieux ou dune profession lib
rale, ressentaient de fon parfois confuse le danger dtre
excius de la conversation et ragirent en consequence.
En 1710, par exemple, un correspondant de Prague, rapporte dans leJoumal de Trivoux le point de vue du Comte
de Herberstein qui admet que 1 <<on a pouss de nos
jours lalgbre, la science des courbes, l.a recherche des
forces centripetes et centrifuges, a des raffinements qui ne
sont pas loin de linutilit 2 Lauteur avait peut-tre en
tte les travaux de Pierre Varignon qui, depuis 1699,
avait publi une srie de mmoires prsents a 1Aca
dmie royales des sciences utilisant le calcul leibnizien
pour tablir les proprites des forces centrales, traduisant
ainsi dans le langage de lanalyse, tout en les gnralisant,
les rsultats prCsents de faon gomtrique par Newton
sans toutefois dire un mot sur les causes physiques de la
.
3
gravitation
LeJoumal de Trvoux, tout cornme leJoumal des savants,
le Mercure de France, et l.a Bibliothque universelle, ou le
Gentlemans Magazine en Angleterre visaient express
ment un large public clair intress aux choses littrai
res et scientifiques, sans ncessairement pouvoir (ou
vouloir) sy ddier compltement comme les savants

membres des Academies des sciences


. Comme lcrit
1
Bachelard, au xvm sicle: <II ny aucune hirarchie
dam la cite savante. Tons les observateurs se dclarent
gaux devant lexprience. 2 Ainsi, la frontire entre
expert a et <<amateur>> ntait pas aussi tranche quelle
lest devenue et les reactions dexaspration devant l.a dif
ficult mathmatique croissante des travaux de physique
sont celles de gens qui se plaignent de ne pouvoir partici
per activement a une discussion qui requiert de plus en
plus de formation pralable. En dautres termes, le cott
dentre au sein de l.a cite savante saccrolt de manire
continue laissant ainsi a lextrieur des gem qui acceptent
mal de se flire exciure dun espace de discussion auquel
ils estiment avoir le droit dappartenir. En ce sens, Bache
lard a bien saisi que la fin du xviii sicle constitue un
toumant important dans la constitution dune cite savante
plus policee. Lusage de plus en plus rpandu des math
matiques en physique constituait donc un obstacle pour
ceux qui prfraient les ides claires et clistinctes mais
essentiellement verbales aux formulations mathmatiques
abstraites mais qui nexpliquaient rien mcaniquement
parlant. La cite savante du milieu du xvlue sicle est en
somme un champ scientifique en processus de formation
et lagressivit qui sexprime chez plusieurs auteurs est

1. Paul Mouy, Le dveloppement de la physique cartsienne, 1646-1712,


Paris, 1934, P. 144; cite par Bachelard, La formation de lesprit sdentfique,
op. cit., p. 212.
2. Journal de Trvoux, fvrier 1710, p. 356.
3. Stir Varignon, voir Michel Blay, La naissance de La mcanique analy
tique : La science du mouvement au tournant des XVI! et Xvii! sicles, Paris, 1992.

1. Jacqueline de La Harpe, i.e Journal des savants et lAngleterre, 17021789, Berkeley, University of California Publications in Modern Philo
logy, vol. XX., no 6, 1941 ; Alfred P... Desautels, Las Mmoires de Trvoux et
le mouvement des ides au Xvii! side, 1701-1 734, Rome,1956; George
R. Healy, Mechanistic &ience and the French Jesuits. A Study of the Response of
the Journal de Trvoux (1 701-1762) to Descartes and Newton, Ph.D., Univer
sity of Minnesota, 1956; C. Lennart Carison, A History of the Gentlemans
Magazine, Providence, Brown University, 1938; Albert Paifler, Edward
Cave et le Gentlemans Magazine (1731-1754), 2 t., Lille, Atelier reproduc
tion des theses, Univeisit Lille III, 1975.
2. Gaston Bachelard Lafonnation de lesprit scientjflque, op. cit., p. 127.

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Mathematisation et exclusion

une reaction face a Ia monte de barrires a lentre qui


accentuent la difference entre un exterieur (exotrique) et
un intrieur (sotrique).
Alors que la plupart des critiques de la thorie newto
nienne de la gravitation se contentaient de dnoncer le
caractre absurde des ides dattraction entre des corps
sCpars par le vide, lun des plus grands dfenseurs des
tourbillons cartsiens, Privat de Molires, tenta de mon
trer la compatibilit mathmatique des tourbillons avec les
lois de Kepler. Avant lul, Leibniz et Jean Bernoulli
avaient tent une telle reconciliation mais sans trop de
succs. us ragissaient en flit a la fameuse proposition LII
du livre III des Principa qui prtendait dmolir lide des
tourbillons matriels en montrant leur incompatibilit
avec la troisime loi de Kepler. Pour russir i ou ses pr
dcesseurs avaient chou, Privat de Molires dut toute
fois faire un compromis. Peuttre dsespr darriver a
un rsultat concluant, il avance, dans son mmoire
de 1733, lide que les phnomnes naturels ne suivent
jamais une precision toute gomtrique et quil est donc

erron de vouloir, comme Newton, les enfermer clans


une trop grande precision gomtrique:

1. Pour tine analyse des reactions de Leibniz aux travaux de Newton,


voir Domenico Bertolom Meli, Equivalence and Priority. Newton versus Leib
niz, Oxford, 1993. Comme cet auteur lindique, Leibniz insistait stir
linsuffisance de lois purement mathmatiques et sur la ncessit de recourir
a des explications physiques (p. 24). Dana les annes 1730 Jean Bernou]li
rdigea deux essais courorms dun prix de lAcadrnie royale des sciences,
en rponse ha question des causes physiques de la gravitation, clans lesquels
il tents de concilier les tourbillons avec les lois de Kepler. Pour lui,
lattraction et le vide newtoniens Ctaient incomprbhensibles pour on phy
sicien qui se devait de chercher les causes des fhits , voir son i Essai
dune nouveile physique cleste , in Opera Omnia, Genve, 1742, t. HI,
p. 266-267. Pour plus de details voir William Shea, The unfinished revo
lution Johann Bernoulli (1667-1748) and the debate between the Cartesiam and the Newtonians., in Revolutions in &ience. Their Meaning and
Relevance, sous Ia direction de William Shea, Canton, 1988, p. 70-92.

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Seulemeat, II arrivera que si ce nest qu peu prs que les


points du tourbillon aient cette force qui croit et dCcrolt en
raison inverse du carrC de la distance, les aires que ces points
peuvent dcrire ne seront qu peu prs proportionnels aux
temps; ce qui sera encore plus conforme aux observations
astronomiques auxquelles on voudrait rduire le phno
mne; de sorte quil narrivera de l rien autre chose sinon
que les forces mcaniques du tourbillon nous fourniront
avec plus de precision les lois astronomiques telles quelles
sont en effet, que ne peuvent le faire les forces purement
mtaphysiques de M. Newton, qui les donnent clans tine
trop grande precision gComtrique.
Lacadmicien prefrait ainsi l.-peu-prs des tourbil
ions matriels a la precision artificielle et toute formelle
des << forces mtaphysiques * de Newton. Cette critique de
Ia precision excessive impliquee dans iusage des math
matiques frappa suffisamment limagination du secrtaire
perptuel de 1Acadmie, Fontenelle, pour que, clans son
rsum des activits annuelles, il attire lattention de ses
lecteurs sur le flit que M. labb de Molires reprochait a
Newton emme assez finement cette extreme precision,
les principes physiques nen ont pas tant, lorsquon vent a
ies appliquer aux phnomnes *2.
Cette ide que les phnomnes physiques ne sou&ent
pas la trop grande precision mathematique se retrouve
chez dautres savants du xvule sicle et saccorde bien avec
une cite savante ouverte et fcilement accessible au pre
mier venu car ne prsupposant aucune formation speciale
et coilteuse (au moms en temps) a acqurir. Labb Nollet,
1. IvLlmoires de lAcadmie royale des sciences, 1733, p. 311.
2. Histoire de lAasdmie, 1733, p. 94.

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Mathematisation et exclusion

par exemple, expliquait a son audience quil est dangereux


pour un physicien de dvelopper un gout trop grand pour
la gomtrie puisque, en physique, on ne trouve janiais ni
precision ni certitude. Ctait bien siIr prendre une direc
tion oppose a celle prconise par Newton dans sa Prface
:
2
a Li premiere edition des Principia

en fit parvenir plusieurs copies a son ami londonien Peter


Collinson, Fellow de la Royal Society of London, qui en
dposa un exemplaire a Li Socit et distribua le reste a
travers lEurope grace a son rCseau de correspondants.
Le monde cultiv dEurope semble avoir porte un cer
tain intrCt I ses rfiexions sur les causes de Li gravitC car
son livre flit rimprim, sans sa permission, a Londres
en 1746 et parut deux ans plus tard en traduction hollan
. Enfin, Colden publia a Londres en 1751 une ver
2
daise
sion remanie imprime la mme anne a Paris en
version ftanaise
. Des extraits en furent aussi publis dans
3
le Gentlemans Magazine
. Conscient que ses theories de Li
4
matire et de Li gravit pourraient tre percues comme le
fruit dun travail de dilettante, il avouait avoir t trs
occup a dautres tIches et navoir Pu poursuivre ses
travaux autrement que par amusement. II admettait
demble que les temps taient peu propices a Li spCcula
tion I laquelle II employait une partie de son temps car il
Ctait en pleine preparation dune attaque contre les instal

Les erreurs que commet celui qui exerce un art, sont de


lartiste et non de lart. Celui qui opCre moms exactement
est un MCchanicien moms pathit, et consquernment celui
qui oprera parfitement, sera le meilleur.
Pour Newton, cest donc parce que Li nature est exacte
quelle peut tre comprise de fon mathmatique.
Les travaux de Cadwallader Colden (1688-1776) four
nissent un bel exemple de Li difficult croissante de con
tribuer de fon lgitime aux discussions sur Li nature des
phCnomnes gravitationnels sans utiliser des mathmati
ques avancCes. Politicien et administrateur colonial, ii
avait &udi Ia mdecine a Londres avant dmigrer en
Amrique oil il entreprit une brillante carrire qui cul
mina en 1761 lorsquil fut nomm lieutenant-gouverneur
de New York. Ami personnel de Benjamin Franklin, ii
avait galement des ambitions littraires et scientifiques et
entretenait une correspondance avec les grands savants de
son poque. Son ceuvre majeure, The History of the Five
Indian Nations Depending on the Province ofNew York, parut
en 1727 et fut frquemment rCimprime par Li suite.
En 1745, il fait paraitre a New York An explication of the
first causes ofaction in matter: and of the cause ofgravitation. fi

1. P. Collinson a c. Colders, 27 March 1747, in The letters and


papers of Codwallader Golden o, vol. 3, 1743-1747, Collections of the New
York Historical Society for the Year 1919, New York, 1920, p. 368.
2. Cadwallader Colden, Principles of Action in Matter, the Gravitation of
Bodies and the Notion of the Planets, Explained of those Principles, London,
1751, prfce. Voir aussi C. Colden I D Betts, 25 April 1750, in The let
ters and papers of Codwallader Colden, vol. 4, 1748-1754, Collections of
the New York Historical Society for the Year 1920, New York, 1921, p. 204.
3. Sons le titre de Principles of Action in Matter, the Gravitation of Bodies
and the Motion of the Planets, Explained of those Principles traduit en ftanaia

par Explication des premieres causes de laction de la matire et de La cause de La gra


1. Cite parR. W. Home, The notion of experimental physics in early
eighteenth-century in Change and Progress in Modem Science, sous la dir. de
J.-C. Pitt, Dordrecht, 1985, p. 124.
2. Isaac Newton, Principes mathmatiques de La philosophie de La nature, tra
duction de la Marquise du Chastelet, Paria, Albert Blanchard, 1966, p. xv.

vitation, Paris, 1751. Coninie Colden tait, via son arniti avec Benjamin
Franklin, en relation indirecte avec labbC Nollet, cc dernier peut avoir t
I lorigine de Ia traduction.
4. Gentlemans Magazine, December 1752, p. 499-500, 570-571, 589590, etJanuary 1753, p. 65-66.

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Mathematisation et exclusion

lations ftanaises du Canada. Colden insistait aussi sur le


fit quavec une certaine competence en astronomie, on
pouvait crire des equations pour le mouvement des ph
ntes sans recourir a lusage des sections coniques ou
mthodes autres que les rgles de base de larithmCtique
. Disant vouloir viter Ia < pompe des
2
et la trigonomthe
mthodes dmonstratives > pour privilgier une prCsenta
tion claire et accessible, lauteur se distanciait des traite
ments mathmatiques avancs que lon retrouvait chez les
gomtres de son poque
.
3
Malgr lintCrt quon semble avoir porte a ses travaux,
Colden ne fit aucun disciple a lexception de son fils. Son
cas est dautant plus indicatif dune priode de transition
pendant laquelle la frontire entre experts et ama
teurs>> ou dilettantes)> tait encore loin dtre tablie
quun gomtre reconnu comme Leonhard Euler prit le
temps de dmolir compltement la thorie de Colden
.
4
Euler avait obtenu copie de lessai par lentremise du
rvrend Caspar Wetstein, membre du rseau de Benja
min Franidin et Peter Collinson. Les commentaires du
gomtre alLemand sont dailleurs contenus dans une
lettre a Wetstein dans laquelle il notait que le philo
sophe amricain>> connait peu les principes du mouve
ment des corps ce qui le disqualifie compltement et
le rend incapable dtablir les vraies forces rCgissant le

mouvement des plantes. La reaction dEuler est


dautant plus intressante quil fisait partie de ceux qui
croyaient en lexistence dun fluide dont Ia pression pourraft expliquer lattraction gravitationnelle. Comme II sen
est confi a G. L. Le Sage, qui cherchait aussi tine expli
cation mcanique de Ia gravitation, e la thorie du mou
vement des fluides Ct des pressions dont ils sont
susceptibles, nest pas encore assez cultive, pour en
attendre une explication complete 2 Mme pour Euler
une explication mcanique de la gravitation devait
prendre une forme mathmatique; dans ce cas suivre les
lois de lhydrodynaniique
. En dautres termes, bien
3
quintuitives, les explications verbales de la cause de la
gravitation ne pouvaient constituer tine explication lgi
time si elles ntaient pas conformes aux lois mathmati
ques de la physique.
En excluant Colden parce quil ne stait pas << entire
ment dvou a ltude de la cause de la gravit et
parce quil ignorait les premiers principes de lhydro
statique
Euler indiquait clairement que le prix a payer
pour tre admis dam le club des praticiens lgitimes de la

1. C. Colden a P. Collinson, June 20th 1745, in The letters and


papers of Codwaflader Colden , vol. 3, p. 1743-1747, Collections ofthe New
York Historical Societyfor the Year 1919,New York, 1920, p. 119.
2. Cadwallader Colden, Principles of Action in Matter, the Gravitation of
Bodies and the Notion of the Planets, Explained of those Principles, London,
1751, p. 2. La mme remarque se trouve dana ldition de 1745, p. V.
3. Ibid., p. 3.
4. Mice M. Keys, Cadwallader Colden. A Representative E(ghteenth Cen
tury Official, New York, 1906, p. 13-14.

1. Euler a Wetstein, 21 November 1752, vera copia dam la lettre de


P. Collinson I Golden, March 7, 1753, in The letters and papers of Cod
wallader Golden , voL 4, 1748-1754, Collections of the New York Historical
Society for the Year 1920, New York, 1921, p. 356.
2. Euler I Le Sage, 16 April 1763, in Notice de la vie et des ciits de
George-Louis Le Sage. Redige daprs ses notes par Pierre Privost. Suivie dun
opuscule de Le Sage sur les causesfinales ; dextraits de sa correspondance avec divers
savants et personnes illustres (Genve, 1805), p. 386.
3. Les positions de Euler sur les explications mcaniques sont analyses
par Curtis Wilson, Euler on action-at-a-distance and fundamental equa
tions in continuum mechanics s, in The Investigation of D!fficult Things, sons
la dir. de P. M. Harman and Alan E. Shapiro, Cambridge, 1992, p. 399420.
4. Euler a Wetstein, op. cit., p. 356.

128

129

Yves Gingras

Mathematisation et exclusion

physique tait dacqurir une bonne connaissance des


mathmatiques. Et Ia reaction de Colden a ses critiques
montre bien les difficults croissantes daccs a un espace
dont les rgles de discussion taient de plus en plus deft
nies en fonction des intCrCts de gomtres de moms en
moms proccups par les causes mcaniques de Ia gravita
don. Colden pouvait encore utiliser ses liens avec Cohn
son pour tenter (en vain) de se faire entendre a Ia SocltC
royale de Londres qui avait pourtant coutC s des remar
ques pro-Euler a, mais il na pas russi a se faire imprimer
dans leurs Transactions. II ne lus restait plus qui demander
a Collinson de lui assurer au moms une presence dans le
Gentlemans Magazine
. On le voit, une fois les frontires
2
ebien gardes
et a mesure que le coat dentre
slevait, les contributions de ceux qui proposaient des
explications de phCnomnes physiques sans utiliser les
outils appropris de la discipline taient voues a tre de
plus en plus ignores et considrCes extemes au champ;
les excius ne pouvant des lors se faire entendre quen
publiant dans des revues dintr& gnral ou bien I
compte dauteur. Bien sr, le processus historique de for
mation de frontires disciplinaires vane selon les domai
nes et la nature des outils utilises pour apprehender les
objets tudis. Alors que les mathmatiques ont jou un
role important en mcanique rationnelle (et plus tard en

electricit et magntisme) le coat des instruments et des


ractifs semble avoir jou un rOle slectif plus important
en chimie.

MATHEMATIQUES
ET ACCESSIBILITE DU SAVOIR
Lattitude de mfiance a lgard de lusage des math
matiques en physique tait pour plusieurs relie a la
conviction que la science devait tre accessible au plus
grand nombre. En retour, cette philosophie de Ia science
fvorisait une cite savante ouverte et facile daccs.
Conime le note lhistorien Steven Shapin, Robert Boyle
dplorait dj le fair que lusage des mathmatiques diii
nuait le cercie des lecteurs potentiels. En 1690, alors
quil tentait encore de fournir une explication mcanique
de la gravit, Varignon notait lui aussi que trailer la phy
sique mathmatiquement <<la rendra ininteffigible a ceux
qui nont aucun usage de la gomtrie. Mais que faire?
Peut-on suivre Ia nature sans entrer dans ses voies? se
demande-t-il avant de conclure que <<tout ce que lon
peut faire en fveur de ceux qui ne lentendent pas, cest
de leur donner un plan grossier de ce trait, sans se mettre
en peine de leur en faire comprendre la precision >. Ainsi
fitil prcder ses Nouvelles conjectures sur Ia pesanteur dun
.
2
Discours sur la pesanteut

1. Sur ces changes, voir The letters and papers of Codwallader Col
den), vol. 4, 1748-1754, op. cit., p. 378 (lettre de Colbnson, March 10,
1754), P. 395-396 (Colden a Collinson, July 7, 1753); Ia citation eat I Ia
p. 406 (Collinson I Colden, Sept. 1, 1753). Dans sa leure I Colden du
10 mars 1754 (ibid., p. 378), Collinson, notsit que sa rponse I Euler ntait
pas encore publie.
2. Aucun texce de Colders sur Ia gravitation ny cot pans aprs lea
extraits de son Iivre en 1753.
3. Bachelard, Lafonnatian de Iespri.t scientifique, op. cit., p. 27.

130

1. Steven Shapin, Robert Boyle and mathematics Reality, represen


tation and experimental practice , Science in Context, vol. 2, 1988, p. 42.
2. P. Varignon, Nouvelles conjectures sur a pesanteur, Paris, 1690, Aver
tissement. Bien que plusieuss travaux aient bt consacrs aux contribu
tions mathmatigues de Varignon I Ia mIcanique, on semble Ic plus

131

Yves Gingras

Mathmatisation et exclusion

Pour le Jsuite Louis-Bertrand Castel, responsable de


la publication duJoumal de Trvoux de 1720 a 1745, la
science se devait dtre a la porte du plus grand nombre
de lecteurs. Son Vrai systme de physique de M. Isaac New
ton imprim en 1743 tait dailleurs sous-titr <<A la
porte du cormnun des physiciens s. Pour assurer cette
accessibilit, non seulement les mathematiques avances
rnais les experiences compliques et coteuses devaient
tre exclues dune science fonde sur les bonnes mtho
des. Le Journal de Trvoux visant justement un public
gnral, on ne peut se surprendre dy lire en 1742, que
les experiences capables de perfectionner la physique,
doivent tre fciles a fire et a rpter a tout moment, et
presque par toutes sortes de mains a. Lexprimentation
peut ainsi tre un fcteur dexclusion. Id encore le pre
Castel dcrit bien, mais de fon extreme, les dangers de
lexprimentation trop contrle: <<Pour bien faire ces
experiences sur la refraction de la lumire, II fudrait tre
milliorinaire. >>2 Celui que Bachelard considrait comnie
un <<cartsien attard >> ntait pas si isol. On trouve
encore des echos de cette demande pour des instruments
edmocratiques clans les annes 1770 lorsque Joseph
Priestley se plaint que Lavoisier, son comptiteur, utilise
des instruments trop coilteux et trop dlicats pour tre

accepts comme talons de preuve. La <<privatisation>>


de la science prend ainsi plusieurs routes, la limite
absolue tant aujourdhui atteinte avec la construction
dun seul acclrateur capable de produire un certain
type de particules lmentaires
. Dans son comrnentaire
2
au Trait de Ia pesanteur publi par Castel en 1724,
labb de SaintPierre insistait lui aussi sur limportance
de rendre les dcouvertes accessibles <<au cornmun des
lecteurs *, admettant que la chose tait difficile mais
.
3
ncessaire
Castel ntait pas seul a critiquer lusage abusif des
mathmatiques en physique. Diderot, qui &ait dailleurs
son ami
, dplorait lui aussi le fir que ce langage rendait
4
la physique incomprehensible au public non spcialiste. II
tait convaincu que les livres les plus difficiles de philo
sophie de Ia nature, notamment les Principia de Newton,
pouvalent, en un mois, tre mis <<a la porte du commun
des esprits >. Ce mois <<et pargn trois ans de travail et
dpuisement a mile bons esprits s. Pour Diderot, il tait
important de <<rendre la philosophie populaire>> et
dapprocher <<le peuple du point ml en sont les philoso
phes >. A ceux qui croyaient cette tche impossible, il

souvent passer sous silence cet essai qui, dun point de vue newtonien a, a
une facture tout a fait cartsienne a. Pour des raisons obscures Varignon
semble avoir abandonn compltement cette voie pour se convertir
compltement I ltude strictement mathmatique des forces centrales sans
se soucier des causes de la gravitation. Cette transition mriterait dtre
appronfondie du point de vue dune psychanalyse bachelardienne he Ia
raison.
1. Journal de Trivoux, juin 1742, p. 1093; Healy, Methanistic Science and
the Frenth Jesuits..., op. cit., p. 198, attribue cc texte, non sign, I Castel.
2. Cite par Bachelard, Laformation de Iesprit scientjfique, op. cit., p. 230.
3. Thid., p. 223.

1. J. Golinski, a Precision instruments and the demonstrative order of


proofs in Lavoisiers Chemistry a, Osiris, vol. 9, 1994,
p. 30-47.
2. Encore au tournant du XIX au xx sicle, plusieurs phnomnes
dont les rayons X taienr encore accessibles aux amateurs; voir Yves Gingras, a La reception des rayons X au Qubec: radiographic des pratiques
scientifiques a, in Sciences et mdecine au Qubec. Perspectives sociohistoriques,
sons Ia dir. de Marcel Fournier, Yves Gingras et Othinar Keel, Sainte-Foy,
1987, p. 69-86.
3. Cite par Donald S. Schier, Louis Bertrand Castel, Anti-Newtonian
Scientist, Iowa, 1941, p. 113.
4. Castel a eu des echanges pistolaires avec Diderot au sujet de sa Lettre
sur les aveugles; voir Schier, Louis Bertrand Castel, op. cit.,
p. 48.

132

133

Yves Gingras

Mathmatisation et exclusion

repondait quils ignorent ce que peuvent la bonne


mthode et la longue habitude >>.
Cet ideal dune science publique * ne pouvait que
niener au rejet dune physique fortement mathmatise,
requrant, pour tre comprise, plusieurs annes de forma
tion, processus qui excluait demble le gros du public >,
mme clair, pour qui Iusage des mathematiques << trans
cendantess rendait opaques les discours savants sur la
mcanique rationnelle et lhydrodynamique. La physique
expCrimentale demeurait par contre concrete et daccs
relativement facile et Diderot la prefrait de loin a Ia phy
sique rnathmatique mme sil tait parfois critique des
<<fiseurs de cours dexprience [qui] ressemblent un peu a
parce quil
celui qui penserait avoir donn tin grand repas 2
Ctait
table
sa
a
monde
de
up
beauco
aurait eu
t des
lintr
tout
s,
science
des
mie
lAcad
scion
urs,
daille
Leons de physique exprimentale de labb Nollet que de
mettre cette science < la porte dun bien plus grand
nombre de personnes > que ne le ferait tin trait mathma
. Une fois excius des secteurs mathmatiss, les ama
3
tique
teurs de physique pouvaient toujours se rorienter vers les
domaines encore empiriques et continuer ainsi a discuter
des causes des phnommes observes. Ainsi, commentant
des experiences effectues par labb Nollet devant le roi
du Danernark venu, en dcembre 1769, visiter lAcadmie
royale des sciences, un lecteur du Journal encyclopedique
avoue que le respect quil porte a lAcadmie et lestime
quil a pour Nollet lauraient fait adopter les conclusions

de cet auteur < si chacun, en matire de physique, navait


conserve le droit de proposer son opinion
Or, cesc ce
droit a lopinion>> que Ia mathrnatisation remettat en
question.
Le point de vue de D.Ajembert tajt en tout point
oppose a celui de Diderot et surtout de Castel. Des
louverture de son Introduction aux recherches sur laprce.ssion
des equinoxes et sur Ia nutation de laxe de la Terre darts le sys
tme newton len de 1749, il crivajt a propos de Ia dtermi
nation des causes des phnomnes que ecest au calcul a
assurer, pour airisi dire, lexistence de ces causes, en
determinant exactement les effets quelles peuvent pro
duire et en comparant ces effets avec ceux que
lexprience dcouvre >>2, Plus loin ii ajoute :
11 ne suffitpas a tin systme de satisfaire aux phnomnes en
gros et dune rnatiire vague, iii mme de fournir des explica
tions assez plausibles, de quelques_uns les details et les caictils
prcis en sont Ia pierre de touche, cur seuls peuvent apprendre
sil fiut adopter une hypothese, Ia rejeter ou Ia modifier
.

Les calculs taient donc pour DAlembert larbitre


ultime et, sils confirmaent, par exemple, lattractjon
newtonienne, ii fudrait bien en prendre le parti et
ladmettre, flt-on force de reconnajtre tine nouvelle pro
prit dans Ia matire et dat-on se rsoudre a navoir pas
une ide plus nette de la vertu par laquelle les corps satti
rent, que de celle par laquelle us se choquent
Cons
cient du fluit que lon pouvait faire tin mauvais usage des
.

1. Didetot, De Iinterprtation de Ia nature , (Euvres philosophiques,


Paris, Gamier, 1961, p. 216.
2. Ibid., p. 214.
,
3. Histoire de lAcadniie des sciences, 1745, p. 28 cite par Pierre Brunet
sicle,
Les physidens hollandais et Ia mthode expcitnentale en France au XVIII
Paris, 1926, p. 132.

1. Journal encyclopdique, Pevrier 1769,


P. 131.
2. DAlembert
Introduction aux recherches sur Ia precession des
quinoxes et sur Ia nutation de laxe de Ia Terre dana Ic systme newto
men , in CEutres completes, GenCve, 1967, vol. 1.
P. 437.
3. Ibid., p. 450.
4. Ibid., p. 450.

134

135

Mathmatisation et exclusion

Yves Gingras

seuiement aux initis. Le public s, extrieur a ce monde


Csotrique, devant des lors se contenter dune compr
hension de surface. II etaitpar le fait snme mis hors jeu
de toute discussion srleuse en ces rnatires.
Pour DAlemhert, lre de Ia physique verbale (et litt
raire) tait termine, au moms en qui concemait le sys
tme du monde de Newton. Ainsi, il pouvait conclure
son Introduction aux recherches sur Ia precession des quinoxes
en dCclarant que:

mathmatiques en physique, il demeurait tout de mme


convaincu que, tout bien considr, les calculs mathma
tiques avaient prsance sur les ides < claires et distinc
tess qui ntaient pas conflrmes par le calcul.
DAlembert allait encore plus loin et croyait que cest
le progrs mme des mthodes de calcul qui ferait pro
gresser la physique. Car, malgr la trs grande difficult
de calculer les interactions gravitationnelles entre les ph
ntes selon les lois de Newton, la perfection a laquelle
lanalyse slve de jour en jour donnait lieu desprer
. Commentant la contribution de
2
une solution prochaine
problme du mouvemerit de la Lime,
difficile
Newton au
ii notait que, <<heureusement, [le calcul analytique] a
acquis depuis Newton diWerents degrs daccroissements,
et tant devenu dun usage tout a Ia fois plus rpandu
et plus commode, il nous met en tat de perfec
tionner louvrage commence par ce grand philosophe s.
DAlembert insistait galement sur la difficuk intrin
sque des calculi des ingalits du mouvement de la
Lune, travail pnible, [...] dont on ne peut dormer aux
autres quune ide lgre s.
En somme, en parallle a Ia monte dune < science
publique> qui diffuse le newtonianisme dans les coffee
, lusage des mathmatiques en physique
5
house anglais
contribua a la monte dune s science prive 5, accessible
1. Voir par exemple DAlembert, Discours prliminaire ou analyse
des recherches sur diflrents points importants du systme du monde a, in
(Euvres completes, op. cit., p. 344, 353.
2. Ibid., p. 438.
3. Ibid., p. 355.
4. Ibid., p. 358; voir aussi, p. 352, 356, 365, 368, 438.
5. Sur Ia diffusion du newtonianisme parmi le public britannique, voir
Larry Stewart, The Rise of Public Science. Rhetoric, Technology, and Natural
Philosophy in Newtonian Britain, 1660-1 750, Cambridge, 1992.

136

Je ne dirai rien ici de lexplication que founiissent les


tourbillons cartsiens de Ia precession des Cquinoxes.
Lexamen de cette explication nest pas du ressort de cet
ouvrage, et serait dailleurs hors saison, dans un temps oil les
hypotheses et les conjectures vagues paraissent enfin bannes
de Ia physique.
En excluant ainsi de son examen les explications
mcaniques jusque-l considrCes comme fisant partie
intgrante de la physique, et en appelant le physicien a
se mCfler de cette fiireur dexpliquer tout, que Descar
tes a introduite en physique s, DAlembert rappelait que
la mathmatisation de la physique modiflait aussi la
signification du terme explication a. Dornavant les
explications devaient avoir une forme mathmatique
pour tre lgitinies. Pour lui, cest Newton qui flit le
premier a avoir montr <<ce que ses prdCcesseurs
navaient fit quentrevoir, lart dintroduire la gomtrie
en physique 2

1. DAlembert, a Introduction awL recherches sur Ia precession des


bquinoxes ci sur Ia nuration de laxe de Ia Terre dana le systme newto
men a, in CEiw,es completes, op. cit., p. 450.
2. DAlembert, a Elements de philosophie, (Euvres compiCtes, op. cit.,
p. 341, 345.

137

Yves Gingras

Mathmatisation et exclusion

Pour le P. Castel, le prix a payer pour avoir une telle


science mathmatise tait, au contraire, trop lev car il
entranait la confusion entre explication physique et
explication mathmatique et mme labandon de la pre
mire au profit de la seconde. Car II avait compris que,
chez Newton, <penser et calculer; raisonner et calcu
ler; philosopher et calculer sont des termes synony
mes a. Et I la fin dun livre tout entier consacr a une
tude dtaille du systme de Newton, il se demandait,
:
2
un peu dsespr
Ne reviendra-t-on pas aux notions justes des choses?
Cette justesse rgnait encore clans la philosophie cartsienne.
Le croira-t-on? Cest le mlange trop intime de hi go
mtrie avec Ia physique qui a tout confondu.

nombreux s> au sein de la SociCt royale de Londres.


Dans son Dictionnaire de physique pans en 1761, Paulian
notait que, a la suite de Newton, il tait impossible < de
devenir physicien lorsquon a aucune teinture s de
mathmatiques
.
2
Pour ses contemporains moms talentueux ou moms
enclins a investir des annes dans des calculs abstrus, la
position de DAlembert remettait en question Ia valeur de
leurs rfiexions verbales sur les phnomnes physiques. Et
ils ne quittrent pas la scene sans ragir contre ce quils
devaient percevoir comme une agression. Massire, par
exemple, qui avoue demble crire < sur un sujet scienti
fique sans tre savant *, publie en 1759 ses Rflexions criti
ques sur le systme de lattraction, gros volume de plus de
400 pages qul ne doit son existence quI loisivet et a
lennui de la campagne a. Bien quil nait pas lu les Princi
pia de Newton mais utilis plutt les essais de Voltaire et
sGravesande, il declare avoir t choqu par ce quil a
:
4
trouv
Je vis dailleurs que cette partie de Ia philosophie de New
ton [sur les mouvements des plantes] ne consistait que clans
des calculs; et II me parut que cela ntait pas l le mtier
dun philosophe.

Lexclusion croissante des non-gomtres en tant que


participants lgitimes a la discussion des problmes de
physique est visible dans la declaration de 1749 de Clai
rault I leffet que mieux vaut <mpriser les objections
de < quelques newtoniens non gomtres contre ses tra
vaux sur lattraction gravitationnelle que davoir la <<fai
blesse dy rpondre s. Le rapport de force stait en
quelque sorte renvers depuis quun sicle plus tt
lastronome britannique Edmund Halley rappelait a
Newton, alors en pleine redaction de ses Principia, que les
philosophes sans mathmatiques sont de loin les plus
1. Pre Louis Castel, Vrai systme de physique gnrale de M. Isaac Newton.
A La portie du comun des physiciens, Paris, 1743, p. 13.
2. Thid., 348.
3. Clairault a Euler, 19 jurn 1749, in Conespondance de L.eonhard Euler
avec A. C. Clairault, J. DAlembert et J.-L Lagrange, Birkhuser, Verlag
Basel, 1980, p. 186 voir aussi Francois de Gandt, La reception de New
ton: philosophes et gombtres s, Revue du Word, vol. 57, n 312, 1995,
The
p. 854. Stir lhistoire de Ia figure de Ia Terre, voir John L. Greenberg,
Problem of the Earths Shape from Newton to Clairault, Cambridge, 1995.

138

1. Halley a Newton, 29 June 1686, in The Correspondance of Isaac New


ton, vol. 2, 1676-1687, sous la dir. de H. W. Tumbull, Cambridge, 1960,
p. 443. Mordechai Feingold analyse le dCbat sur laplace des mathniatiques
a la Socit royale de Londres, in Mathematicians and Naturalists: Sir
Isaac Newton and the Royal Society >, in Isaac Newtons Natural Philosophy,
sons Ia dir. de Jed Z. Buchwald and I. Bernard Cohen, Cambridge, Mass.,
2000, p. 77-102.
2. Cite par Pierre Brunet, Les physiciens hollandais, op. cit., p. 123.
3. Massire, Rflexions critiques sur le systme de lattraction, Nice, 1759,
p. V.
4. Ibid., p.

viii.

139

Yves Gingras

Mathematisation et exclusion

Ayant observe, comme Castel, que les newtoniens cal


culent tout, II ajoute: <<Pour moi, qui ne suis pas calcula
teur, javouerai que je me sentis dabord rvolt contre
cette nouvelle espce de philosophic. Lubiquit des
equations dans les traits newtoniens amne MassiCres a
se demander sil ny avait pas <<un peu daffectation de la
part de certains auteurs dans cette manire de philoso
pher <<. Comme Colden, il annonce a ses lecteurs que
<c tout homme qui raisonne, et qui sait cc que cest quun
angle droit, un angle aigu, un angle obtus, est en tat de
comprendre Ia plus grande partie de mon livre >, lui
mme ne possdant pas assez dalgbre pour <<parler le
langage des savants
Dclarant, aprs plusieurs autres, Ia
conception newtomenne <<occulte s, 11 ajoute, ironique,
que pour rendre la rponse respectable, II navait qui y
ajouter un certain calcul .
Le comte de Lacpde, qui se prseatait comme Ctant
membre des Academies des sciences de Dijon, Toulouse,
Rome et plusieurs autres, aimait iui aussi ridiculiser
lattraction newtonienne. Imaginant une <<attraction sen
sitive , II crit
:
4
Je prvois que cette matire sera un peu obscure; mais je
suivrai lexemple du grand Newton: jenvelopperai mon
hypothse sous des voiles gomCtriques et algbriques pour
Ia drober aux yeux et a Ia critique des profanes. Si lon
mobjecte cette obscurit, je citerai M. DAlembert et
dautres qui avouent modestement quil y a des propositions
dams Ic chef-dceuvre du philosophe anglais qul sont capables
darrter les gomCtres de Ia plus grande force.

Citer DAlembert tait bien stir encore l ironique car


cc dernier, on ia vu, sopposait fermement a la physique
de ipeuprs qui caractrisait, scion iui, les systmes du
monde a ia xnanire de Descartes.
Mme si la voie rnathmatique de la physique ouverte
par Newton tait largement accepte par les geometres du
milieu du xvIIle sicle qui soccupaient a tendre le champ
dapplication de la physique newtonienne, plusieurs
continuaient comme Castel a dfendre la lCgitiniit dune
physique privilegiant les explications verbales aux calculs
mathmatiques. En 1826, par exemple, J. Mangin, un
membre de Ia Socit philomatique de Verdun, qui pro
posait une explication mcanique toute qualitative de la
gravitation, attaquait encore les calculs des newtoniens:

1. Ibid., p.x.
2. Ibid., p. xvii.

Je sais que tous les calculs analytiques des dfenseurs de cc


systme [de lattraction] sont bien capables den imposer au
plus grand nombre de lecteurs, mais il nest pas moms vrai
aussi que tons ces calculs ne sont bases que sur des supposi
tions, puisque la cause physique des effets que lon attribue a
lattraction reste inconnue.

Dix am pins tard, il sera devenu encore plus difficile de


se faire entendre par les gomtres et physiciens sans par
icr leur langage. La frustration nen tait que plus forte et
Antoine-Louis Gunard Demonviile aprs avoir tent en
vain de faire publier ses travaux par 1Acadmie royale des
sciences et de sy faire lire, en fiit rduit a dnoncer la
dictature des mathmatiques. En prfce a son livre
contenant les travaux rejets par 1Acadmie, il attaque
Denis-Simon Poisson qui <(par monomanie mathma
cique<< nadmet aucune vrit nouvelle osil nen peut

3. Ibid., p. 402.

4. Bernard.-Germain Etienne de La Vile, comte de Lacpbde, Thorie


des comtes pour sewir au systme de llectridt universelle, suivie dune letter en
tique sur lattraction, Londres et Paris, 1784, p. 66

1. J. Mangin, Le tombeau de lattraction universelle ou demonstrations incon


testables de la faussetd du systme de lattraction newtonienne, Verdun, 1826,
p. 13.

140

141

Yves Gingras

Mathmatisation et exclusion

dnicher lesquisse dans un de ses axiomes dalgbre.


Cest un parti pris arrt pour toujours, ceci le regarde.
Mais sous combien derreurs ne sefforcera-t-il pas de
nous touffer en vidant son magasin de formules ! >.
Commentant ce mme oddain des mathmatiques
qui animait Marat, Bachelard note: o Pour nous, qul
nous plaons au point de vue psychanalytique, nous
devons nous demander si lembarras oil lon accuse New
ton de se trouver, nest pas tine preuve de lembarras de
son lecteur devant les difficults mathmatiques de
2 Or, pour nous, qui proposons plutt une
luvre. a
socioanalyse, lexpression de ces frustrations (et dautres
cas pourraient tre cites)
3 est moms le rsultat des difficul
ts instrinsques des mathmatiques que du sentiment
dexclusion dun espace de discussion qui jusque-l
ntait pas rserv aux seuls gomtres.
Lutilisation extensive des mathmatiques en physique
navait donc pas seulement comme consequence de limi

ter le nombre de lecteurs potentiels comme lavait souli


gn Boyle, mais galement le nombre de contributeurs
lgitimes. A travers ce processus de transformation des
fons de faire, les lecteurs se limitrent et se confon
dirent de plus en plus avec les auteurs ; les deux ayant dCt
acqurir la formation approprie pour partager un langage commun, ici la formulation mathematique des pro
blmes physiques. En dautres termes, on assiste a la
formation dun champ scientifique relativement auto
nome au sein duquel les lecteurs potentiels sont aussi des
competiteurs potentiels et non plus de simples lecteurs
dsarms. De ce point de vue, lobservation de Bache
lard a leffet que acette science disperse sur toute une
socit cultive ne constitue pas vraiment tine cite
2 peut tre comprise comme dcrivant un tat de
savante a
lespace de discussion dont laccs est relativement facile
et ne ncessite pas de longues annes de preparation. Et si
a la science au xvIIIe sicle nest pas une vie, pas mme un
mtier >>, mais seulement une vocation, cest que, on y
reviendra en conclusion, pour constituer un tel mtier, il
faudra crer des institutions sociales particulires qui
prendront en charge la formation lgitime des futurs
scientifiques, ce qui contribuera en retour a accroitre
lautonornie relative de Ia cite savante en haussant les bar
rires a lentre. Bien sr, on na pas a reprendre a notre
compte les jugements parfois un peu durs (aalins a,
. il suffit de noter quen qua..
4
a charlatans a) de Bachelard
lifiant de a mondaines a bien des uvres du xvlIIe sicle, il
a bieo vu, mais dcrit dun point de vue nornutif que la

1. Antoine-Louis Gunard Demonville, Veal systme du monde, deu


xime paine, Paris, 1837, Avis de Iauteur.
2. Thid., p. 228. Sur les travaux scientifiques de Marat, voir Marat homme
de science?, sous Ia dir. de Jean Bernard, Jean-Francois Lemaire et JeanPierre Poirier, Paris, 1993.
3. Heilbron note par exemple que Ia Coffee House Physical Society avait
barsni de ses discussions tout cc qui touchait de prs ou de loin ausc
mathmatiques , John L. Heilbron, Experimental Natural Philosophy o,
in The Ferment of Knowledge. Studies in the Historiography of EighteenthCentury Science, sous la direction de G. S. Rousseau et Roy Porter, Cam
bridge, 1980, P. 364. Ailleurs, le mme historien note que, I Ia fin du
xviii sicle, Ic physicien F. A. C. Gren, un auteur de manuels qui avait t
form clans le cadre dune physique qualitative, se semis sans doute menace
par Ira physiciens calculateurs; voir J. L. Heilbron, Weighing Imponderables
and Other Quantitative Science around 1800, Hist. Stud. Phys. Sci., Supple
ment au vol. 24, Part 1, 1993, p. 31, 147-149. Pour dautres exemples voir
lchange entre les physiciens Franz Ernst Newman et Ludwig Moser ana
lys par Kathryn M. Olesko, Physics as a Calling. Discipline and Practice in the
Konigsberg Seminarfor Physics, Ithaca, 1991, p. 93-95.

142

1.
2.
3.
4.

PIerre Bourdieu, Le champ scientifique , op. cit..


Gaston Bachelard, La formation de lesprit scientflque, op. cit., p. 33
Thid., p. 34.
Thid., p. 27, 32.

143

Yves Gingras
structure de Ia cite savante est alors fort diWerente de cc
quelle deviendra au xIxe sicle. Et il fudrait id encore
distinguer des regions de cette cite savante ou nueux,
parler de diffrentes cites. Car encore au debut du
jc
sicle, Ia discussion sur limportance des mathemati
ques en physique reste vive.
On en trouve un echo trs clair en 1816 chez JeanBaptiste Biot qui crit dans lIntroduction a son Trait de

physique exprimentale et mathematique:


Beaucoup de personnes, en France et ailleurs, croient que
Ia Physique doit tre prsente sous une forme purement
exprimentale, sans aucun appareil algebrique. Les Anglais, si
minents dans cette science, nous reprochent en gnral dy
employer trop de calculs, et de Ia compliquer souvent par
nos formules, plutt que de lclairer. Plusieurs dentre eux,
qui soat eux-mmes des physiciens trs habiles et trs exacts,
pensent que Ia precision dont nous croyons ainsi approcher
est purement idale, parce quelle dpasse infiniment les
limites des erreurs auxquelles les experiences sont inevitable
ment sujettes. Cette question fondamentale mrite assure
ment dtre dbattue.
fl consacre ensuite douze pages a dfendre la presence
essentielle des mathmatiques en physique. Et comrne
DAlembert avant 1w, il rappelle que cc nest rien que
dapporter ou dopposer a une thorie
:
2
Quelques phCnomnes particuliers, isolCs, et souvent sus
ceptibles dinterprtations diverses. Cest en tirant des formules les consequences les plus subtiles et les plus loignes
des principes, puis allant les verifier par lexprience, que
1. Jean-Baptiste Biot, Trait de physique exprimentale et mathmatique,
Paris 1816, p. xi. Sur Biot, voir Eugene Frankel, J.-B. Biot and the
mathematization of experimental physics in napoleonic France,, Historical
Studies in the Physical. Sd., vol. 8, 1977, p. 33-72.
2. Ibid., p. xiv.

144

Mathmatisation et exclusion
lon peut rellement sassurer Si une thorie est vraie ou
fusse, et si lon doit sy confier conime a un guide fidle, ou
la rejeter conime Un Systme trompeur.

I
t

LE <RATIONALISME ELECTRIQUE :
FARADAY ISOLE
Mme si au debut du xlxc sicle les mathmatiques
doniinent la formulation de plusieuxs branches de la phy
sique (dynarnique et hydrodynamique, par exemple), des
domaines comine llectricit et le magntisme sont
encore accessibles a tin large public. Bachelard se dsolait
mme de constater < combien fiarent tardives et excep
tionnelles les tentatives de gomCtnsation dams les doctri
nes de llectricit a. La diflerence entre le degr lev de
codification de Ia thorie de Ia gravitation et le caractre
qualitatifdes recherches en electricit contribue dailleurs
a expliquer en partie le succs dun Benjamin Franklin
par rapport a lchec de son ami Codwallader Colden qui
occupait pourtant une position sociale et avait une for
mation intellectuelle similaire a lui mais stait attaqu a
un domaine dj domin par les gCometres. Chose
certaine, au cours de la premiere moitiC du xix side,
le processus de mathmatisation na pas epargn les
domaines de llectricit et du magntisme
2 qui jusque-li
demeuraient accessibles aux esprits seulement empiriques
et qualitatifi de mme nature que ceux qui, au milieu du
sicle prcdent, avaient t exclus des discussions sur les
causes de la gravitation.
1. Gaston Bachelard, La formation de lesprit scientifique, op. cit., p. 29.
2. Heilbron, Experimental natural philosophy o, op. cit., p. 367-375.

145

Yves Gingras

Mathmatisation et exclusion

En 1831, le jeune James David Forbes, qui deux ans


plus turd allait devenir professeur de philosophie de la
nature a lUniversit dEdimbourg, fisait observer que
dans ltat present de la science, une bonne base de
connaissances mathrnatiques est indispensable a ltude
srieuse des sciences physiques a. Et au moment de sa
nomination a ce poste il conflait a son mentor, le math
maticien William Whewell, quil ntait plus possible de
douter du fit que <des mathmatiques mixtes font partie
de la philosophie de la nature car tout le progrs de la
physique tend a soumettre les phnomnes a des lois
mathmatiques a tel point que < le temps nest pas loin o
le magntisme, llectricit et la lumires> seront soumis
au traitement mathematique comme ce fut le cas pour la
. Les mathmatiques taient devenues essen
2
gravitation
tielles a la physique et lenseignement de Forbes allait
preparer les tudiants en consequence.
Parler dlectricit cest invoquer le nom de Michael
Faraday, dcouvreur en 1831 de la loi dinduction lec
tromagntique. Or, Faraday se dfinissait comme un phi
losophe de la nature qui navait aucune formation
mathematique et navait jarnais crit une equation pour
faire ou interpreter ses experiences
. Sa surprise ne fiat pas
3
mince lorsque, en 1857, J.-C. Maxwell lul envoya copie

de son article Sur les lignes de force de Faraday a. Ce


dernier lui rep ondit:
Jai t dabord eflay de voir tant de force mathma
tique applique a ce problme et flit surpris de voir que le
sujet sy prtait si bien.
Continuant sa reflexion sur lusage des mathmatiques
en physique, il crivit a Maxwell hint mois plus tard
:
2
fly a une chose que jaimerais vous demander. Quand un
mathmaticien tudie des phnomnes physiques et quil est
arriv a ses conclusions, ne peut-il pas les exprimer dans le
langage commun aussi compltement, clairement et dfiniti
vement que par les formules mathmatiques?
Faraday, qui donnait des conferences publiques
la
Royal Institution de Londres, avait ete habitue a parler de
physique en utilisant le langage commun et des images.
Confronte aux symboles utilises par Maxwell on corn
prend quil alt pu ressentir le danger dexclusion inscrit
dam lutilisation dun tel langage formel, qui constituait
pour lul une veritable langue etrangere. De fit, dams son
article a Sur la conservation de la force a, dam lequel il
suggerait que la gravitation devait tre expliquee par des
lignes de force au sein dun ether, il semble nettement sur
la defensive lorsquil crit que a lon pourrait croire que
quelquun qui a peu de connaissances mathematiques ne
1. Faraday a Maxwell, 25 March 1857; The Scientjfic Letters and Papers of

1. J. D. Forbes to W. Whewell, 29 May 1831, cited by Crosbie Smith,


Mechanical philosophy and the emergence of physics in Britain o, Annals
of Science, vol. 33, 1976, P. 25.
2. J. D. Forbes toW. Whewell, 8 August 1833, cite par Crosbie Smith,
o Mechanical philosophy o, op. cit., p. 27. Sur lattitude de Whewell a
lbgard des relation entre physique et mathmatiques, voir Harvey
W. Becher, William Whewell and Cambridge mathematics o, Historical
Studies in the Physical. Sd., vol. 11, 1980, p. 148.
3. Iwan Rhys Mowus, o Different experimental lives: Michael Faraday
and William Sturgeon ii, History of Science, voL 30, 1992, p. 1-28.

James Clerk Maxwell, sous la dir. de P. M. Harman, Cambridge, 1990,


p. 548; la citation originale est: o I was at first almost frightened when I
saw such mathematical force made to bear upon the subject and then won
dered to see that the subject stood it so well.
2. Faraday a Maxwell, 13 novembre 1857, ibid., p. 552 ; la citation on
ginale est: o There is one thing I would be glad to ask you. When a mathe
matician engaged in investigating physical actions and results has arrived at
his conclusions, may they be not expressed in common language as frilly,
clearly, and definitely as in mathematical formulae ?

146

147

Yves Gingras

peut Se donner le droit de juger de Ia gnralit du prin


cipe de gravitation a. Ce a quoi il rpondait que les
inathematiques a ne peuvent par elle-mme produire
aucun principe nouveau *1. Critiquant Faraday pour son
incomprehension du concept dnergie potentielle, Ic
physicien allemand Ernst Brucke notait dailleurs avec
une certaine ironic que a cela fit longtemps quun pro
blme aussi fondamental de la physique a t abord sans
laide de ces symboles miraculeux dont Ia brivet rhto
rique pane de fon plus convaincante a lesprit que la
lanue de Cicron ou Dmosthne a
.
2
A la mme poque, j.-C. Maxwell insistait lui aussi sur
limportance des mathmatiques en physique. Dans sa
leon inaugurale a 1Universit dAberdeen, soit tin an
avant davoir reu Ia lettre dams laquelle Faraday expri
mait ses reserves a ce sujet, le physicien cossais affirmait
que, pour 1w, a la philosophic naturelle est et doit tre
mathmatique a, une conviction rpte mot pour mot
lanne suivante au debut de son cours au Kings Col
. De fit, le milieu du xlxe sicle marque le triomphe
3
lege
de hi conception mathmatique de Ia physique. Et ce
nest quune fois prise pour acquise que cette conception
de hi physique amnera les scientifiques et les philosophes
a sinterroger sun le mystre de ladquation des math
matiques a hi ralit
.
4
1. M. Faraday, On the conservation of force s, Philosophical Magazine,
fourth series, vol. 13, n 86, April 1857, p. 238.
2. E. Brcke, sOn gravitation and the conservation of force a, Philoso
phical Magazine, fourth series, vol. 15, n 86, February 1858,
p. 82.

Mathematisation et exclusion

CONCLUSION
Sun tine priode denviron deux sicles, hi mathmati
sation progressive des divers domaines de hi physique a eu
conune effet dexclure progressivement de lespace de
discussion publique les agents qui ne pouvaient (ou ne
voulaient) discuter des phnomnes de hi nature dams le
langage des mathniatiques. Comme on la vu, cette mar
ginalisation progressive, coextensive a la formation dun
champ scientifique, ne sest pas fite sans que les excius ne
ragissent de fcon parfois agressive a cette exclusion. Si a
compter du debut du xix sicle environ, hi cite savarite
commence a devenir a si homogne et si bien garde que
les ceuvres dalins ou desprits drangs trouvent diffici
lement un diteur a, cest moms parce que ces ceuvres
sont le fruit desprits psychologiquement a drangCs a
quen raison du &it que Ia physique est devenue un
domaine de recherche sotrique accessible seulement
aux agents forms par les titulaires de chaines et les profes
scum des dpartements universitaires de physique qul se
sont mis en place a travers 1Eunope et lAmrique tout au
long du xlx sicle
. Cest donc la genraiisation des insti
2

op. cit.., p. 429, 671.


4. E. P. Wigner, The unreasonable effectiveness of mathematics in the
natural scienceso, Communications on Pure and Applied Mathematics, vol. 13,
1960, p. 1-14. Pour dautres exemples de telies preoccupations de la part de

scientifiques, et pour une analyse philosophique de la question, voir Mark


Steiner, The Application of Mathematics as a Philosophical Problem, Cambridge,
Mass., 1998.
1. Gaston Bachelard, La formation de lesprit scientifique, op. cit., p. 27.
2. Sur is formation de la discipline de Ia physique, vole Kenneth
L. Caneva, From galvanism to electrodynamics: The transfonnation of
german physics and its social contexts, Historical Studies in the Physical Scien
ces, vol. 9, 1978, p. 63-169; David B. Wilson, Experimentalists among
the mathematicians: Physics in the Cambridge natural sciences tnpos,

148

149

3. P. M. Harman, The &ientfic Letters and Papers ofJames Clerk Maxwell

Yves Gingras

Mathematisation et exclusion

tutions de recherche, de ses cursus de formation, manuels


et revues savantes qui explique que le xix sicle a vu
presque compltement disparaitre ces lettres fxnilires et
prtentieuses de maitres improvises >. Cest en prenant
conscience de cette <<revolution de la cite savante, insiste
Bachelard, quon peut comprendre vraiment la puissance
de formation psychologique de la pense scientifique .
Mais, ajouterions-nous, cette puissance psychologique
presuppose une puissance de formation sociologique car ce
sont ces institutions qui assurent lhomognit (relative)
de la cite savante en inculquant, par laction pdagogique,
des habitus scientifiques, cestdire des schemes gnra
teurs de pratiques, de perception et dvaluation des pra
tiques propres a un champ a un moment donn de son
. Bachelard le savait qui donnait lui-mme une
2
histoire
grande importance au caractre hautement social dune
. il crivait dailleurs que a les grandes
3
science enseigne a
coles scientifiques fondes sous la Revolution, lInstitut
qui prend tine autorit grandissante sons le Consulat et
sous lEmpire, sont autant de forces de cohesion pour une
science qui devient une ralit sociale. II ne fut pas,

insiste-t-il, sous-estimer aucun des principes de coh


sion a. Et lon pourrait ajouter a sa liste la creation
en 1809 de lUniversit de Berlin qui lance le modle de
luniversit moderne alliant enseignement et recherche,
engendrant ainsi la figure de lenseignant chercheur
. L
2
o labb Nollet et le P. Castel avaient a des lecteurs a, les
chercheurs universitaires avaient dsormais des a tu
diants a.
Ainsi, le progrs dans labstraction sest accompagn
dun plus grand contrle de laccs a la cite physicienne.
La mathmatisation de la physique, comme le dplorait
Diderot en parlant de lacte de gnralisation, <<tend a
dpouiller les concepts de tout ce quils ont de sensible. A
mesure que cet acte avance, les spectres corporels
svanouissent; les notions se retirent peu a peu de
limagination vers lentendement; et les ides deviennent
purement intellectuelles a. Or, ajoutait-il, ail nest peut
tre pas donn a tous a de respirer dans un tel univers
. Et
4
Bachelard nous dit que tant que la pense aest dans le
sicle a, quelle est sculire, elle reste une pense con
crete, accessible, installe dans limagination, et que pour
devenir abstraite et mathmatique et se dplacer vers
lentendement, elle doit devenir argulire comme la
pense scientifique instruite dans les laboratoires officiels
et codifie dans des livres scolaires a. Le savant rgulier,

1851-1900 s, Historical Studies in the Physical Sciences, vol. 12, 1982, p. 325
371 ; Kathryn M. Olesko, Physics as a Calling. Discipline and Practice in the
Konigsberg Seminar for Physics, Ithaca 1991 ; Christa Jungnickel et Russell
McKormach, Intellectual Mastery of Nature: Theoretical Physics from Ohm to
Einstein, Chicago, 2 vol., 1986; Robert Silliman, Fresnel and the emer
gence of physics as a discipline s, Historical Studies in the Physical Sciences,
vol. 4, 1974, p. 137-162; K. Sviedrys, a The rise of physics laboratories in
Britain a, Historical Studies in the Physical Sciences, vol. 7, 1976, p. 405-436;
D. Kevles, The Physicists: The History of a Scientific Community in Modem
America, New York 1978; Yves Gingras, Les origines de la retherche scienti
fique au Canada. Le cas des physiciens, Montral, 1991.
1. Gaston Bachelard, La formation de lesprit scientflque, op. cit., p. 95.
2. Pierre Bourdieu, Le champ scientifique a, op. cit., p. 103.
3. Gaston Bachelard, Lactivit rationaliste de La physique contemporaine,
Paris, PUP, 1951, p. 42.

150

1. Ibid., p. 42.
2. Yves Gingras, Peter Keating, Camille Limoges, Du savant au cher
cheur entrepreneurs, Sciences humaines, n 31, dcembre 2000 -jan
vier 2001, p. 32-35.
3. Gaston Bachelard, Lactivit rationaliste de La physique contemporaine,
op. cit., p. 42.
4. Diderot, op. cit., p. 216.
5. Gaston Bachelard, La formation de lesprit scientjflque, op. cit., p. 28.

151

Yves Gingras

comme le prtre rgulier, nofficie donc de fon efficace


que darn les cadres contrls de la cite savante. En
somnie, Bachelard avait trs bien compris le fit que la
cite savante est le lieu social le plus propice a assurer le
progrs de la raison, mais clans son enthousiasme a cl
brer ce progrs mdniable, il avait neglig den dcrire la
face cache.

La lecture bachelardienne
de la thorie de la relativit
(Bachelard et Meyerson)
DANIEL PARROCHIA

differentes reprises dans son cruvre, Gaston Bachelard


sest pench, en pistmologue et en philosophe, sur la
thorie de la relativit dAlbert Einstein. Nous avons dj
eu loccasion de commenter certains points de cette lec
ture et d&udier la conception antibergsonienne du
temps que le philosophe en avait tire
. Nous cherche
1
rons simplement ici a completer cette tude de la philo
sophie bachelardienne du temps par une enqute sur les
fondements qui lont permise, a savoir lanalyse niinu
tieuse de la thorie dEinstein darn le principal ouvrage
que Bachelard lui a consacr, La valeur inductive de Ia
thorie de la Relativit, publi en 19292. Cornme le titre et
le contenu mmes de cet ouvrage minemment pole
miques sopposent point par point a ceux dun livre
publi quatre ans plus tot par Emile Meyerson, nous rap

1. I). Parrochia, Las grandes revolutions scientjflque.s du XX sicle, Paris,


1997, p. 84-98 voir aussi notre article Le dbat Bergson-Einstein s,
in La Recherche, nunlro special sur I.e Temps, 2001.
2. On se reportera aussi a larticle publi vingt ans plus tard: La dia
lectique philosophique des notions de Ia relativitC (1949), in G. Bachelard,
Lengagement rationaliste, Paris, PUF, 1972, p. 120-136.
PUF,

153