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SEXE ET GENRE

Indissociables des mouvements de libration des femmes des annes 1960-1970, les tudes consacres aux femmes,
tudes fministes ou encore women studies, sortes d' effets thoriques de la colre des opprimes , selon la formule de
Colette Guillaumin, se dvelopprent dans les pays anglo-saxons et en Europe occidentale afin de dnoncer les ingalits de
traitement dont celles-ci taient victimes dans la plupart des domaines de la vie sociale (accs aux tudes et au travail, matrise de
son corps, charges parentales et domestiques, etc.). Il s'agissait avant tout de compenser une vision scientifique jusqu'alors
androcentre , c'est--dire essentiellement fonde sur le rle des hommes dans l'histoire et l'organisation des socits, de
remdier aux Silences de l'histoire souligns par l'historienne Michelle Perrot.

1. Le genre comme construit social


Mais raliser des tudes sur les femmes s'avra rapidement insuffisant. Cela permettait tout au plus de lutter pour une
amlioration de leurs conditions de vie, sans pour autant souligner le caractre contingent, historiquement construit et donc
relatif de la rpartition des tches entre sexes dans les diffrentes socits. Pour souligner combien les rles sexuels analyss
par l'anthropologue Margaret Mead ds 1928 n'ont rien de naturel ni d'immuable mais constituent dans chaque socit
l'aboutissement d'une construction historique et culturelle, et pour prolonger la distinction tablie en 1949 par Simone de Beauvoir
entre sexe biologique inn et sexe social acquis (Le Deuxime Sexe), une nouvelle notion devait tre utilise. Ds 1972, dans son
essai Sex, Gender and Society, la sociologue fministe britannique Ann Oakley, s'inspirant notamment du psychanalyste Robert
Stoller, proposa le terme gender afin de distinguer le sexe, donn biologique, et le genre, construit social variable et volutif. L
o les diffrences biologiques seraient donnes et naturelles, les identits de genre seraient lies la transmission, travers divers
dispositifs de socialisation (famille, cole, mdias, culture, amitis, etc.), de manires d'tre, de penser et d'agir orientant chaque
individu vers des modles de la masculinit et de la fminit, vers des identits et des rles sociaux historiquement attribus
chaque sexe partir d'une naturalisation des diffrences sexuelles et de l'ide d'un profond dterminisme biologique.
Photographie
Quelques annes plus tard, en 1988, l'historienne amricaine Joan Scott contribua ajouter la dimension constructiviste
l'ide de relations de pouvoir entre sexes aboutissant en gnral une domination masculine dans les sphres prives et publiques.
Elle soulignait ainsi que le genre est un lment constitutif de rapports sociaux fonds sur des diffrences perues entre les
sexes, et le genre est une faon premire de signifier des rapports de pouvoir , c'est--dire un champ premier au sein duquel ou
par le moyen duquel le pouvoir est articul . Les hommes se seraient appuys sur les diffrences biologiques, sexuelles,
prsentes comme naturelles pour justifier une rpartition des tches leur avantage. Les anthropologues Franoise Hritier et
Paola Tabet ont ainsi montr comment ceux-ci ont, ds la protohistoire, monopolis la fabrication et l'utilisation des outils en se
rservant des domaines de comptence privilgis (chasse, guerre, etc.). Cette sgrgation des domaines d'activit impose par les
hommes au nom d'une force masculine suprieure, destine en ralit compenser leur incapacit enfanter, eut pour
consquence de renvoyer les femmes des tches prsentes comme mieux adaptes leur nature spcifique (constitution
physique plus faible et maternit censes justifier leur maintien dans des activits de maternage et de petite rcolte, par exemple).
Indissociable d'une hirarchisation entre tches nobles et communes, la division des rles sociaux masculins et fminins, fidle au
mythe grec d'Hestia et Herms (la femme l'intrieur/l'homme l'extrieur du foyer), conduisit une valence diffrentielle
des sexes universellement tablie.

2. Dconstruire les strotypes quotidiens


Les utilisations des notions de gender ou de genre furent variables et donnrent lieu de nombreux dbats. Certaines
fministes sont alles jusqu' estimer que le terme tait trop usit pour conserver sa capacit critique, et lui ont prfr les notions
de rapports sociaux de sexe , ou encore de sexe social . Traduire le concept anglais n'tait gure vident, notamment en
franais, le terme genre tant polysmique. En outre, comme l'a rappel ric Fassin, la traduction tendait gommer l'histoire
spcifique du fminisme anglo-saxon, associ au puritanisme et la guerre des sexes, l o le fminisme franais semblait plus
pacifique.
Mais au-del de la diversit de ses usages, le concept de genre comporte un intrt remarquable, en ce qu'il permet de
dconstruire et de questionner des ralits sociales souvent htivement dcrites comme naturellement imposes et irrmdiables,
e
dans de trs nombreux domaines sociaux. Plus personne n'oserait aujourd'hui crire, tel Gustave Lebon la fin du XIX sicle, que
le volume du crne de l'homme et de la femme, mme quand on compare des sujets d'ge gal, de taille gale, et de poids gal,
prsente des diffrences considrables en faveur de l'homme, et cette ingalit va galement en s'accroissant avec la civilisation,

en sorte qu'au point de vue de la masse du cerveau et, par suite, de l'intelligence, la femme tend se diffrencier de plus en plus de
l'homme . Mais les strotypes demeurent nombreux, quant des prdispositions fminines ou masculines supposes naturelles :
ainsi des talents inns de la femme pour le maternage et le soin autrui, des comptences plutt masculines pour les domaines
scientifiques et techniques et de l'apptence fminine corollaire pour les matires littraires et les mtiers relationnels, ou encore
des approches diffrentes de la politique qui distingueraient hommes et femmes, etc. Raisonner en termes de genre permet
d'interroger ces types de prsupposs communs, en soulignant combien la ralit est souvent plus complexe, lie des
reprsentations sociales parfois tellement intriorises que les individus n'en ont plus conscience et peuvent avoir le sentiment
d'agir par simple got ou choix personnels. Il devient ds lors souvent difficile de dterminer si un comportement est li des
injonctions et des normes sociales, un choix individuel, ou bien un faux choix consistant en ralit faire de ncessit
vertu , comme le note Pierre Bourdieu dans La Condition masculine (ainsi les filles choisissant les sections littraires en tant
persuades qu'elles sont plus doues pour les lettres).
Travailler sur les identits hommes/femmes et leurs relations impose de renoncer des schmas simplistes et catgoriques,
pour souligner au contraire la complexit de la fabrique du genre. Il est tout d'abord ncessaire de ne pas prsupposer
l'existence de deux groupes homognes, les hommes et les femmes . Il faut ensuite tenir compte de la multiplicit et de
l'ambivalence des processus de socialisation, par exemple les modles diffrents et les injonctions contradictoires prsents dans la
publicit, qui contribuent fixer ou faire voluer souvent trs lentement , certains strotypes, certaines identits et relations
sociales. Il faut aussi tre attentif la coexistence d'identits de genre historiquement construites et fortement contraignantes avec
la participation de chaque individu, au quotidien, la construction des reprsentations du masculin et du fminin : le genre est une
donne objectivable, mais galement un rapport interindividuel en construction permanente. Il est d'ailleurs impossible d'isoler le
genre d'autres donnes telles que le milieu socioprofessionnel, l'origine nationale ou religieuse, la gnration, etc., qui peuvent
venir modifier ou amplifier les effets imputables aux identits ou rapports de genre (cumul des handicaps dans le domaine
professionnel pour les jeunes femmes peu diplmes et d'origine trangre, par exemple). Il est enfin indispensable de dissocier ce
qui relve de donnes objectivables (comparaison statistique de la situation des hommes et des femmes sur le march du travail,
en politique, etc.) et les discours ou prsentations de soi identits dites stratgiques , d'acteurs mobilisant parfois la rhtorique
du genre soit comme ressource soit comme variable stigmatisante. Il en va ainsi par exemple de l'utilisation par certaines lues de
l'ide d'un art fminin de la politique , destine lgitimer leur prsence lors des discussions sur la parit en politique.

3. Trouble dans le genre


Le sexe prcde-t-il le genre, ou est-ce l'inverse ? Certains auteurs, dits essentialistes , estiment qu'existent en premier
lieu des natures fminine et masculine irrductibles, biologiquement donnes, partir desquelles se sont difies les relations de
genre. l'inverse, les anti-essentialistes , s'inspirant notamment des travaux de Michel Foucault sur la sexualit, proposent de
renverser le lien entre sexe et genre, et considrent que ce sont avant tout les rapports de forces ingaux entre hommes et femmes,
les relations de genre, qui ont conduit mettre en avant une bipolarisation sexuelle susceptible de naturaliser et de justifier la
rpartition des rles sociaux selon les sexes. Ainsi, pour Christine Delphy, si le genre n'existait pas, ce qu'on appelle le sexe
serait dnu de signification, et ne serait pas peru comme important : ce ne serait qu'une diffrence physique parmi d'autres .
Les diffrences de sexe, supposes naturelles, sont donc elles aussi culturellement construites. Avec la multiplication de
mouvements et thories queer(mot anglais signifiant littralement bizarre , trange , voire dviant , et de plus en plus
e
associ aux homosexuels), le dbat s'oriente, au tournant du XX sicle, sur l'articulation entre genre et sexualit.
Certains auteurs, telle Judith Butler, invitent poursuivre l'effort intellectuel de dnaturalisation ayant permis de
conceptualiser la notion de gender. Il s'agit, selon eux, de renoncer raisonner travers l'association des binmes sexe/genre et
nature/culture, et de dissocier l'ide de genre de l'opposition ncessairement binaire entre fminin et masculin. L'injonction se
conformer ncessairement la norme du fminin ou celle du masculin rvle une erreur essentielle, consistant oublier que les
identits sexuelles sont elles-mmes des construits culturels et que le binme fminin/masculin ne vient pas puiser le champ
smantique du genre . Le classement htrosexuel/homosexuel s'avre tout aussi normatif et li au dsir de classifier et de
masquer des orientations sexuelles initialement multiples, des identits personnelles bi- ou trans-genre, marques par des traits et
des dsirs la fois fminins et masculins, et non rductibles l'un ou l'autre. Judith Butler invite reconnatre le trouble qui
existe dans le genre et les identits sexuelles et subvertir les injonctions normatives en matire de sexualit. Il faut cesser de
naturaliser et classifier sexes, corps et dsirs sexuels, et laisser s'panouir la multitude de configurations identitaires possibles en
matire de sexualit et de genre. la suite des women studies et des gender studies, les L.G.B.T. studies (lesbian, gay, bisexual
and transgendered people) s'attachent ainsi repenser le genre et la sexualit travers de nouvelles catgories (queers, asexuels,
intersexuels, bisexuels, etc.).