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Sistemas embarcados

Pergunte a algum amigo quantos computadores ele tem em casa. Provavelmente


ele vai responder "tenho s um", ou talvez "tenho dois". Involuntariamente ele estar
mentindo, pois na verdade ele tem 10, 20 ou quem sabe 50 computadores em casa. :)
Os demais esto escondidos, dentro do celular, TV, aparelho de som, modem
ADSL, ponto de acesso, brinquedos, cmeras digitais, mp3 players, fornos de microondas
e outros aparelhos domsticos, controles remotos e assim por diante. At mesmo o
carro que est na sua garagem inclui vrios deles, na forma do sistema de injeo
eletrnica, freio ABS, airbag, computador de bordo, etc. Seja bem-vindo ao fantstico
mundo dos sistemas embarcados.
Ao contrrio de um PC, que pode executar os mais diversos programas e alternar
entre eles, desempenhando as mais diversas funes, os sistemas embarcados so
dispositivos "invisveis", que se fundem no nosso cotidiano, de forma que muitas vezes
sequer percebemos que eles esto l. Eles so formados, fundamentalmente, pelos
mesmos componentes de um PC: processador, memria, algum dispositivo de
armazenamento, interfaces e assim por diante. A principal diferena que, ao contrrio
de um PC, eles se limitam a executar bem uma nica tarefa, de maneira contnua e, na
maioria das vezes, sem travamentos e panes.
O fato de ser um sistema embarcado, no diz muito sobre o tamanho ou a
importncia do sistema, pode ser desde um furby, at uma mquina com centenas de
processadores, destinada a criar previses sobre mercados de capitais, ou controlar o
trfego areo. Basicamente, qualquer equipamento autnomo que no um PC, um Mac
ou outro tipo de computador pessoal acaba se enquadrando nessa categoria.

Furby, um exemplo de sistema embarcado na forma de brinquedo

graas aos sistemas embarcados que o Z80 (em suas inmeras variaes) at
hoje o processador mais produzido. Por ser um processador muito simples, de 8 bits, ele
incrivelmente barato e possui um baixssimo consumo eltrico. No seria possvel
incluir um Core Duo ou um Athlon X2 em um controle remoto, por exemplo, mas um Z80
cumpre bem a funo. Lembra do game boy? Ele era justamente baseado num Z80,
acompanhado de um controlador de udio externo e outros circuitos. Outro exemplo
so os S1 Mp3 players, aqueles Mp3 players genricos em formato de pendrive,
fabricados em massa pelos mais diversos fabricantes.
Outro processador muito usado o Motorola 68000, o mesmo chip de 32 bits
utilizado nos primeiros Macintoshs. Naturalmente, no estamos falando exatamente do
mesmo chip introduzido em 1979, mas sim de verses "modernizadas" dele, que
conservam o mesmo design bsico, mas so produzidas usando tecnologia atual e
operam a freqncias mais altas. Um exemplo o chip DragonBall usado nos primeiros
Palms, que inclua um processador 68000, controlador de vdeo e outros componentes,
tudo no mesmo wafer de silcio.

Para dispositivos que precisam de mais processamento, temos as diversas famlias


de processadores ARM, chips RISC de 32 bits, produzidos por diversos fabricantes, que
vo da Samsung Intel. Embora possuam um design bastante simples, se comparados
aos processadores x86, os chips ARM conservam um bom desempenho. Um Treo 650,
por exemplo, que baseado num Intel Xscale de 312 MHz, consegue exibir vdeos em
Divx com resoluo de 320x240 sem falhas, tarefa que mesmo um Pentium II 266 tem
dificuldades para realizar.
Usando um processador ARM e pelo menos 4 MB de memria, seu sistema
embarcado pode rodar Linux, o que abre grandes possibilidades em termos de softwares
e ferramentas de desenvolvimento. Adicionando um pouco mais de memria, possvel
rodar o Windows Mobile ou o Symbian.
Embora operem a freqncias relativamente baixas, se comparados aos
processadores x86 (na maioria dos casos apenas 300, 400 ou 500 MHz), os chips ARM so
baratos e possuem um baixo consumo eltrico, por isso so extremamente populares em
celulares, PDAs, pontos de acesso, modems ADSL, centrais telefnicas, sistemas de
automatizao em geral, videogames (como o GameBoy Advance) e assim por diante.
Cerca de 75% de todos os processadores de 32 bits usados em sistemas embarcados so
processadores ARM.

Alm da famlia ARM e Z80, existem inmeras outras famlias de chips e


controladores. Cada uma conta com um conjunto prprio de ferramentas de
desenvolvimento (SDK), que incluem compiladores, debuggers, documentao e
ferramentas teis. Em alguns casos o SDK distribudo gratuitamente, mas em outros
precisa ser comprado ou licenciado, o que encarece o projeto.
Normalmente, o desenvolvedor roda as ferramentas de desenvolvimento em um
PC e transfere o software para o sistema embarcado que est desenvolvendo apenas
nos estgios finais do desenvolvimento. Em alguns casos isso feito atravs da porta
USB (ou de uma porta serial), mas em outros necessrio gravar um chip de EPROM ou
memria flash com a ajuda do gravador apropriado e transferir o chip para o sistema
embarcado para poder testar o software.
Um bom exemplo de sistema embarcado este MP4 player da foto a seguir. Ele
utiliza apenas trs chips, sendo um o controlador principal, outro um chip de memria
flash (usado para armazenamento) e o terceiro um sintonizador de rdio AM/FM, que
poderia muito bem ser retirado do projeto sem prejuzo para as demais funes do
aparelho:

Isso possvel porque o chip principal (um Sigmatel STMP3510) um


microcontrolador que desempenha sozinho todas as funes do aparelho, incluindo
controladores para as diversas funes disponveis e at mesmo uma pequena
quantidade de memria RAM:

esse tipo de microcontrolador que permite que modems ADSL, MP3 players,
celulares e outros aparelhos que usamos no dia-a-dia sejam to baratos em relao ao
que custavam h alguns anos. Com menos chips, o custo cai proporcionalmente.
Existem no mercado os mais diversos tipos de microcontroladores, cada um com
um conjunto prprio de perifricos e funes. Ao invs de desenvolver e fabricar seus
prprios chips, as empresas passaram a cada vez mais utilizar componentes disponveis
no mercado, que so fabricados em massa e vendidos a preos incrivelmente baixos.
Para voc ter uma idia, o STMP3510 custa apenas 6 dlares se comprado em
quantidade. Microcontroladores mais simples podem custar menos de 1 dlar, enquanto
chips menores chegam a custar apenas alguns centavos.
A maior parte do custo de um processador ou chip qualquer est em seu
desenvolvimento. Mesmo um microcontrolador relativamente simples pode consumir
vrios milhes para ser desenvolvido. Entretanto, o custo de produo por unidade
relativamente baixo, de forma que os chips mais vendidos acabam tendo o custo inicial
amortizado e passam a ser cada vez mais baratos.
Muitos microcontroladores podem ser conectados a dispositivos analgicos,
permitindo o uso de sensores diversos. Isso permite a criao de dispositivos simples,
que monitoram temperatura, umidade, intensidade da luz, acelerao, campos
magnticos e assim por diante, executando aes predefinidas em caso de mudanas,
como ligar o ar condicionado, abrir ou fechar as persianas, ou mesmo disparar o air bag
do seu carro em caso de coliso.
Para aplicaes em que um chip personalizado essencial, existe ainda a opo de
usar chips programveis, chamados de FPGAs (field-programmable gate arrays) ou, mais
raramente, de LCAs (logic-cell arrays). Como o nome sugere, eles so chips compostos
por um enorme nmero de chaves programveis, que podem ser configurados para
simular o comportamento de qualquer outro circuito.

Um nico FPGA pode simular no apenas um processador simples, mas tambm


outros circuitos de apoio, como o controlador de vdeo, uma interface serial e assim por
diante. Os modelos recentes incluem inclusive uma pequena quantidade de memria
RAM e circuitos de apoio, de forma que voc pode ter um sistema completo usando
apenas um chip FPGA previamente programado, um chip de memria EPROM (ou
memria flash) com o software, a placa de circuito com as trilhas e conectores e uma
bateria ou outra fonte de energia.

Chip FPGA
Os FPGAs so naturalmente muito mais caros que chips produzidos em srie, mas
so uma opo em situaes em que so necessrias apenas algumas centenas de
unidades de um design exclusivo. Imagine o caso do ramo da automao industrial, por
exemplo.
Eles so tambm o caminho para projetos artesanais, que so a nova onda entre
quem gosta de eletrnica ou est cursando engenharia da computao. Um bom site
dedicado ao assunto o http://www.fpga.ch/, que disponibiliza softwares, layouts de
placas e at mesmo projetos prontos, como este que reproduz uma mquina de arcade
antiga, rodando Pac-Man ou Galaga:

Outro bom site o http://www.fpga4fun.com, que inclui uma grande quantidade


de informaes e alguns projetos de exemplo. Os componentes necessrios para
construir os projetos podem ser comprados facilmente pela web, basta ter um carto
internacional ou uma conta no PayPal.
Uma questo interessante nos sistemas embarcados a memria flash. Com a
queda no preo, mesmo aparelhos que tradicionalmente usavam memria SRAM (muito
mais cara) como forma de armazenamento, como os palmtops e os celulares, passaram a
utilizar memria flash. O problema que a memria flash funciona apenas como espao
de armazenamento e no como memria de trabalho.
Numa analogia com um PC, a memria flash seria similar a um HD, que serve para
armazenar arquivos, mas que no elimina a necessidade de usar memria RAM. Isso
significa que mesmo dispositivos com grandes quantidades de memria flash ainda
precisam de uma certa quantidade de memria RAM ou SRAM, seja incorporada ao
prprio microcontrolador, seja na forma de um chip separado.
Nos primeiros Palms, por exemplo, tnhamos um chip de memria flash, que
armazenava os softwares e chips adicionais de memria SRAM, que serviam tanto como
memria de trabalho quanto como espao para armazenar dados e programas.
A partir do Treo 650, todos os programas e arquivos passaram a ser armazenados
em memria flash (voc pode remover a bateria, sem medo de perder dados) e foi
adicionado um chip de memria SRAM que serve como memria de trabalho. A grande
questo que a memria SRAM muito mais cara que a memria flash, de forma que
vale mais a pena utilizar uma pequena quantidade de SRAM e uma grande quantidade de
memria flash, do que o oposto.
Temos ainda a questo do fornecimento eltrico. A maioria dos circuitos
trabalham com tenso de 5v ou 3.3v, mas possvel usar praticamente qualquer bateria
ou fonte de energia, usando fontes de alimentao ou os circuitos apropriados. Um
resistor, acompanhado por um regulador de tenso e um fusvel, geralmente o
suficiente para que ele possa ser ligado diretamente em uma bateria de carro, por
exemplo. No caso de dispositivos ligados a um PC, possvel utilizar diretamente a
energia fornecida pela porta USB.
Tambm possvel utilizar placas solares ou outras fontes alternativas de energia,
permitindo a criao de sistemas embarcados capazes de operar de forma autnoma.
Um exemplo so os pontos de acesso repetidores usados por alguns provedores de
acesso, que utilizam painis solares e baterias, de forma que podem ser instalados num
poste ou no topo de um prdio sem precisarem de qualquer cabeamento:

O uso de redes sem fio tambm abre algumas possibilidades interessantes na rea
publicitria. Imagine o caso de letreiros eletrnicos ou teles publicitrios. Se os
anncios pudessem ser atualizados remotamente, a instalao seria muito mais simples,
j que bastaria lig-los na eletricidade. Um sistema embarcado, contendo um transmissor
wireless, memria e o software adequado, poderia ser acessado remotamente e
programado com os anncios a exibir.
Enfim, embora os PCs normalmente roubem a cena, os sistemas embarcados so
muito mais numerosos e so responsveis por toda a estrutura que utilizamos no dia-adia. Eles so tambm uma das reas mais promissoras dentro da rea de tecnologia, j
que um simples FPGA pode ser programado para desempenhar praticamente qualquer
funo.

Fonte: Livro Hardware o Guia Definitivo