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Caroline QUINE
*
ALICE
AU CAMP DES BICHES
*
UN lac paisible, un t radieux, des tentes
confortables en lisire de la fort : est-il rien de
plus merveilleux? Au camp des Biches, Alice et
son amie Hlne s'apprtent passer de
joyeuses vacances.
Mais il semble que le mystre et
l'aventure soient vraiment insparables de la
destine d'Alice. Les eaux claires du lac
rservent aux jeunes filles de dangereuses
surprises. Dans la fort, toute baigne d'ombre
et de silence, la paix et l'harmonie ne sont peuttre qu'apparences...
Quel trange personnage que cette jeune
Laura, rencontre par Alice : craintive, secrte,
elle semble sans dfense devant son tuteur,
Jacob Ascott. L'attitude de celui-ci est d'ailleurs
si surprenante qu'Alice pressent une nigme.
Elle se promet aussitt d'en dcouvrir le
secret...

ALICE
AU CAMP DES BICHES

CAROLINE QUINE

ALICE
AU CAMP DES BICHES
TEXTE FRANAIS D'ANNE JOB A
ILLUSTRATIONS D'ALBERT CHAZELLE

HACHETTE
327

L'EDITION ORIGINALE DE CET OUVRAGE


A PARU EN LANGUE ANGLAISE CHEZ
GROSSET & DUNLAP , NEW YORK,
SOUS LE TITRE :

THE BUNGALOW MYSTERY

Librairie Hachette, 1967

Tous droits de traduction, de reproduction


et d'adaptation rservs pour tous pays.

TABLE DES MATIRES


I.
II.
III.
IV.
V.
VI.
VII.
VIII.
IX.
X.
XI.
XII.
XIII.
XIV.
XV.
XVI.
XVII.
XVIII.
XIX.
XX.
XXI.
XXII.
XXIII.
XXIV.
XXV.

Course contre la montre


Le naufrage
Laura
Visite
Jacob Ascott
En route pour river city
Rencontre
Le rcit de Laura
Alice a son plan
Dans la fort
Coup manqu
Alice attend son heure
A l'afft
Une surprise
L'nigme
La dcouverte d'Alice
Une gageure
Les prisonniers
La poursuite
Contre-offensive
A river city
Sur la piste
Tournant dangereux
Tout est bien qui finit bien
La rcompense d'Alice

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CHAPITRE PREMIER
COURSE CONTRE LA MONTRE
TU SAIS, HELENE, je crois que nous devrions rentrer,
dit soudain Alice Roy. Le temps s'assombrit vue d'il et je
n'aime gure ces gros nuages qui s'amassent l'horizon.
Tout en parlant ainsi son amie Hlne Carvin, la jeune fille
examinait le ciel, puis son regard mesura avec inquitude la
vaste nappe d'eau qui sparait leur embarcation de la berge.
Alice et Hlne passaient quelques jours de vacances dans
un camp d't install au bord du lac des Biches. Cet aprs-midil, elles avaient dcid de faire une promenade en canot

moteur et, pendant plusieurs heures, elles avaient navigu


leur guise, admirant le panorama des rives.
Mais prsent, ainsi qu'Alice venait de s'en apercevoir, le
temps menaait de se gter.
Hlne, j'ai l'impression que nous allons avoir un orage,
dclara-t-elle. Ils clatent toujours brusquement sur le lac des
Biches.
Elle donna un vigoureux coup de barre et mit le cap sur la
rive est du lac. Le crpuscule approchait, mais dj les ombres
du soir se rassemblaient sur l'eau. Les jeunes filles ne
distinguaient plus qu' grand-peine la ligne des berges. Le canot,
qui glissait encore quelques instants plus tt sur la nappe lisse
d'un bleu transparent, tait prsent entour de vagues courtes
et rageuses, couleur d'encre.
Hlne considrait le ciel anxieusement.
Cette fois, Alice, il faut mettre pleins gaz, conclut-elle.
Nous sommes vraiment trs loin du camp et je vois l-bas un
norme nuage qui vient droit sur nous.
D'un coup d'il, Alice jaugea la situation. Son amie avait
raison : si l'on voulait gagner l'orage de vitesse, il ne restait plus
une seconde perdre. A peine Hlne avait-elle achev sa
phrase qu'Alice tirait fond la manette commandant l'admission
des gaz. Le canot bondit en avant.
Pourquoi diable n'avons-nous pas fait demi-tour plus tt?
s'exclama Hlne avec dpit. Nous allons tre trempes
jusqu'aux os !
C'est bien certain. Je me demande s'il y a des cirs
bord ?
Peut-tre se trouvent-ils sous le banc. Attends, je vais
regarder.
Au bout d'un instant, Hlne se redressa, triomphante, en
brandissant un paquet de vtements rouls. C'taient des cabans
de marin en toile huile jaune vif. Elle s'empressa

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d'en endosser un,


puis vint remplacer Alice au
gouvernail afin de permettre 'son amie de s'quiper son tour.
Il n'tait que temps : au mme instant, un clair fourchu
dchira brusquement le ciel, faisant jaillir de la pnombre une
masse compacte de nuages menaants. Il y eut un terrible coup
de tonnerre et, d'un geste instinctif, les deux jeunes filles
rentrrent la tte dans les paules.
Ceci n'est qu'un avant-got de ce qui nous attend, dit
Alice. A prsent, l'orage est sur nous !
Le vent, qui s'tait lev peu peu, se mit souffler avec
violence. Il se dchana si brutalement sur le canot qu'Alice dut
s'agripper au plat-bord pour ne pas perdre l'quilibre. Des
vagues normes se ruaient maintenant l'assaut de
l'embarcation, qu'elles menaaient de submerger tout instant.
Un nouvel clair illumina le ciel de sa lueur aveuglante et,
ce signal, une pluie diluvienne s'abattit sur le lac.
Mon Dieu, c'est pouvantable, gmit Hlne. Je ne peux
plus gouverner le bateau : je n'y vois plus rien !
D'un bond, Alice vint se poster derrire son amie et
s'effora de scruter la pnombre son tour. La rive s'tait efface
comme par enchantement, et les trombes d'eau empchaient de
distinguer quoi que ce ft au-del de l'avant du canot.
Essaie de tenir ton cap ! conseilla Alice, criant tuette pour se faire entendre dans le vacarme de l'orage.
Un peu plus tard, la pluie se calma et un crachin lui
succda. Mais l'orage n'tait pas termin pour autant, car le vent
continuait souffler en tempte, et il semblait aux jeunes filles
voir les vagues grandir de minute en minute.
Si l'on pouvait au moins distinguer quelque chose!
s'cria Hlne.
Suivant le conseil que lui avait donn son amie, elle s'tait
efforce jusque-l de tenir le cap en direction du
camp des Biches, mais il lui tait impossible destimer
limportance de la drive cause par les vagues et le vcni. Aussi
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n'avait-elle pas la moindre ide de la distance qui sparait


encore le canot du rivage.
Tout coup, un clair traversa le ciel comme un ruban de
feu et sa lueur illumina l'tendue du lac. Suspendant son souffle,
Alice se pencha en avant et scruta l'eau noire. Ce qu'elle vit la
glaa d'horreur. Droit devant elle, un tronc d'arbre flottait la
drive, barrant la route au canot! Elle poussa un cri : a La
barre toute! Vite, s'exclama-t-elle, pouvante.
Hlne avait aperu l'obstacle, elle aussi, mais elle semblait
paralyse par la terreur et ne put faire un geste.
La barre, la barre toute! rpta Alice tue-tte.
Hlne accomplit brusquement la manuvre. Le canot
obit, mais trop tard. Le tronc d'arbre surgit devant l'trave, et
dans un fracas de bois bris, l'embarcation se jeta sur lui.
Le choc brutal fit perdre l'quilibre Alice qui tomba la
renverse au fond du bateau, tandis qu'Hlne, cramponne la
barre, poussait des cris de frayeur.
Alice, n'as-tu pas de mal? questionna-t-elle d'une voix
angoisse.
Sans rpondre, Alice se releva d'un bond. Elle prouva
aussitt une difficult extrme se tenir debout, car le canot
donnait fortement de la bande. Elle s'aperut alors que la
collision avait provoqu dans la coque une large dchirure par
laquelle l'eau s'engouffrait rapidement.
Vite, Hlne, il faut que tu m'aides coper, s'exclama-telle. Sinon, nous allons sombrer!
Elle s'lana vers la brche et, arrachant son cir, essaya de
l'enfoncer dans l'ouverture, la manire d'un tampon. De son
ct, Hlne empoigna un seau rouill qui se trouvait porte
de main, et elle se mit coper avec ardeur. Cependant

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Le choc brutal fit, perdre l'quilibre Alice.

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malgr ses efforts dsesprs, l'eau affluait plus vite qu'elle


ne pouvait la chasser.
C'est inutile, gmit-elle. Nous sommes en train de
couler!
Alice avait galement compris qu'il serait impossible
d'aveugler la voie d'eau. Le canot tait perdu et ses deux
occupantes aussi, moins que des secours ne surviennent au
plus vite.
II faut appeler l'aide! s'cria-t-elle. Quelqu'un va peuttre nous entendre.
Les deux jeunes filles mirent leurs mains en porte-voix et
lancrent des appels dsesprs : Au secours ! Au secours !
Nulle rponse ne leur parvint que la plainte railleuse du
vent qui soufflait leurs oreilles, comme pour les narguer dans
leur dtresse.
Mon Dieu, qu'allons-nous devenir? s'exclama Hlne
avec dsespoir.
Les deux amies avaient dj de l'eau la cheville et
l'embarcation s'enfonait vue d'il, lorsque Alice aperut une
norme vague qui accourait droit vers elles. Elle comprit que
cela signifiait la fin de l'aventure.
Nous sommes perdues! hurla Hlne. Nous sommes...
A cet instant un dluge s'abattit sur l'embarcation et les
mots de la jeune fille s'achevrent dans un cri dsespr, tandis
que l'eau se refermait au-dessus d'elle.

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CHAPITRE II
LE NAUFRAGE
le canot sombra, Alice sauta l'eau et, en quelques
brasses vigoureuses, parvint s'carter de l'pave. Sa premire
pense fut alors pour son amie. Qu'tait-elle devenue?
Alice Roy tait excellente nageuse, mais elle savait qu'il
n'en allait pas de mme pour Hlne. Celle-ci tait tout juste
capable de se maintenir la surface dans l'eau calme d'une
piscine. Jamais elle ne pourrait rsister l'assaut des normes
vagues dchanes sur le lac.
Alice jeta autour d'elle un regard dsespr. Mon Dieu, il
faut absolument que je retrouve Hlne, pensa-t-elle. Je ne puis
la laisser se noyer!
QUAND

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A ce moment, elle vit son amie qui se dbattait non loin


d'elle. Dans sa terreur, la jeune fille avait oubli les quelques
notions de natation qu'elle avait jamais eues et s'puisait en
mouvements dsordonns.
En un clair, Alice la rejoignit et, se plaant derrire elle, la
saisit fermement par la nuque, puis voulut l'obliger s'allonger
sur l'eau. Mais peine commenait-elle soulever le corps de
son amie qu'une vague terrible s'abattit sur les naufrages. A
demi asphyxie, Hlne acheva de perdre la tte et s'accrocha au
cou d'Alice.
Lche-moi! s'cria celle-ci.
Trop affole pour se rendre compte de ce qu'elle faisait,
Hlne resserra encore son treinte et les deux jeunes filles
coulrent pic.
Pendant les premires secondes, une panique irrsistible
s'empara d'Alice, car elle savait que le geste instinctif de son
amie pouvait leur tre fatal. Puis son cerveau retrouva sa lucidit
et elle commena raisonner calmement. Tentant une
manuvre dsespre, Alice appuya ses deux mains sur le
visage d'Hlne et le repoussa de toutes ses forces. Ds qu'elle
sentit que son amie commenait lcher prise, elle se baissa
brusquement pour chapper au bras pass autour de son cou
comme un carcan, et elle remonta la surface de l'eau. Mais
cette fois, Hlne n'eut pas le temps de faire un geste : en un clin
d'il, Alice s'empara d'elle et l'immobilisa fermement dans la
position requise pour le sauvetage des noys.
Surtout, ne bouge pas, recommanda-t-elle. Sinon nous
n'avons aucune chance de nous tirer de l. Quand tu verras
arriver une autre vague, tche de retenir ton souffle. Ne crains
rien : je ne te lcherai pas.
II devenait vident qu'Hlne serait bientt hors d'haleine
si elle ne parvenait pas dominer sa peur et retrouver son
sang-froid. Alice elle-mme sentait dj le souffle lui manquer,
et, pour un nageur encore loign de la cte, c'est l
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un avertissement des plus srieux. Cependant, la jeune


fille ne songea pas un seul instant abandonner son amie.
Alice ne se faisait gure d'illusions sur sa situation :
quoique tant excellente nageuse, il lui serait impossible de
regagner la rive. Seule, elle aurait eu quelque espoir d'y russir,
mais avec son amie, il n'y fallait plus songer. Si, au moins,
toutes deux pouvaient se maintenir la surface assez longtemps
pour attendre du secours !
Le canot avait disparu sous les vagues et le tronc d'arbre
qui aurait pu servir de radeau aux naufrages s'en tait all la
drive, perdu dans l'obscurit.
Mon Dieu, comme je voudrais que ce maudit bout de
bois revienne de notre ct! songeait Alice.
Comme pour exaucer son vu, l'pave surgit au mme
moment non loin de la jeune fille. Mais avant que celle-ci ait eu
le temps de la rejoindre, elle disparut de nouveau. Alice eut beau
chercher alentour, elle n'en vit plus trace.
puise, elle lana un appel dsespr : Au secours !
Elle savait cependant que sa voix ne pouvait porter bien
loin, dans le bruit des vagues et du vent. Le sort en tait jet :
elle tait, comme son amie, la merci de la tempte.
En cet instant o elle se sentait irrmdiablement perdue, il
tait bien naturel que les penses d'Alice Roy se tournassent
vers son pre. Le reverrait-elle jamais?
Jusqu'alors la jeune fille avait men une existence
heureuse, bien que la disparition prmature de sa mre et
attrist son enfance. Avec son pre James Roy, avou de grand
renom, elle habitait la ville de River City, situe une
soixantaine de kilomtres du lac des Biches. Elle assumait la
direction de la maison, seconde par une vieille servante, Sarah.
Alice avait toujours suivi avec beaucoup d'intrt les
affaires de son pre. Ce dernier, qui se chargeait volontiers de
causes difficiles et mystrieuses, avait eu maintes occasions de
constater la clairvoyance et l'intrpidit de sa fille. Il tait fier
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d'elle et n'hsitait pas vanter son talent rsoudre les nigmes


les plus ardues.
Cependant, tandis qu'au lac des Biches Alice luttait de
toute son nergie afin de soutenir son amie Hlne Carvin, elle
se demandait si cette aventure serait pour elle la dernire.
Combien de temps allait-elle pouvoir se maintenir encore la
surface des eaux tumultueuses?
Les secondes passaient, interminables. A intervalles
rguliers, Alice lanait de nouveaux appels au secours, bien
qu'elle ft persuade de leur inutilit. Elle avait prsent le
souffle court et sa respiration devenait de plus en plus difficile.
Hlne, qui avait un peu retrouv son calme, se rendait
compte que les forces d'Alice commenaient la trahir. Ce fut
seulement alors qu'elle comprit le sacrifice qu'tait en train

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de consentir Alice. Comment celle-ci aurait-elle pu


esprer atteindre la rive, charge cl encombre comme elle
l'tait? Pense loi, Alice, supplia-t-elle. Va-t'en sans moi.
- jamais!
- Mais, toute seule, m l'en tirerais, je t'assure.
Tandis que si lu t'obstines me sauver, nous allons
nous noyer toutes les deux.
Alice savait bien que son amie disait la vrit, mais elle ne
relcha pas une seconde son treinte. Rien n'aurait pu la
convaincre d'abandonner Hlne. Il lui semblait chaque instant
qu'elle n'aurait plus la force de faire une nouvelle brasse et,
pourtant, elle y parvenait encore, grce un immense effort de
volont.
Tout coup, elle crut entendre un bruit insolite ml au
grondement du vent. tait-ce le simple effet de son imagination
ou bien avait-elle vraiment peru le choc d'un aviron?
Au secours! s'cria-t-elle. tait-ce une voix qui lui
rpondit, ou bien ses oreilles lui jouaient-elles encore un
mauvais tour? Pour la seconde fois, Alice lana son cri de
dtresse. Alors, il n'y eut plus de doute possible, car elle
distingua ces mots :
Courage! J'arrive!
Du secours, enfin ! Cette pense redonna des forces la
pauvre Alice et lui permit de lutter encore quelques instants.
O tes-vous? questionna une voix perante.
Ici, ici! cria Alice.
Une masse sombre se profila travers la bruine, se
prcisa : c'tait une barque rames!
Mon Dieu, pourvu que je puisse tenir assez longtemps!
songea Alice avec angoisse.
Tandis que l'embarcation s'approchait, Alice redoutait de la
voir chavirer. Au dernier moment, elle s'lana vers les
naufrages, porte sur la crte d'une vague. Il n'y avait qu'une
seule personne bord, et c'tait une jeune fille dont
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Courage! J'arrive!
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les faibles forces soutenaient contre la mer et le vent une


lutte d'apparence drisoire.
A deux reprises, elle tenta d'amener sa barque auprs
d'Alice soutenant toujours sa compagne. Mais ce fut en vain. A
la troisime tentative, Alice bondit et russit s'accrocher
l'embarcation au moment o celle-ci passait sa porte. Se
cramponnant d'une main au plat-bord, elle tira Hlne de toutes
ses forces et l'aida trouver une prise solide, elle aussi. Puis elle
cria son amie :
Grimpe dans le bateau, je vais essayer de servir de
contrepoids !
Tandis que la jeune fille se soulevait la force du poignet
avant d'oprer un rtablissement, Alice s'efforait de maintenir
la barque en quilibre. L'embarcation roula fortement d'un bord
l'autre, faillit chavirer, mais se maintint flot. Aide par
l'inconnue demeure aux avirons, Hlne russit sa manuvre.
Ce fut une tche beaucoup plus difficile que de hisser Alice
dans la barque son tour. On y parvint finalement. Ds
qu'Hlne vit son amie en scurit, elle s'effondra au fond du
canot, puise.
Cependant, Alice rsista la tentation de s'abandonner
son immense fatigue, car il lui avait suffi d'un coup d'il pour
s'apercevoir que leur sauveteur tait galement bout de forces.
La jeune fille ne maniait plus ses avirons qu' grand-peine et il
lui restait tout juste assez d'nergie pour empcher l'embarcation
de chavirer.
Donnez-moi les rames, s'cria Alice. Il faut que vous
vous reposiez un peu.
J'avoue que je n'en puis plus, dit l'inconnue. Quand j'ai
entendu vos appels, j'ai saut dans ce bateau et j'ai ram de
toutes mes forces.
Alice se laissa tomber sur le banc de nage et, s'emparant
vivement des avirons :

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Vous tes arrive au bon moment, car nous n'aurions


gure pu tenir plus longtemps, fit-elle. Mais je ne vous en dirai
pas davantage pour l'instant. Nous sommes encore en trop grand
danger. Dans quelle direction faut-il aller? O se trouve la
rive?
La jeune fille ne rpondit que par un geste. Elle semblait
trop lasse pour prononcer une parole.
Alice se mit ramer avec vigueur, et le canot plongea
hardiment dans les vagues.
Le vent avait encore redoubl de violence, et sa voix
dchane semblait hurler de folles menaces l'oreille des trois
jeunes filles. l'ai viendraient-elles vaincre sa fureur?
Tandis que la barque tanguait cl roulait sous les assauts de
la tempte, Alice tait persuade de livret une bataille dj
perdue. Et la frayeur dcuplait ses forces.

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CHAPITRE III
LAURA
ramait avec l'nergie du dsespoir, doutant plus que
jamais de l'efficacit de ses efforts. Ses bras lui faisaient mal
crier et une effroyable lassitude pesait sur elle. Glace jusqu'
la moelle par la bise, les mains paralyses par le froid, elle
aurait voulu renoncer, cesser ce combat inutile. Ah! que n'etelle donn pour se laisser tomber de son banc et se blottir au
fond du bateau pour se reposer, comme Hlne!
Pourtant, il lui tait impossible d'abandonner la lutte, car
elle savait que le salut de ses compagnes dpendait d'elle. Elle
devait s'acharner, cote que cote. Tandis qu'elle se
ALICE

23

penchait obstinment sur ses avirons, ceux-ci grinaient


dans les dames de nage, comme pour protester contre la
violence de l'effort qu'on leur imposait.
La jeune inconnue qui avait brav les lments pour
secourir les naufrages ne s'accorda qu'un bref repos. Bien
qu'elle ft puise, elle prit un troisime aviron au fond du
bateau afin d'aider Alice. Unissant leurs forces, les deux
rameuses redonnrent la barque un lan qui la fit bondir sur
l'eau. Quand Alice vit qu'elle commenait progresser, malgr
la puissance des vagues et du vent, l'espoir lui revint.
Nous y arriverons! s'cria-t-elle pour encourager sa
compagne.
A ce moment, un clair aveuglant illumina le lac et, droit
devant elle, travers la pluie, Alice aperut la rive. Alors, un
sentiment de soulagement impossible dcrire s'empara d'elle.
Mais la bataille n'tait pas gagne pour autant, car sa
camarade poussa soudain un cri d'alarme :
Attention aux rochers !
A peine ces mots avaient-ils t prononcs qu'un nouvel
clair rvla plus clairement les berges, et les jeunes filles virent
surgir peu de distance la crte redoutable d'un rocher.
Mon Dieu, nous sommes perdues! s'cria l'inconnue,
haletante.
A gauche, vite! rpliqua promptement Alice. C'est notre
seule chance.
Jamais nous ne nous tirerons de l, jeta l'autre d'une
voix rauque.
Mais si, il le faut!
L'instant tait critique et Alice sentit une sueur d'angoisse
lui perler sur le visage. Pourtant elle ne perdit pas son sang-froid
et, d'un coup d'aviron particulirement habile, parvint viter le
rocher. Une grosse vague, survenant au

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mme moment, souleva la barque comme un ftu et acheva


de la mettre hors de danger. Cinq minutes plus tard, les jeunes
filles se trouvaient dans une petite crique qui semblait
relativement tranquille.
Sauves ! murmura Alice.
Enfin, elle sentit ses rames racler le sable et les lcha
aussitt pour sauter dans l'eau peu profonde. Sa coquipire la
suivit et ensemble elles tirrent la barque sur la rive.
Puis, elles aidrent Hlne se relever et prendre pied sur
la terre ferme. La jeune fille pouvait peine se tenir debout.
Mon Dieu, o sommes-nous prsent? s'cria Alice avec
inquitude. N'y a-t-il personne aux environs chez qui nous
pourrions emmener Hlne?
La seule maison que je connaisse est plus d'un
kilomtre d'ici, dclara l'inconnue. Mais beaucoup moins loin,
il y a un garage bateaux. Nous allons essayer d'y transporter
votre amie.
Je vous assure que je suis tout fait capable de marcher
, protesta Hlne d'une voix teinte.
Soutenue par ses compagnes, elle entreprit bravement de
prouver qu'elle disait vrai. Et les trois rescapes se mirent en
route le long de la grve, chancelantes et grelottant de fatigue et
de froid.
Nous y sommes ! annona bientt l'inconnue.
Elle s'arrta devant un petit pavillon de bois, coquet et bien
construit, qui se trouvait quelque distance de la rive. Elle
ouvrit la porte et fit entrer Alice et Hlne.
Ce n'est saris doute pas trs confortable, dit-elle, mais
nous pourrions peut-tre attendre ici la fin de l'orage. De toute
faon, cela vaudrait mieux que de rester sous la pluie.
Elle suivit ses compagnes l'intrieur et referma la porte.
II fait noir comme dans un four, murmura Hlne avec un
soupir.

25

Attendez, je vais essayer de trouver une lampe. Il y en a


srement une quelque part.
Aprs avoir furet un moment ttons, elle dcouvrit un
quinquet et une bote d'allumettes.
Voil qui est dj mieux, dit-elle en allumant la mche. A
prsent, nous allons pouvoir faire connaissance.
Alice et Hlne dvisagrent avec curiosit l'inconnue qui
les avait sauves. C'tait une grande fille mince, au visage
dlicat, rendu pathtique par le regard craintif d'immenses yeux
sombres. Elle portait une robe d'un noir austre, sans la moindre
garniture. La svrit de cette tenue ne pouvait faire cependant
que cette jeune fille ne ft fort jolie.
C'est peine si nous vous avons remercie de nous avoir
sauves, commena Alice. Bien mieux, nous ne connaissons
mme pas votre nom.

Mon nom? rpondit l'inconnue en souriant. Je


m'appelle Laura Pinkerton.
Alice se prsenta son tour, imite par son amie.
C'est une chance que vous soyez ainsi venue notre
secours! s'cria-t-elle avec lan. Vous aviez donc peru nos
appels?
Mais oui. Quand l'orage a clat, je me promenais au
bord de l'eau. Et c'est en revenant mon htel que j'ai
entendu appeler l'aide. J'tais seule et, sur le moment, je me
suis demand que faire.
Vous avez trouv un bateau? dit Alice.
Heureusement, il y en avait un sur la plage. Mais j'avais
peur de tenter un sauvetage toute seule.
Et pourtant, vous avez os le faire, s'exclama Alice.
D'ailleurs, je voudrais bien savoir qui n'aurait pas redout de
s'embarquer par un orage comme celui-l!
Oh! ce n'tait pas tellement l'orage... Figurez-vous que
j'ai terriblement peur de l'eau. Depuis toujours. Je n'ai
mme jamais pu apprendre nager...
26

Je m'appelle Laura Pinkerton.

27

Comment, vous ne savez pas nager? s'cria Alice


stupfaite. Et vous avez risqu votre vie pour nous sauver?
Je ne disposais de nul autre moyen, rpondit la jeune
fille d'une voix unie. Je ne pouvais pas vous laisser noyer.
Vraiment, Laura, nous ne pourrons jamais
vous exprimer assez notre reconnaissance de ce que vous avez
fait pour nous. Il vous a fallu un grand courage pour vous
lancer ainsi notre secours.
C'est magnifique! ajouta Hlne avec feu.
Oh ! vous savez, je n'ai pas tellement de mrite, reprit
Laura. D'abord, je rame trs mal, et si la chance n'avait pas t
avec moi, je ne serais jamais parvenue vous atteindre...
Habitez-vous par ici? questionna Alice.
Une expression mlancolique passa sur le visage de Laura
Pinkerton.
Je suis pour l'instant l'htel du Lac, environ deux
kilomtres d'ici, rpondit-elle.
Vous faites beaucoup de promenades aux environs?
reprit Alice d'un ton encourageant. Il lui semblait qu'un souci
secret tourmentait leur nouvelle amie et elle souhaitait inciter
celle-ci se confier davantage.
a Oui, je sors quand je me sens par trop dprime et que la
solitude me pse , commena Laura. Elle se tut, hsita un
instant, puis ajouta d'une voix sourde : Vous comprenez, je
viens de perdre ma mre...
Oh! je suis dsole, murmura Alice. Pardonnez ma
maladresse, je ne pensais pas vous rappeler d'aussi pnibles
souvenirs.
C'est moi qui aurais d en parler tout de suite. Je
voulais le faire. Il y a des moments ou j'prouve un tel besoin
de me confier quelqu'un. Je suis si dsempare... et je n'ai
personne qui demander une aide ou un conseil.
Mais votre pre?
Il est mort depuis six ans. Je suis orpheline.
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N'avez-VOUS pas d'amis pour vous secourir?


- Hlas ! non. La maladie de ma mre a dur plusieurs
annes et nous vivions l'htel, changeant de rsidence lorsque
sa sant le permettait. C'tait moi qui la soignais et je ne la
quittais gure. Peu peu, nous avons perdu toutes nos relations.
Si nous pouvons vous venir en aide de quelque manire
que ce soit, compte/ sur Hlne et sur moi, dclara Alice
avec fermet. Si c'est une question d'argent...
- Oh! non, fit Laura vivement. Maman m'a laiss une
belle fortune. Ce serait plutt que je me sens si seule, si
dcourage, et puis aussi je me demande quel genre d'homme
est mon tuteur...
Votre tuteur? s'enquit Hlne, intrigue.
Oui, le tribunal a dsign un certain M. Ascott. Jacob
Ascott. Je ne l'ai jamais vu. Je sais seulement que c'tait un
ami d'enfance de ma mre.
Et vous apprhendez votre premire rencontre avec lui?
dit Alice.
Oui. J'attends sa visite ces temps-ci. Il m'a
crit qu'il passerait quelques jours ici avec moi.
Mais pourquoi vous inquiter ainsi, puisqu'il
s'agit d'une personne que connaissait votre mre?
J'avoue que cela peut paratre ridicule, convint Laura,
mais je ne puis m'en empcher. Je ne suis pas tranquille, et
mme, je ressens une impression bizarre... C'est comme si
j'avais la certitude qu'il va m'arriver quelque chose
d'pouvantable. Et j'ai affreusement peur la seule ide de
rencontrer M. Ascott.
Qui sait, peut-tre est-il le meilleur homme de la terre,
objecta Alice. Quand doit-il arriver?
Je ne sais pas exactement. Sans doute vers la fin de la
semaine. Il m'a crit de l'attendre l'htel du Lac.
Sa lettre tait si sche et si impersonnelle que j'en ai
t effraye.
29

Je suis persuade que tout se passera trs bien, assura


Hlne.
J'ai probablement tort de me faire tant de souci, dit
Laura, s'obligeant sourire. Excusez-moi de vous avoir ainsi
ennuyes avec mon histoire.
Mais elle nous a beaucoup intresses,
au
contraire, protesta Alice Roy. Je souhaiterais seulement de
pouvoir vous aider.
Bah! je ne suis pas encore en pril, fit Laura en riant. Si
j'en arrivais l, je ne manquerais pas d'avoir recours vous. A
propos, je ne sais pas encore o vous demeurez?
Pour l'instant, nous sommes dans un camp de vacances
tout prs du lac. Mais nous repartons la semaine prochaine, dit
Alice. En ce qui me concerne, du moins, la chose est sre.
J'habite River City qui n'est qu' une soixantaine de kilomtres
d'ici et je serais trs contente que vous puissiez venir me voir.
Je le ferais avec grand plaisir, condition que mon
tuteur le permette.
Il faudra aussi que vous visitiez notre camp,
ajouta Hlne avec enthousiasme. Tenez, demain aprsmidi, par exemple.
Oui, cela me serait possible, si vraiment vous voulez
de moi, acquiesa Laura avec empressement.
Mais bien sr que nous voulons de vous, s'exclama
Alice. Seulement je vous prviens que tout le camp vous fera
une ovation quand on saura que vous tes une hrone.
Laura sourit ses nouvelles amies et demanda timidement :
Et vous, viendrez-vous me voir?
Certainement , promit Alice.
Comme Hlne jetait un coup d'il machinal vers la
fentre, elle s'aperut que la pluie avait cess. L'orage est
termin, annona-t-elle.
Alors, il faut que je rentre l'htel avant d'avoir eu

30

le temps d'attraper la mort, dit Laura, claquant des dents. Je


suis glace.
Moi de mme, fit Alice.
Et si vous veniez l'htel avec moi?
Oh! non, merci. Vous tes gentille, mais nous allons
regagner directement notre camp. Je suis sre que nos
camarades doivent dj s'inquiter notre sujet.
Eh bien, puisque je ne puis vous convaincre, je vais
me mettre en route.
- Laissez-nous vous remercier encore pour nous avoir
sauves, dit Alice vivement. Je ne sais comment vous tmoigner
notre reconnaissance, mais si jamais je puis vous tre utile,
j'espre que vous viendrez me voir.
Vous pouvez en tre sre , affirma Laura sans hsiter.
Tandis que les trois jeunes filles changeaient des poignes
de main avant de se sparer, Alice Roy ne se doutait pas
qu' peine quinze jours plus tard, elle aurait l'occasion de
s'acquitter pleinement de sa dette envers Laura.

31

CHAPITRE IV
VISITE
ALICE, crois-tu que Laura viendra nous voir cet aprsmidi? demanda Hlne Carvin, confortablement installe sur
une chaise longue, dans le petit pavillon qu'elle partageait au
camp des Biches avec son amie. Je l'espre bien, rpondit
Alice. J'aimerais faire plus ample connaissance avec cette jeune
fille. Elle m'intrigue. Si elle vient cet aprs-midi, il faut
absolument nous ingnier la distraire. Peut-tre russironsnous lui faire oublier ses soucis.
Malgr les dures preuves traverses la veille, Alice
et Hlne ne se ressentaient nullement de leur bain forc. Ds

32

leur retour au camp, elles s'taient dbarrasses de leurs


vtements mouills et mises au lit, ce qui leur avait valu de se
tirer de l'aventure sans attraper le moindre rhume.
La perte du canot qu'elles avaient emprunt au camp les
avait consternes. Mais lorsqu'elles avaient offert d'en
rembourser le prix, on avait refus leur argent en les dchargeant
de toute responsabilit dans l'accident.
Laura m'inquite un peu, reprit Alice. Elle semble si
fragile que je me demande si elle n'est pas malade.
Hlne n'eut pas le temps de rpliquer, car au mme instant
une jeune fille passa sa tte boucle par l'entrebillement de la
porte. Elle venait prvenir les deux amies qu'une visiteuse les
demandait.
Ce doit tre Laura! s'cria Alice.
Hlne sauta bas de sa chaise longue et se prcipita
dehors sur les talons d'Alice. Celle-ci avait devin juste : la
personne qui attendait l'entre du camp tait bien Laura
Pinkerton.
Comme je suis contente que vous soyez venue, fit Alice
avec enthousiasme. Nous tions justement en train de parler de
vous. Et maintenant, nous allons vous prsenter nos
camarades.
Toutes les jeunes filles eurent tt fait de s'assembler autour
du petit groupe, impatientes de lier connaissance avec Laura.
Elles la ftrent comme une hrone, mais les louanges qu'elles
lui prodigurent parurent la laisser assez indiffrente. Alice crut
mme remarquer que, sans se dpartir de son amabilit l'gard
de tout le monde, la jeune fille semblait prendre peu d'intrt
ce qui l'entourait.
Quelque chose la tourmente, j'en suis sre , se dit Alice.
Vivement sollicite par ses nouvelles compagnes, Laura se
joignit bientt la partie de volley-ball qui avait t interrompue
par son arrive. Mais il tait ais de voir qu'elle

33

n'y trouvait pas trs grand plaisir. Aussi Alice dcida-t-elle


que l'heure tait venue pour elle de prendre l'affaire en main.
II fait trop chaud cette heure-ci pour jouer, annona-telle ses amies. Et puis aussi, nous n'avons pas encore eu le
temps, Hlne et moi, de bavarder avec notre invite.
Au soulagement vident de Laura, les deux jeunes filles
l'entranrent alors vers leur pavillon.
Alice offrit la visiteuse l'unique chaise que comptait le
mobilier, puis elle-mme et Hlne s'installrent chacune sur
leur lit. Tout d'abord, elles firent seules les frais de la
conversation, car Laura ne se dcidait pas parler. On la sentait
encore bouleverse par la mort de sa mre.
S'efforant de ramener la jeune fille des penses moins
tristes, Hlne commena lui raconter certaines des aventures
passionnantes dj vcues par Alice.
Elle s'est fait une vraie rputation de dtective, vous
savez, dclara Hlne avec conviction. Tout le monde prtend
qu'Alice est capable de flairer un mystre un kilomtre de
distance.
Laura parut surprise et, se tournant vers Alice :
A quel genre d'affaires vous intressez-vous? lui
demanda-t-elle.
Pratiquement toutes, rpondit Alice. Mon pre est
avou et il lui choit souvent des cas difficiles. J'imagine que je
tiens de lui mon got de l'investigation et du mystre.
Alice excelle dcouvrir les testaments perdus
et secourir les gens sans dfense, annona Hlne, prenant un
air entendu. Elle a un talent!
- Oh! voyons, comme tu exagres, s'cria Alice. Si j'ai
parfois russi trouver la clef d'une nigme, c'est que j'avais eu
de la chance, tout simplement.
- Surtout, Laura, ne la croyez pas : Alice Roy est
si modeste qu'elle ne vous racontera jamais comment elle a aid
les surs Miller entrer en possession de l'hritage qui leur
34

revenait! Sans elle, on allait les frustrer d'une immense


fortune, mais elle a su trouver le vrai testament qui avait t
rdig en leur faveur.
Laisse donc, Hlne. Cette vieille histoire ne
saurait intresser Laura, protesta Alice, fort gne.
Mais si, justement, je trouve cela passionnant! s'cria
Laura.
Hlne et moi, nous ne faisons que de parler de nous,
reprit Alice, et c'est peine si vous avez pu placer un mot...
Oh! je n'ai pas grand-chose dire sur mon compte, je
ne suis vraiment pas une personne intressante, murmura Laura.
Ce n'est pas mon avis, dit Alice doucement. Mais j'ai
bien peur que vous ne vous tourmentiez encore au sujet de votre
tuteur. Est-ce juste?
Le visage dlicat de Laura s'assombrit.

35

Oui, je l'avoue, rpondit-elle. C'est ridicule, puisque ma


mre souhaitait que Jacob Ascott ft dsign comme mon tuteur.
Je ne m'explique pas cette inquitude que je ressens : je suis
littralement pouvante par la perspective de rencontrer cet
homme demain.
Demain? fit Alice avec tonnement.
Oui, j'ai reu ce matin un tlgramme m'annonant
son arrive.
A votre place, je ne me ferais pas tant de souci, dit
Alice d'un ton dsinvolte. Vous allez srement vous trouver
devant un homme sympathique, car votre mre ne vous aurait
pas confi sa garde si elle avait dout de sa bont et de sa
gentillesse votre gard.
Cette apprhension est ridicule, je le sais, et pourtant je
ne puis m'en dbarrasser. Je sens qu'il va m'arriver quelque
chose d'pouvantable.
Laura se leva et se dirigea vers la fentre. Elle se tint
immobile quelques instants, les yeux rivs sur le lac, puis elle se
retourna vers ses htes qui l'observaient avec inquitude.
II ne faut pas attacher d'importance mes ides noires ,
leur dit-elle. Elle eut un sourire triste. Mais je vous promets
que si vous me faites le plaisir de venir me voir l'htel, je serai
plus gaie. Voulez-vous?
Mais oui , dclarrent Alice et Hlne avec ensemble.
Laura hsita un instant, enfin elle ajouta, la mine
pitoyable :
Je me demandais... pensez-vous qu'il vous serait possible
de venir demain?
Bien sr, rpondit Alice, mue. Ce sera une joie pour
nous.
Le soulagement de Laura fut visible, et, prenant cong
d'Alice et d'Hlne, elle leur serra les mains avec gratitude. Puis,
sans s'expliquer davantage, elle quitta les deux jeunes filles.

36

CHAPITRE V
JACOB ASCOTT
LE LENDEMAIN, au dbut de l'aprs-midi, Alice et Hlne,
tenant leur promesse, s'embarqurent sur la vedette qui assurait
rgulirement la traverse du lac. Elles abordrent un peu plus
tard devant l'htel o rsidait
Laura.
Alice se rendit aussitt au bureau de rception o on
l'informa au bout de quelques instants que Laura Pinkerton
attendait ses visiteuses dans son appartement.
L'ascenseur emporta rapidement ces dernires au troisime
tage. A peine Alice eut-elle frapp la porte indique que
Laura ouvrit.
37

Oh! que je suis contente de vous voir, s'cria-t-elle.


J'avais peur que vous ne puissiez venir.
Elle fit entrer les deux amies dans un appartement
lgamment meubl. Point ne fut besoin Alice et Hlne de
demander si Jacob Ascott tait l, car le regard de Laura
trahissait un dsarroi extrme.
En pntrant dans le petit salon qui prcdait la chambre,
elles virent le personnage affal dans un fauteuil prs de la
fentre. Quand Laura fit les prsentations, il se leva et
marmonna : Enchant de vous connatre.
La voix de l'homme tait indiffrente, sans chaleur. Mais
son regard aigu inspecta les visiteuses, et se fit vaguement
approbateur.
Court, replet, ramass sur lui-mme, Jacob Ascott semblait
dpourvu de ce caractre bonhomme que l'on prte
habituellement aux gens de forte corpulence, en juger par le
pli tourment qui lui barrait le front. Il portait des vtements
cossus et un gros diamant ornait sa main droite.
Cependant un silence gnant s'tait abattu dans la pice.
Je craignais bien de ne pas vous voir, commena soudain
Laura d'une voix prcipite. Je quitte l'htel aujourd'hui mme.
Vous partez dj? fit Alice, jetant un coup
d'il inquisiteur vers Jacob Ascott.
Oui, rpondit Laura sans enthousiasme. Mon tuteur
m'emmne au lac Melrose. C'est assez loin d'ici, n'est-ce pas?
Une trentaine de kilomtres je crois, dit Alice.
Je suis navre de ce dpart.
Moi aussi, reprit Laura avec tristesse. Je me plaisais
ici et je commenais justement m'y acclimater.
Mais faut-il vraiment que vous vous en. alliez aussi
vite?
L'air est bien meilleur Melrose, dclara M. Ascott.
La sant de Laura laisse beaucoup dsirer \ j'ai le devoir de
m'en proccuper, puisque j'ai promis sa chre maman de
38

veiller sur elle. J'ai l-bas une villa superbe. Ce sera


tellement plus agrable pour Laura de s'installer chez moi que
de vivre l'htel.
Peut-tre avez-vous raison , convint Alice
regret.
Jacob Ascott lui avait tout de suite dplu, sans qu'il lui et
t possible d'expliquer la rpulsion que lui inspirait le
personnage. Celui-ci semblait traiter Laura avec une certaine
gentillesse et s'intresser son bien-tre. Pourtant ses yeux
prenaient par instants un air mchant, presque cruel, lorsqu'ils
considraient la jeune fille. Alice avait un peu honte de sa
dfiance, mais elle persistait se demander si l'affection de M.
Ascott pour sa pupille tait bien sincre.
Visiblement mal l'aise, Laura jetait vers son
tuteur des regards inquiets.
Voulez-vous que nous prenions le th dans le jardin?
proposa-t-elle ses amies.
C'est une excellente ide , fit Hlne avec
empressement.
Elle aussi prouvait une violente antipathie pour Jacob
Ascott et il lui tardait de n'tre plus en sa prsence. Ce serait un
soulagement pour elle que de bavarder tranquillement avec
Laura.
Cependant M. Ascott n'avait nullement l'intention de laisser
sa pupille mettre son plan excution. Il prit son chapeau et,
gratifiant Laura d'un sourire mielleux :
Je t'accompagne, mon enfant , annona-t-il. Il ne faisait
aucun doute que M. Ascott tait bien dcid ne pas laisser
la jeune fille s'entretenir seule avec les
visiteuses.
II se passe quelque chose d'anormal, songea Alice. Laura
n'a certainement aucune envie de s'en aller Melrose, et c'est M.
Ascott qui l'y contraint.

39

C'tait dsormais pour les trois jeunes filles un aprs-midi


manqu. Toute joie s'tait envole. Tristement, elles passrent
une demi-heure devant leur tasse de th, s'efforant de soutenir
une conversation. Laura tait d'une pleur extrme et ses yeux
taient pleins de frayeur.
M. Ascott semblait n'avoir rien remarqu. Il but son th
d'un trait, mietta sa tranche de gteau sur la nappe. Puis il se
renversa sur sa chaise et entreprit de rgaler les visiteuses du
rcit de ses brillantes russites en affaires. Ses histoires,
manifestement mensongres, ne suscitrent que rvolte et
dgot dans l'esprit de ses auditrices, mais celles-ci l'coutrent
courtoisement, par gard pour Laura.
Je vais faire fructifier l'argent de cette enfant, lana-t-il
avec assurance. Je le placerai et vous verrez ce que cela
rapportera! Quand on sait s'y prendre, on gagne tout coup.
Alice haussa les sourcils et, d'un ton poli, mais o perait
la dsapprobation :
Pensez-vous que ce genre de spculation recueillerait
l'agrment du tribunal? demanda-t-elle.
Le tribunal? fit M. Ascott. En quoi cela le regarde-t-il?
Votre qualit de tuteur lgalement dsign vous rend
responsable des biens de Laura, et l'on vous rclamera des
comptes. Mon pre est avou, aussi suis-je bien renseigne.
Jacob Ascott dvisagea la jeune fille sans bienveillance.
Oui, sans doute , grommela-1-il.
Il repoussa brusquement sa chaise et appela aussitt un
garon.
La note paye, il s'adressa sa pupille :
Mon enfant, tu vas aller faire tes valises immdiatement,
ordonna-t-il d'un ton ferme. Nous partons pour Melrose dans
une demi-heure.
Mais vous m'aviez dit que nous restions encore ici tout
l'aprs-midi, protesta Laura. Je n'ai mme pas eu le temps de
bavarder avec Alice et Hlne.
40

- Je regrette. Il nous faut partir sans dlai. Tes amies


l'excuseront certainement.
La jeune fille se tourna vers ses visiteuses. Celles-ci la
virent prte pleurer.
C'est vraiment trs mal agir envers vous que de m'en aller
aussi vite, alors que je vous avais invites passer l'aprs-midi,
dit-elle d'une voix altre.
Nous nous reverrons certainement avant qu'il soit
longtemps, promit Alice.
Ah! je le voudrais bien. Il faudra venir me voir
Melrose. Je n'y connais pas une me et je vais me sentir
tellement isole. Elle se tourna vers son tuteur.
Quelle est l'adresse de 1^ villa? demanda-t-elle. Je
voudrais la donner Alice et /Hlne.
Jacob Ascott frona les sourcils.

41

L'adresse? Elles n'en ont pas besoin. Le premier chat


coiff leur indiquera le chemin de ma maison.
Alice scruta curieusement le visage du tuteur. Pourquoi
semblait-il si impatient de sparer Laura de ses amies?
Enfin, sa rponse la requte de la jeune fille prouvait qu'il
ne tenait nullement ce qu'elle ret leur visite Melrose.
Ainsi, il faut que je vous quitte , dit Laura avec regret.
Tristement, Alice et Hlne l'embrassrent. Elle retint un
instant la main d'Alice entre les siennes et lorsque le regard des
deux jeunes filles se croisa, on et dit que Laura cherchait
dsesprment faire comprendre quelque chose.
Allons, mon enfant, presse-toi , s'cria M. Ascott,
manifestant son impatience.
Comme pour mieux marquer son affection envers sa
pupille, il lui posa ngligemment la main sur l'paule. La jeune
fille eut un geste de recul instinctif.
Oui, je viens , rpondit-elle d'une voix morne.
Puis, sans ajouter un mot, elle se dtourna et quitta ses
amies. Suivie par M. Ascott, elle regagna l'htel.
Songeuses, Alice et Hlne revinrent l'embarcadre pour
y attendre l'arrive de la vedette qui les ramnerait leur camp.
C'est une honte! s'cria Hlne rompant brusquement
un long silence.
Certes oui, convint Alice. Et je ne blme pas Laura de
montrer si peu d'enthousiasme pour s'en aller Melrose. Je crois
qu'elle ne sera pas heureuse chez cet homme-l.
Moi, je suis sre qu'elle sera malheureuse. Son tuteur
n'est qu'un ours mal lch!
Pauvre Laura, c'est pouvantable! dit Alice hochant
tristement la tte. Comme je voudrais pouvoir faire quelque
chose pour elle!

42

CHAPITRE VI
EN ROUTE POUR RIVER CITY
dans le tourbillon joyeux de la vie au camp
des Biches, Alice et Hlne n'eurent gure le temps de songer
Laura Pinkerton. Tout d'abord, Alice avait eu tendance
s'inquiter de la jeune fille. Elle ne pouvait se dbarrasser de la
conviction que l'intrt manifest par Jacob Ascott envers sa
pupille n'tait qu'une apparence. Mais mesure que les jours
s'coulrent sans apporter la moindre nouvelle de Laura,
celle-ci passa l'arrire-plan des proccupations d'Alice.
ENTRANES

43

Ce n'taient, du matin au soir, que parties de


tennis, baignades, randonnes dans les bois, canotage, jeux et
bricolage, et le souvenir de Laura s'estompait de plus en plus
dans l'esprit des deux jeunes filles.
Alice Roy prenait tant de plaisir la vie du camp qu'elle
prolongea son sjour. Cependant, le jour arriva o il lui fallut
annoncer son dpart. C'est en vain qu'Hlne la pressa de le
diffrer encore.
Aprs le djeuner, Alice se dirigea vers l'appentis qui
servait de garage et, devant ses camarades consternes, sortit
son cabriolet bleu. Puis, aprs un dernier au revoir lanc la
ronde, elle mit son moteur en route et elle manuvra avec
adresse pour sortir du camp et gagner la grand-route.
Celle-ci longeait le lac des Biches sur une bonne partie de
ses rives, et Alice roulait lentement afin d'admirer une dernire
fois le panorama des berges. Elle ne s'loignait qu' regret, car
elle avait pass l de merveilleuses vacances. Elle aimait ces
eaux d'un bleu limpide, les arbres immenses, l'odeur vgtale de
la fort ainsi que le murmure du vent glissant sur les aiguilles de
pin.
Lorsqu'elle eut enfin quitt la zone boise qui avoisinait le
lac, le paysage devint moins intressant et elle commena
forcer l'allure. Elle levait de temps en temps un regard anxieux
vers le ciel. Le soleil brillait toujours, mais Alice se rendait
compte que les nuages moutonnant l'horizon s'assombrissaient
rapidement. Et elle eut bientt la certitude qu'un orage se
prparait.
C'est bien ma chance, se dit-elle, furieuse. Heureusement
que j'ai des chanes pour mes roues si je dois passer dans la
boue.
Inquite, elle jeta un coup d'il son compteur et constata
avec soulagement qu'elle se trouvait presque mi-chemin de
River-City.

44

Inutile de me faire du souci, dcida-t-elle. Je serai la


maison avant la pluie.
Bien qu'Alice n'et jamais redout l'orage, sa rcente
aventure au lac des Biches l'avait grandement impressionne.
Aussi appuya-t-elle fond sur l'acclrateur. Le petit cabriolet
bleu bondit en avant et fila toute vitesse sur la route, malgr
les ornires.
La jeune fille roulait ainsi depuis quelques instants
lorsqu'elle aperut un obstacle devant elle. Elle freina et le
cabriolet s'arrta net devant une pancarte plante sur un barrage.
Pont en rparation.
Route dvie.
Suivre la flche en direction du lac Melrose.
Au-dessous, une flche indiquait en effet le chemin
prendre, franchement sur la gauche.
Un bref regard vers le ciel avertit Alice qu'elle n'avait plus
de temps perdre. D'normes nuages noirs commenaient dj
masquer le soleil.
Cette fois, il n'y a aucun doute : je n'chapperai pas
l'orage.
Elle manuvra en toute hte pour s'engager sur la
dviation du lac Melrose. Malgr la ncessit o elle tait de se
dpcher, elle n'osa pas s'lancer toute vitesse sur ce chemin
que creusaient de profondes ornires.
Bientt, la route sinueuse s'engagea dans la fort et Alice
ne la distinguait plus qu' grand-peine de la masse sombre des
arbres, car les nuages s'paississaient sans cesse. Elle dut
allumer ses phares. Tous ses nerfs lui semblaient tre fleur de
peau, et le sentiment d'inscurit qu'elle prouvait crait en elle
une vritable angoisse. Elle se demandait comment elle
rejoindrait la grand-route si jamais l'orage la surprenait dans la
fort.
45

Cette incertitude fut de courte dure, car Alice vit soudain


de grosses gouttes de pluie scintiller la lumire des phares.
Elles disparurent, bientt confondues dans une trombe d'eau qui
s'abattit avec une telle violence que l'on et pu croire ouvertes
dans le ciel les vannes de quelque cluse gigantesque. Les
ornires du chemin se transformrent en ruisseaux tumultueux
qui dbordrent, inondant la route d'une nappe de boue.
C'est terrible! s'cria Alice. Si mes roues s'engageaient
par malheur dans ces ornires, je ne pourrais m'en sortir!
La voiture chassait d'un bord l'autre. A plusieurs reprises,
elle n'vita le foss que de justesse, et ce fut miracle si Alice put
continuer avancer sans accident.
Mais au bout d'un moment, elle vit une cte devant elle, et
bien que la monte ne ft pas trs longue, elle comprit qu'il lui
serait impossible de la gravir sans chaner ses pneus.

46

Inutile de tenter la chance, dcida-t-elle. Je n'ai plus qu'


m'arrter et me mettre au travail.
Elle se rangea au pied d'un grand arbre qui l'abriterait de la
pluie, puis chercha le vieil impermable et les bottes de
caoutchouc dissimuls sous le sige de la voiture. Quand elle les
eut enfils, elle alla sortir les chanes du coffre et s'attaqua
rsolument sa besogne.
Celle-ci tait fort peu rjouissante, car les roues du
cabriolet taient couvertes de boue et les chanes rtives. Alice
dut batailler, pousser et tirer pleins bras.
Ayant enfin achev de fixer la dernire chane, elle se
dbarrassa avec prcaution de son impermable et de ses bottes
boueuses, puis monta en voiture.
Elle dmarra et, lentement, monta la cte, puis redescendit
sur l'autre versant. Comme elle allait aborder le terrain plat, la
furie des lments redoubla.
Les arbres se tordaient et ployaient sous les assauts du
vent, et la fort rsonnait de la grande plainte des branches
tourmentes par la tempte. Le tonnerre claquait de toutes parts,
puis on l'entendait gronder et rouler interminablement aux
quatre coins du ciel, lui-mme travers d'clairs fulgurants.
L'essuie-glace ne suffisait plus nettoyer le pare-brise,
Alice distinguait peine le chemin, et il lui fallait toute son
attention et toute son adresse pour viter de tomber dans les
ornires. Il aurait suffi d'une seconde de dfaillance pour que la
voiture s'embourbt irrmdiablement.
Heureusement, Alice tait excellente conductrice et, vrai
dire, l'tat de la route lui causait moins d'inquitude que la
violence de l'orage. Les coups de tonnerre se succdaient sans
arrt et leur vacarme travers de claquements secs annonait
tout instant que la foudre venait de tomber.
Soudain une lueur fulgurante traversa la route comme une
langue de feu quelques mtres devant la voiture. Au mme

47

moment, retentit un fracas assourdissant et Alice crut que


le cabriolet avait t touch.
Puis il y eut un craquement terrible et la jeune fille vit un
pin s'abattre vers le sol dans un grand bruit de bois bris. En un
clair, elle comprit qu'elle allait se trouver sur la ligne de chute.
Jouant le tout pour le tout, elle bloqua ses freins.

48

CHAPITRE VII
RENCONTRE
LARBRE foudroy tomba en travers de la route. Le tronc
s'abattit quelques mtres de l'endroit o Alice s'tait arrte.
La jeune fille demeura un long moment cramponne son
volant, tourdie, sans comprendre quelle chance elle avait eue
d'chapper la mort. Tout s'tait droul si rapidement qu'elle
n'avait pas eu le temps d'avoir peur. Mais prsent que le
danger tait pass et qu'elle songeait ce qu'aurait pu tre son
sort, elle se sentait envahie par une grande faiblesse.
Si je n'avais pas frein aussi sec, j'aurais t crase , se
dit-elle.
49

Longuement, elle considra l'arbre qui, prsent, lui barrait


le chemin. Que faire? Il lui fallait pourtant regagner River City.
Ah! si quelqu'un pouvait seulement lui venir en aide.
II n'y a sans doute me qui vive des kilomtres la
ronde, pensait-elle. Il est bien vident que si je veux me tirer de
ce mauvais pas, je ne dois compter que sur moi-mme !
Sans enthousiasme aucun, Alice reprit son impermable
mouill et enfila de nouveau ses bottes de caoutchouc. Comme
elle descendait de voiture, une rafale charge de pluie lui gifla le
visage. Elle se hta de refermer la portire et, pataugeant dans la
boue liquide, se dirigea vers l'arbre abattu.
Ce n'tait encore qu'un jeune pin. Alice empoigna les
branches deux mains et tira de toutes ses forces. L'arbre ne
bougea pas d'un pouce. Elle tenta alors de soulever le tronc,
mais ce fut encore un effort inutile.
Et si j'essayais de le faire rouler? se demanda-telle.
Elle s'arc-bouta contre l'obstacle et poussa de tout son
poids. Malheureusement les branches qui reposaient sur le sol
empchaient le tronc de bouger. Cela donna Alice une
nouvelle ide et elle se mit brancher le pin, mthodiquement,
rameau par rameau.
Au bout de quelque temps, la pluie cessa et Alice, qui
perdait patience, dcida de faire une tentative pour dplacer
l'obstacle. Elle s'approchait de l'arbre lorsqu'elle entendit un
bruit insolite derrire elle.
Mon Dieu, si quelqu'un venait passer par ici !
murmura-t-elle.
Elle carquilla les yeux et comprit bientt la raison de
qui l'avait intrigue. C'tait un norme chien au poil hirsute,
ruisselant de pluie. L'animal regarda Alice d'un il surpris et
s'arrta bonne distance.
Viens, mon chien! s'cria la jeune fille. Viens, o est ion
matre?
50

Au lieu d'obir l'invite, le chien se secoua nergiquement,


envoyant une pluie de gouttelettes sur Alice et sur la voiture,
puis il fit demi-tour et s'esquiva dans le sous-bois.
Alice se laissa tomber sur le tronc d'arbre avec un sourire
dsabus.
Mme ce chien refuse de me venir en aide , se dit-elle.
Tout coup, elle sursauta et prta l'oreille. Elle entendait
un bruit de pas. Quelqu'un marchait sur la route, et s'avanait
dans sa direction en pataugeant dans l'eau et dans la boue. Elle
se releva d'un bond.
J'espre que ce sera une personne capable de m'aider ,
songea-t-elle.
Quand la silhouette de l'arrivant apparut dans la lueur des
phares, Alice s'aperut qu'il s'agissait d'une jeune fille dont la
mise dsordonne et l'air affol lui inspirrent aussitt piti.
Excusez-moi, commena l'inconnue, qui s'tait lance
vers Alice. Je suis dans une situation dsespre. Pourriez-vous
m'aider gagner River City?
Reconnaissant cette voix qui lui tait familire, Alice put
peine en croire ses oreilles.
Laura Pinkerton! s'cria-t-elle.
La jeune fille sursauta violemment en entendant son nom
et, pour la premire fois, scruta avec attention le visage de son
interlocutrice.
Mon Dieu, fit-elle, suffoque. Je vous distinguais si
mal... J'tais compltement blouie par vos phares!
On la sentait bouleverse. Elle avait d courir de toutes ses
forces, car elle tait hors d'haleine. Tte nue, elle avait
simplement jet sur ses paules un manteau lger qui la
protgeait mal contre la pluie. Elle offrait en vrit un spectacle
pitoyable.

51

Que se passe-t-il? demanda Alice, stupfaite. Vous


pleurez!
Laura s'effondra auprs de son amie et clata en sanglots.
Oh! Alice, si vous saviez ce qui m'arrive!
Alice Roy passa doucement son bras autour des paules de
la jeune fille.
Vous ne devriez pas tre dehors par un temps pareil, lui
dit-elle avec une feinte svrit. Je me demande quoi pense
votre tuteur pour vous avoir laisse sortir aussi peu vtue.
Mon tuteur! Je ne veux plus entendre parler de lui et
j'espre bien ne jamais le revoir!
Quoi, vous vous seriez donc sauve?
Parfaitement. Je ne pouvais plus y tenir.
Et vous vouliez aller River City?
Oui, je pensais que vous pourriez me secourir. Je n'ai
personne d'autre qui demander assistance.
- Mon pauvre petit, fit Alice, profondment mue. Bien sr
que je vais vous aider : je n'ai pas oubli ma promesse.

52

Ds que j'aurai pu dplacer cet arbre qui me barre le


passage, nous nous mettrons en route. Je rentre justement chez
moi et vous m'accompagnerez...
Mais que faites-vous donc ici, sur le chemin du lac
Melrose? Il est sinistre... et je me suis souvent dit
que personne ne devait jamais le prendre moins d'y tre
absolument oblig.
C'est mon cas, expliqua Alice. Je m'y suis engage
parce que la route normale tait dvie par ici. Ensuite,
l'orage m'a surprise et, comble de malheur, ce pin s'est abattu
juste devant moi. Quand la foudre l'a touch, j'ai bien cru que
ma dernire heure tait arrive.
Vous l'avez chapp belle, en effet.
Oui et j'ai vraiment eu peur, fit Alice avec un petit
rire. L'arbre ne m'a gure manque que de quelques mtres.
D'ailleurs, voyez : plusieurs branches touchent mme le capot de
la voiture.
53

Qu'allez-vous faire prsent! Croyez-vous


russir passer?
C'est bien ce que je me demande, rpondit Alice. Y at-il des maisons aux environs?
Laura frissonna.
Nous ne sommes qu' deux kilomtres de chez mon
tuteur, dit-elle.
Ce n'est certainement pas lui que nous irons
demander du secours...
Ah ! non. S'il me savait ici, je ne sais ce qu'il
me ferait! s'cria Laura. Il faut que je vous dise...
Non, pas maintenant, coupa Alice. Attendez que nous
soyons rendues River City. Pour l'instant, il s'agit
de pouvoir nous changer le plus vite possible : nous sommes
trempes. Tenez, allez vite vous mettre l'abri dans la voiture.
Bah! au point o j'en suis, cela n'a plus grande
importance : je n'ai plus un fil de sec...

54

Voyons, il faut que je trouve le moyen de nous sortir d'ici , reprit


Alice.

55

Voyons, il faut que je trouve le moyen de nous sortir


d'ici , reprit Alice, comme se parlant elle-mme.
Elle rflchit un
instant,
puis se tourna vers sa
compagne : Dites-moi, Laura, seriez-vous assez forte pour
m'aider soulever cet arbre? Il me semble qu' deux, nous
aurions quelque chance de russir.
Je suis sre de pouvoir le faire, rpondit Laura avec
empressement.
Eh bien, allons-y.
Les jeunes filles commencrent par carter et casser les
branches qui entouraient le capot de la voiture, puis elles
s'attelrent bravement au tronc de l'arbre. Bien que celui-ci ft
de petite taille, il pesait terriblement lourd. Alice et son amie
haletaient, mais elles ne tardrent pas tre rcompenses de
leur peine : petit petit, l'obstacle cdait sous leurs efforts. Elles
faisaient des pauses frquentes pour reprendre haleine, puis se
remettaient la besogne avec ardeur.
Je crois qu' prsent je vais pouvoir passer, dclara Alice.
Essayons toujours : nous verrons bien.
Alice et Laura montrent dans la voiture et la conductrice
mit le contact. Elle dmarra lentement et, s'avanant jusqu'
l'extrme bord du chemin, s'engagea avec prudence le long du
bas-ct.
a y est, nous avons russi ! s'cria Alice, soulage. Et
maintenant en route pour River City! Pour l'instant, ayez
confiance et tchez de ne plus penser rien.

56

CHAPITRE VIII
LE RCIT DE LAURA
presque six heures lorsque le cabriolet
atteignit enfin River City et s'engagea dans l'alle qui
menait au garage de James Roy. La couleur bleue de la
carrosserie disparaissait sous la boue qui couvrait la
voiture. C'est avec un soupir de soulagement que les deux
jeunes filles mirent pied terre et tirrent leurs membres
engourdis.
Attends, je vais tout de suite te donner de quoi te
changer, dit Alice, poussant son amie vers la maison.
Quand les voyageuses firent leur entre dans le vestibule,
Sarah, la vieille servante, qui sortait de sa cuisine, les considra
avec stupeur.
IL

TAIT

57

Juste Ciel, dans quel tat vous voil! s'exclama-t-elle.


Vous vous tes donc laiss surprendre par l'orage?
Je crois bien, rpliqua Alice. Sarah, je te
prsente Laura Pinkerton, une amie. Comme tu le vois, nous
sommes trempes et je me demande si tu ne pourrais pas nous
prparer une bonne tasse de th ou nous faire chauffer un peu de
bouillon pendant que nous allons nous changer.
Mais
naturellement,
dit
Sarah
avec
empressement.
Papa est-il la maison? demanda Alice alors que la
servante tournait dj les talons pour regagner la cuisine.
Non, mon petit. Il est parti pour Saint-Louis au dbut de la
semaine dernire.
Je ne savais pas qu'il devait s'absenter , fit
Alice, due. Elle qui avait espr prsenter Laura son pre ds
leur arrive! Et elle reprit : Voyage d'affaires, sans doute?
Oui, je crois qu'il tait question de l'un de ses clients.
Mais il a laiss un mot pour toi. Attends, je vais te le
donner.
Sarah se dirigea vers un secrtaire et, de l'un des tiroirs, sortit
une enveloppe qu'elle tendit la jeune fille.
Tu devrais bien monter te dshabiller avant de lire a ,
conseilla-t-elle.
Alice conduisit Laura au premier tage et eut tt fait de lui
trouver des vtements, car elles taient l'une et l'autre de la mme
taille. Puis, tandis que son amie se prparait, elle parcourut la
lettre de son pre.
On l'a appel Saint-Louis d'urgence, dit-elle Laura.
C'est vraiment regrettable : il aurait t si heureux de te remercier
pour nous avoir sauv la vie, Hlne et moi.
Mais je ne mrite pas tant de remerciements, protesta
Laura.
Heureusement, il pense rentrer demain ou aprsdemain, ce qui lui permettra de faire ta connaissance.
Comment te sens-tu prsent?
58

- Beaucoup mieux, merci.


Alors, descendons. Sarah a d nous prparer quelque
chose.
Mon Dieu, Alice, comme tu as une jolie maison ,
s'exclama Laura, regardant autour d'elle avec un plaisir qu'elle ne
cherchait pas dissimuler.
Je la trouve agrable, c'est vrai. En tout cas, elle est
confortable, et c'est ce qui nous plat, papa et moi.
Autrefois, j'habitais une maison qui ressemblait
beaucoup celle-ci, fit Laura d'une voix triste. C'tait
avant la mort de mes parents.
D'un geste compatissant, Alice prit son amie par l'paule.
Eh bien, dit-elle, j'espre qu'un jour tu te retrouveras chez
toi, dans un logis qui te plaira autant.
Quand les jeunes filles se furent restaures, Alice fit une
flambe dans la chemine du salon et obligea Laura s'installer
dans un grand fauteuil devant le feu.
Repose-toi , ordonna-t-elle.
Laura s'enfona dans les coussins et s'abandonna sa
lassitude.
On est si bien chez toi, Alice , commena-t-elle. Elle
soupira, puis continua d'une voix qui se brisait : Hlas! j'ai
grand-peur de ne plus jamais avoir de foyer, maintenant que
maman n'est plus l.
coute, Laura, je crois que les choses iraient
dj mieux si tu me racontais ce qui s'est pass.
Il s'agit de mon tuteur. Pour rien au monde, je ne
consentirai retourner chez lui...
Il n'tait donc pas gentil avec toi?
Gentil! Les yeux de Laura flamboyrent. Je
suis sre qu'il ignore jusqu'au sens de ce mot- l... Non,
vraiment, je ne puis comprendre pourquoi maman m'a confie
cet homme.
Dis-moi ce qui t'est arriv depuis ton dpart du lac des
Biches et peut-tre trouverons-nous un moyen de te tirer d'affaire.
59

Jacob Ascott est terriblement autoritaire et, avec cela,


d'une duret..., commena Laura. Tant que nous sommes rests
l'htel du Lac, il ne s'est pas montr trop dsagrable, mais ds
que j'ai eu mis le pied chez lui, il a laiss tomber le masque et je
l'ai dcouvert sous son vrai jour.
Je dois dire qu'il ne m'avait pas fait trs bonne
impression, convint Alice. Mais sa maison, comment est-elle?
Oh ! ce n'est pas elle qui est en cause, bien au contraire.
Non, il s'agit d'autre chose : figure- toi, Alice, que M. Ascott n'a
pas un seul domestique.
- Esprait-il donc que tu allais te charger de toute la
besogne?
Parfaitement. Et la maison compte neuf pices, sans
parler du vestibule, des escaliers, de la cuisine, des salles
de bain. Bref, je n'tais pas arrive depuis une heure qu'il
m'ordonnait dj de me mettre au travail.

60

- Quelle audace! s'cria Alice. Il est pourtant facile de voir


que tu n'es gure robuste et qu'il te serait impossible d'accomplir
de gros travaux. De plus, il me semblait que ta mre t'avait laiss
assez d'aisance pour subvenir largement tes besoins.
J'en tais persuade, en effet, mais ce n'tait, parat-il,
qu'une illusion...
Qui t'a dit cela? Ton tuteur?
Oui. Alors que, ce que je croyais, la fortune de
maman s'levait cinquante ou soixante mille dollars, au
moins, j'ai appris par M. Ascott que le tout atteignait
peine une quinzaine de mille.
Et quand bien mme? Cela suffirait t'entretenir, il
me semble.
Malheureusement, M. Ascott m'a dit qu'il y avait eu
certaines spculations hasardeuses, dont le rsultat le plus
clair a t de me mettre peu prs sur la paille.
Et il a attendu que tu sois chez lui, Melrose, pour
t'annoncer ce dsastre... Voil qui est trange, murmura Alice,
si bas que Laura ne l'entendit pas.
Tu ne peux pas savoir ce que ces derniers jours ont t
pour moi, reprit la jeune fille. Jacob est devenu de plus en plus
odieux. Il ne me donnait aucun argent de poche et me disait que
jamais il ne dpenserait un sou pour moi. Et encore, ce n'tait pas
le pis. Figure-toi que cet affreux bonhomme est all jusqu' me
confisquer mon manteau de fourrure. Je n'avais, hlas! pas eu le
temps de le laisser en garde chez le fourreur, et il se trouvait dans
ma malle.
Comment, il t'a pris ton manteau? fit Alice, suffoque.
Parfaitement. Je crois qu'il a l'intention de le mettre en
gage.
Mais c'est une honte!
Et il esprait bien me forcer aussi lui remettre les
bijoux de maman.
Tu ne l'as pas fait au moins? s'exclama Alice.

61

Comment, il t'a pris ton manteau? fit Alice, suffoque.

62

Non. Ils sont emballs dans le petit paquet que j'ai


emport en quittant la maison. Peut-tre pourrais-je les
ranger dans votre coffre pour quelques jours?
Bien sr.
Ils ont une valeur considrable, et pourtant, je ne m'en
sparerais pour rien au monde.
Sais-tu ce que M. Ascott voulait en faire? demanda
Alice d'un ton souponneux.
Il avait, parat-il, l'intention de les dposer en lieu
sr, mais je n'en ai rien cru. Je suis persuade qu'en ralit il les
aurait vendus.
Cet homme est un vrai brigand, s'exclama Alice,
indigne.
Et par-dessus le march, il me menaait de m'enfermer
nuit et jour dans ma chambre si je ne lui confiais pas ces bijoux.
Je ne puis comprendre le personnage, Alice : il se comporte d'une
manire si bizarre...
Que veux-tu dire, Laura?
Et bien, par exemple, il sort rgulirement tous les
soirs, avec un petit balluchon sous le bras. Il revient un peu
plus tard, mais sans le paquet...
C'est curieux, observa Alice, pensive. Combien
de temps dure son absence?
Une heure environ. Je n'ai pas la moindre ide de
l'endroit o il va, seulement il donne l'impression d'avoir peur
qu'on ne le voie, rpondit Laura.
De plus en plus trange... As-tu remarqu autre chose?
Il s'absente toujours la nuit close, quand je suis
dans ma chambre et qu'il me croit endormie. Mais il a beau
prendre des prcautions, chaque fois, je l'entends sortir de
la maison.
As-tu essay de le suivre?
Jamais de la vie! J'aurais eu bien trop peur. D'ailleurs,
cela m'et t impossible : il m'enferme double tour.

63

Mais alors, comment as-tu russi t'chapper?


Aujourd'hui,
M.
Ascott
est
sorti
par
extraordinaire dans l'aprs-midi aprs m'avoir enferme dans ma
chambre comme l'habitude. Ds qu'il eut tourn les talons, j'ai
pris les bijoux de maman dans leur cachette, sous mon matelas,
et j'en ai fait un petit paquet. Ensuite, j'ai nou mes draps l'un au
bout de l'autre et je m'en suis servie ainsi que d'une corde pour
descendre par la fentre. Je me suis alors lance sur la route,
avec l'espoir de rencontrer quelqu'un qui m'aiderait
gagner River City.
C'est une chance que nous nous soyons trouves...
Certes. L'orage est arriv trs vite et j'tais
morte de peur. Je savais Jacob Ascott capable de me tuer si, par
malheur, il me rattrapait. Mais prsent que je me suis
enfuie, je ne sais plus que faire. Penses-tu que l'on pourrait me
forcer retourner chez cet homme?
Es-tu bien sre que le tribunal ait confirm sa
dsignation comme tuteur?
Hlas! oui, rpondit Laura d'une voix pitoyable. J'ai vu
les papiers.
Dans ce cas, dclara Alice avec lenteur, je crois qu'il
pourrait te reprendre de force, moins que le tribunal ne dcide
de lui substituer une autre personne. Remarque que je n'en
suis pas vraiment sre, mais il me semble que M.
Ascott aurait le droit d'agir ainsi. Ah! comme je voudrais que
papa soit l : il saurait te renseigner, lui.
Mon Dieu, Alice, que vais-je devenir? s'cria
Laura, prise de dsespoir. Je ne veux pas retourner chez ce
brigand.
Voyons, rassure-toi, fit Alice calmement. Ton
tuteur ne t'a pas encore trouve...
Mais o pourrais-je me cacher? O irais-je? Je n'ai
plus personne au monde !

64

Ma petite Laura, il ne faut pas oublier que tu n'es plus


seule : je suis ton amie, rpliqua Alice d'un ton ferme. Et je
t'affirme que je ferai l'impossible pour t'aider. Tche de ne plus
penser M. Ascott. Tant que mon pre ne sera pas rentr, tu ne
bougeras pas d'ici. Lui verra ce que tu dois faire et je suis sre
qu'il sera capable de te secourir. Enfin, qui sait, peut-tre me
viendra-1-il une ide...
Le visage d'Alice prit une expression rsolue. Convaincue
dsormais que Jacob Ascott tait bien l'homme cruel et
malfaisant qu'elle avait cru deviner ds sa rencontre avec lui,
elle avait dcid de sauver Laura, son amie. Mon Dieu, pourvu
qu'il lui soit possible d'en dcouvrir temps le moyen!

65

CHAPITRE IX
ALICE A SON PLAN
LE LENDEMAIN MATIN,

au petit djeuner, Alice eut la joie


de constater que Laura Pinkerton semblait plus calme et plus
gaie que la veille.
As-tu bien dormi? demanda Alice en se mettant table.
Beaucoup mieux que ces temps derniers. Mais c'est
plus fort que moi : je ne puis m'empcher de me faire du souci.
Ce n'est pas surprenant, aprs ce qui t'est arriv
, dclara Alice. Elle attendit que Sarah et dpos sur la
nappe le plat de gaufres qu'elle apportait de la cuisine, puis,
quand la servante se fut retire, elle reprit: J'ai
66

bien rflchi ce que tu m'as dit hier soir, en cherchant


comment t'aider.
Jamais je n'aurais d t'ennuyer ainsi en t'imposant le
rcit de mes misres, Alice. Mais il faut me pardonner :
j'tais puise, dsespre...
Voyons, Laura, quand voudras-tu comprendre que tu
ne m'as nullement ennuye et que tu ne m'imposes rien du tout,
fit Alice sur un ton de gronderie affectueuse. J'ai envers toi une
dette trop grande pour jamais russir m'en acquitter
compltement.
Reste donc ici aussi longtemps que tu le
voudras : tu y es chez toi. Et maintenant, coute : il faut
tout prix que je revoie M. Ascott. Alors, tu vas lui crire un
mot que j'irai lui porter. Cela me fournira l'occasion rve.
Tu n'as donc pas peur de lui? Alice secoua la tte.
Mais il pourrait te faire du mal, poursuivit Laura.
Bah! il n'oserait pas. Dis, veux-tu crire cette lettre?
Certainement, puisque ta dcision est prise...
Je n'ai pas le choix, Laura : n'est-ce pas la
seule manire d'entrer en contact avec M. Ascott?
C'est bien , fit Laura, vaincue.
Les jeunes filles achevrent leur repas, puis elles se
rendirent dans le bureau o Alice aida son amie rdiger la
missive destine M. Ascott.
Que dois-je lui dire? demanda Laura.
Annonce-lui pour commencer que tu te refuses le
considrer comme ton tuteur, et que tu ne retourneras pas
Melrose, moins d'en recevoir l'ordre du prsident du tribunal,
conseilla Alice. Et puis ajoute donc que tu as dj mis l'affaire
entre les mains d'un avou. Ce ne sera pas plus mal et
tu n'avanceras jamais que la vrit : je sais bien que
papa se chargera de te dfendre. Attends seulement qu'il
revienne de Saint-Louis et tu verras!
ALICE AU CAMP DES BICHES

67

Mais Jacob va entrer dans une colre terrible quand il


lira cette lettre, objecta Laura.
Tant mieux, car je ne serai pas fche de voir comment
il ragit.
Dis-moi, Alice, que vais-je faire de mes bijoux? Faut-il
que je les mette tout de suite dans le coffre?
Oui, c'est plus sage. Il est probable qu'ils ne risquent
rien ici, mais on ne sait jamais...
Laura remonta quatre quatre dans s'a chambre et revint au
bout de quelques instants avec un petit paquet qu'elle tendit
Alice. Celle-ci ouvrit le coffre-fort dissimul dans le mur du
bureau et y dposa l'objet. Puis elle referma la porte blinde et
brouilla la combinaison de chiffres qui permettait de faire
fonctionner la serrure.
a Nous sommes seuls, papa et moi, connatre cette
combinaison, expliqua-t-elle Laura. Aussi, je suis bien certaine
que tes bijoux sont maintenant en sret.
Sitt le djeuner termin, Alice s'apprta partir. Laura lui
dit au revoir regret, visiblement fort inquite de la mission
qu'elle allait remplir.
Et surtout, sois prudente, je t'en prie, recommanda-t-elle.
Je te le promets, dit Alice.
Quand penses-tu tre de retour?
En fin d'aprs-midi ou peut-tre seulement dans
la soire. Je compte faire le plus vite possible. En tout cas, si je
pensais ne pas pouvoir rentrer ce soir, je tlphonerais.
Mon Dieu, je vais tre dans les transes jusqu' ce que tu
reviennes !
C'est justement ce que je ne veux pas, s'exclama Alice.
Essaie de te distraire. Prends un livre dans la bibliothque : il y
a une bonne collection de romans. Et si tu as besoin de quoi que
ce soit, demande-le Sarah.
Lanant un dernier geste d'adieu, Alice engagea sa voiture

68

Alice ouvrit le coffre-fort dissimul dans le mur du bureau.

69

dans l'alle qui, du garage, menait la rue. Elle traversa la


ville, puis atteignit les faubourgs et prit la route du lac Melrose.
Alice se prit alors rflchir l'trange attitude de Jacob
Ascott envers sa pupille. Et plus elle examinait la situation, plus
elle se sentait perplexe. La mchancet de cet homme l'gard
de la jeune fille lui semblait franchement incomprhensible :
Laura tait si gentille, si douce, qu'il tait impossible de ne pas
l'aimer. Enfin, tait-il possible que l'hritage de Mme Pinkerton
se trouvt rduit si peu de chose?
II faudra bien que je russisse savoir ce qu'il en est, se
dit Alice rsolument. J'ai l'impression de plus en plus nette qu'il
se passe quelque chose de louche chez l'oncle Jacob !
Mis part le dsir qu'avait Alice d'aider son amie, les
difficults o celle-ci se dbattait veillaient chez la jeune fille
un vif intrt. Ds sa premire rencontre avec M. Ascott, elle
avait prouv une violente antipathie pour le personnage. De
plus, elle avait trs vite compris quelle impatience le possdait
d'emmener Laura dans sa maison du lac Melrose. Bien avant
qu'elle et appris ce qui s'y tait pass, l'homme ne lui inspirait
que de la dfiance. Et son manque d'ducation, joint certaines
vulgarits de langage, n'avaient pas laiss de beaucoup la
surprendre,
Quant ces mystrieuses promenades nocturnes dont m'a
parl Laura, cela me parat encore plus trange, se disait Alice.
Je me demande ce qu'il transporte chaque soir dans son paquet
et ce qu'il en fait, puisque jamais il ne le rapporte...
Alice parvint l'embranchement du chemin qui menait au
lac Melrose. Elle s'y engagea avec prcaution, car la voie tait
troite, sinueuse, couverte d'une boue liquide dans les endroits
frais et ombrags que n'avaient pu atteindre les rayons du soleil.

70

C'est Jacob.' s'cria Alice.

71

72

Alice atteignit l'endroit o, la veille, un jeune pin foudroy


par l'orage l'avait empche de poursuivre sa route. Elle constata
avec satisfaction qu'on avait achev de le pousser en bordure du
foss, dgageant ainsi compltement le passage.
Comme la jeune fille se rapprochait du croisement o il lui
faudrait bifurquer pour gagner la maison de M. Ascott, elle
ralentit un peu plus afin de n pas manquer l'intersection. Elle
l'aperut enfin et tourna sur la gauche ainsi que Laura le lui avait
indiqu.
A peine avait-elle couvert une dizaine de mtres qu'elle
regarda machinalement droite du chemin. C'est alors qu'elle
aperut travers les arbres un homme qui s'loignait rapidement
dans le sous-bois. Il portait un petit paquet sous le bras.
C'est Jacob! s'cria Alice.
Et, sans rflchir davantage, elle coupa le contact et sauta
bas de son cabriolet.

73

CHAPITRE X
DANS LA FORT
SANS HSITER,

Alice s'enfona dans le taillis qui bordait la


route. Puis elle s'lana dans la direction o elle avait
aperu cette silhouette qui lui semblait tre celle de
Jacob Ascott. Elle obissait, ce faisant, une impulsion
irraisonne et n'avait pas song un seul instant aux consquences
ventuelles de son audace.
Par bonheur, l'homme, qui n'avait pas vu arriver le
cabriolet de la jeune fille, ne s'tait pas aperu davantage qu'on
le suivait. Et il marchait d'un pas vif le long d'un sentier qui
pntrait toujours plus avant dans la fort.
74

Bien qu'Alice ft incapable de distinguer ses traits,


l'identit du personnage ne faisait pour elle aucun doute. Quand
bien mme il n'et pas port sous son bras ce petit paquet
mystrieux dont Laura avait parl, Alice et t prte jurer
qu'il s'agissait de M. Ascott.
Tenant soigneusement sa distance, elle russit ne pas
perdre l'homme de vue. Mais, un certain moment, l'homme se
retourna, surpris par le bruit sec d'un branchage qui venait de se
rompre sous les pas d'Alice. Celle-ci n'eut que le temps de se
jeter derrire un buisson pour chapper ses regards. M. Ascott
prta l'oreille pendant quelques instants, puis reprit sa marche.
Eh bien, vrai, je l'ai chapp belle, se dit Alice. Il faut que
je sois plus prudente si je ne veux pas me faire prendre.
Aprs cette alerte, elle eut soin de laisser une plus grande
distance entre l'homme et elle. Mais enfin, o allait-il donc?
Certainement pas chez lui, car Alice se remmorait les dtails et
les indications donns par Laura : la maison du tuteur se trouvait
dans la direction oppose.
Soudain, Alice vit Jacob disparatre derrire un taillis.
Quand elle atteignit cet endroit, il n'y avait plus personne, et
c'est en vain qu'elle scruta les alentours : M. Ascott semblait
s'tre volatilis.
Voil qui est trange, murmura-t-elle. Je suis pourtant
sre qu'il est pass par ici.
Peut-tre l'homme s'tait-il aperu qu'on le suivait? Ne se
serait-il pas cach dans les buissons pour pier son tour? Cette
pense inquita fort Alice, car elle se rendait compte qu'elle
risquait tout moment de tomber dans un pige.
Plus que jamais sur ses gardes, elle avana avec mille
prcautions. A chaque fois qu'elle s'arrta pour prter l'oreille,
tout tait silencieux. Qu'tait donc devenu Jacob?
Elle progressait pas de loup, de buisson en buisson,

75

examinant les arbres un par un, mais aucun d'eux ne lui


parut abriter le fugitif.
Ma parole, ce serait croire que la terre l'a englouti!
songea-t-elle.
Elle se mit alors examiner le sol, s'attendant presque
dcouvrir l'entre de quelque grotte ou d'une galerie souterraine.
Pourtant, la terre tait ferme, sans la moindre faille.
Ne sachant plus que penser d'une disparition aussi
mystrieuse, Alice poursuivit ses recherches, en continuant
d'avancer dans la mme direction que celle prise par l'homme.
C'est ainsi qu'ayant plong dlibrment au plus pais d'un
taillis, elle dboucha l'improviste dans une minuscule clairire.
Stupfaite, elle y vit alors une maisonnette qui semblait
abandonne. Ce n'tait plus qu'une masure tombant en ruine.
Toutes les fentres taient condamnes par des planches et le toit
croulait. Quant au jardinet, il disparaissait sous les ronces et les
herbes folles.
II suffirait d'un bon coup de vent pour tout jeter par terre,
se dit Alice. Ce ne peut tre la maison o Laura habitait avec
son tuteur. Je me demande qui appartient cette bicoque... La
jeune fille demeura prudemment sous le couvert des arbres et,
de l, examina la masure avec curiosit. Un soupon
commenait se glisser dans son esprit : tait-il possible que M.
Ascott et pntr dans l'intrieur de la maisonnette? Sinon,
qu'tait-il donc devenu? Alice restait persuade qu'il n'tait plus
dans le sous-bois, car on n'entendait pas le moindre bruit.
En admettant qu'il soit entr l-dedans, que pourrait-il
bien y faire? se demandait-elle.
A cet instant, Alice, qui promenait sur le sol un regard
distrait, distingua devant elle la trace d'un pas, nettement
imprime sur la terre molle. Elle avait t laisse par une
chaussure d'homme. Les soupons de la jeune fille se
confirmaient : Jacob tait pass par l.

76

Il faut que j'examine cette masure d'un peu plus prs ,


dcida Alice aussitt.
Elle s'assura d'abord que personne ne la surveillait, puis
elle courut vers la maisonnette. Mais elle s'arrta net la vue
d'un grand criteau accroch sur la faade et elle y lut ces mots,
tracs en caractres d'imprimerie par une main inhabile :
L'ACCS DE CETTE PROPRIT EST
STRICTEMENT INTERDIT
Alice eut un instant d'hsitation, puis elle haussa les
paules.
Cela ne m'impressionne pas du tout, conclut-elle. Grands
dieux, il faudrait beaucoup plus qu'une pancarte pour
m'empcher d'avancer!
La masure semblait inhabite, nanmoins Alice demeurait
persuade que M. Ascott se trouvait dans les parages. Sinon elle
ne pouvait s'expliquer sa disparition soudaine. Aussi lui fallait-il
redoubler de vigilance.
Alice se faufila sous la vranda puis elle essaya d'ouvrir la
porte. Celle-ci tait ferme clef. Alors elle fit le tour de la
bicoque et renouvela sa tentative contre la seconde issue qui
donnait sur le jardin. L aussi, tout tait verrouill.
Malgr sa dception, Alice ne s'avoua pas vaincue et elle
entreprit un examen minutieux de toutes les ouvertures. C'est
ainsi qu'elle dcouvrit une fentre qui avait t condamne
comme les autres, mais d'o plusieurs planches taient tombes.
Elle s'empressa de retourner derrire la maison et prit une caisse
vide qu'elle trana sous la fentre.
Aprs un dernier coup d'il jet autour d'elle, Alice grimpa
sur la caisse. Elle pressa son visage contre la vitre. La pice
qu'elle distinguait tait entirement dmeuble, une paisse
couche de poussire recouvrait le plancher.

77

Comme je voudrais pouvoir entrer l-dedans , se disait


Alice. Elle allait descendre de son perchoir quand elle prouva
une impression trange : bien qu'elle n'et pas entendu le
moindre bruit, elle sentait un regard hostile qui, fix sur elle,
surveillait chacun de ses gestes.
Elle n'eut pas le temps de se retourner : une voix irrite
retentit brutalement son oreille.
Que faites-vous ici, coquine? Dans sa frayeur et son
moi, Alice faillit perdre l'quilibre. Elle fit brusquement demitour et se trouva nez nez avec Jacob Ascott.

78

CHAPITRE XI
COUP MANQU
QUE, FAITES-VOUS ici? rpta Jacob d'une voix rauque.
Ses yeux flambaient de rage et Alice crut qu'il allait lever la
main sur elle.
Avec toute la dignit dont elle tait capable, elle descendit
de la caisse et considra l'homme d'un regard glac. Pour
l'instant, comme vous le voyez, je regarde par la fentre ,
rpondit-elle d'un ton dsinvolte.
Malgr son calme apparent, Alice se htait de rflchir et
d'chafauder son plan. Elle s'tait mise dans une situation
prilleuse, aussi devait-elle tout prix garder son sang-froid.
Plus que sa rponse, l'intonation de sa voix
79

avait mis le comble la rage de M. Ascott. L'homme fit un


pas en avant, les yeux tincelants.
De quel droit espionnez-vous ce qui se passe chez les
autres? reprit-il.
Ce n'tait que par simple curiosit de ma part, rpliqua
Alice. Et j'ignorais que cette maison ft habite.
- O prenez-vous qu'elle le soit? fit M. Ascott vivement.
Alice crut voir une expression d'inquitude passer sur son
visage. Vous allez dguerpir, tout de suite ! Vous tes sur une
proprit prive !
Et c'est vous le propritaire?
De quoi vous mlez-vous? Est-ce que cela vous
regarde? Vous n'avez ici aucun droit. Vous n'tes donc pas
capable de lire une pancarte?
Rflexion faite, il me semble en avoir vu une devant la
maison...
Alors? En tout cas, si vous tenez viter des histoires,
allez-vous-en!
Comme Alice ne bougeait pas d'un pouce, Jacob Ascott ne
put se contenir davantage.
Oui ou non, m'avez-vous entendu? vocifra-t-il. Je vous
dis de filer! Je ne veux pas voir rder de voleurs par ici!
Pardon, un instant, je vous prie. La voix de la jeune
fille tait sereine, mais on y sentait une fermet qui valait une
mise en garde. L'homme comprit qu'il tait all trop loin.
Je vous interdis de m'insulter, poursuivit Alice. Je ne
suis ni une rdeuse ni une voleuse, et lorsque vous aurez fini
de crier comme un sourd, je vous dirai pourquoi je suis ici.
Quelque belle histoire dormir debout, sans doute...
Je croyais que cela vous intresserait d'apprendre ce
qu'est devenue Laura Pinkerton, votre pupille, mais puisque
vous n'y tenez pas, je... Alice tourna les talons comme
pour s'en aller.

80

Ainsi qu'elle l'escomptait, la curiosit de Jacob l'emporta.


Eh l, pas si vite, s'cria-t-il. Ne me disiez-vous pas que
vous aviez des nouvelles de Laura?
Puisque vous semblez prt m'couter, je parlerai. Je
venais Melrose pour vous voir et je me trouvais sur la route
qui mne votre maison quand je vous ai aperu dans le bois.
Alors je suis descendue de voiture et je vous ai suivi...
Vous m'avez suivi ! lana Jacob d'une voix sifflante,
tandis qu'un brusque accs de fureur convulsait son visage.
J'ai vite perdu votre trace, se hta d'ajouter la jeune fille.
Et je suis tombe sur cette maison par hasard, sans savoir ce que
vous tiez devenu.
Guettant la raction de Jacob, Alice vit sa physionomie se
dtendre lgrement. De toute vidence, il avait eu grand-peur
que sa visiteuse n'en et appris davantage.
Et Laura? demanda-t-il.
J'y arrive... J'ai ici une lettre qu'elle m'a charge de
vous remettre.
Donnez-la-moi.
Alice fouilla dans son sac et en retira la missive qu'elle
avait rdige avec Laura. M. Ascott s'empressa d'ouvrir
l'enveloppe. Tandis qu'il lisait, la jeune fille ne le quittait pas des
yeux. A prsent qu'il ne cherchait plus dissimuler ses
motions, elle remarquait l'expression dure et mchante qui
marquait ses traits.
Poursuivant son examen, Alice remarqua tout coup la
disparition du paquet que l'homme portait sous le bras
lorsqu'elle l'avait aperu dans le sous-bois. Qu'en avait-il donc
fait? Il le tenait encore quelques minutes plus tt, avant de
disparatre dans les taillis. Alice se demandait comment et en
quel endroit il avait pu le dissimuler aussi vite.
Cependant, le message de Laura ne semblait pas devoir
rendre son tuteur plus aimable, bien au contraire. La haine et le
dpit se lisaient maintenant sur sa figure.
81

Ainsi Laura a consult un avou qui va prendre l'affaire


en main! lana-1-il avec rage. Grand bien lui fasse! Dites -moi
o se trouve cette coquine.
Il m'est impossible de vous rpondre.
Mais vous savez parfaitement o elle est.
Peut-tre que oui, peut-tre non...
Et c'est vous qui l'avez incite s'enfuir.
- Pas du tout. Laura est partie de son plein gr; elle
m'a dit que vous la traitiez fort mal.
- Voyez-vous cela! Elle est bien ingrate. Moi qui faisais le
maximum pour elle en souvenir de l'amiti que j'avais
pour sa mre. Voil comment elle me rcompense!
Alice se taisant, M. Ascott poursuivit avec colre :
Oui, c'est ainsi que l'on me remercie d'avoir recueilli
une orpheline, une pauvre malheureuse sans le sou. Et elle

82

prtend que je n'tais pas gentil avec elle?


Parfaitement.
C'est un mensonge. Je la traitais comme ma propre
enfant. Je lui donnais tout ce qu'elle voulait... Mais il faut
que je vous confie quelque chose son sujet. Une lueur ruse
passa dans le regard de Jacob. C'est une drle de fille, vous
savez. Elle est un peu bizarre... et pour tout vous dire
je ne la crois pas trs quilibre : elle s'imagine
toujours qu'on la perscute.
Vraiment?
Oui, Laura est fort trange. C'est pourquoi il faut
qu'elle revienne chez moi, dans son intrt. Elle a
besoin d'tre choye par quelqu'un qui l'aime. Vous qui tes son
amie, faites quelque chose... C'est un service que vous pouvez
lui rendre aisment, si vous voulez...
Puis-je savoir comment?
En me disant o elle est. Alice eut un petit rire.
Je ne vous dirai rien. Rien, vous m'entendez, rpliqua-telle. Je sais o vous voulez en venir avec toutes vos
manigances : vous cherchez mettre la main sur la fortune de
Laura.
Sa fortune? Ah! parlons-en, s'cria l'homme d'un ton
mprisant. Sans moi, Laura n'aurait pas un sou vaillant.
L'hritage de sa mre s'est rduit presque rien et c'est par
bont d'me que j'ai accept de recueillir cette pauvre enfant.
A combien s'levait autrefois la fortune de Mme
Pinkerton? demanda Alice habilement.
Je n'ai pas les chiffres en tte, mais le plus
clair, c'est qu'il ne reste pas grand-chose. Ma pupille
est une pauvresse, ce qui ne serait pas si grave si elle
n'tait en mme temps une voleuse.
Une voleuse?
C'est comme je vous le dis. Figurez-vous qu'en partant

83

d'ici, elle a emport des bijoux de grande valeur. Ils


m'appartiennent et il faudra qu'elle me les rende!
L'espace d'un instant, Alice faillit perdre pied sous le coup
de cette rvlation. Mais sa confiance en Laura tait extrme et
elle croyait dur comme fer l'honntet de la jeune fille. Elle
savait juger les gens et il lui suffisait d'observer la physionomie
de Jacob pour comprendre que l'homme mentait.
Comment osez-vous accuser Laura d'une chose pareille?
s'exclama-t-elle, indigne.
C'est la vrit, et en refusant de me dire o se trouve
cette fille, vous vous faites complice d'une criminelle.
Je suis le tuteur de Laura et, de par la loi, j'ai des droits sur elle.
Je vous somme de me donner son adresse.
Vous connaissez ma rponse, riposta Alice schement.
C'est non.
Vraiment? Eh bien, je me renseignerai moi-mme. Et
quand je saurai o se trouve ma pupille, je la ferai ramener chez
moi par la police. Quant vous, la belle, dcampez!
Voyant qu'Alice hsitait, Jacob ramassa un bton et marcha
droit vers elle.
Filez! ordonna-t-il brutalement.
La jeune fille recula, car il tait vident que l'homme
n'hsiterait pas user de violence si l'on continuait lui tenir
tte. Elle fit demi-tour et prit sa course vers la futaie.
a Eh! l-bas, attendez! s'cria M. Ascott de la manire la
plus imprvue. Revenez, j'ai vous parler!
Alice s'arrta net.
Que me voulez-vous? demanda-t-elle.
Il y aurait peut-tre un moyen de s'arranger... Si vous
me disiez tout ce que vous savez de Laura, vous n'auriez pas le
regretter : je saurais le reconnatre...
Ah oui? Eh bien, monsieur, si ce sont l vos habitudes,

84

ce ne sont pas les miennes et vous n'obtiendrez rien de moi,


rpliqua Alice.
Alors, dcampez! Vite! hurla l'homme, soudain au
comble de la fureur. Et il s'lana vers la jeune fille en
brandissant son bton.
Estimant que la prudence n'tait pas l'ennemie du courage,
Alice continua de battre en retraite vers la haute futaie. Et elle
chappa bientt la vue de Jacob Ascott qui continuait la
guetter, la figure mauvaise, sans se dpartir de son attitude
menaante.

85

CHAPITRE XII
ALICE ATTEND SON HEURE
courut d'une traite jusqu' la lisire de la fort o
l'attendait son cabriolet. J'ai bien cru que cet homme allait me
dvorer, songea-t-elle. C'est lorsque j'ai refus de lui dire o
tait Laura qu'il est devenu si menaant. Il a clairement
l'intention de tenter l'impossible pour que sa pupille
revienne chez lui, et c'est moi de l'en empcher. Je ne
comprends pas encore quel est son jeu, mais je suis bien
dcide en avoir le cur net!
Alice mit le contact, puis, ayant manuvr pour faire
demi-tour sur le chemin troit, elle revint petite allure
vers la grand-route. Elle avait conscience que, loin d'tre
ALICE

86

inutile, son expdition Melrose lui avait permis de


dcouvrir un certain nombre de dtails importants, mais elle se
demandait comment en tirer parti.
Elle inclinait croire que cette masure perdue en plein bois
recelait un mystre. Pourquoi Jacob Ascott rdait-il dans les
parages et quelle raison avait-il de tant redouter la curiosit
d'Alice?
II mdite srement quelque chose de louche, se disait la
jeune fille, et cela n'annonce rien de bon pour Laura.
Alice Roy ne s'appesantit pas un seul instant sur les
accusations diriges contre son amie. Elle n'en croyait pas un
mot, convaincue que Jacob les avait lances dans l'espoir de
l'inciter rvler le refuge de Laura.
Je ne sais que faire, songeait-elle. Je n'ai aucune envie de
m'loigner d'ici avant d'avoir dcouvert ce qui me permettrait
d'aider Laura. Sinon, cet homme est fort capable de retrouver sa
trace et de la ramener chez lui de force. D'ailleurs, la loi lui en
donne le droit.
Enfin il lui vint une ide :
Comment diable n'y avais-je pas encore song? Je vais
aller retenir une chambre dans l'un des htels qui sont en
bordure du lac. Et ce soir, quand il fera nuit, je reviendrai faire
ma petite enqute.
Quelques minutes plus tard, elle arrivait devant le Miramar. L'tablissement avait fire allure, camp au bord du lac, et
la jeune fille n'eut aucune peine y trouver une chambre
confortable.
II faut que je tlphone la maison, se dit Alice. Sinon,
Laura serait folle d'inquitude.
Elle se hta donc de demander la communication pour
River City et bientt elle entendit la voix de Sarah. Puis ce fut
celle de Laura qu'Alice mit brivement au courant de la situation
ainsi que de ses projets pour le soir mme.

87

Oh! Alice, tu me fais peur, dit Laura.


Ne t'inquite pas. Je suis sre de me trouver sur une
piste importante et ce serait folie que de rentrer la maison sans
avoir d'abord tir les choses au clair. Dis-moi : papa est-il
revenu de Saint-Louis?
Non, pas encore.
Alice fut due, car elle et aim prendre conseil de son
pre.
Je crois que c'est tout, annona-t-elle.
Attends, quand penses-tu tre de retour River City?
Ma foi, je n'en sais rien. Cela dpendra de ce que je
vais dcouvrir. Si je ne te tlphonais pas d'ici vingtquatre heures, il faudrait que tu avises la police et qu'elle
vienne me chercher Melrose, chez ton tuteur.
A ce moment, l'opratrice avertit Alice que le nombre de
minutes autoris tait coul, et la jeune fille se hta de
raccrocher l'appareil. Elle regarda sa montre : celle-ci marquait
cinq heures.
Encore trois bonnes heures attendre , fit Alice avec un
soupir. Sans avoir vraiment peur, elle se sentait nerveuse et
attendait avec impatience de voir tomber la nuit.
a Si j'avais seulement pens prendre le revolver de papa,
se disait-elle. Il m'aurait peut-tre rendu service...
Alice avait l'intention d'explorer d'abord la maison
qu'habitait M. Ascott au bord du lac. Ensuite, si toutefois elle en
avait encore le temps, elle se rendrait la masure de la fort.
Elle ne savait en vrit quoi s'attendre : elle agissait d'instinct,
guide par une intuition difficilement exprimable. Mais elle
avait dj eu l'occasion de vrifier, en d'autres circonstances, la
clairvoyance de ce genre d'inspiration mystrieuse.
Elle descendit dner six heures. Seule une petite table,
elle attira l'attention de nombreux convives. On l'observait avec
intrt, car Alice tait fort jolie, et la perspective

88

de sa prilleuse aventure animait son teint et ajoutait


encore l'clat et la vivacit habituels de son visage. Aprs
avoir quitt la salle manger^ elle s'en alla flner sous la
pergola et s'amusa un moment au spectacle des dneurs. Mais
quand elle eut encore admir la vue du lac et cout l'orchestre
quelques instants, elle ne tarda pas regagner sa chambre.
Ds qu'il fit assez sombre, elle quitta l'htel et se mit en
route vers la maison de M. Ascott.
Laura lui avait indiqu le chemin suivre. En ralit, il y
en avait deux : l'un en bordure de l'eau et l'autre par la fort.
Alice se dcida pour ce dernier, qu'elle jugeait moins frquent.
Lorsqu'elle atteignit les abords immdiats de la maison, elle
abandonna carrment la route pour amener sa voiture l'abri
d'un taillis. Puis, s'armant de sa lampe lectrique, elle s'engagea
travers bois en direction du lac.
Enfin
la
maison
apparut.
Alice s'arrta
impressionne.
Quelle superbe villa, se dit-elle. Si Jacob Ascott avait t
diffrent, Laura se serait certainement trouve fort heureuse de
vivre ici.
Sans quitter le couvert des arbres, la jeune fille s'approcha
prudemment et passa derrire le btiment. L, elle hsita.
Si Jacob me surprend ici, Dieu sait ce qu'il est capable de
faire , songeait-elle avec quelque crainte.
Aucune lumire ne brillait aux fentres, ce qui favorisait
les plans d'Alice. Elle n'avait en effet pas la moindre intention
de se risquer l'intrieur de la maison si M. Ascott tait chez lui.
A prsent qu'elle se trouvait sur place, Alice rflchissait :
si M. Ascott la surprenait chez lui, il n'hsiterait certainement
pas la- faire arrter. Le jeu en valait-il la chandelle?
Je vais toujours essayer, dcida Alice. Il faut tout prix
que je sauve Laura.

89

Aprs s'tre assure que personne ne rdait dans les


parages, elle s'lana dans la clairire au centre de laquelle se
trouvait la villa. En un clin d'il, elle atteignit l'entre de
service. Elle tourna doucement la poigne, mais la porte ne
s'ouvrit pas : elle tait ferme ciel.
II ne me reste donc qu' passer par une fentre , se dit
Alice.
Elle se souvint d'un dtail donn par Laura : en s'vadant,
celle-ci avait laiss sa fentre entrouverte. Aussi la jeune fille se
mit-elle la recherche de la chambre de son amie.
Elle fit le tour, de la maison et s'arrta au pied d'un rosier
grimpant qui, paliss contre le mur, s'levait jusqu'au second
tage. Il encadrait entirement l'une des fentres du premier et
ceci correspondait la description faite par Laura. Examinant le
rosier avec soin, Alice en conclut que ses tuteurs et ses branches
taient assez solides pour supporter le poids de son corps.
90

Usant de mille prcautions, elle attaqua l'escalade. Le


treillis et les lattes grinaient bien un peu, mais rien rie cda et
Alice atteignit sans encombre l'embrasure.
A son grand soulagement, elle souleva aisment le vantail
infrieur de la fentre glissire. Souple et silencieuse comme
un chat, elle se hissa par l'ouverture et prit pied l'intrieur.
Ds qu'elle eut allum sa lampe de poche, elle comprit
qu'elle se trouvait bien dans la chambre qu'avait occupe Laura.
Mais peine Alice avait-elle pu avancer d'un pas qu'un bruit
insolite la fit sursauter.
Elle s'arrta net et tendit l'oreille. Aucun doute n'tait
possible : un pas lourd gravissait les marches de l'escalier. On
venait!
Alice se voyait prise au pige. Il ne lui restait plus le temps
de repartir par le mme chemin qu' l'arrive. tait-il possible
que M. Ascott se ft trouv chez lui? Les fentres sans lumire
donnaient penser qu'il tait absent, et voil qu' prsent Jacob,
alert par le bruit, montait voir ce qui se- passait!
Cette pense terrifia la jeune fille. Elle jeta autour d'elle des
regards affols, dans l'espoir de trouver une cachette.
Apercevant un placard, elle s'y prcipita. A peine en avait-elle
referm la porte derrire elle qu'elle entendit les pas se diriger
vers la chambre.
Vivement, elle teignit sa lampe et se blottit au fond de son
abri, derrire la masse des robes et des manteaux qui y taient
accrochs. Puis elle attendit, osant tout juste respirer.

91

CHAPITRE XIII
A L'AFFT
au fond du placard, Alice entendit claquer la
porte de la chambre. Quelqu'un venait d'entrer. Tout
d'abord, la jeune fille, paralyse par l'motion, garda une
immobilit parfaite, mais au bout d'un instant sa curiosit
prit le dessus. Prudemment, elle risqua un il par le trou de
la serrure.
Le visiteur n'tait autre que Jacob Ascott. Elle vit qu'il avait
dpos une lampe ptrole sur le bureau et qu'il s'affairait
devant la coiffeuse de Laura. Il n'avait certainement pas entendu
Alice, car il ne jeta pas un seul regard vers le placard.
TAPIE

92

Brutalement, il arracha les tiroirs du meuble et en renversa


le contenu sur le lit. Puis, tandis qu'il passait en revue botes et
flacons, Alice l'entendit pousser un grognement de dpit. Que
cherchait-il donc? se demandait la jeune fille. Elle ne tarda pas
tre fixe sur ce point car Jacob se mit grommeler entre ses
dents :
a Que le diable emporte cette coquine! Elle a pris tous les
bijoux. Mais si jamais je la rattrape, je lui revaudrai a ! II
serra les poings et une expression de cruelle mchancet parut
sur son visage.
A mesure qu'Alice dtaillait Jacob Ascott davantage, sa
vritable nature lui apparaissait. Aucun doute n'tait possible :
cet homme n'tait qu'un vulgaire malfaiteur. Il n'avait d'autre
souci que de s'approprier la fortune de Laura, et, seule,
l'vasion de la jeune fille avait pu l'empcher de s'emparer
galement des bijoux ayant appartenu la mre de celle-ci.
Alice fut pouvante par cette dcouverte, car elle comprenait
prsent qu'elle tait aux prises avec un homme dangereux, a
Comment a-t-on pu confier la tutelle de Laura cet individu?
se demandait-elle avec stupfaction. Je ne croirai jamais que
Mme Pinkerton connaissait Jacob sous son jour vritable pour
l'avoir elle-mme dsign.
Alice en tait l de ses rflexions quand elle entendit
l'homme s'approcher du placard. Terrifie, elle se blottit de
nouveau sous les vtements en priant le Ciel qu'on ne la
dcouvrt pas.
La porte s'ouvrit violemment et Jacob regarda l'intrieur
de la penderie.
Je ferais peut-tre bien de passer la revue de tout a,
marmonna-t-il. La coquine a peut-tre cach quelque chose ldedans. Avec ces filles-l, il faut s'attendre tout.
Alice sentit le cur lui manquer. Si Jacob se mettait
explorer le placard, elle tait perdue.
L'homme dcrocha la premire robe qui se trouvait devant
93

lui et la sortit de la penderie pour l'examiner en pleine


lumire. Puis, n'y voyant rien d'intressant, il la jeta en boule sur
une chaise. Il revint ensuite au placard et jeta l'intrieur un
regard maussade.
A quoi bon perdre mon temps? murmura-t-il. Claquant
la porte, il fit demi-tour et alla s'asseoir devant le bureau. Alice
recommena faire le guet, l'il riv au trou de la serrure. Mais
la frayeur qu'elle avait eue lui coupait encore les jambes.
II s'en est fallu de bien peu que je ne me fasse prendre, se
disait-elle. Et j'ai vraiment cru la partie perdue.
Jacob entreprit la fouille mthodique des papiers enferms
dans les tiroirs. Avisant un paquet de lettres, il les parcourut
rapidement avant de les jeter sur le parquet.
Au bout de quelques minutes, Alice sentit une crampe
tirailler les muscles de sa jambe et elle changea de position.
Horreur, une planche craqua sous son pied! Alors Alice se dit
que cette fois tout tait perdu. Elle plongea de nouveau sous les
robes de Laura.
En entendant ce bruit, Jacob Ascott s'tait lev d'un bond et
il marcha droit sur le placard. A mi-chemin il s'arrta et clata de
rire.
Ce n'tait rien du tout, voyons, murmura-t-il. J'ai dj
regard dans cette penderie il y a un instant.
Sur ce, ngligeant de ramasser les papiers qu'il avait
parpills sur le parquet, il s'empara de la lampe et sortit.
Quelques minutes plus tard, Alice quittait sa cachette avec un
soulagement indicible.
C'est le moment de prendre le large, dcida-t-elle. La
voie est libre.
Elle traversa la chambre pas de loup et s'arrta devant la
fentre. Mais au lieu de l'ouvrir, elle se mit rflchir. Alice
possdait toutes les qualits d'un vrai dtective, et bien qu'elle
st parfaitement le danger qu'elle courrait

94

Il sortit la robe de la penderie pour l'examiner en pleine lumire.

95

ne pas quitter la maison, elle hsitait abandonner les lieux


tant qu'il lui resterait une chance d'en apprendre davantage sur
Jacob Ascott. Elle entendit ce dernier gagner le rez-de-chausse.
Je reste , dcida-t-elle.
Elle ouvrit doucement la porte et s'avana avec prcaution
dans le couloir. Un tapis amortissait ses pas. Elle prta l'oreille,
patienta encore un instant, puis se faufila dans l'escalier.
Elle atteignit ainsi le vestibule. L, elle s'arrta pour
couter. Jacob Ascott allait et venait dans la cuisine. Pousse par
la curiosit, Alice s'avana jusqu' la porte.
Quel dommage qu'il n'ait pas quelque besogne
accomplir au-dehors , se dit-elle avec regret.
Son vu devait tre exauc, car, cet instant, l'homme
ramassa un seau et sortit. Saisissant l'occasion, Alice ne fit qu'un
bond dans la cuisine, et courut se cacher dans l'armoire balais.
Elle tait elle-mme stupfaite de son audace, sachant quel
risque elle assumait ainsi. Mais cela n'entamait en rien sa
dtermination, car elle tenait par-dessus tout dcouvrir ce que
complotait Jacob.
Ce dernier revint au bout de quelques minutes avec son
seau plein d'eau. Puis, la vive dception d'Alice, il dballa un
panier de provisions rest sur la table et se mit en devoir de
prparer son dner.
Dans la cachette exigu o s'tait rfugie la jeune fille,
l'atmosphre commenait devenir irrespirable et la prisonnire
n'tait pas loin de regretter son geste. Cependant sa curiosit se
rveilla lorsqu'elle vit le tuteur de Laura emballer plusieurs
sandwiches, une orange et une pomme dans un sac de papier.
L, voil qui est prt pour demain , murmura-t-il.
Ayant dpos le paquet au coin de la table, il s'assit et
commena dner.
Alice ne quittait pas des yeux le petit paquet. Il la fascinait.

96

Que signifiait-il? Elle se rappelait ce que lui avait dit


Laura: M. Ascott sortait tous les jours, un paquet sous le bras.
S'agissait-il toujours, comme ce soir, de provisions de bouche?
Et dans ce cas, que devenaient-elles?
Alice tait fort intrigue et, plus elle rflchissait, plus son
tonnement grandissait. Elle venait vraiment de dcouvrir un
mystre.
Voyons, cet homme portait en effet un paquet quand je
l'ai vu dans la fort cet aprs-midi, raisonna-t-elle. En revanche,
lorsqu'il m'a surprise derrire la masure, il avait les mains vides.
Dcidment, je crois que cette vieille bicoque mrite d'tre
examine de plus prs !
A prsent qu'il lui semblait tenir l'un des lments de
l'nigme, Alice tait impatiente de quitter la maison afin de
poursuivre son enqute. Mais tant que M. Ascott resterait dans
la cuisine, elle tait prisonnire.
Enfin l'homme se leva et prit la lampe ptrole.
Allons, ne perdons pas de temps, marmonna-t-il. La nuit
sera bien remplie.
II sortit, laissant le paquet sur la table. Au bout d'un
moment Alice entendit son pas lourd sur les marches de
l'escalier.
Et prsent, que vais-je faire? se demanda-t-elle,
perplexe, en poussant la porte de sa cachette.
S'vader tait fort simple, car la cuisine ouvrait directement
sur le jardin. Cependant, Alice n'tait plus tellement sre de
dsirer s'en aller sur-le-champ. Les derniers mots qu'avait
prononcs Jacob ne laissaient pas de l'intriguer au plus haut
point...
Qu'avait-il voulu dire? La nuit serait bien remplie ?...
Complotait-il autre chose? Alice dcida d'attendre encore afin
d'en avoir le cur net.

97

CHAPITRE XIV
UNE SURPRISE
DANS LE VESTIBULE,

Alice s'arrta au pied de l'escalier.


Malgr son dsir de savoir ce que faisait Jacob au premier
tage, elle se disait que ce serait folie de l'y rejoindre. Soudain,
le grincement d'une lame de parquet mit fin ses hsitations :
M. Ascott redescendait. Alice s'engouffra dans le salon et
courut se mettre l'abri derrire le grand canap qui occupait
un angle de la pice.
L'homme descendit lentement, tranant deux lourdes
valises. Il les laissa tomber sur le tapis du salon, les ouvrit et en
inspecta le contenu.

98

Comme il tournait le dos au canap, Alice se risqua jeter


un coup d'il dans la pice. Elle vit alors que les valises taient
bourres de vtements. Mais ceux-ci retinrent peine son
attention, captive tout entire par un objet d'aspect inquitant
pos sur le dessus de l'un des bagages. Jacob Ascott possdait un
revolver et qui semblait d'une taille impressionnante ! Alice
frissonna et faillit regretter de ne s'tre pas enfuie quelques
minutes auparavant.
M. Ascott rabattit les couvercles, ajusta les housses, ferma
les serrures.
Voil qui est fait, dclara-t-il; il vaut toujours mieux tre
prt. Mais jamais on ne prendra Jerry au dpourvu!
Ce mot qu'elle venait d'entendre s'inscrivait en lettres de
feu dans l'esprit d'Alice. Jerry? Que signifiait ceci? L'homme
venait de s'attribuer un nom diffrent de celui que tout le monde
lui connaissait. L'affaire tait dcidment de plus en plus louche
et Alice en venait penser que ce personnage devait tre un
escroc chevronn. Laura tait vraiment sous la tutelle d'un
homme redoutable !
Les rflexions de la jeune fille s'arrtrent l, car Jacob, qui
venait de ranger ses valises le long du mur, se dirigeait prsent
vers un petit coffre-fort scell dans un angle de la pice. Alice le
vit manuvrer les boutons, se livrant ainsi une recherche
systmatique des chiffres qui formaient la combinaison. Lorsque
la porte s'ouvrit, Jacob ne put retenir un grognement de
satisfaction.
Plongeant la main l'intrieur du coffre, il en retira des
valeurs et plusieurs liasses de billets de banque. Son regard
luisait de convoitise tandis qu'il examinait sa trouvaille.
Alice n'avait aucun moyen de dnombrer exactement les
papiers, mais elle tait persuade que Jacob Ascott avait entre
les mains une somme considrable. D'o venait cet argent et
qu'avait-il l'intention d'en faire?

99

Il vaut mieux que je laisse tout l-dedans jusqu'


demain, grommela l'homme au bout d'un instant.
Il remit le trsor dans sa cachette et, refermant la porte
blinde, brouilla la combinaison de la serrure. Puis il billa se
dcrocher la mchoire et se dirigea vers l'escalier.
Je vais me coucher. Demain matin, il faudra que je me
lve de bonne heure.
II remonta au premier tage, sa lampe la main. Alice
l'entendit ouvrir une porte qui claqua ensuite grand bruit. Puis
ce fut le silence.
Alice quitta sa cachette et, sur la pointe des pieds, regagna
la cuisine. La porte donnant sur le jardin s'ouvrit sans difficult
et la jeune fille se retrouva dehors, saine et sauve.
L'obscurit tait complte, le ciel sans lune. Alice traversa
rapidement la clairire et s'enfona dans la fort. Mais elle
n'alluma sa lampe que lorsqu'elle se jugea suffisamment
loigne de la maison.
Les heures mouvementes qu'elle venait de vivre l'avaient
fatigue : sans s'en apercevoir, elle se trompa de chemin et
aboutit au milieu d'un taillis encombr d'normes rochers.
Mon Dieu, j'ai srement d me perdre, se dit-elle. Je ne
me reconnais plus du tout.
Dirigeant sa lampe vers le sol, elle revint sur ses pas et ne
tarda point retrouver son chemin. Elle poursuivit alors sa
route, mais avec plus d'attention... La fort tait sombre et
silencieuse et, dans cette solitude, Alice ne pouvait se dfendre
de ressentir une impression de malaise.
AU bout d'un moment, elle atteignit les buissons derrire
lesquels elle avait cach sa voiture. Elle se glissa sur le sige
avec un vritable soulagement. Bien adosse ses coussins, elle
se mit alors rflchir. Elle tait certaine d'une chose : Jacob
Ascott tait un vritable malfaiteur et il
ALICE AU CAMP DES BICHES

100

avait srement l'intention de prendre bientt la fuite. Sinon,


il n'aurait pas prpar ses bagages. Il emporterait les titres et
l'argent enferms dans le coffre. Alice ne possdait aucune
preuve que cette fortune ne ft pas lui, mais elle souponnait
de plus en plus que Jacob l'avait distraite de l'hritage devant
revenir Laura.
De toute faon, ce misrable ne partira pas cette nuit,
puisqu'il est all se coucher. De plus, je l'ai entendu grommeler
je ne sais quoi propos de ce fameux paquet de provisions qui
serait tout prt pour demain.
Alice ne savait vraiment que faire. Bien qu'elle ft
convaincue de la culpabilit de M. Ascott, il lui fallait convenir
qu'elle tait dans l'impossibilit de formuler son encontre une
accusation prcise. Devant un tribunal, elle n'aurait d'autre
argument faire valoir que sa bonne foi et elle se trouverait
d'autre part fort embarrasse pour justifier sa propre intrusion
dans la maison de Jacob.
II me faut des preuves , songeait-elle.
Comme elle se creusait la tte pour trouver une ide, elle
repensa la masure abandonne.
Je suis sre que cette bicoque joue un rle dans le
mystre, se dit-elle. Puisque en ce moment M. Ascott doit tre
en train de dormir sur ses deux oreilles, je vais en profiter pour
aller faire ma petite enqute.
Chez Alice Roy, la pense et les actes se suivaient de prs,
et quelques instants suffirent la jeune fille pour se mettre en
route. Malgr l'obscurit, elle dcouvrit un chemin creux qui
aboutissait non loin de la vieille maison.
Ayant gar sa voiture le long d'un fourr, elle prit sa lampe
de poche et s'enfona dans le sous-bois, le cur battant.
Il n'y avait pas de sentier, mais, heureusement, Alice avait
le sens de l'orientation, et elle dboucha bientt dans une
minuscule clairire. Devant elle, se profilait confusment la
masure.
101

La jeune fille se hta de traverser l'espace dcouvert, puis elle


s'arrta devant la maison. Comme elle s'apprtait en faire le
tour, elle s'aperut que la lumire de sa lampe commenait
baisser.
Je parie que cette maudite pile va me lcher juste au
moment o j'en ai le plus besoin. C'est bien ma chance ,
songea-t-elle avec dpit.
Afin d'conomiser sa lampe, elle l'teignit aussitt, et, ses
yeux s'habituant l'obscurit, elle parvint distinguer
suffisamment ce qui l'entourait. Elle tait dcide s'introduire
dans la maison, mais par quel moyen, elle l'ignorait encore.
L'examen des lieux rvla que toutes les portes taient
solidement verrouilles. Restaient les fentres, condamnes par
des planches, l'exception d'une seule, dont la fermeture
rudimentaire s'tait disloque. C'tait celle, l'aprs-midi

102

midi mme, qui avait permis Alice de jeter un coup d'il


l'intrieur de la masure, et devant laquelle l'avait surprise M.
Ascott. Elle tait malheureusement trop haute pour qu'on pt
l'escalader.
Alice inspecta les autres issues et s'arrta finalement devant
une fentre plus large et plus basse qui donnait sous une
vranda. Hlas! elle tait condamne et tous les efforts d'Alice
pour carter les planches restrent inutiles.
Loin de rebuter la jeune fille, ces difficults la stimulrent,
et elle se mit fureter dans le jardin la recherche d'un outil ou
d'un objet quelconque qui lui permettrait de forcer le volet. Mais
il lui fallut rallumer sa lampe quelques instants avant de
dcouvrir enfin le solide bton convenant son dessein.
Elle en introduisit l'extrmit entre deux planches et poussa
de toutes ses forces. Le bois rsista, grina, puis cda
finalement. Le reste de la fermeture se disloqua sans peine.
Alice constata avec joie que la fentre glissire s'ouvrait
aisment, et, soulevant le vantail du bas, elle passa la tte
l'intrieur de la masure. Il y faisait noir comme dans un four et
elle n'y put rien distinguer.
Cette fois, le sort en est jet, en avant! dcida-t-elle.
Elle franchit la fentre et, se laissant retomber l'intrieur
de la maison, alluma sa lampe. La pice dans laquelle elle se
trouvait avait d tre un salon, autant que l'on en pouvait juger
prsent, car elle tait entirement dmeuble.
Rien d'anormal ici , constata Alice.
Elle s'empressa de se diriger vers la pice voisine. Sa
lampe baissait et il importait de se hter afin de ne pas tre
plonge dans l'obscurit complte.
La pice dans laquelle elle pntra tait plus petite.
L'examen des murs et du plancher ne donna aucun rsultat,
la vive dception d'Alice.

103

Celle-ci tait profondment perplexe. L'intuition qui lui


avait suggr d'explorer cette maison semblait en dfaut : la
visite ne prsentait aucun intrt.
videmment, je n'ai pas encore tout vu , se dit-elle,
reprenant nanmoins confiance.
Promenant de nouveau le faisceau de sa lampe autour
d'elle, elle remarqua une porte assez basse dcoupe dans une
boiserie. Elle s'en approchait dj, intrigue, lorsqu'un bruit
insolite capta son attention. tait-ce une lame de parquet qui
venait de craquer derrire elle, ou bien simplement l'effet de son
imagination?
Aprs un instant d'hsitation, elle continua d'avancer vers
la porte. Comme elle allongeait la main pour saisir la poigne,
elle s'immobilisa brusquement, le corps tendu se rompre.
Cette fois, aucune erreur n'tait plus possible. Elle
entendait un son trange, et qui semblait sortir du plancher.
On dirait un gmissement , songea-t-elle.
Quelqu'un serait-il enferm dans la cave? L pense qu'un
tre pouvait tre en pril donna Alice le courage d'ouvrir la
porte basse.
Le battant pivota sur ses gonds, dmasquant un escalier de
pierre dont les degrs se perdaient rapidement dans l'obscurit.
Un souffle d'air glac passa sur le visage de la jeune fille, en
mme temps qu'une odeur de moisi emplissait ses narines.
Alice jeta sur sa lampe un coup d'il inquiet. La pile tait
presque bout. La lumire devenait si faible qu'elle clairait
peine le haut des marches. Que faire? se demandait la jeune
fille. Fallait-il descendre explorer la cave? Dieu sait ce que l'on
y dcouvrirait et la perspective de s'y trouver dans l'ombre
complte suffisait donner le frisson.
Cependant Alice pressentait qu'elle tait sur le point de
dcouvrir le vritable secret de cette vieille maison, et la pense
d'une victoire probable l'incitait aller de l'avant. Prudemment,
elle commena descendre l'escalier, marche par marche.
104

Au bout de quelques mtres, les degrs tournaient angle


droit. Alice s'arrta et scruta du regard le gouffre qui s'ouvrait
au-dessous d'elle.
Frappe d'horreur, elle aperut au bas de l'escalier une
forme humaine tendue de tout son long sur un banc. Le visage
tait tourn vers elle et, la lueur incertaine de sa lampe, Alice
put distinguer les traits.
C'taient ceux de Jacob Ascott!

105

CHAPITRE XV
L'NIGME
UN INSTANT,

Alice demeura cloue sur place. Immobile, les


yeux dilats par la peur, semblant ptrifie, elle considrait le
visage de Jacob.
Comment le misrable avait-il pu parvenir jusqu'ici avant
elle, et que faisait-il dans cette cave? Une douzaine de questions
afflurent ainsi l'esprit de la jeune fille, mais la plus brlante
tait celle de savoir si l'homme dormait ou non et s'il avait
reconnu la visiteuse...
Alors que cette dernire restait l, sans gestes, encore
paralyse par l'motion, la lumire de sa lampe papillota, puis

106

baissa brusquement. Et elle s'teignit, laissant Alice dans


l'obscurit.
Une panique insense s'empara de la jeune fille qui poussa
un cri et, faisant demi-tour, remonta l'escalier ttons. Parvenue
la dernire marche, elle se jeta sur la porte et se prcipita dans
la petite pice. Mais son lan fut arrt net par une table qui se
trouvait sur son chemin. Comme elle tendait les bras dans un
effort dsespr pour reprendre son quilibre, Alice toucha
quelque chose. Impatiente, elle tta l'objet et s'aperut qu'il
s'agissait d'une lanterne. Elle s'en empara, reprit sa course et se
retrouva dans le salon. Elle se rua sur la fentre dont l'ouverture
se distinguait vaguement dans la pnombre. Quelques secondes
plus tard, Alice franchissait l'embrasure et se laissait retomber
au-dehors.
S'attendant entendre un coup de feu derrire elle, elle prit
ses jambes son cou et se rfugia dans la fort.
Haletante, elle s'arrta sous les arbres et se retourna vers la
masure. Mais sa grande surprise, personne ne semblait l'avoir
suivie. M. Ascott tait invisible et la vieille maison dserte et
silencieuse comme l'habitude.
C'est trange, se dit Alice. Jacob ne m'a donc pas vue...
Il lui suffit pourtant de rflchir un instant pour se
convaincre que ce raisonnement tait erron : elle avait fait tant
de tapage en remontant l'escalier de la cave et en butant dans la
table que Jacob l'aurait srement entendue.
Aurais-je rv? songeait la jeune fille. Je suis pourtant
bien sre d'avoir reconnu M. Ascott. Mais comment avait-il pu
me prcder dans cette masure?
Mthodiquement, Alice tudia le problme. Le tuteur de
Laura n'tait-il pas mont dans sa chambre avant qu'elle ne
s'loignt? Il devait dormir poings ferms quand elle avait
quitt la maison. tait-il possible qu'il ait eu le temps de se
rhabiller et de sortir assez vite pour devancer. Alice?

107

En fin de compte, je me demande si c'est bien Jacob que


j'ai vu dans la cave, se dit-elle. Je n'ai pas perdu de temps et j'ai
fait une partie du chemin en voiture. Il aurait donc fallu des ailes
M. Ascott pour arriver plus vite que moi!
Alice passa un long moment surveiller la masure. A
mesure que le temps passait sans qu'elle vt personne, elle
sentait l'impatience la gagner.
Voyons, je suis certaine qu'il y avait quelqu'un dans cette
cave, se rptait-elle. Mais qui? Il faudrait pourtant que je le
sache... Si j'avais seulement de la lumire, je crois bien que je
retournerais l-bas!
Elle achevait peine de formuler cette pense audacieuse
qu'elle songea la lanterne dcouverte quelques instants plus tt
dans la vieille maison. Elle s'aperut qu'elle la tenait toujours
la main. Elle l'avait saisie au vol, sans rflchir l'usage qu'elle
en pourrait faire, mais prsent cette lanterne serait fort utile.
Alice se mit fouiller fivreusement dans ses poches. Au
bout d'un moment, elle tira de la dernire d'entre elles une petite
bote d'allumettes. Celles-ci lui avaient servi au lac des Biches
pendant les quelques jours passs au camp. Puis Alice les avait
oublies, soigneusement enfermes dans un petit sac
impermable. Pour une fois, ce genre de ngligence tait un
grand avantage.
Plusieurs allumettes restaient dans la bote. Rconforte
par sa dcouverte, Alice examina alors la lanterne : miracle, le
rservoir tait plein! Il n'y avait plus qu' allumer la mche.
La jeune fille s'enfona un peu plus avant dans la fort afin
de mieux s'abriter du vent. Ds que la flamme eut jailli, elle
l'approcha de la mche qui s'alluma sans difficult.
Je vais masquer ma lumire pour traverser la clairire,
dcida Alice. Je n'ai pas envie de servir de cible s'il prenait
fantaisie quelqu'un de tirer...
Elle quitta son paletot de laine qu'elle enroula autour de la
lanterne, puis elle se dirigea de nouveau vers la
108

masure. Elle interrompit frquemment sa marche pour


prter l'oreille. Aucun bruit ne troublait le calme de la nuit. La
vieille maison, dj si triste en plein jour, prenait cette heure
un aspect plus mystrieux et plus inquitant encore. Alice ne put
s'empcher de marquer un temps d'arrt avant de s'en approcher
tout fait.
II y a dcidment ici une nigme, quelque terrible secret,
songeait-elle en considrant la masse confuse. J'en suis
convaincue... Il faut donc que je me tienne sur mes gardes.
Lorsqu'elle se remit en marche, une tentation soudaine
s'empara d'elle : elle faillit s'enfuir. Mais elle se ressaisit en un
clin d'il.
a Non, ce serait ridicule, se dit-elle. Je suis revenue pour
dcouvrir la signification de ce mystre, cette fois, j'irai jusqu'au
bout!
Alice atteignit enfin la vranda de la maison. Elle engagea
hardiment la tte et les paules par la fentre ouverte. Un lourd
silence l'accueillit lorsqu'elle mit le pied l'intrieur du salon.
Aurais-je vraiment rv tout l'heure? se demanda-t-elle,
perplexe. Il serait bien possible aprs tout que cette bicoque soit
inhabite !
Elle dmasqua sa lanterne et la promena autour d'elle.
Rassure, elle traversa la pice sur la pointe des pieds. Tout
coup, une planche craqua et la jeune fille sursauta. Immobile,
elle attendit, les sens en veil. C'est alors qu'elle entendit de
nouveau un bruit insolite. C'tait une 'sorte de plainte, qui
semblait monter des profondeurs de la maison.
Alice restait fige, sans oser faire le moindre geste. Bientt
lui parvint le mme bruit, et qui, cette fois, ne laissait plus de
place aucun doute : c'tait un gmissement de douleur.
Mon Dieu, que dois-je faire? se demanda la jeune fille,
pouvante. Qui cela peut-il bien tre?

109

Alice restait fige, sans oser faire le moindre geste.

110

A cet instant, retentit un cri lamentable :


Au secours !
Alice ouvrit la bouche, mais il n'en sortit aucun son. Elle
voulut rpondre l'appel, mais la voix rauque et tremblante qui
sortit enfin de ses lvres ressemblait peine la sienne.
Qui est l? demanda-t-elle.
Il n'y eut d'autre rponse qu'un second appel, plus faible
que le premier :
Au secours ! Au secours ! Le cri de dtresse rsonna
dans la maison vide et se termina sur un gmissement. L'cho le
rpta, plus plaintif encore. Puis ce fut le silence.

111

CHAPITRE XVI
LA DCOUVERTE D'ALICE
Alice entendit cet appel au secours, elle ne
songea plus un instant sa propre scurit. La pense qu'un tre
se trouvait en danger suffit balayer de son esprit toute autre
proccupation. Il fallait agir, et agir au plus vite. Alors elle
rassembla son courage et se prcipita vers la porte de la cave
qu'elle ouvrit.
Elle commena descendre les marches et, prudemment,
pas pas, atteignit le tournant de l'escalier.
Soudain, un faible bruit parvint ses oreilles. C'tait une
sorte de cliquetis qui semblait monter du sol mme. Alice ne sut
quoi l'attribuer. Au bout d'un instant, il se fit entendre de
nouveau.
LORSQUE

112

Mais cette fois, il s'accompagna d'une srie de lgers chocs


mtalliques et la jeune fille comprit qu'il s'agissait d'un bruit de
chanes. Serait-il possible que quelqu'un ft l, mis aux fers ?
Alice continua descendre, en scrutant d'un il anxieux la
zone faiblement claire qui progressait devant elle.
Dirigeant sa lumire vers le point o elle avait cru voir
Jacob Ascott lors de sa premire tentative d'exploration, elle
dcouvrit un homme hirsute et dfait gisant sur un banc.
Alice recula et la lanterne vacilla dans sa main. Elle tait
presque sre de se trouver en prsence de M. Ascott. Tenaille
par le dsir de s'enfuir, elle surmonta nanmoins son angoisse et
se contraignit examiner de plus prs le visage blme tourn
vers elle.
a Non, ce n'est pas Jacob, dcida-t-elle, mais la
ressemblance est frappante.
Chassant aussitt ses craintes, Alice se prcipita vers
l'homme immobile.
D'un coup d'il, elle jugea du spectacle qui s'offrait elle.
La cave tait en ralit un cachot, avec ses murs solides et nus.
Il n'y avait ni fentre ni soupirail. Aucune lumire ne filtrait
dans ce lieu horrible.
L'atmosphre humide sentait le moisi. Au-dessus du banc,
l'on avait scell une grosse chane dans la pierre et la jeune fille
s'aperut avec horreur que les maillons tenaient l'homme
prisonnier. Sans tre compltement immobilis par ses fers, le
captif ne pouvait cependant accomplir que des mouvements
limits.
Alice poussa un cri de piti et se pencha sur le malheureux.
Celui-ci ne broncha pas, restant tendu dans une immobilit
parfaite.
Mon Dieu, pourvu qu'il ne soit pas mort , murmura la
jeune fille effraye.
Elle se laissa tomber genoux auprs de lui et lui tta

113

le poignet. Le pouls tait faible, mais rgulier. Alice poussa


un soupir de soulagement.
Il est simplement vanoui, se dit-elle. Tout l'heure,
lorsqu'il a compris que l'on venait son secours, l'motion a d
tre trop forte.
Elle se mit alors frictionner les mains du prisonnier et
remarqua pour la premire fois le vilain cercle rouge que les fers
avaient laiss autour de ses poignets.
Je me demande quel est le misrable qui a pu commettre
une telle vilenie , songeait Alice, indigne.
A prsent qu'elle pouvait dtailler son aise la
physionomie du captif, elle s'tonnait de l'avoir tout d'abord
confondu avec M. Ascott. Sans doute les deux hommes taientils sensiblement de mme taille et de mme carrure, bien que le
prisonnier part plus sec et plus maigre, consquence probable
de sa captivit. Les traits taient galement comparables. Mais
alors que ceux de Jacob Ascott trahissaient la duret et la
cruaut du personnage, on ne lisait sur la physionomie de l'autre
homme que douceur et bont.
Cependant Alice renona vite se proccuper de l'trange
ressemblance qui l'avait un moment abuse, car elle s'inquitait
fort de l'tat d'inconscience dans lequel le prisonnier demeurait
plong.
II aurait dj d revenir lui, se disait-elle avec angoisse.
Que faire? Si je pouvais au moins trouver un peu d'eau...
Elle reprit la lanterne qu'elle avait dpose sur le sol et
remonta l'escalier quatre quatre. Elle se prcipita dans la
cuisine o elle aperut une pompe au-dessus de l'vier; Elle finit
par dnicher une vieille casserole perce qu'elle remplit. Puis
elle regagna le sous-sol en toute hte.
Revenue auprs du prisonnier; elle mouilla son mouchoir
et l'appliqua doucement sur le front du malheureux. Et voyant
qu'il tardait reprendre conscience, elle lui bassina le visage.

114

L'homme fit un lger mouvement et on l'entendit gmir.


Encourage, Alice redoubla de soins. Au bout de quelques
instants, un frisson secoua violemment le corps du captif et ses
yeux s'ouvrirent.
Au secours! articula-t-il d'une voix faible.
Comprenant qu'il dlirait, la jeune fille dit avec douceur :
Rassurez-vous : vous tes sauv, car vous tes maintenant entre
les mains d'une amie.
Une amie? fit l'homme sans comprendre.
Comme il tentait de se mettre sur son sant, elle l'aida se
redresser.
a Je ne croyais plus que cela ft possible , murmura-t-il.
Ses yeux brillants de fivre se fixrent brusquement sur la
casserole qu'Alice avait apporte.
a A boire , pria-t-il.
La jeune fille lui tendit le rcipient et il but longs traits.
a Depuis hier je n'avais plus d'eau , dit-il d'une voix qui
s'affermissait. Puis ses yeux se fixrent sur Alice qu'il regarda
avec stupeur comme s'il venait seulement de la dcouvrir.
Que
faites-vous
ici?
questionna-t-il
avec
brusquerie.
Je vous ai entendu appeler l'aide.
C'est vrai, prsent je me rappelle. Il m'avait sembl
que l'on entrait dans la maison et j'ai cri dans l'espoir
d'attirer l'attention. C'est tout ce dont je me souviens.
Qui tes-vous? demanda Alice. Et pourquoi vous a-t-on
enchan dans ce cachot?
Une expression arrire passa sur le visage du prisonnier.
Je suis victime d'une machination ourdie par un malfaiteur, Jerry
Brand.
Et quel est votre nom?
Jacob Ascott.
Jacob Ascott! rpta la jeune fille abasourdie. Mais
alors...
115

Alice regagna le sous-sol en toute hte.


116

117

Vous l'avez devin, mademoiselle : ce misrable


a usurp mon identit.
Je ne comprends pas.

Cela
n'est pas
surprenant,
mademoiselle...,
mademoiselle comment? fit l'homme.
Roy, Alice Roy, rpondit la jeune fille.
Moi-mme, je commence seulement comprendre la
signification de ce qui s'est pass. Et quand je songe ma
pauvre Laura... Dieu sait ce qu'elle est devenue.
Elle est en sret, monsieur. Je l'ai laisse chez moi
River City.
Que le Ciel soit lou! Je me rongeais d'inquitude la
pense qu'elle tait peut-tre tombe aux mains de cette
canaille.
Racontez-moi toute l'histoire, pria Alice. Que
savez-vous exactement de ce Jerry?
Je suis assez renseign sur son compte pour
l'envoyer passer en prison le reste de ses jours. C'est un vulgaire
escroc et il s'est dj trouv ml plus d'une
affaire louche. Il veut s'emparer de la fortune de ma pupille,
Laura Pinkerton, et je crains fort qu'il n'ait dj russi
dans son entreprise.
Comment est-il parvenu vous enfermer ici?
Il y a environ deux semaines de cela, il s'est prsent
chez moi, dans la soire, sous prtexte de me parler affaires.
J'habite au bord du lac Melrose une grande maison isole.
C'est donc celle o il est install en ce moment! s'cria
la jeune fille.
Je pensais que ce serait pour Laura une
rsidence agrable... Bref, Jerry est venu me voir, mais je me
suis tout de suite dfi lorsqu'il a commenc me
questionner au sujet de la succession de Mme Pinkerton, la mre
de Laura. Finalement, j'ai voulu le mettre la porte. Alors il a
tir son revolver...
118

Et personne n'tait l pour vous venir en aide?


Personne. Comme je devais me rendre le lendemain au
lac des Biches afin d'y rencontrer ma pupille, j'avais donn
cong mes domestiques pour la soire. J'tais seul chez moi, et
je n'avais pas d'arme porte de main. J'ai tout de mme essay
de me dfendre, mais j'ai reu un coup de poing qui m'a
presque assomm et ce misrable en a profit pour
m'amener de force dans cette maison abandonne.
Et vous tes enferm ici depuis quinze jours? Jacob
Ascott hocha la tte gravement.
Ma foi oui. Quinze jours interminables. J'ai cru devenir
fou. Me voir ainsi riv ce banc comme un galrien !
C'est affreux, s'exclama Alice.
Jerry Brand est un dmon! Il ne lui suffisait pas de
m'enchaner, il m'a presque laiss mourir de faim. Si vous
n'tiez pas venue, je n'aurais certainement pas pu tenir
beaucoup plus longtemps. C'est la pense de Laura qui m'a
donn la force de vivre. Elle est bien en scurit, n'est-ce
pas?
Oui. Elle a pu s'chapper.
Et sa fortune, qu'est-elle devenue?
Je l'ignore, reconnut Alice. Elle est arrive chez moi
les mains vides, n'ayant pu sauver que les bijoux de sa mre.
Jerry Brand se serait donc empar de tout ce qu'elle
possdait, jusqu'au dernier dollar, conclut Jacob constern. Et
le butin est d'importance...
Laura tait donc si aise?
Oui, sa mre lui laissait des biens considrables.
Je ne comprends vraiment pas pourquoi Jerry est rest
dans les parages, alors que son coup avait russi, observa la
jeune fille.
Pour deux raisons : la premire, c'est que la presque
totalit de l'hritage de Laura est investi en titres et en
valeurs. Des plus srs naturellement. Il fallait donc que Jerry
119

J'ai voulu le mettre la porte. Alors il a tir son revolver.


120

tienne ma place assez longtemps pour convertir tout cela en


argent liquide. C'est du moins ce que je suppose. Quant la
seconde raison, la voici : j'ai russi persuader ce brigand qu'il
n'a pas actuellement entre les mains l'intgralit de la fortune
appartenant ma pupille. Aussi Jerry a-t-il essay de me
contraindre lui dire o se trouve le reste de l'argent et des
titres.
Et vous avez refus ?
D'autant mieux que je serais fort en peine de le
renseigner !
Il a donc entre les mains tout ce que possde Laura?
Hlas! oui, l'exception des bijoux... Mon Dieu,
comment pourrai-je jamais me prsenter devant la pauvre
enfant?
Ne songez pas cela, rpondit Alice vivement. Rien de
ce qui est arriv ne l'a t par votre faute. Ce Jerry a beau tre
fort adroit, cette fois il n'aura pas le dernier mot!
Est-il encore Melrose? Si nous pouvions seulement
l'arrter.
Soyez tranquille, c'est ce que nous allons faire.
Seulement il n'y a pas de temps perdre. J'ai dcouvert que
Jerry s'apprte prendre la fuite, demain peut-tre. En
attendant, il a laiss l'argent de Laura dans le coffre.
De sorte que si nous lanons la police ses trousses
cette nuit, le dsastre sera vit!
Parfaitement. Mais il s'agit d'abord de sortir d'ici.
Alice considrait avec inquitude la chane qui retenait
Jacob prisonnier.
Pourvu que je puisse la briser! rnurmura-t-elle.
Ce ne sera pas ncessaire : elle est cadenasse et
je sais o Jerry laisse la clef du cadenas.
O cela?
Il l'accroche un clou sur le mur de l'escalier.
Je vais la chercher , s'cria la jeune fille.
121

Elle fit demi-tour et s'lana vers les marches. Si


elle n'avait pas t aussi impatiente de dlivrer Jacob,
sans doute aurait-elle prt attention un lger craquement en
direction de la cuisine. Mais elle ne songeait plus l'ventualit
d'un quelconque danger et elle se prcipita dans l'escalier en
trombe.
Vite, htez-vous! supplia M. Ascott. Nous n'avons dj
que trop tard.
Alice partageait cet avis, et elle savait qu'il n'y avait plus
une minute perdre si l'on voulait empcher le malfaiteur de
prendre le large. Minuit tait sonn depuis longtemps et lorsque
viendrait le jour, il serait dj trop tard.
La jeune fille promena sa lanterne du haut en bas des murs
lpreux qui encadraient l'escalier. Enfin, elle aperut le clou
qu'elle cherchait. La prcieuse clef y tait en effet suspendue.
Alice l'arracha d'un geste vif et, dboulant les marches, se rua
vers Jacob.
Vous l'avez trouve? demanda-t-il anxieusement. La
voici! rpondit-elle triomphante. Dans quelques instants,
vous serez libre !
Elle s'agenouilla auprs du banc et s'attaqua fbrilement au
cadenas, sous le regard attentif de M. Ascott, plein d'espoir. Tous
deux taient si absorbs qu'ils ne virent pas une silhouette qui,
se confondant avec la pnombre, descendait lentement l'escalier.
Elle s'approcha pas pas, en silence. Le canon du revolver
qu'elle tenait en main luisait faiblement sous la vague lueur de la
lanterne.
Tout coup Jacob Ascott leva la tte et une expression
d'horreur figea ses traits.
Alice, attention! s'cria-t-il.

122

CHAPITRE XVII
UNE GAGEURE
L'AVERTISSEMENT

venait trop tard. Alice n'eut mme pas le


temps de se retourner. La crosse du revolver s'abattit sur
elle, la heurtant la tte, et, poussant un sourd gmissement,
la jeune fille s'affaissa.
Combien de temps demeura-t-elle ainsi, inconsciente, elle
n'et pas su le dire, mais, lorsqu'elle ouvrit enfin les yeux, elle
tait tendue de tout son long sur les dalles glaces qui
formaient le sol de la cave.
Tout coup, la mmoire de ce qui s'tait pass lui revint, et
elle frissonna. Elle avait t attaque par-derrire. Mais par qui?

123

Elle se rendit compte un instant plus tard que quelqu'un se


penchait sur elle et elle reconnut Jerry Brand qui la regardait
d'un air triomphant.
Vous! s'cria-t-elle, stupfaite.
L'homme ricana mchamment.
Ha! ha! Vous vous imaginiez que j'allais me laisser
prendre, hein? Eh bien, puisque vous tes si maligne, vous
n'aurez qu' trouver autre chose !
Il se baissa et, saisissant Alice par l'paule, il la remit
brutalement sur ses pieds. Elle tait encore si faible qu'elle eut
peine se tenir debout.
Qu'allez-vous faire? murmura-t-elle.
Vous ne tarderez pas le savoir , rpondit Jerry,
railleur. Et, montrant une grosse corde : Je vais vous attacher
et vous laisser ici. M. Ascott et vous avez tant de choses vous
dire.
Alice n'avait pas la force de lutter, et elle savait d'ailleurs
que toute rsistance serait inutile.
Pourtant, elle se disait qu'il fallait tout prix tenter quelque
chose. Jerry commenait lui lier les chevilles. Les penses
d'Alice menaient une ronde effrne dans son esprit. Ses oreilles
bourdonnantes et sa tte encore douloureuse lui interdisaient de
rassembler et d'ordonner ses ides. Mais la situation tait
dsespre et, faute de trouver une solution, tout serait perdu.
Soudain, une conversation rcemment entendue lui revint
en mmoire. Elle se souvint de ce qu'un policier en visite chez
son pre avait alors racont. Parlant de ses dmls avec certains
malfaiteurs particulirement russ, il avait dcrit leur manire de
tenir les mains pendant qu'on les leur attachait afin de pouvoir
ensuite se dbarrasser des liens sans trop de peine. Alice s'tait
beaucoup intresse ce rcit et elle avait pos toutes sortes de
questions au policier. Celui-ci avait alors demand qu'on lui
prtt une corde

124

et il avait donn une dmonstration la jeune fille. Le tour


tait habile et avait fort amus Alice. Mais comme elle tait loin
de se douter qu'il pourrait un jour lui servir, elle n'avait pas
cherch retenir ce que devait tre la position exacte des mains.
Que n'et-elle donn aujourd'hui pour se le rappeler exactement.
Elle fit nanmoins de son mieux et, s'efforant d'imiter le
geste observ chez le policier, elle laissa Jerry passer et nouer la
corde. Trop serre, celle-ci la meurtrit cruellement et Alice en
dduisit qu'elle avait d manquer son coup : il n'y avait bien sr
pas le moindre jeu entre le lien et ses poignets.
Encore une petite prcaution pour vous empcher de
prendre la poudre d'escampette... , annona Jerry. Il engagea le
bout de la corde dans un anneau fix au mur, puis l'assujettit
solidement. Et voil, ma belle, conclut-il. J'espre qu'ainsi
vous vous tiendrez tranquille !
Canaille ! s'cria Alice, hors d'elle.
Elle comprenait prsent que le dessein de Jerry ne lui
laissait aucune chance, mais elle tait trop fire pour s'abaisser
demander quartier.
Ceci vous apprendra ne pas vous mler des affaires des
autres, riposta l'homme.
Ces manigances vous coteront cher, lana M. Ascott
d'une voix tremblante. Et si je sors d'ici...
Si vous sortez d'ici ! La plaisanterie est bien bonne ,
fit Jerry, s'claffant. Une expression cruelle se figea sur
ses traits et ses yeux se plissrent mchamment : Vous ne
savez donc pas, pauvre imbcile, que vous resterez ici
jusqu ce que les rats viennent vous y dvorer?
Vous oubliez que nous ne sommes plus au temps de
l'Inquisition, riposta Alice avec feu. De nos jours, les crimes se
paient!
Les crimes? Vous avez de ces expressions... Et d'abord,
de quel crime voulez-vous donc parler? Je me contente de

125

m'en aller en vous laissant ici. Ma foi, s'il vous arrive


quelque chose...
Alice et Jacob gardant le silence, l'homme continua, plein
d'importance :
Je pars cette nuit. Tout est prt. A vrai dire, j'aurais peuttre attendu demain si vous n'tiez pas venue mettre le nez
dans mes affaires. II lana Alice un regard hostile. J'ai
empoch tout l'argent et boucl mes valises. En sortant d'ici, je
n'aurai plus qu' prendre le large dans la voiture grand sport que
je me suis offerte aujourd'hui. Et quand je serai sur la route, je
voudrais bien voir qui pourrait me rejoindre. Mme la police ne
me fait pas peur !
Vous ne perdrez rien pour attendre, je vous assure,
s'cria M. Ascott avec colre. Dpouiller ainsi une orpheline,
c'est une honte. Ah! comme je suis heureux que Laura soit hors
de vos griffes !
En tes-vous si sr? Jerry eut un sourire rus. Eh
bien, laissez-moi vous dire que je sais o la trouver.
M. Ascott regarda l'homme avec pouvante, car son unique
rconfort avait rsid jusque-l dans la certitude que sa pupille
tait en scurit.
Je vous ai entendus bavarder tout l'heure, expliqua
Jerry. Et j'ai appris que Laura s'tait rfugie River City. C'est
l que j'irai en partant d'ici !
Comme Jerry disait ces mots, son attention fut attire
soudain par un petit objet abandonn sur le sol. C'tait la clef du
cadenas qu'Alice avait laisse glisser dans sa chute. L'homme se
baissa vivement pour la ramasser.
Je l'emporte , annona-t-il. Il allait la mettre dans sa
poche quand lui vint une autre ide. Et il accrocha la clef un
clou, hors de la porte des deux prisonniers.
Vous pourrez la regarder tant que vous voudrez , dit-il
avec un petit rire.

126

Puis, faisant demi-tour, il s'apprta quitter la cave. Il allait


atteindre l'escalier quand il revint brusquement sur ses pas et, se
campant devant Alice :
Vous qui vous croyez si habile, avec vos faons de vous
introduire chez les gens pour les espionner... eh bien, sachez que
vous avez nglig un dtail, un tout petit dtail...
La jeune fille le regardait sans comprendre, se demandant
fivreusement ce qui avait pu la trahir. Alors il poursuivit :
La prochaine fois que vous voudrez jouer au dtective,
ma petite, pensez donc assourdir le ronflement de votre moteur
lorsque vous ferez dmarrer votre voiture..., la prochaine fois !
Misrable! s'cria Jacob avec rage.
Merci de ce compliment. Jerry salua jusqu' terre.
Et maintenant, mes amis, il me faut prendre cong. Quel
dommage que vous ne puissiez m'accompagner : je vais avoir la
vie si belle l'tranger...
II eut un geste de drision et salua encore avant de
disparatre dans l'escalier. Les prisonniers l'entendirent traverser
la maison. Puis une porte claqua.

127

CHAPITRE XVIII
LES PRISONNIERS
de mort s'abattit sur la vieille maison.
Alice et Jacob Ascott se regardaient avec dsespoir. Jerry
n'avait pas hsit excuter sa menace : il les avait
abandonns dans cette cave sans autre perspective que celle d'y
mourir de faim.
Spars l'un de l'autre par toute la largeur du sous-sol, les
deux captifs taient dans l'impossibilit de se porter secours.
Sans doute les fers de Jacob lui permettaient-ils de se dplacer,
mais sa chane tait trop courte pour qu'il pt atteindre Alice,
tendue par terre, pieds et poings lis. Leur situation tait
dramatique.
UN SILENCE

128

Dans sa prcipitation, Jerry Brand avait oubli sa lampetempte dont la lumire fumeuse clairait vaguement les murs
lpreux. Mais le ptrole ne tarderait pas se consumer et les
prisonniers se trouveraient alors plongs dans les tnbres.
Cependant, la premire pense qui vint l'esprit d'Alice ne
fut pas pour elle-mme, mais pour Laura. Elle songeait aux
menaces lances par Jerry et redoutait qu'il ne se rendt en effet
River City dans l'intention de se venger sur la jeune fille.
Pourvu que papa soit rentr de Saint-Louis, se disait-elle
avec angoisse. Il la protgerait.
Elle savait de plus que Laura tait dsormais ruine. A
l'heure qu'il tait, Jerry devait tre en train de prendre la fuite
avec son butin. De River City, il gagnerait immdiatement les
frontires et, une fois l'tranger, il profiterait de sa fortune mal
acquise sans tre inquit !
Les mmes penses tourmentaient M. Ascott. Dans son
dsespoir, il s'tait lev et, dans la mesure o le lui permettait sa
chane, arpentait la cave comme un lion en cage.
Mon Dieu, ma pauvre Laura, se lamentait-il. Moi qui
avais tant promis sa mre de veiller sur elle !
Alice le regardait, pleine de piti, incapable de trouver une
parole de rconfort. La douleur sourde qu'elle sentait battre ses
tempes et l'engourdissement de ses poignets meurtris par leurs
liens lui rappelaient sans mnagement sa dtresse.
Si je pouvais librer mes mains ! se dit-elle avec dpit.
Elle examina ses liens. Il ne semblait pas y avoir d'espace
entre eux et ses poignets. Pourtant, si elle n'avait pas commis
d'erreur, elle devait tre capable de donner ses mains une
position qui lui permettrait de faire glisser la corde. Pourvu que
ce stratagme russisse!
Elle tourna ses poignets ainsi qu'elle l'avait vu faire au
policier et, sa grande joie, s'aperut que le lien prenait

129

un peu de jeu. Le dbut tait encourageant : en usant de


patience, peut-tre parviendrait-elle se dgager.
Elle se mit alors la besogne avec ardeur. Sa peau ne tarda
pas s'irriter, puis s'corcher en rpant contre la corde, mais
Alice ne s'y arrta pas une seconde.
Au bout de quelques instants, Jacob Ascott se redressa sur
son banc et, en silence, observa la jeune fille. Son air las disait
assez qu'il avait perdu tout espoir. Mais bientt son intrt
s'veilla.
Vous allez y arriver? demanda-1-il anxieusement.
Je le crois , rpondit Alice.
Serrant les dents, elle poursuivit ses efforts. Ses poignets
commenaient saigner, mais que lui importait : Jerry Brand
roulait en ce moment vers River City pour s'en prendre Laura.
Cela seul comptait et il fallait qu'Alice pt s'chapper!
Soudain, la lumire s'teignit. Il n'y avait plus de ptrole
dans la lampe.
L'obscurit qui rgnait prsent gnait la jeune fille dans
sa tche, mais elle sentait qu'elle allait aboutir et elle persvra
rsolument. Au bout d'un quart d'heure enfin, ce fut la victoire,
et, poussant un cri de joie, Alice dgagea ses deux mains de la
corde.
a y est! s'cria-t-elle.
Jacob se leva d'un bond.
Nous allons pouvoir nous chapper, et peut-tre
russirons-nous rattraper ce gredin! s'exclama-t-il.
Alice ne rpondit rien, car elle s'attaquait dj aux liens qui
lui retenaient les chevilles. Jerry avait fortement serr les nuds
et ceux-ci rsistaient. Avec un couteau, les trancher n'et t que
l'affaire d'une seconde, mais la jeune fille ne pouvait se servir
que de ses doigts. Aussi la besogne tait-elle malaise.
L, c'est fini, dit-elle, achevant de dfaire le dernier
nud. Je suis libre !

130

Elle fut sur ses pieds en un clin d'il et fit quelques pas,
chancelante. Elle tait encore tourdie par le coup qu'elle avait
reu et des crampes lui paralysaient les membres. Il lui fallut
s'appuyer quelques instants au mur avant de pouvoir reprendre
son quilibre.
Courage! lana-t-elle M. Ascott. Si je trouve la clef, je
vous dlivre dans un instant.
Elle est accroche sur le mur de droite , s'empressa de
dire Jacob.
Vacillant encore, Alice explora la muraille ttons. Jerry
avait pris soin de placer la clef bien en vue des prisonniers afin
de mieux les tourmenter, mais ceci tournait finalement leur
avantage. En quelques instants, Alice la retrouva et se prcipita
vers Jacob.
Ouvrir le cadenas ne fut qu'un jeu et les chanes du
prisonnier s'abattirent sur le sol grand bruit.
A prsent, s'cria-t-elle, en route! Il s'agit de rattraper
Jerry et nous n'avons pas une minute perdre.
Comme il devait forcment retourner chez moi prendre
l'argent, nous aurions peut-tre une chance de l'y rejoindre! dit
M. Ascott.

131

CHAPITRE XIX
LA POURSUITE
pressa M. Ascott de se hter, sans comprendre quel
point sa captivit l'avait affaibli. Dans la joie d'tre libre, il
avait saut sur ses pieds, impatient de s'lancer sur les traces
de Jerry. Mais peine eut-il fait quelques pas qu'il sentit
ses jambes se drober. Ignorant son tat, Alice se dirigeait
ttons vers l'escalier et,
quand elle eut dcouvert la
premire marche, elle appela son compagnon. Celui-ci se trana
pniblement jusqu' elle.
Mon Dieu, qu'avez-vous? demanda-t-elle avec
inquitude, car l'obscurit l'empchait de voir le visage de
Jacob. Seriez-vous malade?
ALICE

132

Oh! non, protesta-t-il. Ce n'est qu'un peu de faiblesse


aprs avoir pass tout ce temps attach comme un chien dans sa
niche.
Compatissante, Alice lui offrit son bras. Mme ainsi, Jacob
dut s'arrter plusieurs fois pour reprendre haleine. Ils atteignirent
enfin le haut des marches. L M. Ascott dclara qu'il se sentait
assez fort pour marcher sans aide.
Alice traversa le salon et se dirigea vers la fentre qu'elle
franchit. Puis, de la vranda, elle aida Jacob sortir par le mme
chemin.
Mon Dieu, quel soulagement de pouvoir enfin respirer
son aise! s'exclama-t-il, aspirant longues bouffes l'air pur de
la nuit. J'avais presque oubli ce que c'tait depuis deux
semaines que j'tais enferm dans cette cave...
Ils traversrent la clairire petits pas. Puis ils pntrrent
dans le sous-bois, mais au bout de quelques mtres peine M.
Ascott se laissa tomber sur une souche, hors d'haleine.
II faut que je m'arrte, murmura-t-il d'une voix
tremblante.
Reposez-vous un instant, dit la jeune fille avec douceur.
Je suis sre qu'ensuite cela ira mieux.
Elle tait rsolue ne pas abandonner Jacob. Cependant
elle s'impatientait du retard que cela lui imposait. Jerry Brand
avait dj plus d'une demi-heure d'avance sur eux et, s'ils ne se
htaient pas, il aurait tout le temps de s'enfuir avec son butin. Il
serait bien difficile ensuite de retrouver sa trace.
Nous ne sommes pas trs loin de ma voiture, je vous
assure , reprit-elle au bout d'un moment.
Pniblement, Jacob se leva.
Je puis marcher prsent, dclara-t-il. Nous ne pouvons
pas laisser s'chapper cette canaille!
Aid par Alice, il se remit en route d'un pas plus rapide.

133

II soufflait bruyamment, mais ne profra pas la moindre


plainte et refusa de s'arrter de nouveau. Sa volont le portait en
avant. Par affection pour Laura, il irait jusqu' la limite de ses
forces.
Alice ne devait jamais oublier cette lugubre promenade
travers bois. Jacob trbuchait chaque instant et il se ft affal
sur le sol sans le soutien du bras robuste de la jeune fille.
C'est avec un soulagement indicible qu'elle aperut enfin sa
voiture, l o elle l'avait laisse. Tout en se gardant d'en rien dire
Jacob, elle s'tait en effet demand si Jerry Brand ne s'en serait
pas empar.
Elle se hta d'installer son compagnon, puis, sautant sur le
sige, dmarra aussitt. Nerveuse, elle manuvra assez
brusquement pour faire demi-tour et rejoindre la route. L, elle
s'lana toute vitesse en direction du lac Melrose.
Le trajet s'effectua en silence, car Alice n'avait pas trop de
toute son attention pour rouler aussi folle allure, en pleine nuit,
sur ce mauvais chemin.
Afin d'viter toute surprise, elle s'arrta quelque distance
de la maison de Jacob, puis elle aida son compagnon
descendre. Ils se dirigrent aussitt vers la villa. Alice, qui
donnait le bras son compagnon, constata avec joie qu'il
marchait plus aisment.
Ils atteignirent la clairire en quelques minutes. Devant eux
se dressait la maison. Hlas! nulle lumire ne brillait aux
fentres.
Je crains bien que l'oiseau ne se soit envol, observa
Alice doucement.
On le dirait, en effet, convint M. Ascott, accabl.
Pourtant, ce n'est pas certain. La dernire fois que je
suis venue, tout tait dj sombre. Nanmoins, Jerry tait l.
En tout cas, si nous voulons y aller voir de plus prs, il
s'agit de prendre des prcautions.

134

Certes. Nous ne sommes pas arms et si par hasard


Jerry nous attendait, nous ne pserions pas lourd devant lui.
Ah! le misrable, si je le tenais! s'exclama M. Ascott.
Ils firent en silence le tour de la maison afin de l'aborder parderrire.
Avez-vous une clef? demanda la jeune fille.
Non, ce gredin me l'a vole comme tout le reste.
Cela ne fait rien : je connais le moyen d'entrer.
Cependant, Alice ne tarda pas s'apercevoir qu'une clef
et t, de toute manire, inutile, la porte de service tant
entrebille comme si l'on tait sorti sans prendre le temps de la
refermer.
Suivie par M. Ascott, Alice pntra dans la cuisine sur la
pointe des pieds. Le silence tait profond. La maison semblait
dserte.
A ttons, elle chercha la lampe sur la table. Puis, l'ayant
trouve, elle l'alluma et se dirigea vers le salon.
Elle s'arrta sur le seuil et inspecta la pice d'un rapide
coup d'il. Tout tait en dsordre. Quant aux deux valises que
Jerry avait boucles devant elle, elles avaient disparu.
II est parti! s'exclama-t-elle.
A cet instant, son regard avisa le coffre-fort. La porte en
tait grande ouverte. Elle poussa un cri et courut explorer
l'intrieur. A l'exception de quelques paperasses, il tait vide.
Alice parcourut htivement les papiers. Ainsi qu'elle l'avait
craint, ils n'offraient aucun intrt.
Cet escroc a pris le large en emportant toute la fortune de
Laura, s'exclama-t-elle avec rage.
Mon Dieu, la pauvre enfant ! fit Jacob en gmissant.
A son tour, il s'approcha du coffre et le considra avec
accablement.
Il a vol aussi tout ce qui m'appartenait... Pour moi, je ne
m'en soucierais gure si Laura ne devait pas subir les
consquences de ma ngligence.
135

Ce n'est pas votre faute. Et puis nous allons


faire arrter cette canaille : il faut avertir la police! O
est votre appareil? Je vais tlphoner maintenant.
Inutile, hlas! Je n'ai pas le tlphone...
Comment, dit Alice, stupfaite. Mais c'est une
catastrophe. O se trouve la cabine la plus proche?
A l'htel Miramar.
Allons-y! Avec de la chance, nous le rattraperons!
Oui, il faut essayer! s'exclama Jacob.
Il voulut s'lancer vers la porte, mais dut se rattraper au
dossier d'une chaise pour ne pas tomber. Alice courut lui et
l'obligea s'asseoir.
Laissez-moi faire. Vous tes encore trop faible , s'criat-elle.
Le pauvre homme semblait sur le point de perdre
connaissance. Il laissa tomber sa tte entre ses mains.
Je n'en puis plus, murmura-t-il.
Il faut que vous restiez, dclara Alice. Je vous enverrai
un mdecin.
Ne vous inquitez pas de moi, mon enfant. Lancez la
police aux trousses de Jerry Brand!
Je ferai les deux. Et ds que j'aurai donn l'alarme, je
me mettrai moi-mme la poursuite de ce voleur.
Et le danger, y songez-vous?
Je serai prudente , promit Alice. Et elle sortit.

136

CHAPITRE XX
CONTRE-OFFENSIVE
la maison, Alice se mit courir. Mais au lieu
de regagner directement son cabriolet, elle passa par le garage et
s'arrta pour regarder l'intrieur. Il tait vide.
Alice se pencha afin d'examiner le sol de l'alle qui sortait
de la proprit. Il faisait trop sombre pour qu'elle pt distinguer
les traces laisses par la voiture de Jerry. Elle tait nanmoins
persuade que celui-ci avait emprunt la route du lac, car il
n'existait pas de chemin partant directement de la maison en
direction de la fort.
Ce ne sera pas facile de rattraper Jerry, se dit-elle.
EN QUITTANT

137

silencieuse, perdue dans ses penses. Puis elle dcrocha de


nouveau.
II faut que je tlphone Laura , dcida-t-elle.
Elle attendit cette seconde communication avec une
impatience croissante. Plusieurs minutes s'coulrent avant que
la sonnerie retentisse. Mais seule la voix nette de l'opratrice
rsonna son oreille.
Votre correspondant ne rpond pas, annona-t-elle.
Voil qui est trange, songea la jeune fille, s'inquitant
aussitt. Pourquoi Laura ne rpond-elle pas?... A cette heure-ci!
Elle est srement la maison, moins que...
pouvante, elle n'osa achever de formuler sa pense. Jerry
n'avait-il pas menac d'obliger Laura lui remettre les bijoux
qu'il convoitait? mais il semblait impossible que le misrable et
dj atteint River City et trouv le temps d'y faire son mauvais
coup. II est vrai, se disait pourtant Alice, que la distance
n'excde gure une soixantaine de kilomtres. Avec une voiture
rapide, ce n'est pas grand-chose.
A la pense que peut-tre Laura se trouvait cette heure en
grave danger, Alice sentait le cur lui manquer.
Si papa tait la maison, il pourrait m'aider , pensaitelle avec dsespoir.
L'employ de la rception, qui avait entendu la
conversation de la jeune fille avec le policier, regardait
maintenant Alice avec une curiosit mle de respect.
Puis-je faire quelque chose pour vous aider? demanda-t-il.
Oui, si vous voulez bien appeler un mdecin et
l'envoyer d'urgence chez M. Jacob Ascott.
Comptez sur moi, mademoiselle.
Et puis tlphonez aussi aux diffrents postes de
gendarmerie qui se trouvent sur la route d'ici River City, afin
qu'ils guettent le passage d'un homme au volant d'une voiture
grand sport.

138

II y a je ne sais combien d'embranchements tout le long du


lac. Cet homme est habile et il s'arrangera pour brouiller sa
piste.
Sur ce, elle se hta de rejoindre son cabriolet. Elle dmarra
rapidement et prit le chemin de l'htel Miramar. Elle aperut
bientt les lumires de l'htel et s'arrta quelques instants plus
tard devant le perron. Elle sauta terre et se prcipita dans le
vestibule.
Les personnes qui s'y trouvaient la dvisagrent avec
curiosit. Alice avait parfaitement conscience du caractre
insolite de l'entre qu'elle venait de faire, dcoiffe, les
vtements en dsordre. Pour le moment, elle ne se souciait
nullement de son apparence.
Comme elle se dirigeait vers les cabines tlphoniques, elle
s'aperut qu'elles taient toutes occupes. Sans hsiter, elle
courut alors au bureau de rception et, au profond bahissement
de l'employ de service, dcrocha l'appareil rserv son usage.
Les cabines sont au fond du vestibule , observa-t-il sur
un ton de froide politesse qui en disait long sur ses sentiments.
Je regrette, rpliqua Alice. Il s'agit d'une communication
urgente.
Et elle appela le centre rgional de police. La rponse
tardait. Enfin, la jeune fille put parler au chef du centre en
personne. En peu de mots, elle le mit au courant de la situation.
Jerry Brand a d prendre la route qui longe le lac, dit-elle
en terminant. Et il se dirige probablement vers River City. Il
gagnera ensuite la frontire de l'tat et de l, passera l'tranger.
Merci de vos renseignements, mademoiselle. Mes
hommes vont se lancer immdiatement sur la piste , dclara
l'officier.
Quand Alice eut raccroch l'appareil, elle resta un moment

139

Les personnes de l'htel la dvisagrent avec curiosit.

140

silencieuse, perdue dans ses penses. Puis elle dcrocha de


nouveau.
II faut que je tlphone Laura , dcida-t-elle.
Elle attendit cette seconde communication avec une
impatience croissante. Plusieurs minutes s'coulrent avant que
la sonnerie retentisse. Mais seule la voix nette de l'opratrice
rsonna son oreille.
Votre correspondant ne rpond pas, annona-t-elle.
Voil qui est trange, songea la jeune fille, s'inquitant
aussitt. Pourquoi Laura ne rpond-elle pas?... A cette heure-ci!
Elle est srement la maison, moins que...
pouvante, elle n'osa achever de formuler sa pense. Jerry
n'avait-il pas menac d'obliger Laura lui remettre les bijoux
qu'il convoitait? mais il semblait impossible que le misrable et
dj atteint River City et trouv le temps d'y faire son mauvais
coup. II est vrai, se disait pourtant Alice, que la distance
n'excde gure une soixantaine de kilomtres. Avec une voiture
rapide, ce n'est pas grand-chose.
A la pense que peut-tre Laura se trouvait cette heure en
grave danger, Alice sentait le cur lui manquer.
Si papa tait la maison, il pourrait m'aider , pensaitelle avec dsespoir.
L'employ de la rception, qui avait entendu la
conversation de la jeune fille avec le policier, regardait
maintenant Alice avec une curiosit mle de respect.
Puis-je faire quelque chose pour vous aider? demanda-t-il.
Oui, si vous voulez bien appeler un mdecin et
l'envoyer d'urgence chez M. Jacob Ascott.
Comptez sur moi, mademoiselle.
Et puis tlphonez aussi aux diffrents postes de
gendarmerie qui se trouvent sur la route d'ici River City, afin
qu'ils guettent le passage d'un homme au volant d'une voiture
grand sport.

141

Et si l'on faisait diffuser un avis la radio?


Excellente ide, s'cria Alice. Attendez, je vais
vous donner le signalement de l'individu.
Alice se hta de dcrire Jerry, puis elle sortit au pas de
course et, sautant sur son sige, dmarra en trombe.
Sa dcision tait prise : Il y a cinquante chances sur cent
pour que la police arrte Jerry, et autant pour qu'il leur file entre
les mains, se disa.it-elle. Dans ces conditions, je me lance sur la
piste moi-mme !
Prenant, son tour, le chemin en bordure du lac, elle
appuya fond sur l'acclrateur. Alice se montrait, l'habitude,
une conductrice fort prudente, mais cette fois, elle savait
l'importance de l'enjeu dans la partie qu'elle venait d'engager : si
le voleur russissait Franchir les limites de l'tat, son
arrestation devenait des plus problmatiques.
Au bout d'un moment, Alice remarqua les phares d'une
automobile qui venait en sens inverse.
Tiens, je vais arrter ces gens-l pour leur demander
s'ils n'auraient pas crois une voiture grand sport , dcida-t-elle
brusquement.
Elle freina au beau milieu de la route et fit signe au
conducteur de s'arrter aussi. Elle vit une conduite intrieure de
couleur sombre ralentir dans la lumire de ses phares. Alice lui
trouva une allure vaguement familire.
L'automobile s'immobilisa non loin du cabriolet.
Eh bien, demanda quelqu'un, que se passe-1-il donc?
Reconnaissant le son de cette voix, Alice sursauta.

142

CHAPITRE XXI
A RIVER CITY
CE N'TAIT

pas sans apprhension que Laura Pinkerton


debout devant une fentre, avait vu Alice prendre la route de
Melrose.
Je n'aurais pas d lui donner cette lettre pour mon
tuteur, se disait-elle. Alice assume l un trop grand risque.
Au bout d'un moment, elle se rendit dans la bibliothque
et s'effora de se plonger dans la lecture d'un roman. Mais elle
s'aperut bien vite qu'elle tait incapable de s'intresser ce
qu'elle lisait et elle abandonna le livre.
Si j'allais faire quelques achats, songea-t-elle. Cela

143

m'aiderait tuer le temps et me distrairait un peu de mes


soucis.
Elle alla prvenir Sarah de ce qu'elle comptait faire, puis
elle partit pied pour se rendre au centre de la ville, dans le
quartier des affaires.
Elle entra dans un grand magasin pour s'y procurer
quelques articles de premire ncessit. Elle ne procda ces
achats qu'avec une extrme prudence : un unique billet de vingt
dollars constituait en effet toute sa fortune. Que deviendrait-elle
lorsqu'il serait dpens, elle n'osait se le demander.
Jamais je ne vendrai ni n'engagerai les bijoux de maman,
songeait-elle. Non, je prfrerais mourir de faim...
Laura s'en revint lentement vers la maison des Roy. Dj,
le jour baissait. A peine avait-elle eu le temps de pntrer dans le
vestibule que le tlphone sonnait. Un instant plus tard, Sarah
lui annonait que la communication tait pour elle.
Je crois que c'est Alice, observa-t-elle.
Mon Dieu, j'espre qu'il n'est rien arriv! s'exclama
Laura. Elle se prcipita sur l'appareil. A l'autre bout de la ligne,
la voix calme de son amie la rassura. Mais son angoisse la
reprit lorsqu'elle entendit Alice lui exposer son plan
audacieux.
Si je n'tais pas de retour ou si je n'avais pas tlphon
d'ici vingt-quatre heures, il faudrait envoyer la police chez ton
tuteur, dit Alice pour conclure.
Je te le promets , fit Laura.
Ds qu'elle eut raccroch l'couteur, la jeune fille regretta
sa timidit. Ah! que n'avait-elle suppli Alice de renoncer son
projet...
Elle ne se rend pas compte de ce qu'est la mchancet de
Jacob, se dit-elle. S'il venait par malheur la surprendre en
pleine nuit dans les parages de la maison, Dieu sait ce qu'il serait
capable de faire.

144

Sarah l'appela pour dner. Elle se mit table sans avoir


grand-faim et ne fit gure que semblant de manger. Ce fut donc
avec un vritable soulagement qu'elle vit arriver la fin du repas.
Les heures passrent. Alice ne rentrait toujours pas. De
temps autre, Laura s'en allait regarder par la fentre du ct du
garage, dans l'espoir de voir le cabriolet s'engager dans l'alle.
Comme elle s'approchait de la fentre pour la centime fois
peut-tre, elle eut la surprise d'apercevoir un homme de haute
taille qui traversait le jardin et se dirigeait vers la maison. Bien
que Laura n'et encore jamais vu James Roy, elle jugea
immdiatement qu'il s'agissait de lui.
Elle s'avanait dans le vestibule l'instant mme o l'avou
ouvrait la porte d'entre. Ses yeux tombrent sur elle et il s'cria:
Bonsoir, Alice. Dieu, que c'est donc agrable de se
retrouver chez soi! Oh! je vous demande pardon,
mademoiselle!... Je distinguais mal votre visage et je vous ai
prise pour ma fille.
Je comprends votre tonnement, monsieur, en trouvant
une inconnue installe chez vous , dit Laura avec un sourire.
Elle se prsenta et, rapidement, mit James Roy au courant
de ce qui s'tait pass. Puis elle s'excusa de sa prsence dans la
maison.
Mais pas du tout, mademoiselle, protesta l'avou. Vous
tes la bienvenue ici. Son visage s'assombrit lgrement tandis
qu'il poursuivait: J'avoue cependant qu'Alice m'inquite...
Voyons, parlez-moi un peu de ce tuteur que vous avez.
Dcrivez-le-moi.
La jeune fille s'empressa de faire de Jacob un portrait aussi
fouill que possible.
Et vous dites, reprit James Roy, que cet homme se
nomme Jacob Ascott? Attendez...
Il se dirigea vers son bureau et fouilla dans l'un des

145

tiroirs. Aprs quelques instants de recherche, l'avou tira


d'un classeur une petite photographie qu'il tendit la jeune fille.
Tenez, est-ce votre tuteur? questionna-t-il.
Laura y jeta un rapide coup d'il, puis elle regarda M. Roy
avec stupeur.
a Mais oui, rpondit-elle. C'est M. Ascott!
James Roy secoua la tte.
Non, Laura : cet homme s'appelle Jerry Brand.
Je ne comprends pas.
Brand est un habile escroc. Son casier judiciaire est
dj bien garni.
Comment! s'cria Laura, horrifie. Mon tuteur serait un
malfaiteur?
Je le crains fort.

146

Et Alice qui est partie le voir! Il ne faudrait pas qu'il lui


arrivt quelque chose !
Laura courut au tlphone et demanda l'htel Miramar. Ds
que retentit la sonnerie, l'avou saisit l'appareil, mais sa
requte, il n'obtint du standardiste qu'une brve rponse : a
Je regrette, monsieur. Mlle Roy est sortie. James Roy
raccrocha et, se tournant vers Laura : Elle est dj partie :
bonne ou mauvaise nouvelle, l'avenir le dira. Mais je redoute
que ma fille ne soit en danger.
Mon Dieu, que faire?
Il faut aller Melrose le plus vite possible.
Puis-je vous accompagner? pria Laura.
L'expdition peut tre dangereuse...
Je n'ai pas peur.
Alors, courez vous prparer.
En disant ces mots, James Roy prit un revolver dans un
tiroir. Il le chargea rapidement, puis le glissa dans sa poche.
Je suis prte , vint annoncer Laura quelques minutes
plus tard.
Ils coururent au garage, s'installrent en toute hte dans la
voiture et partirent aussitt.
Pourvu que nous arrivions temps ! fit Laura dans un
souffle.
James Roy ne rpondit pas, mais la jeune fille vit ses mains
se crisper sur le volant.

147

CHAPITRE XXII
SUR LA PISTE
put peine en croire ses oreilles lorsque le
conducteur de la voiture la hla. Elle avait reconnu la voix de
son pre !
Poussant un cri de joie, elle bondit de son sige et se
prcipita vers les arrivants. Papa! s'exclama-t-elle.
Alice! rpondit James Roy qui, son tour, venait
d'identifier sa fille. Et il mit pied terre pour la serrer dans ses
bras,
Quel bonheur de te retrouver saine et sauve, s'cria-t-il.
Quand Laura m'a expliqu le but de ton dpart pour
ALICE

Melrose, j'ai vraiment redout le pire. Vite, dis-moi,


que s'est-il pass?
148

Oh! une foule de choses. Je crois que j'ai eu de la


chance de m'en tirer. Mais ce n'est pas le moment de bavarder. Il
faut d'abord rejoindre Jerry Brand qui vient de s'enfuir avec la
fortune de Laura. A propos, aurais-tu rencontr en chemin une
voiture grand sport?
Je ne crois pas.
Jerry n'aurait donc pas fil sur River City?
Il se dirige sans doute vers la frontire,
observa l'avou.
La police va le chercher sur cette route, tu comprends.
De sorte que si nous ne retrouvons pas sa piste nous-mmes, il
va s'chapper... J'tais si sre qu'il partirait de ce ct!
Peut-tre a-t-il bifurqu quelque part? Je me rappelle
avoir vu un embranchement environ dix kilomtres d'ici...
O menait-il?
A Hamilton, et de l devait franchir la limite de l'tat.
Alors c'est par l que Jerry sera pass, conclut Alice.
Mon Dieu, pourvu que nous puissions le rattraper !
Vite, en route, nous y arriverons ! s'cria James Roy.
Et, se tournant brusquement vers Laura: Montez avec Alice,
ordonna-t-il. Si nous devons livrer bataille, vous pourrez
ainsi rester l'arrire-garde, sans risquer de recevoir une
balle perdue.
Laura s'empressa d'obir. Alice reprit le volant. Le moteur
du cabriolet tournait dj et il suffisait de passer la premire
vitesse pour dmarrer. James Roy serait moins rapide, car il lui
fallait d'abord faire demi-tour.
Je pars devant, annona Alice.
Entendu. Mais si tu aperois la voiture de
Jerry, ralentis immdiatement pour que je te dpasse.
Alice s'lana. Quelques instants plus tard, Laura regarda
par la glace arrire et dclara que M. Roy regagnait du terrain.

149

Les yeux rivs sur la route, Alice se cramponnait son


volant. L'aiguille du compteur de vitesse montait de plus en plus
haut.
Un simple virage et provoqu un dsastre, mais la jeune
fille connaissait assez bien la route, et elle savait que celle-ci
filait en ligne droite sur plusieurs kilomtres, ce qui permit
Alice de maintenir sur ce parcours facile l'une des allures les
plus rapides qu'elle et jamais atteintes. Laura en avait le souffle
coup.
Mon Dieu, s'exclama-t-elle, j'espre que, pendant que tu
y es, tu ne vas pas nous faire franchir les haies ni grimper aux
arbres !
Mais non, sois tranquille. Seulement, tiens-toi bien!
Malgr cette vitesse, la jeune fille doutait fort de rejoindre
Jerry. Celui-ci avait une grande avance sur ses poursuivants et,
de plus, sa voiture tait d'un type particulirement rapide. Sans
doute le cabriolet d'Alice tait-il assez puissant, mais c'et t
folie que d'esprer combler la distance qui le sparait du fugitif.
Il et fallu pour cela un hasard vraiment extraordinaire.
a Alice, regarde ! s'cria brusquement Laura.
Droit devant elle la jeune fille aperut une petite lumire
rouge.
Ce doit tre le feu arrire d'une voiture, suggra Laura.
S'agirait-il de Jerry?
Alice ne rpondit pas tout de suite, car elle tait bien trop
occupe observer la route. Elle s'tait hte de rduire sa
vitesse et, pourtant, la lumire rouge grossissait peu peu. Elle
crut tout d'abord qu'elle tait en train de gagner du terrain sur
une voiture moins rapide. Mais elle finit par s'apercevoir que
cette lumire tait fixe.
Je ne pense pas que ce soit Jerry, rpondit-elle enfin
Laura, cependant nous allons tout de mme prendre nos
prcautions.

150

Alice, regarde! s'cria brusquement Laura.


151

Ds que le cabriolet avait commenc ralentir, James Roy


s'tait rapproch et Alice allait se laisser doubler par lui
lorsqu'elle regarda encore la lumire rouge. Elle en tait assez
prs maintenant pour s'apercevoir qu'il s'agissait d'une simple
lanterne. Et les deux voitures se trouvrent bientt arrtes par
un barrage tabli en travers de la route.
Prends le chemin de droite, lana James Roy sa fille. Il
va jusqu' Hamilton et ce doit tre celui qu'a emprunt Jerry.
Cependant Alice considrait avec attention une pancarte
sur laquelle se lisaient, ces mots :
ROUTE EN RPARATION
ON NE S'Y ENGAGE QU'A SES RISQUES ET
PRILS
Et ce chemin-ci, gauche? demanda Alice son pre.
C'est un raccourci pour Hamilton.
Alors, prenons-le!
Tu vois bien qu'il est ferm la circulation.
Mais il n'est pas pour cela impraticable?
Peut-tre que non. Pourtant n'oublie pas que, de nuit...
Papa, c'est l notre unique chance, le seul espoir que
nous ayons de rattraper Jerry.
Tu as raison, convint James Roy. Allons-y, mais soyons
prudents.
II sauta bas de son sige et courut ouvrir la barrire. Alice
passa. Au bout d'un kilomtre, elle commena avoir une ide
des difficults qui l'attendaient en voyant les niveleuses et les
pelleteuses, les camions et tout le matriel gar sur les bas-cts.
Bientt, le cabriolet dut rouler dans la terre meuble, et la
conductrice s'attendait chaque instant le sentir s'y enfoncer
jusqu'au moyeu. Le moteur peinait, mais heuresment, tenait
bon, tandis qu'Alice manuvrait habilement son volant afin
d'viter les nombreux obstacles qui jalonnaient la route.
152

Enfin, il apparut que l'preuve allait se terminer. Alice


respira.
Papa nous a-t-il suivies? demanda-t-elle.
Laura jeta un coup d'il par la glace arrire.
Oui, rpondit-elle. Il est derrire nous.
C'est bien. En somme, nous avons eu de la chance. A
prsent, je crois que la route est normale.
Et elle pressa de nouveau l'acclrateur. La voiture bondit
en avant. En quelques instants, l'on atteignait la fin du passage
interdit, et Laura se hta de descendre ouvrir la barrire qui,
dans l'autre sens, interdisait galement tout accs aux vhicules.
Grce ce raccourci, nous avons gagn quinze
kilomtres , s'cria Alice, tandis que Laura se rinstallait ct
d'elle. Si jamais nous devons rejoindre Jerry, cela ne vas pas
tarder!
Cependant les minutes passaient et la route demeurait
dserte. Alice commena s'inquiter.
tait-il possible, aprs tout, qu'elle et commis une erreur
de jugement? Peut-tre le fugitif avait-il pris un autre chemin et
en ce moment, ayant dj franchi les limites de l'tat, fonait-il
en direction de la frontire canadienne? Laura exprima voix
haute la mme angoisse :
J'ai peur qu'il ne soit trop tard, dit-elle.
Et moi, je n'en suis pas si sre! rpondit la conductrice
d'une voix tendue.
Que vois-tu? questionna vivement Laura.
Un feu rouge ! Il y a une voiture devant nous !
Mais je ne distingue rien du tout.
Attends. Elle vient de disparatre en haut de la grande
cte que tu aperois l-bas.
Il y eut un long silence, puis soudain Laura poussa un petit
cri de joie.
a y est, je la vois ! s'exclama-t-elle.
153

Et nous gagnons du terrain, annona Alice. Pourvu que


ce soit Jerry!
Ton pre a d apercevoir aussi cette lumire, dit Laura
regardant en arrire. Il se rapproche. Ne crois-tu pas qu'il
faudrait le laisser passer?
Si, dans un instant. Je veux d'abord tre sre qu'il
s'agit bien de Jerry.
II tait impossible la jeune fille de pousser l'allure
davantage. Cependant, elle constata avec une vritable jubilation
qu'elle grignotait peu peu la distance qui la sparait de la
voiture d'en face.
Bientt la lumire de ses phares commena jouer sur la
carrosserie du vhicule qu'elle poursuivait : c'tait bien une
voiture dcapotable, du type grand sport. A l'instant mme o
Alice faisait cette constatation, le conducteur se retourna.
L'espace d'une seconde, son visage apparut nettement. Et Alice
reconnut Jerry Brand.

154

CHAPITRE XXIII
TOURNANT DANGEREUX
Alice reconnut le visage de Jerry, elle serra
immdiatement sa droite. James Roy la dpassa en trombe. Il
avait, lui aussi, identifi le fugitif.
Suivant de prs la voiture de l'avou, Alice ne quittait pas
des yeux les feux rouges afin de pouvoir freiner sur-le-champ si
besoin en tait. Cependant, Jerry s'tait aperu qu'on le
poursuivait, et il avait acclr brusquement. Son avance
augmentait peu peu.
Il va nous chapper, s'cria Laura.
Mais non, rpliqua Alice. Papa a, lui aussi, le pied sur
l'acclrateur !
LORSQUE

155

Sur ce, elle fora encore sa propre allure afin de se


maintenir en course. Et quelle course ce fut! Au mpris total de
sa scurit, la voiture de Jerry bondissait et chassait sur le
chemin raboteux. Derrire elle, roulait la lourde conduite
intrieure de James Roy, lance elle aussi toute vitesse. Aux
yeux d'Alice et de Laura qui, de leur ct, observaient la mme
allure, c'tait un vritable miracle qu'aucun des trois vhicules
n'et encore quitt la route.
Cette fois, nous regagnons du terrain , observa soudain
Alice.
A cet instant un coup de feu claqua.
C'tait James Roy qui avait tir pour sommer Jerry de
s'arrter. Mais celui-ci riposta.
Une lueur jaillit de sa voiture, suivie d'une dtonation.
Cependant, Jerry ne s'tait pas content de tirer en l'air : une
balle siffla, manquant de peu le pare-brise de l'avou.
Attention, Alice, en arrire! s'cria celui-ci.
Cet avertissement se perdit dans le vent. La poursuite reprit
de plus belle. Tantt le fugitif gagnait du terrain, et tantt il en
perdait. Mais James Roy ne le lchait pas d'une semelle. Et peu
peu, il se rapprocha. Bientt, il se retrouverait porte du
fugitif et, cette fois, il avait la ferme intention de viser les pneus
afin de contraindre Jerry s'arrter.
Alice sentait que l'issue tait proche : la voiture grand sport
avait atteint la limite de sa vitesse. Jerry jouait prsent son vatout, et il le savait. O allait se terminer cette course insense?
Soudain, une expression de terreur passa dans les yeux de
la jeune fille. Elle venait d'apercevoir en bordure de la route un
grand signal noir sur fond blanc dont la signification lui fit
passer un frisson dans le dos. C'tait l'annonce d'un tournant
dangereux! A la vitesse qu'atteignaient alors les trois vhicules,
il leur serait impossible de prendre le virage.
En un clair, Alice avait lch l'acclrateur. Mais elle

156

constata, horrifie, que son pre et Jerry maintenaient leur


allure, si absorbs par la lutte engage entre eux qu'ils n'avaient
pas d voir le signal.
Acclrant de nouveau, Alice passa la tte la portire et,
essayant d'attirer l'attention de James Roy :
Arrte, cria-t-elle tue-tte, un virage!
Que l'avou l'et entendue ou qu'il et compris de luimme le danger, elle n'en put rien savoir, mais il bloqua aussitt
ses freins. La voiture chassa violemment d'un bord l'autre.
Cependant James Roy parvint reprendre le contrle de sa
machine.
Jerry ne souponnait aucunement le danger. Il continuait
regarder par-dessus son paule, et voyant que ses poursuivants
restaient en arrire, il crut les avoir distancs pour de bon. Il eut
alors un geste de triomphe.
Attention! Le virage! hurla Alice. Cet avertissement lui
avait chapp involontairement, avant mme qu'elle et le temps
d'en prendre conscience : il lui et suffi d'une seconde de
rflexion pour se dire que Jerry n'avait aucune chance de
l'entendre.
Le fugitif comprit enfin le danger. Mais il tait trop tard : le
virage s'amorait. Dsesprment, l'homme freina.
La voiture drapa, fila en flche vers le bas-ct sur lequel
elle buta. Dans le mme instant, Alice la vit se mettre en
chandelle, et, aprs tre reste une fraction de seconde en
quilibre, basculer par-dessus le parapet pour plonger dans un
ravin en contrebas.
Il va se tuer ! cria Laura.
Alice prit le virage sans incident et s'arrta. Sautant bas
de son sige, elle s'lana vers le parapet et s'obligea regarder.
Laura la rejoignit en courant, suivie de prs par James Roy.
pouvants, tous trois cherchrent des yeux la voiture
grand sport. Elle avait roul presque jusqu'au fond du

157

La voiture avait roul presque jusqu'au fond du prcipice.

158

prcipice et s'tait retourne en s'crasant sur un norme


rocher. L'une des roues gisait quelque distance, arrache par le
choc, et la carrosserie tait compltement disloque. On ne
voyait aucun signe du conducteur, mais il semblait inconcevable
qu'il pt tre encore vivant.
Un lourd silence pesait sur les spectateurs, car chacun
d'eux se disait que le sort de Jerry et pu tre le sien. Enfin
James Roy parla :
Je crois qu' prsent c'en est bien fini de Jerry, dit-il.
Qui sait, peut-tre est-il vivant! s'exclama Alice
qui n'abandonnait pas tout espoir. Il faut aller le dgager.
En tout cas, restez ici, rpliqua calmement l'avou. Je
vais voir s'il y a quelque chose faire.
Non, papa, tu risques d'avoir besoin de moi.
J'irai avec toi.
Alice suivit son pre. Aprs un instant d'hsitation, Laura
rassembla son courage et descendit son tour.
Les - trois sauveteurs gagnrent ainsi le fond du ravin. Tout
y tait silencieux. Lorsqu'ils atteignirent la voiture, James Roy
carta les jeunes filles.
Laissez-moi d'abord regarder , dit-il.
Alice n'avait certes aucune envie de dsobir, et elle
remonta lgrement la pente. Soudain elle vit une petite flamme
jaillir du capot ventr.
Elle savait ce que cela signifiait : le moteur prenait feu.
Avec la proximit du rservoir et les vapeurs d'essence qui
flottaient autour de la carcasse disloque, il risquait de se
produire une terrible explosion!
Cependant James Roy venait de dcouvrir Jerry, coinc
sous les dbris de la carrosserie. L'homme tait inconscient.
Alice se prcipita et, fivreusement, se mit la besogne
pour aider son pre dgager le bless. On n'y russit qu'
grand-peine.

159

II tait temps que nous le tirions de l , fit l'avou,


haletant, lorsque l'on eut allong Jerry sur le sol bonne
distance de la voiture.
Alice regardait celle-ci qui commenait flamber
lorsqu'elle poussa un cri :
Mon Dieu, la fortune de Laura !
Et, avant que son pre et pu l'en empcher, elle se
prcipita vers la carcasse en flammes.
Alice, reviens! clama James Roy.
La jeune fille ignora son appel et, abandonnant toute
prudence, elle se mit fouiller parmi les dbris. Sa main
rencontra une valise qu'elle arracha au feu. La chaleur tait
insupportable, mais Alice persista : elle savait que Jerry avait
emport une deuxime valise et elle entendait la sauver aussi.
Elle plongea cette fois sous l'un des longerons du chssis et
dcouvrit le reste du bagage qu'elle finit par extraire
triomphalement, l'instant mme o son pre accourait.

160

Il se jeta sur elle et la tira en arrire avec violence.


Alice, es-tu folle? s'cria-t-il. Ces valises ne valent pas la
peine que tu risques ta vie !
A peine avait-il achev ces mots qu'une explosion retentit.
En un clair, tout ce qui restait de la voiture s'embrasa, et les
herbes sches qui l'entouraient prirent feu leur tour.
Quand Alice comprit le danger auquel elle avait chapp de
si peu, elle se mit trembler.
Mon Dieu, fit Laura en lui jetant les bras autour du cou,
s'il t'tait arriv quelque chose...
Il fallait bien sauver ces valises, dit Alice.
Et quand elles auraient brl! s'exclama James Roy. Il
n'y aurait pas eu grand mal.
C'est ce que tu crois. Mais tu ignores que si elles
avaient brl, Laura serait ruine. Si je ne me trompe, tout ce
qu'elle possde est enferm dans ces bagages...

161

Tout ce que je possde? rpta Laura, incrdule. Ainsi,


j'aurais donc de l'argent?
Parfaitement, assura Alice.
Et tu as risqu ta vie pour me le garder! Comment
pourrai-je jamais m'acquitter d'une pareille dette!
Ne t'inquite pas pour cela, fit vivement Alice.
J'ai une foule de choses te raconter, mais il faut encore
attendre. Notre premier devoir est de secourir Jerry.
James Roy examinait dj le bless. Celui-ci portait au
front une plaie assez profonde et il avait le bras droit bris. Il
respirait peine.

162

CHAPITRE XXIV
TOUT EST BIEN QUI FINIT BIEN
JE DEMANDE... , commena James Roy. Il hsita
terminer sa phrase. Et Alice le vit se pencher sur Jerry pour lui
prendre le pouls.
Serait-il mort? demanda-t-elle avec crainte. L'avou
laissa retomber le poignet du bless et regarda gravement sa
fille.
II respire encore, dit-il, mais son cur bat peine. Je ne
pense pas que nous ayons le temps de le transporter jusqu'
l'hpital de Hamilton.
Il faut essayer!
Bien sr, mais ce ne va pas tre facile de le remonter
sur la route.
163

J'ai une couverture dans ma voiture. Nous pourrions


l'utiliser pour le transporter.
- C'est une ide, en effet.
Attends, je vais la chercher.
Quelques instants plus tard, Alice revenait avec un plaid.
On y installa Jerry avec prcaution. Puis James Roy et les jeunes
filles saisirent les coins et l'ascension commena. Tout le temps
qu'elle dura, le bless demeura inconscient.
Je ne crois pas que nous puissions grand-chose pour lui
, observa l'avou en allongeant Jerry sur la banquette arrire de
sa voiture.
J'ai pourtant l'impression qu'il va revenir lui , dit
Alice.
Comme elle parlait, l'homme remua lgrement et il poussa
un gmissement.
Voil qui est bon signe, convint James Roy. Dpchonsnous de l'emmener l'hpital.
Je descends chercher les valises. Pars devant : je
te rattraperai, proposa Alice.
Ce sera le plus sage, car il n'y a pas une minute
perdre pour transporter cet homme. James Roy se tourna vers
Laura et poursuivit : Peut-tre devriez-vous venir avec moi
pour surveiller Jerry. Je ne pense pas qu'il se remette assez vite
pour devenir dangereux, mais il vaut mieux le tenir l'il.
Cela ne vous ennuie pas?
Bien sr que non.
La jeune fille monta dans la voiture de l'avou et Alice les
regarda s'loigner. Puis elle s'en alla chercher les valises. Elle
faillit succomber la tentation de les ouvrir pour s'assurer
qu'elles contenaient vraiment la fortune de Laura, mais la
rflexion, s'abstint, pensant que cela prendrait trop de temps. Il
lui fallait rejoindre son pre et Laura au plus vite.
Cependant elle ne put rattraper James Roy. En arrivant
Hamilton, elle s'arrta pour demander le chemin de
164

l'hpital.
La voiture de l'avou tait gare devant le pavillon d'entre.
Laissant les deux valises dans le cabriolet, Alice se hta de
verrouiller les portires et se prcipita l'intrieur du btiment.
Laura attendait dans le vestibule, non loin de James Roy qui
parlait quelques personnes.
Au bout d'un instant, il se dirigea vers les jeunes filles, en
compagnie d'un inconnu d'allure fort distingue. L'avou le
prsenta : c'tait M. Holland, le chef de la police.
L'homme s'inclina devant les deux amies, puis son regard
se fixa sur Alice.
Je viens d'apprendre le rle que vous avez jou dans la
capture audacieuse de Jerry Brand, lui dit-il. Permettez-moi de
vous fliciter.
Alice accepta le compliment d'un air ravi.
Ce n'tait pas grand-chose, murmura-1-elle. Et jamais je
n'aurais souponn cet homme si je n'avais cherch aider

165

mon amie. Mme aprs avoir dcouvert sa vritable


identit, j'aurais certainement chou sans l'intervention de mon
pre l'instant le plus critique...
Je n'en suis pas si sr, fit le chef avec un
sourire. Vous me semblez au contraire fort capable de
vous tirer seule d'un mauvais pas.
J'imagine que, cette fois, l'identit du coupable
est certaine? Il s'agit bien de Jerry Brand, n'est-ce pas? demanda
Alice, dsireuse de ne plus entendre vanter son mrite.
Parfaitement. Ds que j'ai appris cette capture, je suis
venu afin de procder moi-mme l'identification. J'aurais
reconnu le visage de cet individu entre mille. C'est l'une
de nos vieilles connaissances et il figure depuis longtemps
sur nos listes de suspects. Mais il s'est toujours
arrang pour nous filer entre les doigts au bon moment.
Ses blessures sont-elles graves?
Il est en ce moment sur la table d'opration, expliqua
James Roy. Le docteur juge son tat trs srieux, mais lui
trouve nanmoins quelques chances de s'en tirer.
Ce qui lui vaudra de faire ensuite un long sjour en
prison , ajouta le policier.
M. Holland entreprit ensuite de questionner Alice sur le
reste de ses aventures. Et la jeune fille conta l'essentiel de son
histoire, vitant toutefois d'voquer Jacob Ascott, le vritable
tuteur de Laura. Elle dsirait, en effet, rserver une surprise la
jeune fille.
Je crois que nous pourrions rentrer la maison, dit
ensuite James Roy. Nous ne saurons rien de dfinitif sur l'tat de
jerry avant des heures.
Si vous voulez bien me donner votre numro de
tlphone, je vous tiendrai au courant , proposa le policier.
James Roy crivit le renseignement sur un feuillet de son
calepin et le remit M. Holland. Puis il quitta l'hpital avec les
deux jeunes filles.
166

Eh bien, mes enfants, dit-il en billant, il serait,


je trouve, grand temps d'aller nous mettre au lit.
Pas encore, dclara Alice d'un ton premptoire.
Il nous faut d'abord retourner Melrose.
A Melrose? Et pourquoi donc, grands dieux?
Je vous le dirai en arrivant l-bas, fit Alice mystrieuse.
C'est une surprise.
Comme tu voudras.
Et l'on reprit le chemin du lac, allure raisonnable cette
fois.
O diable allons-nous? demanda Laura lorsque le
cabriolet s'engagea sur la petite route qu'elle connaissait bien.
Nous ramnerais-tu par hasard chez mon tuteur?
Oui, Laura, tu as devin, rpondit Alice.
Oh! pourquoi retourner l-bas? s'cria Laura. Aprs
tout ce qui s'est pass, je ne veux plus revoir cette maison!
Alice tendit le bras vers son amie et lui prit doucement la
main.
Fais-moi confiance , dit-elle en souriant.
Elle avait choisi la route longeant le lac, ce qui lui permit
d'amener sa voiture devant le perron de la villa. L, elle attendit
son pre.
Mais... Il y a de la lumire dans la maison! s'exclama
Laura. Et je vois quelqu'un l'intrieur!
Sans souffler mot, Alice commena de sortir les valises du
coffre.
Que se passe-t-il encore? demanda James Roy qui
descendait de voiture.
Tu vas bientt le savoir, rpondit Alice.
En attendant, donne-moi donc ces valises. Et l'avou,
s'emparant des bagages, suivit sa fille qui se dirigeait le plus
naturellement du monde vers l'entre de la villa.
Laura l'accompagna regret, ne sachant plus que penser.

167

Mais Alice l'entrana. Elle ouvrit la porte bravement et


pntra dans un salon bien clair.
Laura ! fit une voix grave.
Jacob Ascott s'tait lev d'un fauteuil et tendait les bras la
jeune fille. Celle-ci hsita, regardant Alice avec tous les signes
du plus profond dsarroi.
Ton tuteur, Laura, expliqua Alice simplement. Le
vritable oncle Jacob!
Laura poussa un cri de joie et courut embrasser M. Ascott,
sous l'il ravi d'Alice et de son pre.
Puis on parla :
Le docteur est-il venu vous voir? demanda Alice.
Oui, mon enfant, grce vous. Il m'a promis que, d'ici
quelques jours, je serais compltement remis. Je me sens
d'ailleurs beaucoup mieux.
J'en suis bien heureuse, dit Alice.
Je me suis terriblement inquit depuis votre dpart,
reprit l'oncle Jacob. Que s'est-il pass? A-t-on pu rejoindre ce
misrable Jerry?
Alice dut recommencer son rcit, mais cette fois, elle
ajouta l'intention de son pre et de Laura tous les dtails de ses
aventures dans la maison abandonne.
Tu t'es montre fort imprudente, commenta James Roy
lorsqu'elle eut termin. Mais il me faut avouer que ton enqute
fut remarquablement mene.
Merci du compliment, papa.
Ainsi, tout est bien qui finit bien, ajouta M. Ascott.
Cette fois-ci pourtant le proverbe n'est pas absolument vrai.
Comment cela? demanda Alice.
Laura a perdu son hritage et moi-mme, je ne possde
plus rien.
Mais non, monsieur! Nous avons retrouv l'argent...
Je croyais qu'il avait t brl dans l'incendie de la
voiture?
168

Pas du tout, intervint Laura. Alice est alle chercher


les valises de Jerry jusque dans les flammes, au pril de
sa vie.
A propos, s'exclama Alice, nous n'avons mme pas
regard si ces bagages contenaient bien les titres et l'argent.
Vite, cherchons , dit l'avou.
Il ramassa l'une des valises et l'examina. Elle est
ferme, annona-t-il. Et je parie que Jerry a la clef.
Quel ennui ! murmura Laura.
Si vous me donnez un marteau, je ne mettrai pas
longtemps faire sauter la serrure, dclara James Roy.
Je sais o il y en a un, s'cria Laura. Je cours vous le
chercher.
Elle revint au bout de quelques instants et tendit l'outil
l'avou. Celui-ci ouvrit la valise en un clin d'il.
Tout le monde se pencha anxieusement pour en inspecter

169

le contenu. James Roy sortit du linge et des vtements,


mais rien d'autre qui pt avoir quelque valeur.
Mon Dieu, l'argent n'y est pas! s'exclama Alice,
consterne. Qu'a-t-il pu devenir?
Tu oublies qu'il y a une seconde valise ,
rappela James Roy.
L'autre couvercle rsista davantage, mais l'avou finit par
en avoir raison. Ds qu'il l'eut soulev, il se fit autour de lui un
concert d'exclamations. L, sur le dessus, s'entassaient des
paperasses et des billets de banque.
Jacob Ascott s'en empara vivement et se mit les compter,
tandis que l'avou fouillait la valise. Tout au fond, sous des
vtements, il dcouvrit des papiers soigneusement rouls qu'il
tendit au tuteur de Laura.
Ce sont mes titres, s'cria Jacob.
Avez-vous retrouv tout l'argent de Laura? demanda
Alice.
Oui, jusqu'au dernier centime.
Ainsi, je ne suis pas une pauvresse, fit Laura avec
soulagement. Jerry m'avait dit qu'il ne me reviendrait pas un
sou.
Mais, mon enfant, tu es fort riche, au contraire,
expliqua Jacob. L'hritage de ta mre s'lve plus de cent mille
dollars !
Cent mille dollars? c'est impossible...
Tu as bien mrit de vivre tranquillement. Aprs tant de
misres..., observa Alice gentiment.
Mais le plus merveilleux de tout, c'est que j'ai prsent
un vrai tuteur, et qui m'aime bien, rpondit la jeune fille avec
motion.
Oui, Laura, un tuteur qui t'aime et qui tentera
l'impossible pour te rendre heureuse, ajouta Jacob Ascott
gravement. Tu as beaucoup souffert, ma pauvre petite,
et j'essaierai de rparer le mal que l'on t'a fait.
170

Je veillerai sur vous, moi aussi, dit Laura. Vous aurez


grand besoin d'une bonne infirmire pendant quelque temps.
Nous allons donc vous laisser l'un et l'autre en bonnes
mains, dclara James Roy en prenant son chapeau. J'imagine,
Laura, que vous ne tenez pas rentrer River City avec nous?
- Oh! non, fit la jeune fille avec lan. Elle se reprit
aussitt et rougit jusqu'aux oreilles.
Ce n'est pas ce que je voulais dire, expliqua-t-elle. Vous
ne pouvez savoir combien je vous suis reconnaissante de tout ce
que vous avez fait pour moi... Seulement, je serais si heureuse
de rester ici, auprs de mon cher tuteur.
Mais voyons, Laura, nous comprenons , dit Alice avec
douceur. Et elle prit les mains de son amie entre les siennes. ((Je
t'expdierai tes bagages demain.
Laura parut rflchir, puis elle pria.
a Alice, promets-moi de revenir dimanche prochain. Avec
ton pre. J'ai une raison toute particulire pour vous le
demander.
J'insiste aussi, ajouta M. Ascott.
Entendu, Laura, tu peux compter sur nous , dclara
Alice. Aprs quoi, James Roy et sa fille prirent cong. Lorsqu'ils
furent sur le perron de la villa, Alice regarda le ciel par
hasard, et une expression de surprise parut sur son visage.
Regarde, le soleil, dit-elle. Il commence juste se lever
sur le lac, et nous, nous ne sommes pas encore couchs ! - En
effet, et je m'en aperois, je t'assure , bougonna M. Roy.
Alice ne l'entendit pas. Tourne vers l'est, elle admirait la
splendeur du soleil levant. Et c'tait pour elle beaucoup plus que
l'annonce du jour. Elle y voyait un symbole. Le symbole de cette
vie nouvelle qui s'ouvrait devant Laura.

171

CHAPITRE XXV
LA RCOMPENSE D'ALICE
et son pre n'eurent garde d'oublier la promesse
qu'ils avaient faite Laura et, le dimanche suivant, ils reprirent
la route du lac Melrose aussitt aprs le djeuner.
Alice tait au volant de sa voiture. A ct d'elle, James Roy
fumait un cigare. Ni l'un ni l'autre ne soufflait mot. Lorsqu'ils
furent sur le point d'aborder la rgion des lacs, l'avou rompit
enfin le silence.
A quoi penses-tu, Alice? questionna-t-il. A M. Ascott
et Laura, rpondit-elle. Je me demande si tout va bien chez
eux.
ALICE ROY

172

Certainement, prsent que Jerry Brand est hors de


combat.
C'est probable. Mais Laura est si trange et elle a
travers tant d'preuves... Il ne faudrait pas qu'elle
subisse maintenant le contrecoup de toutes ces motions et
qu'elle tombe malade.
Voyons, Alice, je n'ai encore jamais vu le bonheur faire
de mal personne. C'est la dtresse morale qui est dangereuse.
Remarque, papa, que je ne doute pas du tout
de M. Ascott. Il sera trs bon pour Laura.
Je suis de ton avis. Cet homme m'a fait une impression
excellente et je crois tre assez bon juge.
Ils arrivrent enfin chez M. Ascott.
En entendant la voiture, Laura se prcipita dans le jardin et
les accueillit avec enthousiasme. Elle portait une jolie robe bleu
vif et avait un air radieux qu'Alice ne lui avait encore jamais vu.
Comme je suis heureuse de vous voir , s'cria-t-elle, les
entranant vers la maison.
Alice prit le bras de son amie et, baissant la voix : Que
penses-tu de ton tuteur? demanda-t-elle.
C'est le meilleur homme du monde. Tu ne peux savoir
comme il est gentil pour moi !
Je suis si contente. Alice eut un sourire. Tu
n'aimais pourtant gure cette maison...
Oh! Ce n'tait pas elle, mais Jerry Brand qui me
dplaisait tant! Tout est chang maintenant. Oncle Jacob est
en train de faire des projets merveilleux. Je te
raconterai cela.
Comment va M. Ascott prsent?
A ce moment, Jacob Ascott ouvrait lui-mme la porte ses
visiteurs et il entendit la question d'Alice.
Je ne me suis jamais mieux port, assura-t-il. J'ai, il est
vrai, une excellente infirmire!

173

II avana des fauteuils pour ses invits et prit place auprs


de Laura sur un canap. Lorsque l'on eut bavard un peu, la
bonne servit le th. Aprs quoi, M. Ascott exposa ses projets.
Je veux que Laura se repose tout l't et qu'elle se
promne avec ses amies , dclara-t-il.
Laura clata de rite.
Vous me gtez , dit-elle. Et, se tournant vers son amie :
Tu sais, Alice, j'ai un tuteur merveilleux. Il n'a que des ides
excellentes : figure-toi qu'il est en train de me faire installer un
court de tennis et qu'il tient absolument ce que j'apprenne
nager!
C'est--dire, expliqua M. Ascott, que j'ai
l'intention d'acheter un bateau pour Laura. Mais j'estime qu'elle
doit d'abord savoir nager.
Et puis, ce n'est pas tout, reprit la jeune fille.
Je vais aussi avoir une voiture dans le genre de la
tienne, Alice.
Tu pourras donc venir nous voir trs souvent, fit Alice
enchante.
Je pense bien. Mais il faudra que tu viennes aussi, avec
Hlne Carvin que je n'ai pas encore revue. Nous organiserons
de grandes rceptions pour le week-end.
Au fait, dit brusquement l'oncle Jacob, sautant du coq
l'ne, a-t-on des nouvelles de Jerry Brand?
Parfaitement, rpondit James Roy. Je croyais que vous
tiez au courant.
Ma foi non.
Le chef de la police de Hamilton m'a tlphon hier.
Soyez tranquille, Jerry ne vous inquitera plus...
Quoi, serait-il mort? fit vivement M. Ascott.
Oh! non, dit Alice. Ses blessures taient mme
beaucoup moins graves que ne le pensait le mdecin. Il a quitt
l'hpital pour la prison et il parat qu'il risque d'tre condamn
vingt ou vingt-cinq ans de dtention, n'est-ce pas papa?
174

Trente, je crois , rectifia l'avou. Jacob Ascott hocha la tte.


II ne les aura pas vols, remarqua-t-il.
Alice, nous te devons tant, s'cria Laura. Tu as sauv la
vie d'oncle Jacob et retrouv mon hritage.
Aurais-tu par hasard oubli certaine nuit sur le lac des
Biches o tu nous as repches, Hlne et moi? rappela Alice en
souriant. Comme tu le vois, nous nous sommes rendu la
politesse.
J'ai parl de tout cela avec Laura, dit alors M. Ascott, et
nous avons cherch comment vous remercier.
Mais ce n'est pas la peine, je vous assure, se hta de
rpondre Alice.
Alice, il faut que tu acceptes quelque chose , insista
Laura.
La jeune fille secoua la tte avec obstination.

175

N'est-ce pas dj une immense rcompense que de te


savoir heureuse ?
Comme tu es gentille, Alice.
Ma fille a dj russi claircir bon nombre d'affaires
mystrieuses, dit alors James Roy, venant au secours d'Alice,
mais elle s'est toujours fait un point d'honneur de ne pas
recevoir la moindre rtribution. C'est tout juste si elle a parfois
accept un souvenir.
Par consquent, dit Laura, ce ne serait que justice si tu
acceptais aussi de nous un souvenir pour avoir dcouvert le
secret de la maison abandonne?
Alice hsitait encore.
Dis oui, voyons, cela me ferait tant plaisir, continua
Laura.
Eh bien, c'est entendu, j'accepte.
Laura bondit du canap et courut jusqu' sa chambre. Elle
en revint quelques instants plus tard, un petit crin la main.

176

Ce n'est pas grand-chose, dit-elle en le tendant son


amie.
Oh! Laura, je crains fort que ce ne soit beaucoup trop !
s'cria Alice.
Elle souleva le couvercle et poussa une exclamation .de
surprise : un superbe pendentif orn de pierres prcieuses
scintillait sur un fond de velours.
Quelle merveille! s'exclama-1-elle. Mais je ne puis
vraiment accepter un souvenir d'aussi grande valeur.
Tu as promis !
Jamais je n'aurais imagin que tu songeais ce bijou.
N'a-t-il pas appartenu ta mre?
En effet. Et c'est une raison de plus pour ne pas le
refuser : ma pauvre maman elle-mme m'aurait dit de te le
donner.
C'est pour toi un souvenir si prcieux, Laura.
Sans doute, convint la jeune fille gravement.
Mais maman m'a laiss d'autres bijoux. Et puis, tu es la seule
personne que je verrais porter celui-ci avec plaisir. S'il
ne m'tait pas si cher, je n'aurais pas song te
l'offrir... Prends-le, je t'en prie.
Alice vit son amie si mue qu'elle ne se sentit pas le cur
de refuser. Enfin il lui fallait aussi tenir sa promesse.
J'accepte, dit-elle. Et -ce sera pour moi le souvenir le plus
rare.
Cependant l'aprs-midi s'coulait. Avant que James Roy et
Alice prennent le chemin du retour, Laura fit faire son amie le
tour du jardin.
II y a seulement une semaine, je dtestais cette maison,
et, prsent, elle me plat chaque jour davantage, observa-t-elle.
Il s'est pass bien des choses depuis notre premire
rencontre, dit Alice, rveuse. A la rflexion, tant d'vnements
en si peu de temps semblent incroyables.

177

C'est vrai, mais c'est encore toi qui as le plus


d'aventures.
Il parat que j'ai la spcialit d'en rencontrer
partout, fit Alice en riant. Bah! tout s'est bien termin et le
plus beau rsultat, c'est que tu as enfin trouv un foyer...
Ainsi que des amies incomparables ! acheva Laura.
Les jeunes filles se turent. Elles passrent un long moment, bras
enlacs, contempler l'tendue du lac. Puis elles revinrent
lentement vers la maison. Tout en marchant, Laura se tourna
vers son amie et lui dit avec malice :
Tu commences avoir une fameuse rputation de
dtective. Je me demande si tu vas t'en tenir l !
J'ai l'impression, rpondit Alice en soupirant,
d'en avoir assez des enqutes et des aventures pour le restant de
mes jours!
Elle savait cependant au fond de son cur qu'il n'en tait
rien. La passion du mystre tait en elle et jamais ne
l'abandonnerait. Pour l'instant, nanmoins, Alice Roy aspirait
profiter largement de ses vacances. Et la perspective de se
reposer tout l't en compagnie de ses amies Hlne et Laura
suffisait combler ses dsirs. Il serait bien temps, plus tard, de
se lancer sur la piste de nouvelles aventures.

178

179

Imprim en France
par Brodard-Taupin
Imprimeur - Relieur
Coulommiers - Paris
3806/2
Dpt lgal n 5942
3e trimestre 1967.
20.09.2986.01

180

Alice Roy
Alice Roy est l'hrone des livres suivants :
(ordre de sortie en Amrique)
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.
10.
11.
12.
13.
14.
15.
16.
17.
18.
19.
20.
21.
22.
23.
24.
25.
26.
27.
28.
29.
30.
31.
32.
33.
34.
35.
36.
37.
38.
39.
40.
41.
42.
43.

Alice dtective
Alice au manoir hant
Alice au camp des biches
Alice et les diamants
Alice au ranch
Alice et les faux monnayeurs
Alice et le carnet vert
Quand Alice rencontre Alice
Alice et le chandelier
Alice et le pigeon voyageur
Alice et le mdaillon d'or
Alice au Canada
Alice et le talisman d'ivoire
Alice et la statue qui parle
Alice et les contrebandiers
Alice et les chats persans
Alice et la malle mystrieuse

(The secret of old dock) 1930 1959


(The hidden staircase) 1930
(The bungalow mystery) 1930
(The mystery at Lilac inn) 1930
(The secret at shadow ranch) 1931
(The secret of red gate farm) 1931
(The due in the diary) 1932
(Nancy's mysterious letter) 1932
(The sign of the twisted candle) 1933
(The password to larkspur Lane )1933
(The due of the broken locket) 1934
(The message in the hollow oak) 1935
(The mystery of the ivory charm) 1936
(The whispering statue) 1937
(The haunted bridge) 1937
(The due of the tapping heels) 1939
(Mystery of the brass bound trunk) 1940

Alice et l'ombre chinoise

(The mystery at the moss-covered mansion) 1941

Alice dans l'le au trsor


Alice et le pickpocket
Alice et le clavecin
Alice et la pantoufle d'hermine
Alice et le fantme
Alice et le violon tzigane
Alice et l'esprit frappeur
Alice et le vase de chine
Alice et le corsaire
Alice et les trois clefs
Alice et le vison
Alice au bal masqu
Alice cuyre
Alice et les chaussons rouges
Alice et le tiroir secret
Alice et les plumes de paon
Alice et le flibustier
Alice aux les Hawaf
Alice et la diligence
Alice et le dragon de feu
Alice et les marionettes
Alice et la pierre d'onyx
Alice en Ecosse
Alice et le diadme
Alice Paris

(The Quest of the Missing Map) 1942


(The due in the jewel box) 1943
(The secret in the Old Attic) 1944
(The due in the crumbling wall) 1945
(The mystery of the tolling bell) 1946
(The due in the old album) 1947
(The ghost of blackwood hall) 1948
(The due of the leaning chimney) 1949
(The secret of the wooden lady) 1950
(The due of the black keys) 1951
(The mystery at the ski jump) 1952
(The due of the velvet mask) 1953
(The ringmaster's secret) 1953
(The scarlet slipper mystery) 1954
(The witch-tree symbol) 1955
(The hidden window mystery) 1956
(The haunted show boat) 1957
(The secret of golden pavilion) 1959
(The due in the old stage-coach) 1960
(The mystery of the fire dragon) 1961
(The due of the dancing puppet) 1962
(The moonstone castle mystery) 1963
(The due of the whistling bagpipes) 1964
(The phantom of pine hall) 1965
(The mystery of the 99 steps) 1966

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Alice chez les Incas


Alice en safari
Alice et le mannequin
Alice et la fuse spatiale
Alice au concours hippique
Alice et le robot
Alice et la dame du lac
Alice et l'il lectronique
Alice la rserve des oiseaux
Alice et la rivire souterraine
Alice et l'avion fantme

(The due in the crossword cipher) 1967


(The spider sapphire mystery) 1968
(The mysterious mannequin) 1970
(Mystery of the moss-covered mansion) 1971
(The missing horse) 1971
(The crooked banister) 1971
(The secret of mirror bay) 1972
(Mystery of the glowing eye) 1974
(The double jinx mystery) 1973
(The secret of the forgotten city) 1975
(The sky phantom) 1976

Alice et le secret du parchemin

(The strange message in the parchment) 1977

Alice elles magiciens


Alice et le secret de la vieille dentelle
Alice et la soucoupe volante

(The triple hoax) 1979


(The secret in the old lace) 1980
(The flying saucer mystery) 1980

Alice et les Hardy Boys super-dtectives

(Nancy Drew and Hardy Boys super sleuths)1980

Alice chez le grand couturier


Alice et la bague du gourou
Alice et la poupe indienne
Alice et le symbole grec
Alice et le tmoin prisonnier
Alice Venise
Alice et le mauvais prsage
Alice et le cheval vol
Alice et l'ancre brise
Alice au canyon des brumes
Alice et le valet de pique
Alice chez les stars
Alice et la mmoire perdue
Alice et le fantme de la crique
Alice et les cerveaux en pril
Alice et l'architecte diabolique
Alice millionnaire
Alice et les flins
Alice la tanire des ours
Alice et le mystre du lac Tahoe
Alice et le tigre de jade
Alice et les collectionneurs
Alice et les quatre tableaux
Alice en Arizona
Alice et les quatre mariages
Alice et la gazelle verte
Alice et les bbs pumas
Alice et la dame la lanterne

(The twin dilemma) 1981


(The swami's ring) 1981
(The kachina doll mystery) 1981
(The greek symbol mystery) 1981
(The captive witness) 1981
(Mystery of the winged lion) 1982
(The sinister omen) 1982
(Race against time) 1982
(The broken anchor) 1983
(The mystery of misty canyon) 1988
(The joker's revange) 1988
(The case of the rising stars) 1989
(The girl who couldn't remember) 1989
(The ghost of craven cove) 1989
(The search for Cindy Austin) 1989
(The silent suspect) 1990
(The mistery of missing millionaires) 1991
(The search for the silver persian) 1993
(The case of the twin teddy bears) 1993
(Trouble at Lake Tahoe) 1994
(The mystery of the jade tiger) 1995
(The riddle in the rare book) 1995
(The case of the artful crime) 1996
(The secret at solaire) 1996
(The wedding day mistery) 1997
(The riddle of ruby gazelle) 1997
(The wild cat crime) 1998
(The ghost of the lantern lady) 1998

3 Autres non classs


La chambre secrte : les enqutes de Nancy Drive 1985
Le fantme de Venise : les enqutes de Nancy Drive 1985
Sortilges esquimaux : les enqutes de Nancy Drive 1985 (tir d'une srie drive en France)*

182

Noms originaux
En version originale,

Alice Roy = Nancy Drew ;


Bess Taylor = Bess Marvin ;
Marion Webb = Georgia "George" Fayne ;
Ned Nickerson = Ned Nickerson ;
Daniel Evans = Dave Evans ;
Bob Eddelton = Burt Eddelton ;
James Roy = Carson Drew ;
Sarah Berny = Hannah Gruen ;
Ccile Roy = Eloise Drew.
Commissaire Stevenson = Commissaire McGinnis

183

Alice Roy
Alice Roy est l'hrone des livres suivants :
(ordre alhabtique)

1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.
10.
11.
12.
13.
14.
15.
16.
17.
18.
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20.
21.
22.
23.
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25.
26.
27.
28.
29.
30.
31.
32.
33.
34.
35.
36.
37.
38.
39.

Alice la rserve des oiseaux


Alice la tanire des ours
Alice Paris
Alice Venise
Alice au bal masqu
Alice au camp des biches
Alice au Canada
Alice au canyon des brumes
Alice au concours hippique
Alice au manoir hant
Alice au ranch
Alice aux les Hawa
Alice chez le grand couturier
Alice chez les Incas
Alice chez les stars
Alice dans l'le au trsor
Alice dtective
Alice cuyre
Alice elles magiciens
Alice en Arizona
Alice en Ecosse
Alice en safari
Alice et la bague du gourou
Alice et la dame la lanterne
Alice et la dame du lac
Alice et la diligence
Alice et la fuse spatiale
Alice et la gazelle verte
Alice et la malle mystrieuse
Alice et la mmoire perdue
Alice et la pantoufle d'hermine
Alice et la pierre d'onyx
Alice et la poupe indienne
Alice et la rivire souterraine
Alice et la soucoupe volante
Alice et la statue qui parle
Alice et l'ancre brise
Alice et l'architecte diabolique
Alice et l'avion fantme

(The double jinx mystery) 1973


(The case of the twin teddy bears) 1993
(The mystery of the 99 steps) 1966
(Mystery of the winged lion) 1982
(The due of the velvet mask) 1953
(The bungalow mystery) 1930
(The message in the hollow oak) 1935
(The mystery of misty canyon) 1988
(The missing horse) 1971
(The hidden staircase) 1930
(The secret at shadow ranch) 1931
(The secret of golden pavilion) 1959
(The twin dilemma) 1981
(The due in the crossword cipher) 1967
(The case of the rising stars) 1989
(The Quest of the Missing Map) 1942
(The secret of old dock) 1930 1959
(The ringmaster's secret) 1953
(The triple hoax) 1979
(The secret at solaire) 1996
(The due of the whistling bagpipes) 1964
(The spider sapphire mystery) 1968
(The swami's ring) 1981
(The ghost of the lantern lady) 1998
(The secret of mirror bay) 1972
(The due in the old stage-coach) 1960
(Mystery of the moss-covered mansion) 1971
(The riddle of ruby gazelle) 1997
(Mystery of the brass bound trunk) 1940
(The girl who couldn't remember) 1989
(The due in the crumbling wall) 1945
(The moonstone castle mystery) 1963
(The kachina doll mystery) 1981
(The secret of the forgotten city) 1975
(The flying saucer mystery) 1980
(The whispering statue) 1937
(The broken anchor) 1983
(The silent suspect) 1990
(The sky phantom) 1976

184

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Alice et le carnet vert


Alice et le chandelier
Alice et le cheval vol
Alice et le clavecin
Alice et le corsaire
Alice et le diadme
Alice et le dragon de feu
Alice et le fantme
Alice et le fantme de la crique
Alice et le flibustier
Alice et le mannequin
Alice et le mauvais prsage
Alice et le mdaillon d'or
Alice et le mystre du lac Tahoe
Alice et le pickpocket
Alice et le pigeon voyageur
Alice et le robot
Alice et le secret de la vieille dentelle

(The due in the diary) 1932


(The sign of the twisted candle) 1933
(Race against time) 1982
(The secret in the Old Attic) 1944
(The secret of the wooden lady) 1950
(The phantom of pine hall) 1965
(The mystery of the fire dragon) 1961
(The mystery of the tolling bell) 1946
(The ghost of craven cove) 1989
(The haunted show boat) 1957
(The mysterious mannequin) 1970
(The sinister omen) 1982
(The due of the broken locket) 1934
(Trouble at Lake Tahoe) 1994
(The due in the jewel box) 1943
(The password to larkspur Lane )1933
(The crooked banister) 1971
(The secret in the old lace) 1980

58. Alice et le secret du parchemin

(The strange message in the parchment) 1977

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(The greek symbol mystery) 1981


(The mystery of the ivory charm) 1936
(The captive witness) 1981
(The mystery of the jade tiger) 1995
(The witch-tree symbol) 1955
(The joker's revange) 1988
(The due of the leaning chimney) 1949
(The due in the old album) 1947
(The mystery at the ski jump) 1952
(The wild cat crime) 1998
(The search for Cindy Austin) 1989
(The due of the tapping heels) 1939
(The scarlet slipper mystery) 1954
(The riddle in the rare book) 1995
(The haunted bridge) 1937
(The mystery at Lilac inn) 1930
(The secret of red gate farm) 1931
(The search for the silver persian) 1993

Alice et le symbole grec


Alice et le talisman d'ivoire
Alice et le tmoin prisonnier
Alice et le tigre de jade
Alice et le tiroir secret
Alice et le valet de pique
Alice et le vase de chine
Alice et le violon tzigane
Alice et le vison
Alice et les bbs pumas
Alice et les cerveaux en pril
Alice et les chats persans
Alice et les chaussons rouges
Alice et les collectionneurs
Alice et les contrebandiers
Alice et les diamants
Alice et les faux monnayeurs
Alice et les flins

77. Alice et les Hardy Boys super-dtectives

(Nancy Drew and Hardy Boys super sleuths)1980

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(The due of the dancing puppet) 1962


(The hidden window mystery) 1956
(The wedding day mistery) 1997
(The case of the artful crime) 1996
(The due of the black keys) 1951
(The ghost of blackwood hall) 1948
(Mystery of the glowing eye) 1974

Alice et les marionettes


Alice et les plumes de paon
Alice et les quatre mariages
Alice et les quatre tableaux
Alice et les trois clefs
Alice et l'esprit frappeur
Alice et l'il lectronique

85. Alice et l'ombre chinoise

(The mystery at the moss-covered mansion) 1941

86. Alice millionnaire


87. Quand Alice rencontre Alice

(The mistery of missing millionaires) 1991


(Nancy's mysterious letter) 1932

3 Autres non classs


La chambre secrte : les enqutes de Nancy Drive 1985
Le fantme de Venise : les enqutes de Nancy Drive 1985

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Sortilges esquimaux : les enqutes de Nancy Drive 1985 (tir d'une srie drive en France)*

Noms originaux
En version originale,

Alice Roy = Nancy Drew ;


Bess Taylor = Bess Marvin ;
Marion Webb = Georgia "George" Fayne ;
Ned Nickerson = Ned Nickerson ;
Daniel Evans = Dave Evans ;
Bob Eddelton = Burt Eddelton ;
James Roy = Carson Drew ;
Sarah Berny = Hannah Gruen ;
Ccile Roy = Eloise Drew.
Commissaire Stevenson = Commissaire McGinnis

186

Alice Roy
IDEAL BIBLIOTHEQUE
(ordre de sortie )
1. 264. Alice et le dragon de feu 1964
2. 282. Alice et les plumes de paon 1965
3. 286. Alice au Canada 1965
4. 291. Alice au bal masqu 1965
5. 296. Alice en Ecosse 1966
6. 306. Alice et les chats persans 1966
7. 314. Alice cuyre 1966
8. 323. Alice et la statue qui parle 1967
9. 327. Alice au camp des biches 1967
10.340. Alice Paris 1968
11.350. Quand Alice rencontre Alice 1969
12.355. Alice et le corsaire 1969
13.365. Alice et la pierre d'onyx 1970
14.357. Alice et le fantme 1970
15.375. Alice au ranch 1971
16.Alice et le chandelier 1971
17.Alice aux Iles Hawa 1972
18.Alice et les diamants 1972
19.Alice dtective 1973
20.Alice et le mdaillon dor 1973
21.Alice et les contrebandiers 1973
22.Alice et les chaussons rouges 1975
23.Alice et les trois clefs 1975
24.Alice et le pickpocket 1976
25.Alice et le vison 1976
26.Alice et le flibustier 1977
27.Alice et le mannequin 1977
28.Alice et la pantoufle dhermine 1978
29.Alice et le carnet vert 1978
30.Alice et le tiroir secret 1979
31.Alice dans lile au trsor 1979
32.Alice et le pigeon voyageur 1980
33.Alice et le talisman d'ivoire 1980
34.Alice au manoir hant 1981
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(liste complter)

Alice Roy
IDEAL BIBLIOTHEQUE
(ordre de sortie )
1.
2.
3.
4.
5.
6.

Alice Paris no 340 1968


Alice au bal masqu no 291 1965
Alice au camp des biches no 327 1967
Alice au Canada no 286 1965
Alice au manoir hant 1981
Alice au ranch no 3751971
7. Alice aux Iles Hawa 1972
8. Alice dans lile au trsor 1979
9. Alice dtective 1973
10.Alice cuyre no 314 1966
11.Alice en Ecosse no 296 1966
12.Alice et la pantoufle dhermine 1978
13.Alice et la pierre d'onyx no 365 1970
14.Alice et la statue qui parle no 323 1967
15.Alice et le carnet vert 1978
16.Alice et le chandelier 1971
17.Alice et le corsaire no 355 1969
18.Alice et le dragon de feu no 364 1964
19.Alice et le fantme no 357 1970
20.Alice et le flibustier 1977
21.Alice et le mannequin 1977
22.Alice et le mdaillon dor 1973
23.Alice et le pickpocket 1976
24.Alice et le pigeon voyageur 1980
25.Alice et le talisman d'ivoire 1980
26.Alice et le tiroir secret 1979
27.Alice et le vison 1976
28.Alice et les chats persans no 306 1966
29.Alice et les chaussons rouges 1975
30.Alice et les contrebandiers 1973
31.Alice et les diamants 1972
32.Alice et les plumes de paon no 282 1965
33.Alice et les trois clefs 1975
34.Quand Alice rencontre Alice no 350 1969
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(liste complter

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Centres d'intérêt liés