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Enid BLYTON
LE MYSTRE DU MONDIAL-ClRCUS
BRUNO,

le petit prince en exil, est


menac d'enlvement. Ses amis Jacques,
Henri, Denise et Lucette sans oublier
le perroquet Kiki! veillent sur lui... et
les voil mls de nouvelles et palpitantes
aventures !
C'est une dramatique partie de cachecache qui les entrane dans un mystrieux
pays d'Europe centrale o le MondialCircus fait une grande tourne. Que
d'motions, que d'alertes au cours de cette
poursuite en la compagnie pittoresque des
gens du voyage, avec les ours et les
acrobates !
Et enfin voici Ren Marchal, l'as des
services secrets, qui accourt la rescousse!

ENID BLYTON

LE MYSTERE
DU

MONDIAL-CIRCUS
ILLUSTRATIONS DE JEANNE HIVES

HACHETTE
251
4

TABLE
1. Un trange compagnon de vacances
2. Voyage... Et arrive
3. Stupfiante rvlation
4. Les explications de Ren
5. L'ennemi fait une reconnaissance
6. Un appel urgent
7. Evnements nocturnes
8. L'enlvement
9. Les passagers clandestins
10.
Jacques en pays inconnu
11.
Le mondial-Circus
12.
Avec le cirque
13.
Borken, enfin!
14.
Expdition nocturne
15.
Emotions diverses
16.
Les vnements se prcipitent
17.
Un plan audacieux
18.
L'vasion
19.
Henri et les ours
20.
Une fouille en rgle
21.
L'picerie ambulante
22.
Coup de thtre
23.
Le roi prisonnier
24.
La dernire bataille
25.
Dnouement... Royal

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CHAPITRE PREMIER
UN ETRANGE COMPAGNON DE VACANCES
les grandes vacances taient arrives! Henri et
Denise Lefvre bruns tous les deux, avec une amusante touffe de
cheveux sur le devant de la tte , accompagns de leurs
amis Jacques et Lucette Tirmont aussi roux l'un que l'autre! se
prcipitrent tour de rle dans les bras de Mme Marchai qu'ils
taient heureux de retrouver l'issue du dernier trimestre scolaire.
Comme c'tait bon de rentrer chez soi aprs avoir t si
longtemps pensionnaires au lyce! La famille Marchai n'tait pas
comme toutes les autres. Au dpart, elle se composait de Mme
Lefvre, une jeune veuve, avec ses deux enfants, Henri et Denise.
Un peu plus tard, la maman avait recueilli deux orphelins, Jacques et
Lucette, qui l'appelaient depuis lors tante Alice . Enfin, depuis
quelque temps, Mme Lefvre tait devenue
ENFIN

Mme Marchal en pousant Ren, le grand ami des enfants.


Ren Marchal avait trente ans. Il s'appelait de son vrai nom Ren
Plotin, mais il avait adopt ce pseudonyme de Marchai pour,
prcisment, dissimuler son identit. C'est que Ren avait un mtier
un peu spcial : il travaillait pour les services secrets du
gouvernement.
Oh! maman, s'cria Denise en embrassant sa mre. Quel
bonheur de te revoir!
- Et je suis bien content aussi de revoir Kiki ! ajouta Jacques
en se prcipitant vers son cher perroquet.
Kiki se percha aussitt sur l'paule de son matre et lui becqueta
l'oreille tout en grenant le chapelet des mots nouveaux qu'il
connaissait. Kiki avait un vocabulaire tendu.
O est Ren? demanda Henri aprs avoir constat l'absence du
jeune homme.
- Il avait projet d'aller vous chercher la gare, expliqua
Mme Marchai, mais il a reu ce matin un appel urgent et il a d
prendre la voiture pour se rendre Paris. Je ne crois pourtant pas qu'il
reste longtemps l-bas. J'espre mme qu'il nous tlphonera tout
l'heure pour nous dire qu'il rentre dans la soire. En attendant, dfaites
vos valises, mais ne les montez pas au grenier quand elles seront
vides : nous partons en vacances demain!
- a, c'est une surprise, tante Alice! s'exclama Lucette. Vous
ne nous en aviez pas parl dans vos lettres.
Tout s'est dcid trs vite, presque au dernier moment.
C'est Ren qui a tout organis.
- Et o irons-nous? demanda Henri.
- A la campagne, pas trs loin de Saint-Andr, dans un endroit
qui porte un nom amusant : Les Trois-Blaireaux!
- C'est bien curieux, commenta Jacques, que Ren ait tir ses
plans sans nous en parler.
- Si l'endroit s'appelle Les Trois-Blaireaux, dit Henri, je suppose
qu'on doit trouver de ces petites btes dans le coin.
- Pouah! s'cria Denise avec une grimace.

Voil encore Henri qui songe apprivoiser des animaux. C'est sa


passion! Ds qu'il est en vacances, il fourre un tas de bestioles dans
ses poches. Je trouve cela parfaitement dgotant.
Et pourquoi? rtorqua son frre en se hrissant. Les
blaireaux sont trs propres, au contraire, et...
J'espre que nous trouverons aussi l-bas des oiseaux , dit
Jacques, coupant la parole son ami pour viter une dispute
possible.
Jacques avait la passion des oiseaux et ne se dplaait jamais
sans emporter ses jumelles pour mieux les observer. Mme Marchai se
mit rire.
Je suis sre que vous trouverez tous de quoi vous amuser lbas, dit-elle. Et maintenant, dpchez-vous de ranger vos affaires, puis
vous irez vous dbarbouiller et nous passerons table. Vous devez
mourir de faim.
- Kiki a faim! Kiki a faim! se mit crier le perroquet qui
avait compris de quoi il s'agissait et ^qui ne perdait jamais
une occasion d'ajouter son mot la conversation. A table! A table!
J'ai du bon tabac dans mon assiette!
Le dballage commena... et fut bientt fini. Il n'tait alors pas
loin de midi. Soudain, le tlphone retentit. Mme Marchai se rendit
l'appareil. Les enfants comprirent qu'elle parlait son mari.
Oui, l'entendirent-ils affirmer. Je le leur expliquerai. A
bientt!
Puis elle raccrocha et revint, souriante, pour annoncer que Ren
serait l vers cinq heures de l'aprs-midi.
Mais que t'a-t-il pri de nous expliquer? demanda Denise, un
peu inquite. Il n'est pas oblig de renoncer partir en vacances avec
nous, j'espre?
- Non, non, assura Mme Marchai. Il viendra... mais pas tout
seul. C'est cela qu'il voulait que je vous dise. Il va ramener quelqu'un
qui passera l't avec nous.
- Ce n'est pas sa vieille tante, au moins? s'enquit Lucette
d'un air anxieux. Elle veut toujours me faire ourler des torchons...

Ce n'est pas une grande personne, affirma Mme Marchai,


mais un enfant... un petit garon. Le neveu d'un ami de Ren.
- Est-ce que nous le connaissons? Gomment s'appelle-t-il?
demanda Jacques.
- Ren ne m'a pas dit son nom, rpondit Mme Marchal. Il
parat qu'il est tranger. Sa famille Fa mis en pension en France pour
qu'il fasse de bonnes tudes. Je suppose qu'elle dsire lui voir
passer quelques semaines de vacances avec des Franais pour
parfaire ses connaissances. Cela vous fera un compagnon de jeu. Et
maintenant, allez vous rafrachir le visage et vous laver les mains
avant de manger!
Tout au long du repas, les quatre enfants firent mille
suppositions au sujet du petit tranger qui allait venir augmenter leur
groupe.
Aprs le djeuner, ils s'amusrent avec Kiki qui, sachant dj
miauler comme un chat, s'entranait prsent aboyer comme un
chien. Ce fut une jolie sance de rires.
Henri, Jacques, Denise et Lucette prirent aussi grand plaisir
flner dans la maison, puis dans le jardin. L'aprs-midi tait ensoleill
et invitait au jeu. Mais deux ou trois parties de cache-cache furent
menes sans beaucoup d'entrain.
Tous se sentaient nerveux. Ils taient impatients de voir revenir
Ren. Une fois le goter expdi, Lucette dclara :
Je vais la grille pour guetter l'arrive de Ren!
- Moi aussi! s'crirent les trois autres en chur. Ils se
massrent auprs du portail d'entre. A chaque voiture qui passait,
Kiki faisait entendre un bruit de klaxon.
L'effet tait surprenant. Soudain, Denise poussa un cri : Voil
Ren! Je reconnais la voiture! Elle ne se trompait pas. L'auto s'arrta
devant la porte et Ren en sortit, tout joyeux. Mme Marchai avait
entendu le bruit du moteur et accourait sa rencontre.
Bonjour, Alice ! Bonjour, mes petits ! C'est bon de vous revoir
aprs ce long trimestre. Ma parole, vous avez grandi !

Dans leur joie de retrouver Ren, les enfants avaient presque


oubli qu'il devait ramener un invit. Soudain, des profondeurs de la
voiture, un toussotement discret se fit entendre. Ren tourna la tte.
Descends donc, Bruno, que je te prsente tes nouveaux
camarades , dit le jeune homme en se penchant vers le visiteur
inconnu. Celui-ci mit pied terre. Mme Marchai et les enfants le
dvisagrent un moment en silence.
Le nouveau venu avait environ onze ans et son aspect mme
suffisait rvler son origine trangre. Ses cheveux, couleur aile de
corbeau, taient boucls et trop longs. Ses yeux taient aussi noirs que
ses cheveux, et il possdait des cils aussi fournis que ceux d'une fille.
Mais ses manires, surtout, firent grande impression sur les enfants.
Le jeune tranger s'avana vers Mme Marchai et prit la main
qu'elle lui tendait. Seulement, au lieu de la lui serrer, il s'inclina dessus
et l'effleura de ses lvres, au grand amusement d'Henri et de ses
compagnons.

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Je vous prsente mes hommages, madame, dit-il avec


emphase.
- Soyez le bienvenu, mon jeune ami , rpondit Mme
Marchai en souriant.
Mais dj le garon s'tait tourn vers Denise et Lucette et se
prparait continuer sa srie de baisemains. Denise fit un pas en
arrire, frona le sourcil, et Lucette cacha ses mains derrire son dos.
Ren intervint.
Bruno, mon vieux, ici, nous nous contentons d'une simple
poigne de main... Ma chre Alice, je te prsente Bruno Barmilevo. Il
passera quelques semaines en notre compagnie. Comme je te l'ai dj
expliqu au tlphone, son oncle me l'a confi. .
Bruno s'inclina trs bas, sans insister pour baiser le bout des
doigts de ces demoiselles. Ren prsenta les enfants :
Voici Denise, Lucette, Jacques et Henri. J'espre que vous
deviendrez tous trs vite d'excellents amis.
Jacques et Henri changrent sans grand enthousiasme une
poigne de main avec Bruno. Ce garon ne leur plaisait pas
beaucoup ! Et dire qu'il fallait s'embarrasser de lui pour la dure des
vacances!
Bruno faisait une drle de petite courbette chaque prsentation.
Ravi de faire votre connaissance , disait-il de sa voix chantante.
Soudain, il avisa Kiki. Ses yeux s'arrondirent de surprise.
Quel est cet oiseau? demanda-t-il. Quel est son nom?
- C'est un Kiki-oiseau, rpondit Jacques avec gravit. Bruno, je
te prsente Kiki. Kiki, voici Bruno!
Ainsi qu'on le lui avait appris, Kiki tendit la patte. Bruno la prit
en riant mais serra trop fort. Kiki gratigna d'un coup de bec le doigt
du garon qui se mit crier.
Regardez! Mon doigt saigne! Oh! le vilain oiseau!
- Pas tant de bruit! ordonna Kiki d'un ton svre. Mouche ton
nez, et ferme la porte!
- Cet oiseau parle! constata Bruno qui n'avait jamais vu un
perroquet de sa vie. C'est stupfiant. Mais il est mchant. Regardez
mon doigt! rpta-t-il d'une voix tremblante

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et comme s'il tait sur le point de fondre en larmes. Il faut


enfermer cette bte dans une cage ! Je vous en donne l'ordre!
Jacques haussa les paules. Le comportement du jeune tranger
F tonnait beaucoup. Mme Marchai entrana Bruno l'intrieur de la
maison pour dsinfecter son gratignure.
Quelle est la nationalit de Bruno? demanda Denise Ren.
Ce garon est dconcertant.
- Oh! c'est un mlange de plusieurs races, expliqua vaguement
le jeune homme. Ne lui parlez jamais de son pays ni de sa famille,
sans quoi il est bien capable de se mettre larmoyer. C'est une nature
pleurnicharde. a lui passera quand vous l'aurez secou un peu. Je
regrette de vous infliger sa prsence, mais mon ami m'a suppli de le
prendre en charge.
- En charge, vraiment! ricana Denise. Eh bien, Ren,
c'est nous qui allons nous en charger!

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CHAPITRE II
VOYAGE... ET ARRIVEE
tout le monde devait se mettre en route le lendemain, on
passa presque le reste de la journe faire les bagages. Bruno
seul demeurait oisif. Il se contentait de bercer comme une poupe
son index meurtri tout en jetant de loin en loin un regard incendiaire
Kiki. Le perroquet, de son ct, ne semblait gure apprcier le
nouveau venu. Il s'avanait parfois dans sa direction d'un air la
fois narquois et menaant. Alors Bruno battait en retraite en agitant les
bras et en criant, comme s'il chassait une poule. A la fin, le petit
tranger s'adressa Jacques d'une voix imprative :
Allez tout de suite chercher une grande, grande cage ! Je ne
serai en sret que lorsque ce mchant oiseau sera l'intrieur.
- Je n'ai qu'une grande, grande cage destine enfermer
COMME

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les garons stupides et peureux, rpondit Jacques. Si tu la veux,


elle est ta disposition. Une fois dedans, tu n'auras plus rien
craindre de Kiki.
Alors, l'extrme surprise des enfants, Bruno se mit pleurer.
Comment un garon de cet ge pouvait-il se montrer aussi niais et
ridicule? Mme Marchai intervint.
Bruno est fatigu, expliqua-t-elle avec bont. Tout ici lui
semble trange. C'est la premire fois qu'il voit un perroquet... et en
plus de cela, Kiki n'est pas un perroquet ordinaire.
Elle entrana Bruno hors de la pice.
Eh bien, a va tre gai d'avoir une pareille fontaine avec nous
pour la priode des vacances! soupira Henri.
- Nous le dresserons ! affirma Denise d'un air farouche. Pour
qui se prend-il donc? Donner ainsi des ordres et parler de mettre
Kiki en cage!
Mme Marchai revint un moment plus tard.
J'ai mis Bruno au lit avec un livre, dit-elle. Je lui monterai un
plateau dans sa chambre un peu plus tard et il s'endormira de bonne
heure. Soyez indulgents avec lui, mes enfants, et comprenez qu'il est
un peu dpays. Donnez-lui le temps de s'habituer vous. Il faut
parfois savoir tre patients. Voyez-vous, l'oncle de Bruno l'a confi
Ren, et Ren a accept de le prendre pour les vacances. Dans ces
conditions, ou vous tcherez de vous entendre avec Bruno, ou bien
Ren sera oblig de partir en vacances de son ct avec ce garon.
Voyons, que prfrez-vous?
- Que Ren reste avec nous, bien sr! s'cria Henri, approuv du
chef par les trois autres.
- Dans ce cas, tout ira bien, j'en suis certaine. Et maintenant,
table! Le dner est prt!
Le repas se droula dans une atmosphre de joie familiale que
Bruno et ses larmes n'taient plus l pour gcher...
Le lendemain, un beau soleil prsida au dpart.
Je vais amener la voiture juste devant la porte, dclara Ren.
Alice, tu te mettras devant, ct de moi. En nous serrant un peu, il y
aura encore place pour Lucette.

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Les quatre autres s'installeront derrire. Les bagages iront dans


le coffre et sur la galerie.
Ds que l'auto fut l, Bruno s'ingnia rendre mille services. Il
porta les paquets de Mme Marchai et l'aida monter. Il s'empressa
aussi auprs des enfants et mme avec un tel excs de zle qu'il se
trouva dans les jambes de tout le monde. A chaque fois qu'il
bousculait l'un ou l'autre, il s'excusait avec des manires exquises.
Au dernier moment, en voyant que Kiki se prlassait sur l'paule
de Jacques, il eut un sursaut de frayeur et hsita rejoindre les autres
l'arrire.
Si tu ne te dpches pas un peu, le prvint Henri, nous allons
te laisser l!
La menace effraya Bruno plus encore que le voisinage du
perroquet. Il monta son tour en voiture. Ren dmarra.
La route tait longue, mais on grignota des sandwiches et des
gteaux qui firent passer le temps. Les enfants ne se lassaient pas de
bavarder et de faire des projets de vacances.
L'endroit o nous allons s'appelle Les Trois-Blaireaux, rappela
Henri. Une fois l-bas, je tcherai d'attraper une de ces btes.
- C'est une villa que nous avons loue? s'inquita Denise
en s'adressant sa mre.
- Oui. La Villa des Ross. Elle se trouve dans un coin
pittoresque, prs d'une vieille carrire. Il y a aussi une ferme
proximit et la fermire me fournira en provisions de toute sorte. Ce
sera trs commode.
Chemin faisant, Bruno prouva qu'il tait capable d'apprcier une
plaisanterie, mme dirige contre lui... A deux ou trois reprises, pour
un motif ou un autre, il se mit pleurnicher, ce qui semblait tre une
habitude chez lui. A la fin, Jacques lui fourra quelque chose dans la
main.
Tiens, lui dit-il. Prends ce mouchoir. J'espre qu'il sera assez
grand pour scher tes pleurs!
Avec tonnement, Bruno dploya le carr d'toffe : c'tait une
immense serviette, qui avait servi envelopper les sandwiches. Le
jeune garon se mit rire de bon cur.
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II n'avait plus du tout envie de pleurer et les autres le trouvrent


soudain beaucoup plus sympathique.
Au bout d'un moment, comme l'ennui commenait gagner les
enfants, Denise proposa un jeu.
Nous allons nous amuser compter les chiens noirs, les chats
noirs et les autos noires que nous apercevrons, dit-elle. Le premier qui
arrivera cent aura gagn,... et le dernier sera oblig d'offrir une
tourne gnrale de glaces.
- D'accord! s'crirent les autres en chur.
Ce fut Lucette qui perdit. Au prochain village que l'on traversa,
Bruno vit un marchand de glaces et demanda poliment Ren de
vouloir bien s'arrter un instant. Avec beaucoup de gentillesse, il
insista pour offrir la tourne due par Lucette. Celle-ci dut se rsigner
le laisser faire.
Bruno se dirigea alors vers le marchand, choisit sept crmes
glaces et, au moment de payer, sortit de sa poche un portefeuille
bourr de gros billets. Henri, Jacques, Denise et Lucette carquillrent
des yeux ronds. Jamais ils n'avaient vu un garon avoir autant d'argent
de poche.
Bruno revint la voiture et distribua les glaces la ronde. Ren,
Mme Marchai et les enfants remercirent.
D'o te viennent tous ces billets? demanda Henri avec
curiosit.
- C'est mon oncle qui me les a donns, expliqua Bruno. Il
dsire que je ne sois jamais court.
- Eh bien, dis donc, il doit tre riche, ton oncle!
- Oui, assez , rpondit Bruno d'un ton vasif. Ren remit la
voiture en marche. Le reste du voyage se passa sans incident, cela
prs que Bruno eut un peu mal au cur... Mais sans doute la crme
glace y tait-elle pour quelque chose.
On arriva enfin au lieudit Les Trois-Blaireaux. C'tait peine un
village, mais qui possdait tout de mme un petit bureau de poste.
Ren s'y arrta un instant, pour adresser un message ses chefs. Il
fallait que ceux-ci sachent toujours o le trouver, en cas d'urgence.

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Maintenant, dit Ren, nous allons nous rendre la ferme. Nous


y achterons des ufs, du beurre, un jambon,
et nous passerons commande pour le lait. La Villa des Roses est
situe au-del.
Mme Bardin, la fermire, fit un accueil aimable aux sept
voyageurs.
Je vous ai prpar un goter dnatoire, annona-t-elle avec
cordialit. Vous n'avez pas d manger grand-chose en route, et Mme
Marchai ne va pas se mettre cuisiner ds ce soir...
La nouvelle rjouit tout le monde. On remercia l'htesse et l'on
se mit table. Kiki fit le pitre, amenant mme un sourire sur les lvres
fltries de la grand-tante de Mme Bardin. C'tait une vieille femme
presque centenaire, qui passait ses journes au coin du feu, t comme
hiver.
Je me fais du souci pour sa sant, expliqua la fermire. Nous
sommes si loin de tout ici! Le premier mdecin est des kilomtres.
- Si vous avez besoin de moi quelque jour, proposa aussitt
Mme Marchai, ne craignez pas de me dranger. J'ai suivi des cours
d'infirmire et je pourrai vous tre utile.
On repartit peu aprs. La voiture s'engagea dans un petit chemin
de traverse et, au sortir d'une espce de tunnel de verdure, on aperut
la Villa des Roses, qu'entourait un jardin fleuri. La maison se
composait d'un rez-de-chausse, d'un premier tage, et d'un autre
tage, mansard celui-ci.
On se mit dballer avec entrain. Mme Marchai avait trouv ses
placards approvisionns d'avance par la complaisante Mme Bardin.
Les pices taient d'une propret remarquable. Les trois garons
devaient occuper la grande chambre mansarde du haut. Denise et
Lucette dormiraient dans une chambre, au premier tage. Sans crier
gare, Bruno commena faire des difficults.
Je ne peux pas dormir avec les autres garons, dclara-t-il
d'une voix ferme. En pension, on me donnait une chambre
particulire. Ici aussi, je dormirai seul. C'est la rgle dans ma famille.
Denise le rabroua sans amnit :

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Ne fais pas l'ne! Tu dormiras avec Jacques et Henri.


D'ailleurs, il n'y a que trois chambres en tout!

Bruno se rcria si fort que Ren l'entendit de la pice voisine. Il


se dcida intervenir.
Que se passe-t-il? dit-il en rejoignant les enfants.
- C'est Bruno, expliqua Denise d'un ton mprisant. Il veut
coucher tout seul et fait mille manires. Pour qui se prend-il? Pour un
prince?
Bruno ouvrait la bouche pour rpondre mais Ren l'en empcha.
Ici, dit-il d'une voix ferme, tu coucheras dans la mme pice
que les autres, Bruno. Tu sais que tu dois m'obir... pour ton bien!
acheva-t-il en appuyant sur les mots.
Bruno fit une drle de grimace et ne parut pas convaincu. Alors
Ren prit le jeune garon par l'paule.
Viens par ici une minute, Bruno, j'ai te parler , dit-il en
l'entranant dans la pice voisine dont il ferma la porte derrire lui.
Henri, Jacques, Denise et Lucette se regardrent, intrigus.
Comme Mme Marchai entrait son tour pour les aider finir leurs
rangements. Lucette demanda :
Tante Alice, pourquoi Ren ne remet-il pas Bruno sa place
une bonne fois? Ce garon est insupportable. Il fait des difficults
pour tout, il donne des ordres...
- Et a commence me taper sur les nerfs, ajouta Denise en
sourdine.
Oh! rpondit Mme Marchai, laissez donc faire Ren! Puis
elle changea de sujet. Veux-tu m'aider monter ces affaires dans ma
chambre, Denise? Et toi, Lucette, tu pourrais prendre la robe de
chambre de Ren. Venez, suivez-moi...
Elle sortit, suivie des deux filles. Tout en montant l'escalier,
Denise chuchota Lucette :
Tu ne trouves pas a bizarre?... Ren qui parle Bruno en
particulier. Maman qui ne dit pas un mot. Je flaire un mystre. Pas toi?

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CHAPITRE III
STUPFIANTE RVLATION
et les siens eurent vite fait de s'organiser.
Chaque
jour,
une femme de mnage, Mme Pradet, venait
travailler quelques heures. Elle tait toujours de bonne humeur, sauf
quand elle avait affaire Bruno.
Ce gamin ne me plat pas! se plaignit-elle certain jour Mme
Marchai. Il n'arrte pas de me demander ceci et cela et de me faire
courir travers toute la maison. Il n'y a pas dix minutes encore j'ai t
oblige d'aller lui chercher un mouchoir dans sa chambre. Je ne suis
pas ses ordres, tout de mme!
MADAME MARGHAL

19

C'est vrai que Bruno tait difficile vivre. Il n'aimait pas les
plats qu'on lui servait. Il refusait de manger si son assiette tait tant
soit peu brche. Et surtout, il ne voulait pas faire son lit, alors que
les autres enfants avaient
volontiers consenti pargner ce surcrot de besogne la femme
de mnage.
Certain jour, Bruno se montra plus insupportable encore que
d'habitude. Kiki ayant eu l'air de se moquer de lui, Bruno attrapa le
livre que Denise tait en train de lire et le jeta la tte du perroquet.
Kiki se mit pousser des cris. Furieuse, Denise se leva d'un bond,
empoigna Bruno par ses longs cheveux et, l'obligeant se retourner
pour lui faire face, lui envoya une gifle toute vole. Bruno hurla.
Attire par le bruit, Mme Marchai accourut. Denise la mit au
courant en quelques mots. La jeune femme frona les sourcils, aussi
fche contre sa fille que contre Bruno. Celui-ci se mit trpigner :
Renvoyez cette fille la maison! ordonna-t-il. Je ne veux plus
la voir. Et faites disparatre cet oiseau! J'exige qu'ils s'en aillent tous
les deux...
Tu n'as pas d'ordre donner ici, coupa Mme Marchal,
mcontente. Tu vas monter tout de suite dans ta chambre, et sans
protester encore... Toi aussi, Denise, va rejoindre Lucette.
Bruno, mat, obit. Mais on sentait qu'il tait hors de lui. Ren
entra au mme instant.
C'est encore Bruno! expliqua Mme Marchai. Les enfants
trouvent sa conduite trange. Ne crois-tu pas que nous ferions bien de
leur dire, Ren?...
- Non, pas encore! Je vais essayer une fois de plus de le
raisonner. Je voudrais bien qu'il finisse par comprendre. S'il pouvait
s'habituer ici! C'est l'endroit le plus sr que j'ai pu trouver...
Si Denise avait t encore l pour entendre les propos changs
par sa mre et Ren, elle aurait t certaine, dsormais, de ce qu'elle
avait dj souponn : un mystre flottait autour de Bruno. Mais
quelle sorte de mystre?
Le lendemain de ce jour-l, on partit en pique-nique au sommet
d'une colline voisine. Ce fut une joyeuse promenade, et un djeuner
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sur l'herbe plus joyeux encore. Kiki fit le diable quatre et Bruno le
supporta d'assez bonne grce.

Aprs le repas, Ren se plongea dans la lecture de son journal,


Mme Marchai prit un livre et Bruno s'tendit dans l'herbe pour faire
un petit somme.
Henri, Jacques, Denise et Lucette contemplrent la valle leurs
pieds. La vue tait admirable.
Le village de Saint-Andr est dans cette direction, expliqua
Henri, le doigt tendu. Un peu plus loin c'est Les Trois-Blaireaux. On
aperoit d'ici la ferme des Bardin. Je crois mme que ce bout de toit
qui dpasse entre les arbres appartient notre villa.
Et voici la grande route par laquelle nous sommes venus,
constata Jacques. Voyons... o sont mes jumelles? Ah!
merci,
Lucette. Avec a, je vois des kilomtres. Tiens, Henri, regarde toimme.
Henri porta les jumelles ses yeux.
C'est vrai, dit-il, qu'on voit loin avec a! J'aperois mme une
grosse voiture noire qui file sur la nationale... Elle traverse SaintAndr... Oh! La voici qui bifurque du ct des Trois-Blaireaux... Je
me demande o elle peut aller. On dirait une voiture de grand luxe...
pas du tout du genre de celles que les gens possdent par ici.
Ren, tout en tournant les pages de son journal, coutait le
compte rendu d'Henri d'une oreille distraite.
Tiens, reprit le jeune garon. La voiture tourne prsent du
ct de la ferme. Mais oui.;, c'est l qu'elle va. Elle s'arrte. Un
homme descend pour consulter le poteau indicateur... La voiture
repart... Mais ces gens-l n'ont pas l'air bien srs de leur route. Ils
demandent leur chemin un paysan... Ils repartent encore... Ah!
j'avais raison! Les voici qui font halte devant la ferme!
Ren abandonna soudain son journal et s'empara des jumelles. Il
les pointa en direction de la ferme et s'absorba dans la contemplation

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de la grosse voiture de luxe. Puis, sans un mot, il rendit les jumelles


Henri.
Jacques surprit une expression bizarre sur le visage du jeune
homme et se hasarda demander :
Vous connaissez cette voiture, Ren?
Non, rpondit Ren. Mais elle me donne rflchir.

22

Henri porta les jumelles ses yeux.

23

Navr de ne pouvoir en dire davantage. J'irai ce soir la ferme


poser quelques questions... et essayer d'en savoir un peu plus!
Henri et Jacques se remirent guetter la voiture avec un intrt
nouveau. Elle stationna une vingtaine de minutes devant la ferme puis
repartit dans la direction d'o elle tait venue.
Entre-temps, Denise et Lucette s'taient allonges ct des
autres pour faire un petit somme. Livrs eux-mmes les deux
garons commencrent s'ennuyer. Henri sortit alors quelque chose
de sa poche et le mit sur la paume de sa main. Jacques poussa une
exclamation.
Mais c'est un mulot!
- Oui, dit Henri. Je l'ai attrap tout l'heure. Il s'est laiss
prendre bien gentiment et n'a pas l'air de vouloir s'chapper !
- Tu es un vritable magicien, Riquet! Avec toi, les btes les
plus farouches deviennent vite familires. Je voudrais bien possder
le don de les charmer, comme toi. Cette bestiole semble dj tout
-fait apprivoise.
Je vais l'appeler Zozo! dcida Henri. C'est un nom amusant.
- Zozo! Zozo! se mit crier Kiki en regardant le mulot du
coin de l'il.
Tais-toi, Kiki! Tu vas rveiller Denise. Si elle voit Zozo, elle va
crier encore plus fort que toi!
Au mme instant un bruit de voix parvint aux deux amis et deux
paysans dbouchrent d'un sentier voisin.
Des gens du pays! chuchota Henri en se levant d'un bond. Je
vais les questionner au sujet des blaireaux! Suivi de Jacques, il
s'avana vers les deux hommes et, aprs les avoir salus, leur
demanda :
S'il vous plat, messieurs, pourriez-vous me dire si l'on trouve
des blaireaux par ici?
Des blaireaux? rpondit le plus g. Bien sr ! Ils sortent la
nuit. On en voit beaucoup du ct de l'ancienne carrire.
- Quelle chance! s'cria Henri tout joyeux. J'habite justement
tout prs. Vous savez, j'adore les btes. Il faudra

24

que je sorte un de ces soirs pour observer les blaireaux en


libert. Je pense qu'ils doivent tre aussi intressants que des fourmis
ou des oiseaux!
Eh bien, intervint l'autre paysan, si vous vous promenez la
nuit, vous pourrez aussi voir des chouettes dans les arbres du petit
bois proche de la carrire.
Jacques, qui aimait les oiseaux par-dessus tout, fut fort rjoui de
ce dernier renseignement. Les deux garons remercirent les paysans
qui continurent leur route.
Henri et Jacques revinrent auprs de leurs compagnons. Bruno
se rveilla au mme instant. Il avait dormi la bouche ouverte et ce
coquin de Kiki en avait profit pour lui glisser des brins de mousse
entre les lvres. Bruno les recracha et se mit dans une belle colre.
Kiki, rfugi sur une branche et hors d'atteinte de sa victime, coutait
ses cris furieux d'un air intress. Bruno montra le poing l'oiseau et
s'oublia jusqu' l'invectiver dans la langue de son pays. Quand le jeune
garon s'arrta, bout de souffle, Kiki se mit parler aussi vite que
lui:
Giberoliatougafertikaplotechof!
Tout le monde clata de rire, sauf Bruno qui avait l'air interdit. Il
regardait Kiki sans comprendre que le perroquet avait tout simplement
essay de reproduire les sons qu'il venait d'entendre!
Que... que dit-il? marmonna-t-il, stupfait.
- Des sottises comme celles que tu viens de dbiter, Bruno.
Allons, laisse Kiki tranquille. Il est malicieux mais pas mchant.
Cependant, l'heure du retour avait sonn. On fut vite au bas de la
colline et l'on atteignit la Villa des Ross temps pour goter.
L'apptit des jeunes convives se rvla si vorace que toute la provision
de lait fut engloutie, la grande consternation de Mme Marchai qui
s'exclama :
Comme c'est ennuyeux! Il n'en reste plus une seule goutte pour
votre petit djeuner de demain!
- Ne te tracasse pas, Alice, dit Ren. Ce soir j'irai jusqu' la
ferme en chercher. Ce sera un excellent prtexte pour poser quelques
questions...

25

- Vous flairez un mystre, Ren? demanda Denise avec


intrt. Mme au beau milieu de nos vacances, vous avez l'art de
dcouvrir des affaires louches!
Ton imagination travaille trop vite, fillette! rpondit Ren en
riant.
- Mystre ou pas, assura Henri, Ren doit toujours garder un
il ouvert. a fait partie de son mtier...
Si nous jouions aux cartes? proposa Lucette aussitt aprs
le goter.
Les autres acceptrent. Mme Marchai et Ren laissrent les
enfants s'installer autour de la table et passrent dans la pice voisine.
Le jeu s'organisa. Bruno abattait ses cartes avec intelligence, mais sa
faon de faire ne tarda pas exasprer Denise : chaque fois que Bruno
posait une carte, il rejetait en arrire une mche de ses cheveux qui lui
retombaient sur le nez. Un vritable tic!
Tes cheveux sont beaucoup trop longs, Bruno! dclara soudain
Denise. Tu en es ridicule. Demain, nous te conduirons au village o
l'on te fera une coupe normale, comme celle des autres garons.,
- C'est a! approuva Jacques. Tu as besoin d'un bon coup de
tondeuse, mon vieux.
La raction de Bruno fut inattendue. Il jeta ses cartes sur la table
et se redressa d'un bond.
Personne ne touchera mes cheveux! affirma-t-il avec force.
Des cheveux courts, c'est bon pour des garons comme vous\ ajouta-til d'un ton ddaigneux. Dans mon pays, un garon de ma qualit porte
toujours ses cheveux longs. C'est la coutume.
Un garon de ta qualit! s'cria Jacques, moqueur. Tu as une
haute opinion de toi-mme, mon vieux. Et je n'aime pas beaucoup tes
grands airs, tu sais! Tu parles et tu agis comme si tu tais un prince...
Bruno se redressa plus encore.
Je suis un prince! dclara-1-il sur un ton de mlodrame. Le
prince Aloysius Gramondie Torquinel de Tauri-Hessia !

26

CHAPITRE IV
LES EXPLICATIONS DE REN
UN PROFOND silence suivit cette dclaration inattendue. Kiki
lui-mme ne souffla mot. Les enfants regardaient Bruno sans
chercher dissimuler leur stupfaction. Ils se demandaient s'ils
devaient ou non le croire.
Soudain les lvres du jeune garon se mirent trembler comme
sous le coup d'une motion violente.
J'ai manqu ma parole! gmit Bruno. Je suis un prince et j'ai
trahi mon serment!
Une voix s'leva derrire lui. C'tait celle de Ren. Oui, vous
avez trahi votre serment, prince Aloysius Gramondie Torquinel!
27

s'cria le jeune homme. Et pourtant, votre oncle m'avait assur que


vous tiez capable de tenir une promesse. Comment puis-je vous faire
encore confiance maintenant?
Et Ren s'avana, la mine grave. Les enfants le dvisagrent,
effars. Que signifiait tout cela?
Ren,... ce n'est pas un vrai prince, dites? murmura Jacques,
incrdule.
Croyez-le ou ne le croyez pas, c'est pourtant vrai! /oncle de
ce garon est souverain d'un petit royaume sur les ctes de
l'Adriatique : la Tauri-Hessia !
J'avais bien flair un mystre! s'cria Denise, triomphante.
Cette faon qu'avait Bruno de donner des ordres tout le monde... et
tout cet argent qu'il a sur lui. Tout s'claire prsent! Quant ses
cheveux...
__ Oh! coupa Ren, c'est bien simple : dans son pays,
1rs princes du sang doivent les porter assez longs. Cette tradition
a d'ailleurs caus bien des ennuis Bruno depuis qu'il fait ses tudes
en France : ses camarades se sont souvent moqus de lui ce sujet.
Henri, Jacques, Denise et Lucette continuaient regarder leur
camarade. Lucette poussa un soupir.
Comment allons-nous l'appeler dsormais? demanda-l-elle. Je
ne pourrai jamais m'habituer ce prnom d'Aloysius-je-ne-sais-quoi !
- Vous devez tous continuer l'appeler Bruno... Bruno
Barmilevo! insista Ren. Il a de srieuses raisons pour cacher sa
vritable identit sous ce nom d'emprunt.
- Et quelles sont ces raisons? demanda Jacques, plein
de curiosit. Une rvolution dans son pays ou quoi?
Il vaut mieux que je vous explique tout, dit Ren. Comme je
vous l'ai appris tout l'heure, l'oncle de Bruno est roi. Il n'a pas
d'hritier, et Bruno doit par consquent lui succder sur le trne. Par
malheur il y a en Tauri-Hessia des gens qui n'aiment pas le roi et la
manire dont il gouverne. Soit dit en passant il gouverne fort bien, car
il est juste, bon et comptent.
Je devine la suite! s'cria Jacques. Ses ennemis voudraient qu'il
abandonne le pouvoir
- C'est cela. Ils rvent de lui substituer un roi plus faible, sans
volont, qu'eux-mmes pourraient diriger
28

leur guise... et ils ont pens Bruno. Ils voudraient s'emparer de


lui pour le mettre sur le trne la place de son oncle que l'on ferait
disparatre alors d'une manire quelconque : soit en l'emprisonnant,
soit...
- Brrr!... fit Denise. Et Bruno est au courant?
- Oui. On lui a tout expliqu. Bruno aime beaucoup son oncle et
ne veut pas rgner sa place avant l'heure. Il ne veut pas servir les
ennemis du rgime. Aussi a-t-il accept de quitter son pays et de faire
ses tudes en France, sous un faux nom. Hlas ! au dbut des
vacances, il semble que l'on ait retrouv sa trace. Alors, son oncle me
l'a confi pour que je veille sur lui. Et maintenant...
J'ai manqu ma parole! gmit de nouveau Bruno.
Pardonnez-moi, je vous en prie!
- Peut-tre! rpondit Ren d'un ton svre, condition que tu
te conduises mieux l'avenir!
Je vous le promets!
Donc, reprit Ren, Bruno m'a t confi, et aussi bien par le
gouvernement franais que par le gouvernement taurihessien. En effet,
nos deux pays s'entendent bien et ont des intrts communs. Un trait
les unit d'ailleurs. Ma mission est de ce fait doublement officielle. Je
dois empcher que les ennemis du roi mettent la main sur Bruno.
L'agitation est extrme en ce moment en Taurihessia, mais tout peut se
calmer d'ici quelque temps. Dans ce cas, Bruno n'aura plus rien
craindre. Pour l'instant, et puisque vous savez tout, vous devez m'aider
le cacher. Je n'ai pas besoin de vous recommander la discrtion,
j'espre! Je ne vous aurais jamais racont tout cela, si Bruno ne s'tait
trahi lui-mme.
- Nous ferons de notre mieux pour dfendre Bruno s'il court un
danger! s'cria Lucette d'un petit air crne.
Et elle glissa sa main dans celle du jeune garon. mu, Bruno lui
fit une amusante petite courbette :
Je te remercie, dit-il. C'est un grand honneur pour moi!

29

- Bravo! s'cria Ren. Je vois que nous allons nous entendre.


Mais maintenant il faut oublier tout ce qui concerne

30

Bruno lui fit une amusante courbette.


Aloysius Gramondie et la Tauri-Hessia. Bruno n'est qu'un garon
comme les autres. Compris?
- Oui, Ren! rpondirent Henri, Jacques, Denise et Lucette
en chur.
Ils avaient conscience de la gravit de leur mission. On les avait
mis au courant d'un secret qu'ils n'auraient pas d connatre, et ils se
trouvaient de ce fait mls une aventure o leur part de
responsabilit tait grande.
Rassur par leur attitude, Ren retourna dans la pice voisine
pour raconter sa femme ce qui venait de se passer.
Rests seuls, les cinq enfants reprirent leur partie de cartes. Ou
du moins ils essayrent de la reprendre...
Voyez ce que Kiki a fait tandis que nous parlions! s'cria
Jacques. Il a brouill toutes les cartes... et il en tient deux dans ses
pattes. Veux-tu lcher a, Kiki?
- Il est en train de faire une russite, mit Lucette avec un clat
de rire. Est-ce que a marche, au moins, Kiki?
- a marche! a marche! rpta le perroquet. a marche. En
avant, marche! Un, deux! Un, deux!
II fallut presque lui prendre 'les cartes de force. Les enfants
jourent un moment mais ils manquaient d'entrain. Henri, Jacques,
Lucette et Denise auraient bien aim parler entre eux des singuliers
vnements de Tauri-Hessia, mais ils n'osaient pas le faire devant
Bruno.
La partie languissait un peu quand Mme Marchai passa la tte
par l'entrebillement de la porte.
Ren se prpare aller chercher du lait la ferme, annona-telle. Qui veut aller avec lui ?
- Moi! rpondit Lucette. J'ai envie de me dgourdir les jambes.
Mais je pense que Jacques et Henri devraient rester avec vous, tante
Alice!
Elle jeta un regard significatif aux garons qui comprirent que,
en effet, il valait mieux ne pas bouger de la maison et ouvrir l'il en
l'absence de Ren. On tait loin de la Tauri-Hessia, bien sr, mais
savait-on jamais!...
31

Je resterai aussi, dcida Denise. J'ai une ampoule au talon.


Lucette partit donc seule avec Ren. Le crpuscule commenait
dj tomber. A mi-chemin de la ferme, Ren fit ses
recommandations la fillette.
Surtout, lui dit-il, n'ouvre pas la bouche au sujet de Bruno
quand nous serons l-bas. Je ne veux pas qu'on puisse souponner
qu'il n'est pas ce qu'il parat. Un seul mot imprudent risquerait de
compromettre tous nos plans. N'oublie pas que ce serait une chose trs
grave pour Bruno si on l'obligeait devenir roi son ge.
- Je ne dirai rien, promit Lucette dans un souffle. Je ne
prononcerai mme pas son nom.
Pour viter mme de penser au petit prince, elle se mit parler
de Jacques, sujet sans danger et sur lequel elle tait intarissable, car
elle aimait beaucoup son frre.
Cependant, l'ombre s'paississait autour des deux compagnons.
Une chouette se mit ululer. Soudain, une sorte d'clat de rire fit
sursauter Ren.
Qu'est-ce que c'est que a? murmura-t-il.
Lucette fut trs fire de pouvoir le renseigner.
C'est un grand-duc, rpondit-elle. Jacques m'a expliqu qu'il
faisait ce bruit pour effrayer les souris et les rats... Jacques est trs au
courant de tout ce qui touche aux murs des oiseaux , ajouta-t-elle,
heureuse de faire talage des connaissances de son frre.
Bientt, les lumires de la ferme apparurent entre les arbres.
Nous voici presque arrivs, annona Ren. Tu vas entrer avec
moi, Lucette, mais ne t'tonne pas de ma conversation avec Mme
Bardin!
Le jeune homme frappa la porte. On introduisit les visiteurs
dans la vaste et confortable cuisine qui faisait en mme temps office
de salle manger et de... salle de rception.
Bien que la nuit ft chaude, un feu de bois ptillait dans l'tre.
La grand-tante Nomie tait assise ct. Un chle lui couvrait les
paules. En dpit de son grand ge, elle manipulait encore avec
dextrit, de ses doigts noueux, des aiguilles tricoter.

32

C'est aimable vous de nous faire une petite visite! dclara la


fermire. Vous vous plaisez la villa? Asseyez-vous, je vous en prie.
Ren et Lucette prirent un sige. Un gros chat noir vint aussitt
se blottir sur les genoux de la fillette qui Mme Bardin offrit un
morceau de gteau. Tout en le grignotant, Lucette couta les propos
qui s'changeaient autour d'elle. Ren amena habilement la
conversation sur la Villa des Ross et la rgion d'alentour.
C'est un coin trs tranquille, dclara-t-il, et cela nous plat
beaucoup. Je ne pense pas qu'il vienne souvent d'trangers par ici,
n'est-ce pas?
Tiens, ce que vous me dites l est curieux ! s'exclama Mme
Bardin. Parce qu'un couple d'trangers est justement pass la ferme
cet aprs-midi. Ils sont arrivs dans une grosse voiture noire... du
mme genre que la vtre.
- Peut-tre se sont-ils arrts pour vous demander leur
route? dit Ren sans avoir l'air d'attacher d'importance la question.
- Non pas! Ils taient la recherche d'une ferme... pour y passer
quelques jours. La dame venait d'tre malade et ils dsiraient
sjourner la campagne, au bon air, avec l'assurance de bien manger.
Quelqu'un leur avait donn notre adresse et ils venaient s'informer...
Et... heu!... vous avez accept de les prendre comme
pensionnaires? demanda encore Ren.
- Oui, rpondit la fermire. Mon mari m'a mme gronde, car
il n'aime pas beaucoup les trangers. Or ces gens-l ne sont
certainement pas de chez nous, bien qu'ils m'aient donn le nom de
Durand. Enfin... ils doivent s'installer demain.
- Des trangers! murmura Ren tout bas. Oui, sans aucun
doute. Et j'ai mme l'impression qu'ils viennent de fort loin.

33

CHAPITRE V
L'ENNEMI

FAIT

UNE

RECONNAISSANCE

dressa l'oreille. Des trangers! Ren pensait-il qu'ils


venaient de Tauri-Hessia?... qu'ils taient sur la piste de Bruno?
Grand Dieu! songea la petite fille. Serait-ce une autre de nos
aventures qui commence? Dire que nous nous attendions passer des
vacances bien tranquilles... Ren posa encore quelques questions
prudentes, mais Mme Bardin n'avait plus rien lui apprendre. Il se
leva alors, prit le lait qu'elle lui avait prpar, le paya, remercia la
fermire et, aprs avoir souhait bonne nuit tout le monde, sortit
dans la nuit toile, Lucette sur ses talons. J'ai grand-peur,
murmura Ren trs bas, que ces gens ne s'installent ici avec de
LUCETTE

34

mauvaises intentions. Peut-tre vont-ils chercher enlever Bruno.


Mais je me demande bien comment ils ont appris qu'il tait avec nous.
Il est vrai que ce pauvre Bruno se fait remarquer partout avec ses
cheveux trop longs et son aspect caractristique. On a d le voir avec
moi, faire une enqute discrte, apprendre o nous passions nos
vacances... et voil l'ennemi nos trousses. Hum! Je n'aime pas
beaucoup a!
- Oh! Ren, chuchota Lucette son tour, faudra-t-il que vous
disparaissiez avec Bruno? Nous aimerions tant que vous restiez prs
de nous !
- Il faut que je discute de tout cela avec ta tante Alice,
rpondit le jeune homme. En attendant, pas un mot Bruno. Et passe
la consigne aux autres : aucun moment ne laissez Bruno tout seul.
Veillez sur lui du mieux possible.
- Oui, Ren... Mais qui sait, aprs tout! Peut-tre les
pensionnaires de Mme Bardin sont-ils inoffensifs! Il n'est pas
certain que ce soient les ennemis de Bruno!
- Non, bien sr... Cependant, mon intuition me dit le contraire.
Esprons que je me trompe. Mais n'aie pas peur, ma petite Lucette. Je
veillerai ce qu'il ne se passe rien !
Quand Ren et Lucette arrivrent la Villa des Ross, Denise et
Bruno taient dj monts se coucher. Mme Marchai, Henri et Jacques
veillaient en lisant : Ren leur rpta ce que Mme Bardin lui avait dit.
Mme Marchai eut l'air constern.
Ren,... qu'allons-nous faire? Faut-il partir d'ici?
- Non, Alice. Car si l'ennemi n'a encore que des soupons, notre
fuite ne fera que les confirmer. Au fond, je pense qu'il vaut mieux que
nous ne bougions pas... du moins pour l'instant. Je ne crois pas que
deux personnes
un homme et une femme - - puissent tenter grand-chose contre
nous. Ils ne peuvent arriver ici et nous arracher de force Bruno! Tant
qu'ils ne seront pas plus nombreux, nous n'avons rien craindre,
condition d'tre prudents. Et si d'autres personnes arrivent, nous le
saurons par Mme Bardin. J'ai d'ailleurs une ide. L'un des garons,

35

tantt Jacques, tantt Henri, ira chaque jour la ferme chercher le lait.
Il ouvrira l'il et nous tiendra au courant des nouvelles.

- Trs bien, acquiesa Mme Marchai. Nous restons donc ici tous
ensemble! (Et Lucette poussa un soupir de soulagement.) Je suppose
que tu vas avertir Bruno, Ren,... lui dire de se tenir sur ses gardes... Il
faudra qu'il soit trs prudent, qu'il ne s'loigne jamais de nous, qu'il
n'aille pas se promener tout seul... Je pense aussi qu'il serait bon que
les garons ferment leur fentre chaque soir.
- Bah! fit Jacques. Kiki nous rveillera si quelqu'un fait mine
d'entrer.
- C'est gal, mieux vaut ne courir aucun risque , insista Mme
Marchai.
Denise et Bruno furent prvenus de ce qui se passait, ds le
lendemain matin. Henri alla se poster sur le chemin de la ferme pour
voir venir l'ennemi ventuel... Le couple arriva dans la mme voiture
que les enfants avaient repre la veille grce leurs jumelles.
L'homme tait grand, mince, bien mis. Il portait des lunettes, et
ses cheveux taient lisss en arrire avec soin. La femme, elle, tait
petite, visiblement plus jeune que son compagnon et s'exprimait avec
un accent tranger prononc.
Henri s'tait cach proximit de la ferme et, d'o il tait,
entendait trs bien. L'homme, lui aussi, avait un accent, quoique
moins marqu.
La voiture s'tait arrte devant la cour de la ferme et, pour
traverser celle-ci, la jeune femme s'appuya sur le bras de son
compagnon.
On dirait qu'elle est malade , songea Henri. Puis il nota dans
sa tte le plus de dtails possible et retourna en courant la Villa des
Ross raconter aux autres ce qu'il avait vu et entendu. Bruno couta la
description des nouveaux venus et hocha la tte.
a ne me dit rien, avoua-t-il. Je ne pense pas connatre ces
gens-l !

36

- Je ne serai pas surpris s'ils viennent faire un tour de notre ct


aujourd'hui mme, dclara Ren. Je suis certain que ces gens sont la
recherche de Bruno et qu'ils savent plus ou moins qu'il est ici avec
nous pour les

37

Henri s'tait cach proximit de la ferme.


vacances. Sans doute voudront-ils s'en assurer de visu!
38

Ren avait devin juste... Dans l'aprs-midi, alors que Jacques


tait en train d'observer des oiseaux quelque distance de la maison, il
entendit un bruit de voix. Il regarda de derrire un buisson et aperut
le couple dcrit par Henri. Jacques revint en courant la maison, sans
tre vu des deux promeneurs.
Ren! annona-t-il tout essouffl. Ils arrivent! O est
Bruno? Si cet homme et cette femme passent prs d'ici, il doit se
dbrouiller pour jeter un coup d'il sur eux. Peut-tre les reconnatrat-il.
Bruno se glissa donc derrire les rideaux d'une des fentres de la
faade... Mais les deux promeneurs ne se contentrent pas de passer
devant la maison. Ils vinrent tout droit frapper la porte d'entre.
Toc! Toc! Mme Marchai sursauta.
Ces gens ont du toupet de venir jusqu'ici! s'cria Ren mivoix. Ils doivent croire que nous ne nous doutons de rien. Va leur
ouvrir, Alice, mais ni Bruno ni moi nous ne devons nous montrer.
II s'clipsa, entranant Bruno' avec lui, tandis que sa femme
ouvrait la porte. Le couple tait debout sur le seuil. L'homme se
dcouvrit poliment.
Je vous prie de nous excuser, dit-il, mais ma femme et moi
tions en train de faire une courte promenade quand elle s'est sentie
fatigue. Un verre d'eau l'aidera se remettre, je crois. Aussi ai-je pris
la libert de venir vous le demander.
Vous avez bien fait, rpondit Mme Marchai avec beaucoup de
naturel. Entrez, je vous en prie. Je vais vous chercher un cordial.
Elle introduisit les visiteurs dans le petit salon. La femme se
laissa tomber dans un fauteuil et ferma les yeux.
Ma femme vient d'tre malade et nous passons quelques jours
la ferme Bardin, expliqua son compagnon. Je pense qu'elle se
rtablira vite grce au bon air et la bonne nourriture, mais j'ai eu tort
de la faire marcher si loin le premier jour.

39

Je suis navre de ce qui vous arrive, rpliqua Mme Marchai


en jouant son rle aussi bien que possible. Ah! voici ma fille qui
revient avec un cordial...
Denise posa sur la table le flacon et le verre que sa mre l'avait
envoye chercher la cuisine.
Ah! c'est votre fille! dit la visiteuse en ouvrant les yeux. C'est
votre seule enfant?
- Oh! non, j'en ai trois autres! Mon fils Henri et deux orphelins
que j'ai adopts. Va donc les chercher, Denise!
Denise revint avec Jacques, Henri et Lucette.
Quels charmants enfants! s'cria la dame. Mais n'en auriezvous pas un cinquime? ajouta-t-elle en buvant son cordial. Il me
semble avoir entendu dire par les fermiers que vous aviez un petit
pensionnaire?
Mme Marchai songea que l'ennemi tait en train de montrer son
jeu avec une certaine maladresse. Elle rpondit sur un ton dsinvolte :
Oh! le petit Bruno! Ce n'est qu'un ami de mes enfants. Il est
juste l pour quelques jours, en attendant que sa famille vienne le
reprendre.
- Ce petit Bruno, insista la femme, ne pourrais-je pas le voir?
J'aime tellement les enfants!
- Je ne sais pas o il peut tre, dit Mme Marchai, et je ne pense
pas que les autres le sachent non plus...
Jacques, qui avait vu de ses propres yeux Bruno s'enfermer dans
la penderie pour plus de sret, retint une forte envie de rire. Tout
haut, il dclara :
Bruno vagabonde souvent dans les bois... quand il ne se fourre
pas dans les endroits les plus invraisemblables.
Ah! Il aime vagabonder dans les bois, murmura l'homme
comme pour lui-mme... Eh bien, ajouta-t-il tout haut, je crois
qu'il ne nous reste plus qu' vous remercier, madame, et prendre
cong de vous.
Et alors, la profonde stupeur de Mme Marchai, le visiteur fit
quelque chose de tout fait inattendu : il sortit son portefeuille,
l'ouvrit et en tira un billet neuf qu'il posa sur la table.
Pour les enfants! dit-il en souriant.

40

Mme Marchal devint toute rouge et Henri, Jacques, Denise et


Lucette carquillrent les yeux.
Je vous en prie, reprenez cela ! ordonna Mme Marchal d'une
voix ferme.
L'homme parut tonn.
J'espre ne pas vous avoir offense, dit-il. Dans mon pays,
mon geste est considr comme naturel et courtois.
- Quel est votre pays? demanda Jacques, tout de go.
- Mon pays?... heu... c'est l'Italie , rpondit l'homme, pris de
court.
Mme Marchai et les enfants songeaient qu'il venait de se trahir
d'une manire dfinitive. N'avait-il pas dclar aux fermiers qu'il tait
Franais et s'appelait Durand? Il aurait pu expliquer son lger accent
en disant qu'il avait longtemps vcu l'tranger, par exemple. Mais il
venait de faire une faute grave qui dnonait son mensonge.
Conscient de sa maladresse, l'homme prit sa femme par le bras
et l'entrana vers la porte.
Allons, il est temps de partir, ma chre!
Comme tous deux franchissaient le seuil, Mme Marchai
murmura rapidement quelques mots.
Plat-il? demanda l'homme. Je n'ai pas compris.
Mme Marchai rpta sa phrase. L'homme ne parut pas
comprendre davantage. Il salua la matresse de maison d'un air gn et
disparut avec sa femme au bout du sentier.
Ces gens ne sont pas plus Italiens que moi! s'cria alors Mme
Marchai sur un ton de triomphe. Je leur ai parl en italien et ils n'ont
pas saisi un mot de ce que je leur disais! Puis son exaltation tomba
et elle constata avec amertume : Ils viennent sans aucun doute de
Tauri-Hessia !

41

CHAPITRE VI
UN APPEL URGENT
on fut tout fait sr que le couple s'tait loign, Bruno
sortit de sa cachette. Avant de s'y rfugier, il avait eu le temps
d'entrevoir les visiteurs.
Je ne connais pas l'homme, expliqua-t-il, mais je suis certain
que la femme est Mme Tatiosa, l'pouse du premier ministre de mon
oncle. Je la dteste ! Elle est intelligente mais aussi mchante et
cruelle.
- Gomment?... cette mignonne petite femme? s'exclama
Mme Marchai.
QUAND

42

- Mais oui, insista Bruno. Autrefois, elle a servi notre pays


comme espionne. C'est mon oncle qui me l'a dit. Et puis elle a
pous le premier ministre et elle lui fait faire tout ce qu'elle veut.
- Ainsi, conclut Ren en dtachant ses mots, nous
sommes certains dsormais que ces gens sont bel et bien nos
ennemis. Je suis content d'tre fix, mais je me demande ce qu'il
convient de faire maintenant...
- Oh! Ren, dit Jacques, vous avez dclar vous-mme
que tant qu'ils ne seraient que deux il n'y avait pas de danger! Nous
n'avons qu' surveiller la ferme tour de rle pour nous assurer que
ces gens ne reoivent pas de renforts. Aujourd'hui, par exemple, je
peux trs bien aller rder du ct de chez les Bardin et ouvrir l'il
sans me faire remarquer. Demain, ce sera au tour d'Henri. Qu'en
pensez-vous?
Je crois que tu as raison, approuva Ren en tirant sur sa
cigarette. De toute manire, je vais attendre un ou deux jours pour voir
ce que l'ennemi complote. Il est vident que Mme Tatiosa et son
compagnon savent que Bruno est le jeune prince qu'ils cherchent.
Mme Bardin a d le leur dcrire en dtail et ils doivent tre certains de
ne pas se tromper.
- Est-ce que je pars tout de suite pour la ferme, Ren? demanda
Jacques qui ne tenait pas en place. Je peux trs bien y aller
ouvertement cette fois-ci. Je demanderai acheter un kilo de beurre,
puis je resterai en proposant d'aider la fermire de menues besognes.
- C'est une ide. Va donc! acquiesa Ren. Jacques s'en alla,
Kiki sur l'paule. Les autres enfants
dcidrent d'aller se promener du ct oppos la ferme.
Emportez votre goter, dit Mme Marchai. Si vous partez ds
maintenant et que vous vous enfoncez sous bois, personne ne saura o
vous tes passs et vous serez en sret. Mais que Bruno reste
toujours au milieu de vous, c'est plus prudent.
Henri, Bruno, Denise et Lucette se dirigrent donc vers un petit
bois qu'ils connaissaient. Ils s'installrent dans une clairire pour
dballer leur panier de pique-nique.
Comme on est bien ici! commena Lucette.
Mais sa sur poussa soudain un cri.

43

Henri! Qu'est-ce que tu as, l, sur l'paule? Mon Dieu, c'est


une souris!

C'tait seulement le mulot apprivois, Zozo, qui tait sorti de la


poche du jeune garon pour faire un tour de reconnaissance. Henri
prsenta Zozo ces demoiselles. Denise s'en loigna avec dgot,
mais Lucette se montra charme.
Zozo! Quel nom amusant, Riquet! Est-ce que je peux le
caresser?
Oui, dit Henri en passant le mulot Lucette. Et voici
quelques grains de bl pour le rgaler. Offre-les-lui plat sur la paume
de ta main.
Zozo ne fit aucune difficult pour venir grignoter le bl dans la
main de Lucette. Il tait doux au toucher et d'un joli brun clair. La
petite fille tait ravie.
J'aimerais bien avoir un mulot comme le tien, Henri, dclara-telle. Pourrais-tu m'en attraper un? - Je tcherai , promit Henri.
Mais, une fois de plus, Denise poussa un cri d'horreur.
Je ne veux pas que tu aies un mulot, Lucette. Nous partageons
la mme chambre et je ne veux pas courir le risque qu'une bestiole
comme celle-ci vienne se promener sur ma figure pendant la nuit!
Bon, bon, ne te fche pas! dit Lucette avec un soupir.
Mais regarde pourtant comme il est mignon...
Henri tait en train d'expliquer que le gentil mulot n'tait pas trs
bien apprivois mais qu'il comptait le rendre plus familier encore,
quand un bruit fit dresser l'oreille Lucette.
On dirait que quelqu'un vient par ici, murmura la petite fille.
J'entends marcher.
Elle avait l'oue plus fine que les autres qui n'entendaient encore
rien du tout. Mais Henri lui fit confiance.
Vite! ordonna-t-il Bruno. Cache-toi dans ce gros buisson !
Bruno n'hsita pas et fona, tte baisse, au milieu des pines. Il
s'agissait en effet d'un buisson de ronces, mais Henri n'avait pas eu le
temps de choisir et Bruno, pour l'instant, se souciait peu des
gratignures.
44

Maintenant, on entendait distinctement marcher. Des

Bruno n'hsita pas et fona, tte baisse.


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pas faisaient craquer des brindilles sches sur le sentier. Puis des
voix s'levrent. Avec soulagement, les enfants reconnurent l'accent
du pays.
Bientt, deux hommes, des paysans, dbouchrent dans la
clairire. L'un d'eux tait celui auquel Henri avait demand la veille
o il aurait le plus de chance de rencontrer des blaireaux.
De son ct, l'homme le reconnut et rpondit au salut que lui
adressait le jeune garon.
Bon temps pour les blaireaux cette nuit! cria-t-il en agitant la
main en un geste amical. Il y aura un beau clair de lune et ces animaux
adorent a!
II s'loigna avec son compagnon. Ds que les deux paysans
eurent disparu, Henri appela Bruno.
Tu peux sortir, mon vieux, lui dit-il. C'tait une fausse alerte.
Bruno rampa hors de son abri. Son visage, ses mains et ses
genoux taient tout gratigns par les ronces. Des larmes brillaient
dans ses yeux.
Tiens, tu saignes , constata Denise sans la moindre note de
piti dans la voix, car elle avait horreur des garons du genre
pleurnicheur.
Bah! Ce n'est pas grand-chose! s'empressa d'affirmer Henri
en tirant un mouchoir de sa poche et en essuyant les gouttelettes de
sang qui perlaient a et l sur l'piderme de son camarade. Tout le
monde s'gratigne tt ou tard avec des ronces la campagne! Allons,
Bruno, ne fais pas cette tte. Rappelle-toi que tu es un prince et non
pas un bb !
Je... je n'aime pas voir le sang, avoua Bruno d'une voix
tremblante. a me rend malade.
- Eh bien, sois malade, dit cette sans-cur de Denise, mais cesse
de faire tant d'histoires!
Bruno fit un hroque effort sur lui-mme et ravala ses larmes. Il
russit ne pas pleurer. Quelle victoire!
Les enfants achevrent leur goter, puis s'amusrent des jeux
tranquilles, car il faisait trs chaud.
Quand la fracheur commena se faire sentir sous les
46

arbres, tous quatre dcidrent de rentrer. Toutefois, avant de


regagner la Villa des Roses, Henri rsolut de jeter un coup d'il la
vieille carrire dsaffecte qui se trouvait non loin de la maison. Il se
demandait si vraiment il y avait l autant de tanires de blaireaux que
le paysan avait l'air de le croire.
Les enfants rdrent un moment autour de la carrire. L'endroit
tait dsert et ils ne virent pas grand-chose.
II vaudrait peut-tre mieux rentrer maintenant? suggra
Lucette qui commenait s'inquiter.
La carrire n'tait qu' quelque cent mtres de la Villa des Ross,
mais Denise proposa de les faire en courant.
Au cas, expliqua-t-elle, o l'ennemi se tiendrait embusqu
quelque part, prt nous sauter dessus!
Ils arrivrent la porte d'entre hors d'haleine tant ils avaient
couru vite. Lucette poussa le battant et se prcipita l'intrieur.
Quelles nouvelles, tante Alice? s'cria-t-elle. Est-ce que
Jacques est revenu de la ferme?
- Non, pas encore! rpondit Mme Marchai. Personne,
d'ailleurs, ne semblait avoir de nouvelles
... et pas davantage Jacques quand il rentra son tour. Je n'ai
pas aperu le moindre tranger chez les Bardin, expliqua-t-il. Je n'ai
mme pas revu Mme Tatiosa et l'homme qui l'accompagne. Je suppose
qu'ils s'taient enferms dans leurs chambres. Mme Bardin a mis trois
pices du premier tage leur disposition, vous savez. A un moment
donn j'ai entendu un faible ting ,... comme lorsque quelqu'un
dcroche le tlphone pour lancer un appel. C'est pour a que j'ai
pens qu'ils taient chez eux.
- C'est bien possible, admit Ren. De toute faon, cela ne nous
avance pas. Et moi, avec toute cette histoire, on peut dire que j'ai
perdu mon temps aujourd'hui. Il faut que je rattrape mon retard. J'ai
quelques journaux dpouiller et aprs cela je suppose qu'il sera
l'heure du dner... Je crois qu'il va faire un beau clair de lune, ce soir...

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- Un temps idal pour aller observer les blaireaux! chuchota


Henri l'oreille de Jacques. C'est le paysan que nous avons rencontr
hier et que j'ai revu aujourd'hui qui me l'a dit. Dis-moi, mon vieux,
a te plairait que nous sortions ce soir? Nous pourrions aller voir ce
qui se passe au fond de la vieille carrire.
- Bien sr que a me plat! rpondit Jacques avec chaleur.
Nous n'aurons qu' nous faufiler dehors quand les autres dormiront.
Nous ne risquerons pas de rveiller Bruno. Une fois qu'il a les yeux
ferms, on pourrait tirer le canon qu'il n'entendrait rien!
L'heure du dner arriva. Le soir, Mme Marchai s'appliquait
toujours servir un repas frugal mais nourrissant. Ce jour-l, il y avait
du jambon froid, de la salade, une macdoine de lgumes et du
fromage blanc avec de la crme.
Tout ce que je prfre, dcrta Denise avec un sourire de
satisfaction. J'aimerais pouvoir manger tous les jours comme a!
- Tu t'en lasserais vite, rpondit sa mre. Toujours le mme
menu, te rends-tu compte? Tu finirais par dtester ce que tu aimes
tant!
Les enfants firent honneur au repas. Soudain, Mme Marchai
s'aperut que son fils billait discrtement mais fort visiblement
derrire sa serviette.
Tu as sommeil, Henri? demanda-t-elle. Ce doit tre le grand air
qui te fait a. Tu devrais monter te coucher de bonne heure.
- C'est bien mon intention, rpondit Henri en rprimant un
nouveau billement. Tu montes, toi aussi, Jacques? ajouta-t-il
avec un imperceptible clin d'il l'adresse de son ami.
Jacques se rappela alors qu'Henri et lui avaient projet une
promenade nocturne au clair de lune, et il s'empressa de dclarer son
tour :
Oui. Moi aussi, j'ai sommeil! Je te suis, mon vieux.
Les deux garons songeaient en effet qu'un petit somme avant
leur escapade ne leur ferait pas de mal. Bruno monta

48

avec eux. Denise et Lucette restrent un moment au rez-dechausse pour finir le livre qu'elles taient en train de lire, puis elles
allrent se coucher leur tour.
Je mets l'aiguille du rveil sur onze heures, chuchota Henri
Jacques. Et je vais glisser le rveil sous mon traversin de faon ne
rveiller personne.
Bientt les cinq enfants furent paisiblement endormis. Il ne resta
plus en bas que Ren et sa femme. Ils avaient mis la/adio en sourdine.
coutons les nouvelles de dix heures et quart, proposa Ren,
puis nous monterons aussi.
Juste comme les nouvelles finissaient, vers dix heures et demie,
quelqu'un frappa avec prcaution la porte d'entre. Ren sursauta.
Qui pouvait venir cette heure? Aprs avoir chang un regard
intrigu avec sa femme, il se dirigea vers la porte. Sans l'ouvrir, il
demanda, sa bouche tout prs de la fente :
Qui est l?
- Oh! monsieur, Mme Bardin m'envoie pour vous demander
si vous ne pourriez pas faire un saut jusqu' la ferme. C'est la vieille
tante Nomie, voyez-vous. Elle a fait une mauvaise chute et nous
n'arrivons pas joindre le docteur. Mme Bardin est dans tous ses
tats. Elle a pens Mme Marchai qui a t infirmire jadis...
Ren ouvrit la porte et aperut une silhouette fminine
enveloppe dans un grand chle. Ce devait tre Marthe, la vieille
domestique de Mme Bardin.
Entrez donc! proposa-t-il.
- Non, monsieur! dit la femme en reculant dans
l'ombre. Le temps que vous vous prpariez et je serai dj
rentre la ferme. Je peux compter sur vous, n'est-ce pas?
Ren lui en donna l'assurance et, tandis qu'elle s'loignait, luimme revint auprs de sa femme pour la mettre au courant.
J'y vais tout de suite! s'cria Mme Marchai en se prcipitant
pour prendre sa trousse de pharmacie. Pauvre femme !

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- Je vais t'accompagner l-bas, Alice, et puis je


reviendrai ici. Je ne veux pas laisser Bruno sans protection! M. Bardin
te reconduira un peu plus tard, moins que tu ne dcides de passer la
nuit la ferme.
- Je suis prte, Ren. Allons vite. Inutile de rveiller les enfants
pour les mettre au courant. Du moment que tu ne resteras absent que
quelques minutes...
Tous deux sortirent dans la nuit. Ren ferma la porte derrire lui
avec grand soin et fourra la clef dans sa poche. Puis il rejoignit sa
femme en deux enjambes. Quel magnifique clair de lune! C'tait un
plaisir de marcher par une nuit pareille!

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CHAPITRE VII
VNEMENTS NOCTURNES
sparant la Villa des Ross de la ferme tait si
courte qu'on avait plus vite fait de la parcourir pied qu'en voiture : le
temps de sortir l'auto du garage, de s'y installer et de la mettre en route
aurait fait perdre de prcieuses minutes. Ren et sa femme marchaient
vite sur le chemin baign de clair de lune. Un peu avant d'arriver la
ferme Ren dclara :
Je te laisserai la porte, Alice. Je ne veux pas m'arrter, ft-ce
une seule minute. Il faut que je veille sur Bruno. Et puis, je ne tiens
pas ce que Mme Tatiosa et son compagnon me voient.
Tout en parlant, Ren passa devant un sombre fourr sans
remarquer qu'un lger frmissement l'agitait. Soudain, les vnements
LA DISTANCE

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se dclenchrent avec une brutalit inattendue. Quatre ombres


silencieuses surgirent du fourr

et se mirent courir sur l'herbe du talus. Ren, averti par un bruit


peine perceptible, se retourna. Trop tard! Quelqu'un lui sauta dessus
et le renversa. Au mme instant, Mme Marchai se sentit ceinture.
Une main se posa sur sa bouche pour l'empcher de crier tandis qu'une
voix murmurait son oreille :
Pas un mot! Et cessez de vous dbattre. Nous voulons
simplement vous carter de notre route pendant un court instant.
Ren, cependant, luttait de toutes ses forces contre les trois
hommes qui l'avaient assailli. Il comprenait qu'il venait de tomber
dans un pige et se traitait tout bas d'imbcile. Ces gens-l allaient
enlever Bruno aprs l'avoir rduit merci lui, Ren. Bien entendu, la
grand-tante Nomie n'avait fait aucune chute. Et Mme Bardin n'avait
pas envoy de message. Ce n'tait qu'une ruse pour faire sortir Ren et
sa femme de la villa,... une ruse qui laissait le champ libre l'ennemi.
Hlas! sous le nombre, Ren ne tarda pas succomber. Un des
hommes l'avait billonn et les deux autres eurent tt fait de le ligoter.
Le jeune homme comprit qu'il tait impossible de rien tenter pour le
moment. Mais peut-tre pourrait-il se librer de ses liens quand ses
assaillants se seraient loigns. Peut-tre mme aurait-il encore le
temps de les empcher d'enlever Bruno!
Mme Marchai, de son ct, avait d cesser toute rsistance. On
lui avait attach les mains et les chevilles et on avait nou un foulard
sur sa bouche.
Navr de vous traiter de la sorte, chuchota une voix l'accent
tranger, mais il est essentiel pour nous d'enlever le petit prince
votre garde. Son pays a besoin de lui. Il ne subira aucun dommage et,
ds qu'il sera entre nos mains, l'un de nous reviendra vous dlivrer si
possible. Sinon,... eh bien, au pis aller vous serez librs au matin par
le premier paysan qui suivra ce chemin.
Les hommes laissrent Ren et sa femme au pied d'une meule de
foin, l'abri du vent. Avant de s'loigner, ils eurent soin de prendre la
clef de la villa dans la poche du
52

jeune homme. Celui-ci ne cessait de s'adresser des reproches


tout bas. Dire qu'il s'tait laiss prendre un pige aussi grossier! La
femme qui tait venue le trouver n'tait pas Marthe. Elle devait
appartenir la bande! Pas tonnant qu'elle ait refus d'entrer!
Tout en faisant de violents efforts pour se librer, Ren
continuait imaginer ce qui avait d se passer. Il se rappelait l'appel
tlphonique mentionn par Jacques : Mme Tatiosa avait sans aucun
doute alert ses complices en leur signalant que la piste du petit prince
tait retrouve et qu'il ne restait plus qu' procder l'enlvement. Les
complices en question taient certainement arrivs en voiture dans la

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soire et s'taient cachs aux alentours. Oui, le plan tait bien prpar!
Dommage que le pauvre Ren ne l'ait pas souponn plus tt!
Mme Marchai, de son ct, se demandait ce qui se passait au
mme instant la Villa des Ross. Elle esprait bien que les bandits ne
feraient pas de mal aux enfants. Tout ce qu'ils dsiraient, c'tait
s'emparer de Bruno pour

le mettre sur le trne de Tauri-Hessia la place de son oncle.


Pauvre Bruno! Il serait oblig de se soumettre dsormais la volont
de Mme Tatiosa et de ses complices.
Cependant, la Villa des Ross, Henri, Jacques, Bruno, Denise
et Lucette dormaient paisiblement. Et soudain, onze heures, le rveil
se mit sonner sous le traversin d'Henri. Le jeune garon se rveilla
en sursaut et arrta la sonnerie. Le clair de lune entrait flots dans la
chambre. Une nuit idale pour les blaireaux! se rappela Henri. Il
se leva sur la pointe des pieds et alla secouer Jacques.

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Debout! lui chuchota-t-il l'oreille. Habille-toi en silence. Il ne


s'agit pas de rveiller Bruno qui voudrait venir avec nous!
Kiki, pour sa part, n'entendait pas tre laiss en arrire. Si Henri
et Jacques sortaient, il comptait bien tre de la partie! Les deux
garons se vtirent la hte d'un short, d'un pull-over et de sandales
semelle de caoutchouc. Avant de quitter la pice, ils jetrent un coup
d'il Bruno. Celui-ci dormait, la bouche ouverte, une mche
de cheveux sur le front, sans se rendre compte le moins du
monde de ce qui se passait autour de lui.
Jacques et Henri descendirent pas de loup au rez-dechausse, en faisant une halte devant la chambre o, pensaient-ils,
Ren et sa femme taient en train de dormir.
Je n'entends rien, souffla Jacques. Pas le moindre ronflement!
ajouta-t-il en plaisantant.
Bien entendu, les deux garons ne se doutaient gure qu'au
mme instant Ren et Mme Marchai se dmenaient prs d'une meule
de foin pour se librer des liens qui les retenaient prisonniers.
Passons par la porte de derrire, suggra Henri. Celle de
devant grince un peu!
Kiki s'tait perch sur l'paule de son matre, aussi tranquille
que Zozo, le mulot, dans la poche d'Henri. Le perroquet avait t
habitu garder le silence quand les circonstances l'exigeaient.
Une fois dehors, les garons discutrent de la direction
prendre.
Inutile de descendre dans la carrire, dcrta Jacques. Allons
plutt dans le petit bois qui la domine. Nous y serons mieux pour
guetter les animaux qui nous intressent et nous risquerons moins
d'tre aperus d'eux.
- C'est une ide! admit Henri. Nous aurons toujours le temps de
descendre parmi les rocs et les ronces, si nous ne voyons rien qui en
vaille la peine.
Ils se mirent cheminer l'un derrire l'autre en direction du
petit bois. Leurs semelles de caoutchouc ne faisaient aucun bruit. Euxmmes veillaient se tenir dans l'ombre des haies et des arbres de
peur que quelqu'un ne les aperoive. Le clair de lune tait si brillant!
55

Ils arrivrent au bois. Henri avisa un buisson pais et fit signe


Jacques de s'y glisser sa suite.
Voil un observatoire tout trouv, lui dit-il voix basse. Ah!
Ecoute...
Un hibou ulula prs d'eux. Immdiatement, Kiki se mit ululer
lui aussi. Jacques le fit taire. Kiki obit contrecur. Il aimait
beaucoup imiter les autres animaux.

Soudain, Jacques donna un coup de coude son ami.


Regarde! Un hrisson!
Le hrisson venait droit eux. Il avait entrevu deux ombres
dans le fourr et, sans manifester la moindre peur, faisait une petite
reconnaissance. Henri tendit la main et le hrisson la renifla. Jacques
s'attendait presque voir la petite bte monter dessus. Aucun animal
ne rsistait cette espce de charme magique que possdait Henri.
Mais le hrisson, affam, n'avait pas l'intention de s'attarder. Il
repartit donc la recherche des limaces qui constituaient son mets
prfr. Les garons reprirent leur guet. Ils n'eurent pas longtemps
attendre. Presque tout de suite, un autre visiteur se prsenta. Et cette
fois, c'tait bien un blaireau. Henri retint son souffle. Le blaireau
s'tait arrt dans le clair de lune et humait l'air avec mfiance. Il
sentait la prsence d'tres humains. Par bonheur le vent tourna et le
blaireau s'imagina s'tre tromp. Rassur, il s'avana, pointant un
museau ray de noir et de blanc qui se confondait avec les ombres du
voisinage.
Un camouflage parfait! chuchota Henri.
Jacques approuva d'un sign de tte puis donna de nouveau un
coup de coude son ami. D'autres visiteurs approchaient.
De jeunes blaireaux! songea Henri, enchant. Et la maman
qui suit ses petits! Une vraie runion familiale! Le pre avait d venir
en claireur. Quelle chance de pouvoir contempler cette scne!
Les bbs blaireaux ressemblaient des ours en miniature. Ils
se mirent jouer au milieu du sentier et les deux garons les
regardrent, fascins et ravis. Jacques et Henri assistrent ainsi une
vritable partie de saute-mouton. Les petits blaireaux s'taient mis
56

faire des bonds. Se dtendant sur leurs quatre pattes la fois, ils
commencrent par bondir et rebondir plusieurs reprises la mme
place. Puis ils sautrent les uns par-dessus les autres. Pour finir, ils se
prcipitrent les uns contre les autres, se renversant, tant renverss,
se relevant, et ainsi de suite. C'tait l un spectacle des plus comiques.

Au bout d'un moment les parents lancrent un appel et


s'enfoncrent dans le bois. Les petits cessrent de jouer pour les
suivre.
Les deux garons se regardrent en souriant. Une chouette ulula
juste au-dessus de leur tte. Kiki se trmoussa sur l'paule de Jacques.
Il avait envie de donner la rplique l'oiseau de nuit.
Je crois que je vais rentrer maintenant, dclara Henri en se
redressant. Je tombe de sommeil. Tu viens? - Ma foi, rpondit
Jacques, je n'ai pas sommeil, moi! J'ai envie d'aller jeter un coup d'il
la carrire. Il doit y avoir quantit de chouettes l-dedans, et Kiki
sera content de bavarder avec elles. N'est-ce pas, Kiki, mon vieux?
Kiki marmotta quelques mots l'oreille de Jacques, soucieux de
ne pas parler haut.
Tu vois, dit Jacques en riant. Kiki meurt d'envie d'aller l-bas.
Mais nous n'y resterons pas longtemps. Va te recoucher, Henri. Je te
rejoindrai d'ici un quart d'heure. Et surtout ne t'tonne pas si tu
entends ululer de tous les cts. J'ai l'impression que Kiki va s'en
donner cur joie!
Henri retourna donc la villa et Jacques descendit dans la
carrire. Ni l'un ni l'autre ne se doutait alors de ce qui allait se passer
au cours des dix minutes suivantes.

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CHAPITRE VIII
L'ENLVEMENT
arrivait la porte de derrire de la villa quand soudain il
s'arrta. Quel tait ce bruit qu'il entendait? On aurait dit que
HENRI

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quelqu'un se dirigeait vers la porte de devant. Oui, sans aucun


doute, des pas venaient du sentier...
Henri hsita. S'agissait-il de l'un des ennemis de Bruno? Dans ce
cas, il fallait au plus tt avertir Ren... Henri entra donc et monta tout
doucement l'escalier. Arriv sur le palier, le jeune garon s'arrta et
prta l'oreille. Il lui semblait qu'un faible bruit s'levait du rez-dechausse. Il ne se trompait pas. La porte d'entre tait en train de
s'ouvrir avec le grincement qui la caractrisait. L'clat d'une lampe
lectrique brilla et disparut aussitt. Plus de doute! Quelqu'un venait
de pntrer dans la villa! Henri ne perdit pas de temps. Il appela de
toutes ses forces :
Ren! Ren! Rveillez-vous! Il y a quelqu'un en bas !
Denise et Lucette, qui couchaient au premier, se rveillrent en
sursaut. Henri, tonn de n'avoir aucune rponse de Ren,
recommena appeler le jeune homme pleins poumons. Denise se
leva et se prcipita sur le palier.
Que se passe-t-il? demanda-t-elle son frre. Et o est Ren?
Restez o vous tes! ordonna au mme instant une voix
rude.
Puis le faisceau lumineux d'une lampe lectrique de poche
claira Henri et Denise que Lucette venait de rejoindre, trs effraye.
Henri eut un rflexe immdiat. Il repoussa les deux filles dans leur
chambre coucher puis se prcipita dans celle de Ren en criant :
Ren! Rveillez-vous!
Hlas! le clair de lune lui permit d'apercevoir le lit vide,... un lit
mme pas dfait! O donc tait pass Ren? Et la maman d'Henri et
de Denise? o tait-elle? Le jeune garon demeurait ptrifi de
stupfaction.
Cependant, dans la chambre mansarde du second tage, Bruno
s'tait rveill son tour. Que signifiaient les cris qu'il entendait? Il
constata que ni Jacques ni Henri n'taient dans leur lit et il se leva d'un
bond, tout tremblant.
Au premier, dans la chambre de Ren, Henri sortit de son tat de
stupeur pour recommencer appeler. Deux hommes firent alors
irruption dans la pice.

59

Inutile de crier! dit l'un. M. et Mme Marchai ne sont pas ici.


Nous nous sommes empars d'eux. Nous voulons le prince Aloysius.
Il ne lui sera fait aucun mal, mais il doit nous suivre,... pour raison
d'Etat.
Qu'avez-vous fait de ma mre? s'indigna Henri. Je vais
appeler la police. Il faut tre fou pour attaquer ainsi les gens et
vouloir enlever le prince !
Le second des hommes s'avana, et Henri reconnut alors le
compagnon de Mme Tatiosa. Derrire lui s'agitaient d'autres ombres.
Les bandits taient en nombre.

Henri regretta amrement l'absence de Jacques. Que pouvait-il


faire, tout seul contre tant de monde? Il se doutait bien que Bruno ne
pouvait pas tre d'un grand secours.
Un des bandits rests sur le palier demanda quelque chose dans
une langue trangre. Il reut en retour un ordre bref. On entendit
alors des pas qui montaient vive allure l'escalier conduisant la
chambre mansarde du second tage.
Sans doute les misrables allaient-ils chercher Bruno. Et voil
que celui-ci fit exactement ce qu'il ne fallait pas faire... Il apparut en
haut des marches, clair par la lune. Bien entendu, les hommes le
virent tout de suite.
Comprenant enfin ce qui se passait, Bruno se prcipita dans sa
chambre, en referma la porte et donna un tour de clef. Puis il s'appuya
contre le battant, tremblant de peur. Soudain, il pensa la fentre et y
courut, esprant pouvoir s'chapper par l.
Un seul coup d'il suffit le persuader qu'il devait abandonner
cette ide. Bruno n'avait jamais t trs fort en gymnastique. Henri ou
Jacques aurait fort bien pu gagner le sol en s'aidant du solide lierre
accroch au mur. Mais Bruno eut peur de tomber.
Ouvrez cette porte! ordonna une voix venant du palier.
Comme Bruno n'obissait pas, deux des bandits se prcipitrent
contre le battant qui ne rsista pas. Ils s'avancrent alors vers Bruno
qui se mit hurler.
L'un des hommes s'inclina.
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Votre Altesse n'a rien craindre de nous, dclara-t-il. Nous


nous proposons simplement d'emmener Votre Altesse avec nous en
Tauri-Hessia pour la faire couronner la place de son oncle. Le roi
actuel n'est pas aim. Vous rgnerez sur de fidles sujets.
Mon oncle est aim de son peuple! s'cria Bruno qui, cette
fois, tremblait d'indignation. Vous mentez quand vous prtendez le
contraire. Je suis au courant de tout. Mon oncle gouverne avec trop de
sagesse pour vous plaire, voil la vrit. Et vous prfrez qu'un enfant
comme moi

monte sur le trne afin de l'avoir mieux en main. Je ne veux pas


vous suivre!
Bruno parlait dans sa langue maternelle. Denise et Lucette qui
l'coutaient de la pice au-dessous ne comprirent pas un mot de ce
qu'il disait. Henri, sur un ordre des hommes, monta rejoindre Bruno. Il
essaya de convaincre les bandits.
Faites attention! leur dit-il en serrant les poings. Votre pays et
la France sont lis par un trait commun. On ne vous permettra pas de
faire sacrer Aloysius roi! Vous allez vous heurter une foule de
difficults. Et on vous jettera en prison soit en France soit en TauriHessia.
Les hommes ne firent que sourire de ces puriles menaces.
Cependant, le compagnon de Mme Tatiosa frona le sourcil.
Tout bien rflchi, dcida-t-il, je crois qu'il vaut mieux, jeune
homme, que nous vous emmenions aussi,... ainsi que vos surs. Vous
nous servirez d'otages, voil tout !
Henri plit de rage. Il avait voulu effrayer ces gens-l et il s'tait
pris son propre pige. Ces misrables taient trop forts pour lui!
Le pauvre garon voulut au moins tenter de dfendre son
camarade et se plaa courageusement devant lui. Rsistance vaine!
Les hommes se saisirent de lui et de Bruno avec tant de fermet qu'il
tait inutile d'esprer leur chapper.
Henri pensa alors Denise et Lucette qui avaient encore leurs
mouvements libres. Il cria de toutes ses forces :
61

Vite, les filles! Sauvez-vous dans les bois!


Galvanises par cet ordre, les deux amies se prcipitrent dans
l'escalier qu'elles descendirent toute allure. Hlas! dans le vestibule,
un homme leur barra le passage. Il les saisit chacune par un bras, et un
de ses camarades se dpcha de venir lui prter main-forte. Puis
Bruno et les filles reurent l'ordre de s'habiller rapidement. Pendant ce
temps, Henri fut autoris remplir une valise de vtements et de linge
de rechange.

Lucette pleurait tout bas. Au moment de partir, le chef des


conspirateurs le compagnon de Mme Tatiosa chercha la
consoler en lui affirmant qu'elle et ses amis ne couraient aucun
danger: ils vivraient auprs du jeune prince en Tauri-Hessia... Lucette
scha ses larmes mais s'avisa soudain que son frre n'tait pas l.
O est Jacques? demanda-t-elle. Qu'en avez-vous fait?
Le chef frona les sourcils.
C'est vrai, dit-il. Il devrait y avoir un autre garon. O peut-il
tre?
II est dehors, en train de se promener, expliqua Henri d'un air
maussade,... et bien loin d'ici!
A cette heure de la nuit? s'tonna l'homme. Enfin, peu
importe. Nous n'avons pas besoin de lui. Partons!
Les bandits ouvrirent la porte et poussrent les enfants en avant
en leur recommandant de ne pas crier, sous peine d'tre billonns. Il
n'y avait rien d'autre faire qu' obir. Malgr tout, au fond de leur
cur, Denise, Henri et Lucette espraient que, peut-tre, Jacques se
trouvait proximit et serait en mesure d'intervenir au bon moment.
Mais c'tait hlas! peu probable. Qu'aurait-il pu faire tout seul?
Jacques, cependant, tait descendu au fond de la carrire.
Comme il l'avait espr, celle-ci tait pleine de chouettes. Kiki ne
tarda pas se donner du bon temps. Il mena mme un tel tapage que
deux ou trois hiboux atterrirent presque sur la tte de Jacques pour

62

tenter de voir de prs l'trange oiseau qu'il portait sur l'paule et qui
poussait le mme cri qu'eux.
Jacques n'avait pas envie de se faire gratigner le visage. Il jugea
prudent de remonter sous le couvert du bois. Au moment o il
contournait un gros buisson, un reflet de lune fit briller quelque chose
le long d'une haie proche. Qu'est-ce que cela pouvait tre? Le jeune
garon s'arrta et tendit le cou.
Sapristi! C'est une voiture! murmura-t-il, stupfait. Oh! mais je
la reconnais! C'est celle du couple suspect,

... des ennemis de Bruno. Mon Dieu, qu'est-ce que cela veut
dire?
II s'approcha avec prcaution de la voiture et constata qu'elle
tait vide.
Peut-tre les soi-disant Durand sont-ils en train d'espionner
autour de la villa! songea-t-il, trs soucieux.
La voiture possdait un grand coffre bagages. D'un geste
machinal, Jacques l'ouvrit. Le coffre ne contenait qu'une trousse
d'outils.
Au mme instant, Kiki recommena ululer et une chouette lui
rpondit.
Reste tranquille, Kiki! ordonna Jacques. A notre tour
d'espionner... les espions! Nous allons regagner la Villa des Ross en
nous cachant et nous tcherons de voir ce qui se passe dans le
voisinage...
Dj le jeune garon faisait un mouvement pour se mettre en
route quand un bruit de pas venant dans sa direction l'immobilisa.Comme le bruit se prcisait, il plongea dans un buisson tout proche.
Jacques tendit l'oreille. Les gens qui venaient taient nombreux.
Il regarda entre les ronces et aperut huit ombres mouvantes : il y
avait l quatre grandes personnes... et quatre enfants. Alors, sa
grande consternation, il reconnut Denise, Lucette, Henri et Bruno que
les bandits maintenaient d'une poigne solide.
63

Jacques ouvrit des yeux immenses. Il tait si mu qu'il tait


presque incapable de penser.
Soudain, Kiki se mit crier... mais pas la manire d'une
chouette cette fois-ci : la manire d'un perroquet! Henri ne s'y
trompa pas et comprit que Jacques tait l, tout prs, cach quelque
part. Risquant le tout pour le tout, il clama tout fort :
On nous enlve! Prviens Ren!
L'homme qui tenait Henri lui donna une bourrade.
On vous a dit de vous taire! Il n'y a d'ailleurs personne ici pour
vous entendre!
Ce en quoi il se trompait bien.

CHAPITRE IX
LE PASSAGER CLANDESTIN

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entendit bien l'avertissement d'Henri. Mais que


pouvait-il faire? Impuissant et dsespr, il vit la petite troupe
s'empiler dans la voiture. Cela faisait beaucoup de monde ! Cette
constatation rendit quelque espoir au jeune garon.
Ils ne pourront pas aller bien loin comme a, songea-t-il, ce
qui signifie qu'ils comptent sans doute arriver destination avant le
jour. Peut-tre ont-ils un repaire non loin d'ici? Mais pourquoi
enlvent-ils Lucette, Henri et Denise en mme temps que Bruno?
A prsent, la voiture tait prte partir. Le moteur commena
ronfler. Et c'est alors que Jacques eut une ide!
Le dos courb, il courut l'arrire de la voiture. L'un des bandits
avait jet la petite valise des enfants dans le
JACQUES

coffre qui tait rest demi ouvert. Jacques allait-il avoir le


temps de se glisser l'intrieur avant que l'auto dmarre?
Le jeune garon tait agile. Il russit se faufiler dans le coffre
au moment mme o le conducteur embrayait. Mais il ne put refermer
le couvercle. Cela permit Kiki de rejoindre son matre. Quelle
chance que ce coffre ft si vaste! Mme avec la valise, Jacques y
tenait l'aise. Et quelle chance, surtout, que Kiki n'ait pas hsit l'y
suivre !
Kiki, d'ailleurs, se penchait son oreille et lui confiait tout bas,
en langage de perroquet, qu'il n'approuvait certainement pas toutes ces
fantaisies nocturnes mais que, du moment qu'elles avaient l'air de
plaire Jacques, il les acceptait volontiers et se rsignait mme
voyager dans ce coffre inconfortable et touffant.
Jacques se sentit un peu rconfort par sa prsence. Son cerveau
se mit fonctionner. O tait Ren? Et tante Alice? Comment les
bandits avaient-ils pu s'introduire avec tant de facilit dans la Villa
des. Ross pour y capturer les enfants? Ren avait-il t mis hors de
combat? Peut-tre gisait-il, bless, sur le plancher de sa chambre?
Jacques songea qu'il aurait sans doute mieux fait de lui porter secours
que de grimpe dans la voiture des bandits. Enfin, il tait trop tard
maintenant!
La voiture roulait vive allure travers la campagne. Au bout
d'un moment, elle s'arrta devant une maison d'o un homme sortit. Il
se mit aussitt au volant d'une autre voiture qui attendait devant la
65

porte. L'un des bandits qui convoyaient les jeunes prisonniers monta
ct de lui et les deux voitures dmarrrent ensemble, celle des
enfants suivant l'autre qui avait l'air de lui montrer le chemin.
Jacques se rjouit tout bas de se trouver en seconde position.
Dans le cas contraire, on l'aurait tout de suite repr, car le couvercle
de son coffre refusait toujours de se fermer compltement.
Le plan de Jacques tait simple : ds qu'il aurait vu l'endroit o
ses amis seraient enferms, il donnerait l'alerte

et les prisonniers seraient dlivrs! Par malheur, les choses ne se


passrent pas comme il l'esprait.
Lorsque la voiture s'arrta pour la seconde fois, aprs avoir
travers une sorte de champ, un ronflement caractristique frappa les
oreilles du jeune garon.
Un avion! se dit-il, stupfait. Nous sommes sur un arodrome!
Grand Dieu! Les bandits ont projet d'emmener Bruno et les autres en
Tauri-Hessia! Ce ne peut tre que a!
Jacques prit une dcision rapide. Il se faufila hors du coffre
avant que les conjurs et leurs prisonniers aient seulement mis pied
terre. A la lumire de lampes qui brillaient quelque distance, Jacques
aperut un camion ct de lui et commena par se cacher derrire.
Puis il regarda avec plus d'attention... Un avion dont les moteurs
tournaient dj, s'apprtait manifestement prendre l'air. Jacques se
dit qu'il s'agissait peut-tre d'un arodrome priv.
Maintenant, Bruno, Denise, Henri et Lucette descendaient de
voiture. Jacques crut entendre sa petite sur pleurer et son cur se
serra soudain. O la pauvre Lucette serait-elle demain?... Les bandits
poussrent les enfants vers l'avion. Jacques les suivit de loin, en se
tenant dans l'ombre. Ah! s'il avait pu se faufiler dans l'avion aussi
facilement qu'il tait mont dans la voiture! Et pourquoi pas, aprs
tout!
Le jeune garon songea aux avions dans lesquels il avait dj
voyag. La seule cachette possible tait la soute aux bagages. S'il

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pouvait s'y glisser... Et puis, mme s'il tait dcouvert, du moins


serait-il avec les autres!
Mais l'on ne doit pas me dcouvrir! se promit-il tout bas. Il
faut que je reste libre afin de pouvoir avertir Ren et dlivrer les
autres!
Kiki vint soudain son aide de la manire la plus inattendue. Il
avait reconnu les voix des enfants et se mit en devoir de leur rpondre.
En avant, Fanfan la Tulipe! s'cria-t-il avec entrain. En avant...
marche!

Lucette, Denise, Henri et Bruno se retournrent stupfaits.


Kiki! s'exclama Lucette. Comment es-tu l? Les bandits
s'arrtrent net. Ils ne savaient pas que Kiki n'tait qu'un perroquet et
ne l'avaient mme pas aperu dans l'ombre. Ils crurent que quelqu'un
venait au secours des enfants. Le chef cria des ordres. Des lampes
s'allumrent ici et l. Kiki, effray, battit en retraite du ct de Jacques
en criant : Essuie-toi les pieds , la grande stupeur de l'ennemi.
Pour n'tre pas dcouvert, Jacques se retrancha derrire une pile
de ballots qui se trouvait prs de lui. Et c'est alors qu'il trouva
l'occasion cherche... Plus personne ne regardait l'avion. Les hommes
fouillaient le terrain du ct du camion. C'tait le moment d'agir...
Jacques bondit, pli en deux, filant droit vers l'avion travers
une zone d'ombre. Par bonheur, la lune venait de se cacher derrire un
nuage. Jacques atteignit l'avion, se prcipita l'intrieur et se dirigea
vers l'arrire o tait la soute aux bagages. L, en ttonnant, il trouva
une sorte de caisse couvercle. Il l'ouvrit, esprant qu'elle tait vide.
Elle ne l'tait pas mais ne contenait que des toffes, molles et soyeuses
au toucher. Jacques les sortit en toute hte et les tassa derrire la
caisse. Puis il entra dans celle-ci et rabattit le couvercle sur sa tte. Il
tait temps... Presque aussitt il entendit un bruit de voix et plusieurs
personnes montrent bord.

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Bien entendu, Kiki avait rejoint son matre et Jacques soupira


d'aise en constatant que le perroquet restait silencieux. Dans les cas
graves, l'intelligent animal savait se taire.
Soudain, l'appareil se mit rouler.
Nous partons, songea Jacques tout joyeux. Et je suis ici, tout
prs de ma sur et des autres, bien qu'aucun d'eux ne s'en doute.
Pourvu que ma chance continue! Pourvu que je puisse savoir o on les
conduit! Et pourvu qu'on ne me dcouvre pas d'ici l!
Le jeune garon n'tait pas trs bien install mais il

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Jacques se retrancha derrire une pile de ballots.

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en prenait son parti. Kiki, ayant horreur d'tre enferm,


commena se trmousser pour marquer son mcontentement. Et
soudain, il ternua! Le bruit parut semblable un coup de tonnerre
aux oreilles de Jacques. Il se figea dans une immobilit parfaite,
s'attendant tre dcouvert d'un instant l'autre. Mais non, le
ronflement du moteur avait empch les hommes d'entendre Kiki
ternuer. Le perroquet, d'ailleurs, ne l'avait pas fait exprs et Jacques
n'eut pas le cur de le gronder.
Henri, Bruno, Denise et Lucette, cependant, parlaient entre eux.
Ils taient installs l'avant de l'avion et le bruit du moteur couvrait en
partie celui de leur voix. Les bandits ne pouvaient pas les entendre.
Je suis sre, disait Lucette, que c'est bien Kiki qui nous a parl
l'arodrome.
- Sans doute, rpondit Henri. Et Jacques ne devait pas se
trouver loin. Il a d nous voir partir en auto et se dbrouiller pour nous
suivre sur la route.
- Je me demande o on nous conduit, soupira Denise. Dans un
vieux chteau ou dans un beau palais? As-tu un palais, Bruno?
- Oui, rpondit le jeune prince, mais je ne pense pas qu'on nous
y mne. Je suis trop connu dans la capitale. Les gens me verraient et
mes ravisseurs ne veulent pas qu'on sache tout de suite que je suis
revenu en Tauri-Hessia. Avant, ils veulent contraindre mon oncle
abdiquer. J'espre qu'ils ne le tueront pas. I] est gentil, mon oncle.
- Pourquoi est-ce toi l'hritier du trne? demanda Henri.
Pourquoi ton pre n'est-il pas le roi actuel?
- Mon pre est mort, expliqua Bruno. J'ai encore ma mre
mais, dans notre pays, les femmes ne rgnent pas. Aussi, un jour ou
l'autre, je serai roi la place de mon oncle. Mais pas maintenant. Je ne
veux pas.
- Ces gens-l sauront bien t'y obliger, murmura Lucette,
toute triste. Comme je regrette que nous soyons mls cette
aventure! Voil nos vacances gches.
- S'il n'y avait que les vacances! soupira Denise. Mais
je me demande comment cela finira!

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Je dteste toute cette histoire! dit Lucette, prte pleurer. J'ai


froid... et j'ai sommeil aussi!
- Serre-toi contre moi, conseilla Denise. Aprs tout, nous
sommes au beau milieu de la nuit. Pourquoi ne pas dormir? Le voyage
nous semblera plus court.
- Oh! je ne pourrai jamais m'endormir, rpondit Lucette
en billant. Je me tracasse bien trop... au sujet... de tante Alice... et
de... Ren...
Henri et Denise changrent un sourire par-dessus la tte
boucle de Lucette : la fillette dormait dj! Il n'y avait plus qu'
l'imiter.
De son ct, Jacques sommeilla tant bien que mal dans sa caisse.
Kiki s'tait blotti contre son matre, la tte sous son aile.
L'avion continua voler toute la nuit. Il traversa un orage sans
que les enfants s'en aperoivent. Puis il aborda une rgion plus
sereine, illumine par un beau clair de lune. Un peu plus tard,
l'appareil survola l'Adriatique. Le chant du moteur berait les jeunes
passagers dans leur sommeil. Aucun d'eux ne se rveilla pour admirer
les villes qui dfilaient prsent au-dessous d'eux, pas plus grosse que
des villages de jeu de construction.
Enfin, l'avion commena dcrire des cercles au-dessus d'un
petit arodrome. On tait arriv au terme du voyage! Henri se rveilla
en sursaut et secoua les deux filles. Bruno ouvrit les yeux son tour et
regarda le paysage travers le hublot.
Nous sommes en Tauri-Hessia! annona-t-il. Et, d'un geste
fier, il dsignait l'espace, autour de lui. La Tauri-Hessia! Mon pays!

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CHAPITRE X
JACQUES EN PAYS INCONNU
L'AVION atterrit avec douceur. Le jour venait de se lever, et le
ciel s'embrasait de rouge et d'or. A quelque distance de l'arodrome,
de petites maisons blanches faisaient des taches claires parmi les
arbres verts. Jacques ne se rveilla que lorsque le ronflement du
moteur cessa. Il entendit Bruno annoncer qu'on tait arriv en
Tauri-Hessia. Par l'entrebillement du couvercle de sa caisse Jacques
vit qu'il faisait jour.
Que vais-je faire maintenant? se demanda-t-il. Les ravisseurs
de Bruno poussrent leurs quatre prisonniers hors de l'avion. A
l'exception de quelques mcaniciens, l'arodrome tait dsert. Une
grosse voiture attendait proximit. Rest seul, Jacques sortit de sa
caisse et regarda par un des hublots. Il vit ses amis et leurs gardiens

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s'engouffrer dans la voiture. Le chef des conspirateurs jeta un


ordre au chauffeur. Le vent qui soufflait dans la direction de l'avion
permit Jacques d'entendre : A Borken! Puis l'auto dmarra et se
mit filer sur la route qui longeait l'arodrome.
Borken! rpta Jacques tout bas. Ce doit tre l le nom de
l'endroit o l'on emmne Henri, Lucette, Denise et Bruno. Mais a ne
m'apprend pas grand-chose pour l'instant. Tout le monde est parti.
Mon pauvre Kiki, nous voil seuls dans ce pays inconnu dont nous ne
connaissons mme pas la langue ! En plus de a, je n'ai qu'un peu
d'argent franais dans ma poche. Voyons, que pouvons-nous faire?
En avant, marche! conseilla Kiki dont c'tait l, depuis
quelque temps, la phrase favorite. En avant! Un, deux!
Ma foi, dit Jacques en souriant, ce n'est peut-tre pas une
mauvaise ide! '
Le jeune garon regarda encore par le hublot. A ce qu'il lui
sembla, les mcaniciens avaient tous disparu dans une sorte de buvette
qui se dressait non loin de l. Sans doute taient-ils alls boire quelque
chose de chaud. Jacques en aurait bien fait autant s'il l'avait pu!
Avec mille prcautions, il s'approcha de la porte de l'avion reste
ouverte et risqua un coup d'il dehors. L encore il ne vit personne.
Je crois que voici l'occasion de filer, Kiki! dit-il son
perroquet. Tiens-toi prt. Il y a peu de chances pour que nous sortions
d'ici sans tre vus, mais en courant vite nous russirons notre coup. Le
temps que les mcaniciens sortent de leur buvette...
II sauta bas des marches donnant accs l'avion et se mit
courir aussi vite qu'il le pouvait en direction de la sortie de
l'arodrome. Rien ne se produisit pendant une ou deux minutes, puis
deux hommes apparurent sur le seuil de la buvette. Ils virent Jacques
et se lancrent sa poursuite. Par bonheur le jeune garon avait une
belle avance et les hommes s'arrtrent presque aussitt.

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Bah! dit l'un d'eux. Ce n'est qu'un gamin qui a d aller voir de
prs nos appareils.
Et ils retournrent leurs affaires. Jacques franchit d'un bond la
limite du terrain d'aviation et se retrouva sur la route blanche et
dserte. Il se mit en marche, Kiki perch sur son paule. Tous deux
commenaient avoir faim.
II est de trs bonne heure, songea Jacques. Pas tonnant qu'il
n'y ait personne en vue.
Au bout d'un moment, il rencontra un cycliste, sans doute un
travailleur matinal. Il lui fit signe de s'arrter. 1/homme mit pied
terre et demanda d'un air surpris :
Eglinoota?
Je suis Franais, dit Jacques en s'efforant de parler
lentement et distinctement. O est la gendarmerie?
Mais l'homme ne comprit pas et regarda Jacques et son
perroquet d'un air perplexe. Il se doutait bien qu'on lui demandait un
renseignement mais ne pouvait deviner lequel. Peut-tre ce jeune
tranger avait-il perdu son chemin?
Le cycliste tira un carnet de sa poche, puis un crayon, et se mit
dessiner quelque chose sur une page blanche. Quand il eut termin, il
arracha la page et la tendit Jacques... Le dessin tait une sorte de
plan reprsentant diffrentes routes. On remarquait un objet qui avait
l'air d'un lac ou d'une mare, et un autre qui ressemblait un clocher.
Tout en haut de la carte, l'homme, enfin, avait dessin une tente.
Powkepototplink ! tenta-t-il d'expliquer en dsignant la tente
du bout de son crayon.
Plink-plonk! Ping-Pong! rpondit Kiki avec gravit.
Le cycliste se mit rire. D'une musette qu'il portait accroche
sur l'paule, il tira un petit morceau de gteau qu'il offrit au perroquet.
Kiki le prit et remercia poliment. Jacques regardait le morceau de
gteau avec envie. L'homme devina qu'il avait faim. Il plongea
nouveau la main

74

dans sa musette et en sortit un norme sandwich la viande qu'il


donna Jacques.
Merci beaucoup, dit celui-ci avec reconnaissance.
Cheepalikkle ! rpondit l'homme en souriant.
L-dessus il remonta bicyclette et s'en fut. Jacques reprit sa
route avec plus de courage, tout en mangeant son sandwich. Il fit halte
un peu plus loin et offrit Kiki qui n'avait pas aim le gteau
des graines de tournesol dont il gardait toujours une bonne provision
dans ses poches. Le perroquet s'en rgala.
Pendant ce temps, Jacques tudiait la carte dessine par le
cycliste. Que signifiait-elle? Pourquoi la lui avait-il donne en
dsignant cette tente qui la couronnait? Il avait d penser que c'tait l
l'endroit o Jacques voulait se rendre..., mais Jacques lui-mme aurait
bien t en peine de lui dire o il dsirait aller... Tout ce qu'il savait,
c'est qu'il souhaitait retrouver ses amis. Peut-tre tait-ce Borken, et
peut-tre pas! Borken pouvait signifier n'importe quoi dans cette
trange langue tauri-hessienne !
Le sandwich lui ayant rendu des forces, Jacques repartit bonne
allure. Il parcourut ainsi plusieurs kilomtres sans rencontrer personne
ni voir une seule maison. Les maisonnettes blanches, proches de
l'arodrome qu'il avait quitt, n'en taient que des dpendances. Ce
n'taient pas de vraies demeures. O donc vivaient les gens dans cet
trange pays?
Enfin, enfin, il aperut un groupe d'habitations devant lui. Sans
doute arrivait-il un village. Et dans un village, il trouverait une
gendarmerie... Au fur et mesure que Jacques se rapprochait des
maisons, il s'apercevait qu'elles n'appartenaient pas un village mais
un trs gros bourg, presque une ville. Cela lui donna quelque espoir.
Si je pouvais rencontrer quelqu'un qui parle franais, songeait
le jeune garon, tout serait tellement plus facile! Je pourrais demander
o se trouve le commissariat et envoyer un tlgramme Ren. Ce
serait merveilleux s'il pouvait venir me rejoindre! Je me demande ce
qui a pu lui arriver...

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Il offrit Kiki des graines de tournesol.

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Jacques entra dans la ville et regarda autour de lui avec intrt.


Les magasins taient petits et sombres. Les maisons, en revanche,
offraient des faades blanches ou ross. Une quantit invraisemblable
de dcorations extrieures les enlaidissait : macarons, corniches,
motifs en cramique, etc. Les toitures taient typiques et rappelaient
un peu celles du Tyrol. Quelques demeures taient poutres
apparentes et toutes les fentres taient garnies de fleurs. L'ensemble
mritait le qualificatif de pittoresque.
Les gens, eux, ressemblaient des campagnards. Ils taient
vtus d'habits sobres mais de couleurs gaies. Jacques ne vit pas une
seule femme chapeaute. Toutes portaient un chle sur la tte, comme
les paysannes russes. Les hommes arboraient des gilets brods de
sujets multicolores et cela aussi rappelait un peu le Tyrol. Les enfants,
pour la plupart, taient assez malpropres, et leurs vtements peu
soigns. Quand ils aperurent Jacques, tous coururent lui. Le
perroquet les fascinait.
Powke! Powke! criaient-ils en sautant de joie.
Jacques comprit que powke devait signifier perroquet en
tauri-hessien. Il aurait bien prfr savoir comment on disait
gendarmerie ou commissariat .
A un certain moment un petit garon, arm d'un fusil de bois, fit
mine de mettre Kiki en joue.
Pan! Pan! s'cria-t-il.
La riposte fut immdiate. Kiki dploya ses ailes, allongea le cou
et se mit donner sa meilleure imitation d'un train lanc toute allure
dans un tunnel. Le vacarme tait assourdissant et fit grande
impression sur l'assemble.
Tout d'abord un peu surpris et presque effrays, les enfants ne
tardrent pas retrouver leur aplomb. Ils entourrent Jacques et Kiki
en chantant Powke, powke, powke! sur tous les tons. La foule
grossit trs vite et Jacques commena se sentir un peu perdu au
milieu de tant de monde.
Soudain quelqu'un -- une grande personne cette fois fendit le
cercle compact qui s'tait form autour de Jacques

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et s'adressa au jeune garon sur un ton svre. Bien entendu,


Jacques ne comprit pas un tratre mot de son discours.
Je suis Franais, expliqua-t-il. Franais! Parlez-vous franais
vous-mme, monsieur?
Ah! Franais! rpta l'homme en tirant un calepin de sa
poche et en se mettant griffonner avec fureur.
Jacques comprit alors qui il avait affaire. Parbleu! Cet homme
tait un carabinier tauri-hessien,... une sorte d'agent de police, en
somme. L'espoir lui fit battre le cur.
Parlez-vous franais? demanda-t-il de nouveau.
Le carabinier rpondit quelque chose en tauri-hessien puis tendit
une main ouverte en direction de Jacques, comme s'il attendait que
celui-ci lui remt quelque chose. De l'autre main il brandissait toujours
son carnet. Jacques n'avait pas la moindre ide de ce qu'il dsirait.
Intrigu, il secoua la tte. Le carabinier parut ennuy. Il tenta
d'expliquer ce qu'il voulait, mais Jacques ne comprenait toujours pas.
Entre-temps, des grandes personnes s'taient mles la foule des
enfants. Un homme sortit de sa poche une sorte de carton malpropre
qu'il montra Jacques. C'tait cela que rclamait le carabinier!
Jacques vit qu'il s'agissait d'une sorte de passeport ou de carte
d'identit. Bien entendu, lui-mme n'en possdait pas. Il se tourna vers
le carabinier et hocha la tte ngativement. Avec gravit, Kiki en fit
autant. Les enfants rugirent de joie
Le carabinier referma son calepin avec un claquement sec et
empoigna Jacques par l'paule. Tout en grommelant des paroles
incomprhensibles, il poussa le garon en avant.
O me conduit-il? se demanda Jacques. Cet homme est
vraiment comique, vtu comme un paysan, avec des bottes et une
sorte de pot fleurs renvers sur sa tte pour tous signes distinctifs!
Mais il commena trouver son compagnon beaucoup moins
comique quand il s'aperut qu'on le conduisait au poste de police. Il
n'y avait pas s'y tromper.

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Ce btiment carr, svre, et plein de carabiniers ne pouvait tre


qu'une espce de gendarmerie locale.
Jacques voulait bien parler aux autorits, mais il n'avait aucune
envie d'tre jet en prison. Il ne put s'empcher de protester tout fort :
Je n'ai rien fait de mal! C'est ridicule! Lchez-moi, voyons !

79

CHAPITRE XI
LE MONDIAL-CIRCUS
LE CARABINIER,

ne tenant aucun compte des protestations de


Jacques, le poussa l'intrieur du poste de police et le fit asseoir sur
un banc de bois. Puis il alla faire son rapport un homme assis
un petit bureau et qui semblait tre son suprieur. Les autres
carabiniers prsents ne prtaient aucune attention Jacques.
Celui-ci jeta un bref coup d'il du ct de la porte. Elle tait
ouverte et personne ne se trouvait entre elle et lui. Pourquoi
n'essaierait-il pas de filer par l? Il n'avait aucune envie d'tre jet en
prison pour vagabondage. Mais il fallait faire vite...

80

D'un bond, Jacques se leva et courut vers la porte. Il se retrouva


dans la rue avant qu'aucun des carabiniers ait eu seulement le temps
de bouger. Il entendit des cris
derrire lui mais il ne se retourna pas. Il dvala la rue toute
allure et en tourna le coin. Il bifurqua dans une ruelle, avisa une porte
ouverte et, sans rflchir, s'engouffra dans un couloir au bout duquel il
trouva une pice vide. Il s'arrta un instant pour souffler. Devant lui,
enferm dans une cage, un perroquet au plumage multicolore le
regardait d'un il rond. Kiki le salua poliment.
Bonjour. Bonsoir. Bonne nuit. Comment va Coco? J'ai du bon
tabac dans ma tabatire!
Avant que Jacques ait pu le faire taire, quelqu'un entra derrire
lui dans la pice. Il se retourna et aperut une fillette d'environ douze
ans, habille avec got, qui le considrait avec surprise.
Eglinoota? dit-elle. Oota?
Jacques rpondit par le seul mot tauri-hessien qu'il connt :
Powke! marmonna-t-il en dsignant les deux perroquets.
La petite fille se mit rire, mais sans doute l'accent de Jacques
l'avait-il trahi, car elle dit en choisissant ses mots :
Vous... Franais, oui? O...' vous... aller?
Jacques se dpcha de sortir de sa poche l'espce de carte
dessine par le cycliste. Si je lui montre a, songeait-il, j'aurai du
moins l'air de vouloir aller quelque part... La fillette jeta un coup
d'il sur la carte.
Vous, venir! murmura-t-elle en prenant Jacques par la main
et en l'entranant vers la porte.
Le fugitif fit une tentative dsespre :
Vous ne connaissez pas quelqu'un qui parle franais
couramment? demanda-t-il.
Elle secoua la tte d'un air de regret et, juste cet instant, une
voix l'appela de l'intrieur de la maison. Elle montra alors la rue
Jacques, lui fit signe d'aller tout droit, puis de tourner gauche. Aprs
quoi elle disparut avec un geste d'adieu.
Ne voyant rien d'autre faire, Jacques suivit ses instructions. Il
dboucha ainsi dans une troite rue poussireuse, borde de hauts
murs. Arriv au bout il s'arrta
81

pour consulter sa carte. Aprs tout, pourquoi ne pas s'en servir?


Le cycliste avait eu l'air de croire qu'elle pourrait lui tre utile. En tout
cas, elle le mnerait bien quelque part...
Jacques se trouvait alors devant ce qui lui parut tre un pr
communal. a et l, quelques poules tiques cherchaient des vers dans
la terre. Un peu plus loin, des gamins pataugeaient dans une mare de
vastes dimensions.
Cette mare, murmura Jacques en regardant sa carte une fois de
plus,... c'est peut-tre bien celle qui est indique sur ce plan. Je vais
marcher dans cette direction et voir si je ne trouve pas un clocher...
II chemina longtemps avant d'en rencontrer un. Il se dressait,
solitaire, presque au milieu d'un champ, ce qui ne laissait pas d'tre
singulier. Sans doute tait-ce la coutume en Tauri-Hessia ! Du clocher
partait un chemin qui tait reproduit sur la carte et qui semblait aboutir
la tente dessine tout en haut du plan. Jacques se demanda ce que la
tente en question pouvait bien reprsenter.
Il se remit en marche et arriva au sommet d'une petite hauteur o
se dressait une ferme. Un vieil homme se chauffait au soleil, sur un
banc. Jacques s'approcha de lui en souriant et lui montra la tente sur sa
carte. L'homme parut comprendre. Il se leva avec peine et tendit sa
canne vers la valle qui s'tendait ses pieds.
Surkytalar! dit-il. Surky?
Surky! rpta Jacques tout hasard. Et soudain, il
tressaillit. Il comprenait maintenant pourquoi le cycliste avait dessin
une tente. Dans un champ, juste au-dessous de lui, il apercevait un
grand nombre de tentes et aussi de camions. C'tait un cirque! Un
cirque ambulant!
C'est cela! se dit-il. Surky signifie cirque . Et voil
pourquoi l'homme la bicyclette m'a dirig de ce ct. Il a cru que
j'allais l cause de Kiki,... mon perroquet parlant! Voici au moins un
point d'clairci!
II remercia de son mieux le vieillard et descendit la

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II tendit sa canne vers la valle qui s'tendait ses pieds.


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pente en direction du cirque. Peut-tre trouverait-il l quelqu'un


sachant parler franais. Les gens du voyage ne connaissent-ils pas
plusieurs langues? De toute manire ils accepteraient sans doute de lui
donner manger et de l'aider dans la mesure de leurs moyens...
Il ne fallut gure que vingt minutes au jeune garon pour
atteindre le cirque. Arriv l, il s'aperut que celui-ci s'apprtait
partir. Des hommes s'affairaient dmonter les tentes. Tout le monde
parlait la fois. Jacques avisa un garon de quatorze ou quinze ans qui
passait prs de lui, charg d'une pile de botes. Au mme instant le
garon trbucha et les botes dgringolrent. Jacques se prcipita son
secours. Le garon tait grand, avec des yeux noirs. Il sourit et
remercia en une langue inconnue. Voyant que Jacques ne comprenait
pas il en essaya une autre, puis une autre encore. Enfin, il dit
gentiment : Merci beaucoup.
Le visage de Jacques s'claira. Cette fois, il avait compris.
C'est tout naturel! s'cria-t-il. Je suis bien content que vous
parliez franais,... parce que, voyez-vous, je connais mal ce pays-ci
et... je cherche du travail... Et puis, j'aurais besoin d'un bon repas,
acheva-t-il plus bas.
Dans ce cas, venez avec moi , dcida son interlocuteur en se
dirigeant vers un camion proche. Une femme tait l, en train
d'plucher des pommes de terre.
M'man! s'cria le garon en franais. Je t'amne un camarade
qui a faim. As-tu quelque chose pour lui?
- Mais bien sr, mon petit Pedro ! rpondit la femme dans la
mme langue. Et elle sourit Jacques.
Celui-ci ne cacha pas sa surprise.
Comme vous parlez bien le franais tous les deux! s'exclama-til, admiratif.
- a n'a rien d'tonnant, expliqua Pedro en riant. M'man est
Espagnole mais papa est Franais. Nous parlons indiffremment l'une
ou l'autre langue. Et nous en connaissons plusieurs autres,
d'ailleurs... Dis-moi, ajouta-t-il en se mettant tutoyer Jacques, tu
parlais de trouver du

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travail tout l'heure. Ce n'est pas impossible. Tu pourrais rester


avec nous si tu aimes voyager.
Jacques ne pouvait rien dsirer de mieux. Avoir le vivre, le
couvert, et se dplacer en Tauri-Hessia, perdu au sein de la vaste
communaut du cirque! La chance avait enfin l'air de lui sourire pour
de bon. La preuve!... Comme en un rve, il entendit Pedro expliquer :
Pour l'instant, nous nous proposons d'aller Borken!
Borken! rpta Jacques, extasi.
Ce mot qu'il avait entendu prononcer par le chef des conspirateurs
tait donc bien un nom de lieu...
Oui, Borken. C'est une grande ville, qui tire son nom du chteau
de Borken, situe sur une colline toute proche.
Jacques tait au comble de la joie. Un chteau! C'tait
certainement l que les prisonniers avaient t conduits. Il dvora avec
entrain le repas que m'man lui servit. Puis la brave femme dit
quelque chose en espagnol Pedro.
Oui, dit Pedro en se tournant vers Jacques. Je vais te conduire
chez le patron. Il te donnera du travail si tu as un correspondant dans
le pays. Sinon, il te signalera la police cause de ton jeune ge.
Jacques frmit.
Je... j'ai des amis Borken , affirma-t-il sans mentir.
Pedro n'tait pas d'un naturel curieux et se satisfit de cette
rponse. Le patron, un grand et fort vieillard barbe grise, se montra
plus mfiant. Il voulut savoir si Jacques n'avait pas eu d'ennuis avec la
police. Jacques, ne se sentant coupable d'aucune faute en dpit de son
aventure avec le carabinier, rpondit que non. Tout en restant dans le
vague, il expliqua qu'il tait venu en Tauri-Hessia en avion et se
proposait de rejoindre des amis sjournant Borken. L'interrogatoire
n'alla pas plus loin, car Kiki jugea bon de donner un chantillon de ses
talents sans que personne lui ait rien demand. Il se mit miauler
comme un chat et le patron, tonn, regarda sous son fauteuil pour
voir si un matou ne se cachait pas l. Quand il eut compris que le
perroquet tait la cause de sa mprise, il

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clata de rire et fut persuad au fond de lui-mme que Jacques


avait dj travaill dans un cirque.
Qu'est-ce que ton perroquet peut faire encore? demanda-t-il.
Jacques gratta la tte de Kiki.
Vas-y, mon vieux, lui dit-il! Fais du bruit!
C'tait l une invite laquelle Kiki ne restait jamais insensible. Il
commena aussitt chanter :
Une poule sur un mur, qui picotait du pain dur, mouche ton nez,
ferme la porte, c'est le chat de la mre Michel, j'ai du bon tabac,
atchoum! atchoum! Teuf ! teuf!
Puis il se mit caqueter comme une poule et aboyer comme un
roquet. Le patron et Pedro n'en pouvaient plus de rire.
Ce que voyant, Kiki, trs fier de son succs, fit sa fameuse
imitation du train sous le tunnel. Cette fois, le bruit tait si perant que
les gens du cirque accoururent de toutes parts, se demandant ce qui
arrivait!
Le patron se tenait les ctes de rire dans son fauteuil.
Bon, bon! Trs bon! dit-il en franais tout en souriant Jacques.
Vous pouvez venir avec nous, mon garon. Vous vous ferez quelque
argent en exhibant votre oiseau savant !
En sortant de la caravane du directeur, Pedro donna des
renseignements supplmentaires Jacques.
Notre cirque s'appelle le Mondial-Circus, expliqua-t-il. Mes
parents habitent ce gros camion, et moi je couche dans la petite
remorque. Il y a de la place pour toi, si cela ne t'ennuie pas de partager
ma chambre et de te serrer un peu.
Jacques, bien entendu, accepta cette offre avec joie. Il songeait
qu'il serait bientt Borken. Le chteau de Borken! Allait-il y
retrouver Lucette et les autres? S'ils taient vraiment l-bas, alors il
avertirait Ren pour qu'il vienne leur secours!

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CHAPITRE XII
AVEC LE CIRQUE
constata bien vite que Pedro faisait un compagnon
charmant. Ce n'tait qu'un garon de piste aux manires assez rudes,
mais il avait du tact. Comprenant que Jacques ne dsirait pas
donner de dtails sur son sjour en Tauri-Hessia et devinant qu'il
devait avoir un secret, il ne lui posa pas de questions. Jacques lui en
fut reconnaissant.
Jacques, en effet, ne pouvait pas dire la vrit et n'aimait pas
raconter de mensonges. Peut-tre, songeait-il, quand on serait arriv
Borken, mettrait-il Pedro en partie au courant et rclamerait-il son
aide. Mais pas avant !
Le cirque leva le camp dans la soire. Bientt un lent dfil de
tracteurs, de pesantes remorques, d'normes camions et de cages
JACQUES

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roulantes, peina sur un chemin tortueux flanc de montagne. Jacques


se demanda ce qui arriverait si l'un des animaux de la mnagerie
s'chappait.
Chemin faisant, il posa des questions Pedro. A combien de
kilomtres tait-on de Borken? A qui appartenait le chteau? Etait-il
trs vieux? Pouvait-on le visiter?
Ce chteau, expliqua Pedro, ainsi que la ville de Borken et
toutes les terres alentour, appartiennent au comte Paritol. Celui-ci vit
au chteau et, ajouta-t-il en riant, il ne permet personne de le visiter.
Je crois que si un imprudent se hasardait seulement s'arrter devant
la porte il serait fourr en prison avant d'avoir pu dire ouf!
Eh bien, commenta Jacques d'un air sombre, il ne semble
gure accueillant, ce comte Paritol!
II songeait que si ses amis avaient t conduits dans la place, ils
ne devaient pas tre trs heureux avec un tel gardien.
Oui, reprit Pedro, le comte est puissant et il a une volont de
fer. Il dteste le roi, qui gouverne sagement et empche les nobles trop
turbulents de s'agiter. Il aimerait bien que ce soit le petit prince
Aloysius qui rgne. Comme a le comte pourrait gouverner le pays
travers le jeune souverain.
Dcidment, en Tauri-Hessia, tout le monde semblait tre au
courant des ambitions du comte. Mme des gens de passage comme
ceux du cirque savaient quoi s'en tenir. Il fallait que le comte Paritol
ft bien sr de lui pour oser ainsi dfier le roi. Et que pouvait-il faire,
lui, Jacques, contre un tel homme? C'tait dsesprer.
Ce comte Paritol est-il premier ministre? demanda soudain
Jacques en se rappelant ce qu'avait dit Bruno.
Non, c'est son beau-frre, le comte Hartius, qui est
premier ministre. C'est un tre faible, qui se laisse mener par le bout
du nez par sa femme. Mme Tatiosa, la propre sur du comte Paritol.
Le frre et la sur dtestent le roi.
Jacques commenait y voir plus clair. Dire qu'il allait pntrer
sur les terres du redoutable comte Paritol,

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qui rvait de dposer le roi et de mettre Bruno la place !


Comment sais-tu tout cela, Pedro? demanda-t-il. - Oh! c'est le
secret de Polichinelle. Tout le monde ici redoute une guerre civile.
C'est ce qui arriverait si le roi tait oblig de cder le trne au prince
Aloysius. Le pays se diviserait en deux clans qui se couperaient
mutuellement la gorge. Si cela se produisait, nous autres, gens du
cirque, devrions nous dpcher de franchir la frontire. C'est pour cela
que nous gardons nos oreilles ouvertes.
Jacques frissonna. Il en savait plus long que quiconque
dsormais, puisqu'il connaissait la prsence d'Aloysius en TauriHessia. Il se demandait quand l'action allait se dclencher. Tout cela
tait terrible. Jamais lui seul il ne pourrait prvenir la catastrophe!
Son unique atout tait que les conspirateurs ignoraient sa prsence
dans le pays. Il tait si bien absorb dans ses penses qu'il fallut que la
mre de Pedro l'appelt deux fois pour qu'il vnt manger.
Le Mondial-Circus se dplaait trs lentement en raison de la
grosseur de ses camions et de l'troitesse de la route. Chemin faisant,
Kiki apprit quelques mots de tauri-hessien et divertit tout le monde.
Le cirque arriva enfin un gros bourg o il planta sa tente pour
deux jours. Jacques fut charg de donner un coup de main Pedro et
n'pargna pas sa peine, aidant mettre les bancs des gradins en place,
renouveler la litire des fauves, etc. Il devint bien vite sympathique
tous. La plupart des gens du voyage parlaient franais peu ou prou
et cela facilitait les relations. Jacques rendait mille services autour de
lui. Il jugeait ses compagnons bons, gnreux, aimables et gais, mais
il dplorait tout bas leur manque d'hygine et parfois aussi une
certaine paresse. Malgr tout, il s'entendait trs bien avec eux.
Le petit peuple des gens du cirque offrait quelques curieux
chantillons d'humanit. Il y avait Fank et ses trois ours bruns, l'une
des principales attractions du spectacle. Ces ours taient normes et
des plus amusants.

89

Ces ours taient normes et des plus amusants.

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Ils boxaient, luttaient, dansaient... et adoraient Fank qui ne les


brutalisait jamais.
Ne t'approche pas trop prs d'eux, conseilla Pedro Jacques.
Ils sont tratres et n'obissent qu' leur matre.
II y avait aussi une femme toute petite, toute menue, du nom de
Mme Fin, qui prsentait deux chimpanzs. Ceux-ci taient trs drles,
et Jacques se serait plu en leur compagnie s'ils n'avaient t aussi
voleurs! Ils glissaient leurs pattes brunes dans toutes les poches et
chipaient ce qu'ils y trouvaient.
Mfie-toi de Fifo et Fum! dit Mme Fin Jacques en lui
rendant son mouchoir, son crayon et un petit carnet. Ou alors, vide tes
poches avant de t'approcher d'eux!
II y avait encore Toni et Bingo, les acrobates. Toni tait un
merveilleux funambule et obtenait chaque soir de vifs
applaudissements quand il voluait sur un fil tendu grande hauteur
sous le chapiteau. Sur ce fil, il pouvait faire n'importe quoi : courir,
sauter, danser... et mme excuter un saut prilleux. Jacques avait
toujours peur de le voir tomber.
Pourquoi ne travaille-t-il pas avec un filet? demanda-t-il
Pedro. Si jamais il fait une chute... De cette hauteur, c'est sr, il se
tuera!
- Si tu veux savoir pourquoi il travaille sans filet, rpondit
Pedro en ricanant, tu n'as qu' le lui demander...
Et c'est ce que fit Jacques la premire occasion. Toni tait
Espagnol mais comprenait le franais quoiqu'il ne le parlt pas trs
bien. Il sourit d'un air mprisant aprs que Jacques lui eut pos sa
question.
Bah! Pfftt! dit-il. C'est bon pour des poltrons de travailler avec
un filet. Pas pour moi! Je ne tombe jamais! Je suis Toni, le grand Toni!

Tops, lui, tait un clown qui faisait tout son numro mont sur
des chasses. Ces chasses taient caches dans les jambes d'un
interminable pantalon et Tops avait tout fait l'air d'un gant comique.
Lui-mme tait en ralit un petit bonhomme mais sa voix tait
formidable.
C'est pour avoir un corps en rapport avec sa voix

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qu'il se dguise en gant! expliquait Pedro en riant.


Mais l'un des numros qui frappa le plus Jacques fut celui de
l'avaleur de sabre.
Hol, c'tait son nom, avait des gestes qui exeraient sur le
public une vritable fascination. Jacques, la premire fois, le regarda
faire en frmissant. Hol tait capable d'avaler un sabre jusqu' la
garde. Il rejetait la tte en arrire et, houp, la lame descendait dans son
gosier.
Jacques finit par confier sa perplexit Pedro.
Je n'arrive pas comprendre, lui dit-il, comment il peut
engloutir une telle longueur de sabre. Je sais que les avaleurs
placent leur tte et leur gosier dans une certaine position qui leur
permet de recevoir les lames, mais celles qu'aval Hol sont si larges
et si longues que j'en suis stupfait. Pas possible! Cet homme doit
avoir le gosier en caoutchouc!
Pedro se mit rire.
Hol a un secret, avoua-t-il. Mais attends un peu. Un jour o il
sera de bonne humeur, je lui demanderai de te le rvler!
Pedro tint parole. Il conduisit Jacques jusqu' la caravane jaune
de Hol qui il expliqua en allemand (car Hol tait d'origine
germanique) ce que l'on attendait de lui. L'avaleur de sabre sourit.
C'tait un homme mince et grand, aux yeux tristes. Il fit signe
Jacques de bien regarder. Il s'approcha alors d'une vaste panoplie qui
tenait tout un panneau de la caravane. Il y avait l une quantit de
couteaux, de dagues et de glaives. Hol choisit le plus long des sabres.
Rejetant alors la tte en arrire, il se mit l'avaler, lentement,
lentement, jusqu' ce que la poigne empcht la lame d'aller plus
loin. Jacques n'en croyait pas ses yeux. C'tait invraisemblable!
Comment cet homme pouvait-il faire ?
Le sabre rapparut et Hol sourit avec une bizarre expression.
Puis il tendit l'arme Jacques. Et soudain, le jeune garon comprit
comment Hol pouvait accomplir une prouesse aussi remarquable. La
lame tait escamotable! Elle pouvait rentrer dans le manche en
coulissant comme une antenne tlescopique.

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Un mcanisme ingnieux se trouvait dissimul dans la poigne.


Hol appuyait sur un bouton secret tout en faisant semblant d'avaler le
sabre, et celui-ci raccourcissait au fur et mesure.
C'tait donc l la clef du mystre! Jacques en prouva un rel
soulagement. Hol, aimablement, lui permit de faire fonctionner le
mcanisme et de se rendre compte par lui-mme. Jacques se retira
enchant.
C'est inimaginable, songeait-il, ce que l'on apprend de choses
en vivant avec les gens du cirque!
Cette existence mouvemente et bizarre plaisait beau-c.oup au
jeune garon. Et il l'aurait gote plus compltement s'il ne s'tait si
fort tracass au sujet de Lucette et de ses amis.
Il tait impatient de voir le cirque arriver Borken. Chaque
retard de la route venait augmenter son anxit.
Pourvu, songeait-il, qu'il ne soit pas trop tard quand le
Mondial-Circus arrivera en vue du chteau! C'est que le comte Paritol
doit tre tout prt agir, maintenant que Bruno est entre ses mains!
Parfois, trouvant que l'interminable caravane des camions
avanait avec trop de lenteur, Jacques avait une envie folle de quitter
le cirque pour gagner du temps. l'A puis il rflchissait que, tout seul,
il avait moins de chance d'atteindre son but.
Je dois rester ici, raisonnait-il. C'est encore le meilleur moyen
de me cacher. Si je partais l'aventure, la police aurait vite fait de
remettre la main sur moi. Allons, il faut que je sois patient. Mais c'est
bien dur. Je meurs d'envie de faire au plus tt une petite
reconnaissance autour du chteau de Borken!

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CHAPITRE XIII
BORKEN, ENFIN!
KIKI, cependant, connaissait un grand succs, non seulement
auprs des gens du cirque, mais aussi auprs des curieux qui venaient
visiter la mnagerie.
On lui avait construit un magnifique perchoir, fix dans une
espce de socle en bois qui portait ces mots : Prince Kiki gravs
en lettres normes. Kiki paradait de la meilleure grce du monde. Du
moment qu'on l'admirait et qu'on l'applaudissait, il ne demandait pas
mieux que de parler et d'imiter toutes sortes de bruits. Il avait mme
appris chanter en tauri-hessien.
Bien entendu, il lui arrivait de se tromper et de mlanger et les
airs et les paroles. Mais cela importait peu au public. Cet oiseau
cosmopolite les ravissait. D'ailleurs, il avait la rplique prompte.
Quand on lui adressait la parole,

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il rpondait aussitt... en franais. Comme les braves paysans


du coin ignoraient cette langue, ils s'imaginaient volontiers que le
perroquet les avait compris et leur faisait une rponse adquate. Tout
tait donc pour le mieux. Mais au fond, c'tait Jacques et Kiki qui
s'amusaient le plus.
Tikkopoolonwallyoo? demandait quelqu'un l'oiseau.
- Ferme la porte! Essuie-toi les pieds! rpondait aussitt
Kiki.
Tout le monde clatait de rire et Jacques riait encore plus fort
que les autres.
Mais c'tait peut-tre les fameuses imitations de Kiki qui lui
valaient son triomphe. Il tait impayable quand il imitait une poule, un
chien, ou encore grondait comme l'un des ours de Fank. Quand il
reproduisait le bruit d'une locomotive passant sous un tunnel, les gens
le regardaient presque avec respect. Une seule chose les intriguait : le
bruit d'une tondeuse gazon. C'tait facile comprendre : les TauriHessiens ignoraient ce que c'tait qu'une tondeuse gazon!
Kiki tait trs intelligent et sa vanit croissait de jour en jour. Il
ne comptait plus ses admirateurs. Son succs le rendait insupportable.
Jacques en tait un peu contrari. Malgr tout, il tait bien content
aussi de gagner enfin sa vie. Avec l'argent que lui rapportait le
perroquet, il pouvait payer sa pension la maman de Pedro.
Il mettait avec soin de ct le reste des recettes : cet argent
pourrait lui tre utile quand il serait Borken. En attendant, il le
gardait dans un mouchoir nou aux quatre coins et surveillait son
trsor lorsqu'il se trouvait .1 porte de Fifo et de Fum, les chimpanzs
voleurs. Il n'avait pas envie de voir disparatre ses prcieuses
conomies.
Le cirque voyageait depuis quelques jours lorsque certain soir,
l'issue d'une reprsentation, Pedro annona Jacques qui l'aidait
dmonter une tente :
Tu sais, nous serons Borken demain. Nous avons

95

l-bas un bon emplacement o nous installer, juste au pied de la


petite hauteur sur laquelle le chteau est construit.
Jacques fit un bond de joie. Borken, enfin! Il calcula qu'il y avait
une semaine dj qu'il tait en Tauri-Hessia. Comme il s'tait fait du
souci durant tout ce temps! Enfin, enfin, il allait peut-tre avoir des
nouvelles de ses amis! Pauvre Lucette! Elle devait tre trs
malheureuse de se trouver prisonnire au chteau,... si du moins elle
tait bien l !
Le Mondial-Circus atteignit Borken le matin suivant. Jacques fut
le premier apercevoir le chteau. Il se dressait sur une petite colline
et ressemblait un peu aux manoirs de lgende. C'tait une vritable
forteresse, flanque de quatre grosses tours. Pedro le dsigna du doigt.
II parat, expliqua-t-il, que ce chteau possde des oubliettes.
Beaucoup de prisonniers y sont entrs et n'en sont pas ressortis.
Je t'en prie, murmura Jacques en frissonnant. Ne dis pas des
choses comme a. Nous ne sommes plus au Moyen Age !
Tu as peur? s'tonna Pedro.
- Non, mais... heu,... les prisonniers dont tu parles,... o les
enfermait-on?
Je n'en sais ma foi rien, rpondit Pedro. Mais si le chteau
t'intresse, nous pourrons aller faire un tour de ce ct condition de
ne pas nous montrer.
Comme prvu, le cirque s'installa juste en contrebas du chteau.
Les gens de la ville de Borken ne tardrent pas affluer, intresss par
les prparatifs de la reprsentation ou dsireux de visiter la mnagerie.
Les enfants, surtout, taient nombreux. Une petite fille courut soudain
vers Pedro qui lui ouvrit les bras et l'embrassa. Tous deux se mirent
parler en tauri-hessien. Puis Pedro se tourna vers Jacques.
C'est ma petite cousine Gilna, expliqua-t-il. Son pre a pous
ma tante. Il est soldat dans l'arme de ce pays. Et Gilna vient de
m'annoncer que sa mre travaillait

96

prsent au chteau comme femme de chambre de Mme Tatiosa


qui y sjourne. Gilna et sa mre habitent au chteau en ce moment.
C'tait l pour Jacques d'importantes nouvelles. Connaissant
quelqu'un dans la place, peut-tre pourrait-il savoir ce qu'taient
devenus Lucette et les autres... Il regarda la petite Gilna qui bavardait
gaiement avec Pedro. Il dsirait l'interroger, mais sans se trahir par des
questions trop pressantes. Il rflchit la meilleure manire de s'y
prendre.
Pedro, hasarda-t-il enfin, Mme Tatiosa a-t-elle des enfants?
Parce que dans ce cas nous pourrions... heu... leur donner une petite
reprsentation dans le hall du chteau.
- Non, elle n'a pas d'enfants. Sans a, tu peux en tre sr,
elle s'arrangerait pour que l'un d'eux monte sur le trne !
Gilna voulut savoir ce que Jacques avait demand et Pedro le lui
dit. Alors la petite fille eut l'air de lui confier quelque chose sur un ton
de mystre.
Penses-tu! s'exclama Pedro en franais. C'est bien improbable.
- Qu'est-ce que Gilna t'a dit? s'enquit Jacques, dsireux de
recueillir les moindres paroles tombes de la bouche de l'enfant. Aprs
tout, elle vivait au chteau et devait savoir bien des choses!
Pedro haussa les paules.
Oh ! des btises ! rpondit-il. Gilna prtend que Mme Tatiosa
doit avoir adopt des enfants parce que quelquefois, quand Gilna va
avec sa mre du ct d'une des tours, elle entend des voix enfantines.
Il parat aussi que seuls Mme Tatiosa et le comte Paritol ont le droit
d'entrer dans la tour en question. Elle ajoute qu'un mystre doit se
cacher l-dessous, car sa mre a refus de rpondre aucune de ses
questions et lui a ordonn de ne parler personne de ces voix,
affirmant qu'elle avait rv. Je le crois aussi! ajouta Pedro en riant.
Mais Jacques devinait que Gilna n'avait pas rv :

97

Lucette et les autres taient bien prisonniers au chteau. Un


espoir fou lui fit battre le cur.
Ta cousine peut-elle nous montrer d'ici la tour o elle a
entendu ces enfants? demanda-t-il encore d'une voix qui tremblait un
peu.
- Peuh! dit Pedro. Si tu crois ces balivernes! Gilna raconte
toujours un tas d'histoires.
a ne fait rien. Questionne-la toujours! insista Jacques d'un
ton pressant.
Pedro obit. Gilna regarda du ct du chteau, puis dsigna la
tour du sud. C'est celle-ci! affirma-t-elle. Jacques comprit le geste.
La petite fille mit un doigt sur ses lvres comme pour recommander
aux deux garons de ne pas la trahir. Jamais Jacques n'avait autant
regrett de ne pas savoir le tauri-hessien. Il aurait tant aim parler
directement Gilna! Pour la rcompenser de sa gentillesse, il alla lui
98

acheter un paquet de bonbons. La petite fille l'en remercia en


l'embrassant sur les deux joues. Puis elle embrassa aussi Pedro et s'en
alla, toute joyeuse.
Maintenant, le cirque tait mont. Il devait donner une
reprsentation le lendemain soir seulement. Vers la fin de la journe,
Jacques se sentit fatigu car il avait beaucoup travaill. Malgr tout, il
tait bien dcid pousser une reconnaissance du ct du chteau ds
que la nuit serait tombe.
Au repas du soir, la maman de Pedro apprit une triste nouvelle
aux deux garons : Fank, le dresseur d'ours, tait malade, et le
patron se montrait trs ennuy.
Pourquoi? s'tonna Jacques. Fank ira peut-tre mieux demain
et, en mettant les choses au pire, les ours ne paratraient pas, voil
tout!
- Les ours sont une des attractions principales! expliqua Pedro.
Nous ferons une moins bonne recette si l'on supprime leur numro.
Mais il y a pire : Fank est le seul ici avoir ses ours en main. Une fois
dj il a t malade et les ours ont refus de se laisser approcher par
quiconque. On n'a pas pu changer leur litire, ils n'ont pas voulu
manger, ils se sont battus entre eux et ont menac de briser leur cage
et de prendre la fuite. Fank a d se traner hors de son lit pour les
calmer, II a failli en mourir.
- Pauvre Fank! Esprons que rien d'aussi terrible
n'arrivera cette fois-ci et qu'il gurira vite.
- C'est un excellent dompteur et ses btes l'adorent, dclara
Pedro. Il sait aussi bien dompter les tigres et les lions que les ours.
C'est un charmeur d'animaux. J'ai vu une panthre froce venir lui
manger dans la main!
Je connais un garon dans le genre de Fank, dit Jacques en
pensant Henri. Les btes l'adorent.
- Je suppose qu'il n'a jamais eu affaire des animaux froces?
questionna Pedro. Il est plus facile d'apprivoiser des chiens, des chats
et des souris que des ours ou des tigres.
- C'est exact, rpondit Jacques. Mon ami ne s'est jamais
mesur avec des animaux de grande taille,
mais |x-ut-tre
russirait-il aussi se les attacher... Enfin, je ais des vux pour
que Fank se rtablisse vite!...
99

Ce soir-l, lorsque Jacques se coucha dans la petite


caravane de Pedro, ce ne fut pas avec l'intention de dormir.
Il tait dcid se relever un peu plus tard pour aller reconnatre
les abords du chteau de Borken. Dans l'aprs-midi, il avait fait
l'emplette d'une torche lectrique. Il ne savait pas trs bien si elle lui
serait utile (car il ne comptait pas trahir sa prsence au pied des
remparts en se promenant avec une lumire la main), mais c'tait la
seule chose a laquelle il et pens.
Ds qu'il comprit que Pedro tait endormi, Jacques se glissa hors
de sa couchette et saisit ses vtements avec mille prcautions. Il ne
voulait pas rveiller son camarade.
A pas de loup, il sortit de la caravane, ses habits la main. Il les
enfila dans l'obscurit et puis, la grande surprise de Kiki qui s'tait
perch sur son paule, il partit en direction du chteau...
Si cette expdition nocturne pouvait aboutir quelque chose!
S'il pouvait entrer en communication avec Lucette Denise, Henri et
Bruno!
Si seulement, souhaita-t-il enfin tout bas, je pouvais m'assurer
que rien de fcheux ne leur est arriv!

100

CHAPITRE XIV
EXPDITION NOCTURNE
du cirque, tout tait calme. Aucune lumire ne brillait
dans le campement. Les gens du voyage, fatigus du trajet et des
rptitions, s'taient couchs tt pour tre plus en forme le lendemain.
La nuit tait toile, mais sans lune. On y voyait tout de mme assez
pour se diriger et Jacques n'eut pas besoin de se servir de sa lampe de
poche. Il grimpa d'un bon pas le chemin de la colline et finit par
arriver devant l'un des murs du chteau. Il se risqua alors allumer sa
torche, et repra un endroit o les pierres, rugueuses et ingales,
permettaient d'envisager l'escalade. Il passa tout de suite l'action en
se flicitant d'avoir aux pieds des chaussures semelle de caoutchouc
antidrapantes.
Une fois de l'autre ct du mur, Jacques regarda prudemment
autour de lui. Cette fois, il n'osait pas utiliser
AUTOUR

101

sa torche. Il lui sembla avoir atterri dans une petite cour. Quand
ses yeux se furent un peu habitus l'obscurit, il distingua les
contours du chteau. Celui-ci le dominait de toute sa formidable
hauteur, solide et majestueux. Jacques songea avec dsespoir qu'il ne
pourrait jamais s'introduire l'intrieur d'une pareille forteresse.
Fallait-il donc renoncer communiquer avec Lucette et les autres?
Le jeune garon commena parcourir l'espace libre devant lui,
trbuchant de temps en temps sur une pierre. Soudain, il alla donner
de la tte contre un obstacle mou qui parut se rabattre sur lui. Kiki,
effray, poussa un faible cri. Jacques se jeta de ct, mais une autre
chose, mouille et galement molle, vint lui frapper le visage. Oblig
de se dfendre, Jacques alluma sa lampe pour voir ce qui l'attaquait
ainsi...
Quant il eut reconnu la nature de son assaillant , un petit rire
lui chappa et il se traita tout bas d'imbcile : c'tait un drap en train
de scher sur un fil d'tendage. Et l'objet qui lui avait balay le visage
tait un pull-over.
Comme Jacques regardait ce pull-over, le lainage lui parut
soudain familier. Il l'examina de plus prs et faillit crier de joie : c'tait
un des chandails de Lucette! Ainsi, la piste tait bonne... Cette
constatation l'encouragea poursuivre.
Il rflchit alors que, puisque l'on tendait la lessive des captifs
dans cette cour, cette dernire devait faire partie des dpendances
immdiates du chteau. Peut-tre une porte permettant d'accder
celui-ci se trouvait-elle proximit ...
Jacques se mit chercher. Il finit par dcouvrir une petite
buanderie attenant au corps du chteau. Par malheur, la porte en tait
ferme clef. Que faire?
Le jeune garon se risqua une fois de plus allumer sa torche
pour reconnatre les lieux. Il claira d'abord le toit de la buanderie,
puis l'espace au-dessus. Ce qu'il vit alors fit battre son cur deux fois
plus vite...
Pas trs loin au-dessus du toit de la buanderie s'ouvrait une
fentre. Constatant que la lumire de sa lampe ne

102

se refltait pas dessus, Jacques en conclut qu'elle ne possdait


pas de vitres. Elle tait trs troite et, sans doute, remontait une
poque ancienne.
Voyons, voyons, se dit tout bas l'aventureux garon. Prenons le
temps de rflchir. Si je pouvais grimper sur le toit de cette buanderie
et de l me hisser jusqu' cette fentre, je me retrouverais l'intrieur
du chteau et je n'aurais plus qu' me mettre la recherche des autres.
Seulement, voil! Comment atteindre ce toit? Ce n'est pas qu'il soit
tellement haut, mais je n'ai aucun point d'appui pour y monter.
En effet, il n'y avait pas le moindre tuyau auquel Jacques et pu
s'agripper, pas la moindre saillie. Quant sauter pour attraper le
rebord du toit, il n'y fallait pas songer. Mme en prenant de l'lan, un
enfant de la taille de Jacques n'aurait pu y arriver.
C'est une chelle qu'il me faudrait, songea Jacques. Mais o en
trouver une?
Sans grand espoir, il se mit fureter droite et gauche. Kiki,
perch sur l'paule de son matre, le regardait faire, trs intrigu. Le
perroquet gardait le silence parce qu'on lui en avait donn l'ordre,
mais il mourait d'envie d'engager la conversation avec les chauvessouris qui volaient en rond dans la cour.
Jacques eut vite fait le tour de celle-ci. Juste comme il revenait,
dcourag, la buanderie, il avisa une petite remise dont la porte tait
seulement ferme au loquet. Il alluma sa lampe et jeta un coup d'il
l'intrieur.
O miracle! une chelle tait l... Jacques avait peine en croire
ses yeux. Elle tait vtust et quelques barreaux manquaient. Mais peu
importait! Elle ferait tout de mme l'affaire.
Jacques sortit l'chelle de la remise et, au passage, renversa une
bassine qui fit un bruit effroyable. Le jeune garon s'arrta, le cur
battant, osant peine respirer. Il s'attendait voir des lumires
s'allumer aux fentres du chteau. Mais rien ne se produisit. Tout
restait bien calme. Il poussa un soupir de soulagement. Personne
n'avait

103

rien entendu. Au fait, peut-tre aucun des habitants du chteau


ne couchait-il de ce ct. C'tait une grande chance !
Jacques transporta l'chelle jusqu' la buanderie, la dressa contre
le mur et constata qu'elle atteignait presque le toit. Alors, aprs avoir
repr quel endroit se trouvaient les barreaux manquants, il
commena grimper.
Kiki avait quitt son paule et voletait autour de lui, trs
intress... L'ascension n'tait pas sans danger. Un chelon faillit cder
sous le pied du grimpeur, le bois tant moiti pourri. Jacques n'eut
que le temps de prendre appui sur le suivant. Enfin, non sans autres
alertes semblables, il arriva en haut de l'chelle.
Il lui fallait maintenant se hisser sur le toit. Il y parvint en
s'tirant et au prix d'un genou corch. Il s'assit alors sur les tuiles, un
peu essouffl. A prsent, il devait atteindre la fentre au-dessus et
s'introduire dans le chteau.
Le toit de la buanderie tait presque plat et Jacques, par surcrot
de prcaution, s'y dplaa quatre pattes. Une fois face au mur il se
redressa et le tta au-dessus de sa tte. La fentre tait hors de sa
porte. Le bout de ses doigts en touchait bien le rebord, mais la prise
tait trop faible pour lui permettre de s'y hisser. Jacques revint son
chelle. Peut-tre allait-elle lui servir encore... condition qu'il pt la
tirer lui. L'entreprise se rvla difficile. L'chelle, bien que lgre en
fait, paraissait trs lourde. Jacques faillit tomber du toit plusieurs
reprises. Enfin, sa tentative fut couronne de succs.
L'intrpide garon, tout haletant, dut se reposer un instant. Puis
il tira l'chelle contre le mur du chteau. Le plus difficile fut de la
dresser en quilibre. Il parvint pourtant la caler tant bien que mal et,
une fois de plus, se mit grimper. Arriv en haut sans ennui, il venait
juste d'agripper le bord de la fentre et d'y poser un genou quand
l'chelle glissa, suivit la pente du toit et dgringola terre avec un
bruit pouvantable. Cette fois, c'tait sr, le vacarme allait rveiller
tout le monde au chteau.
Apeur, Jacques passa vivement par la fentre qui

104

tait sans cadre ni carreaux, et il se faufila l'intrieur. L il


s'arrta, coutant...
Il resta ainsi immobile pendant trois ou quatre minutes. Kiki
s'tait de nouveau pos sur son paule et, comprenant qu'il fallait
garder le silence, se contentait de lui becqueter l'oreille, comme il le
faisait chaque fois qu'il voulait montrer son affection son jeune
matre.
Au bout d'un moment, un peu rassur, Jacques allongea le cou et
regarda par la fentre. La cour tait toujours obscure et dserte. Pas le
moindre bruit de voix! Pour la seconde fois, il pensa que cette partie
du chteau devait tre inhabite, ce qui tait vraiment une grande
chance.
Il attendit encore une minute avant d'oser allumer sa torche pour
voir o il se trouvait : la lumire lui rvla une petite pice o
s'entassaient des chaises et des bancs.
C'est un grenier, murmura Jacques. Une sorte de gardemeuble... Allons, viens, Kiki. Nous devons trouver une issue
quelconque, si nous voulons sortir d'ici un peu plus tard. Je ne peux
pas songer repartir par o je suis venu! L'chelle n'est plus l pour
m'aider!
Le jeune garon traversa le petit grenier, en ouvrit la porte et
aboutit ce qui semblait tre un couloir. On n'entendait pas le moindre
bruit. L'obscurit tait si dense que Jacques fut oblig de se servir de
sa lampe une fois de plus. Le couloir tait vide. Pas le moindre tapis
terre, pas le moindre sige le long des murs, pas une seule tapisserie...
Jacques suivit le corridor. Grce ses semelles de caoutchouc, son
avance tait silencieuse.
Au bout du couloir, il aperut une fentre ronde, munie de vitres
de couleur. Un autre couloir prolongeait le premier avec lequel il
faisait un angle droit. Il tait plus large, plus haut de plafond, mais
tout aussi dsert. Au tournant suivant, le dcor changea : Jacques vit
un troisime couloir, mais pourvu d'une moquette celui-ci. Une espce
de causeuse, recouverte de damas, l'gayait. Des tableaux taient
suspendus contre les murs.

105

II va falloir que je redouble de prudence , songea Jacques en


teignant sa torche.
Prs de la causeuse, une petite veilleuse jetait une lumire
tremblotante. Cette lueur tait suffisante pour guider les pas du
visiteur nocturne,... mais elle risquait aussi de le trahir en le livrant
la vue de ses ennemis.
Jacques poursuivit malgr tout son inspection. En passant devant
une porte ouverte il risqua un coup d'il. La pice qu'il aperut
semblait tre un salon de rception. De magnifiques tapisseries le
dcoraient, ainsi que des miroirs splendides. Au centre se dressait une
immense table de bois sculpt.
Jacques ne s'arrta pas mais continua longer le corridor. Son
cerveau ne restait pas inactif. Il cherchait reprer la direction de la
tour o Gilna affirmait avoir entendu des voix d'enfants.
Ne pouvant y arriver, il suivit le corridor, esprant trouver
bientt un escalier sur sa route,... un escalier conduisant l'une des
quatre tours. Il y grimperait alors en faisant des vux pour que ce soit
la bonne.
Jacques passa ainsi devant plusieurs pices. L'une d'elles devait
tre la bibliothque, si l'on en jugeait par la quantit de livres runis
l. Pouss par la curiosit, le jeune garon avana de quelques pas
l'intrieur. La pice, bnficiant seulement du faible reflet de petites
veilleuses places intervalles rguliers dans le corridor, tait plonge
dans la pnombre. Et soudain, Jacques entendit un bruit tout prs de
lui,... une sorte de grincement ou de gmissement. Kiki mit un petit
cri effray... et Jacques eut l'impression que son cur cessait de battre.
Qu'est-ce que cela pouvait tre?

106

CHAPITRE XV
MOTIONS DIVERSES
VRRRRR. .. ! VRRRRR ! Ding ! Ding ! Ding ! Ding !... Jacques
sursauta et puis, soudain, reprit son sang-froid. Quelle sottise d'avoir
peur! Il ne s'agissait que d'une pendule pose sur la chemine. Elle
tait en train de sonner les douze coups de minuit. Minuit! Sans doute
les htes du chteau devaient-ils tre endormis!
Quittant la bibliothque, il recommena suivre le corridor et
finit par apercevoir, juste devant lui, un large escalier de marbre qui
plongeait en direction du hall d'entre.
Voil qui va me fournir une indication prcieuse, songea
Jacques. Voyons, si l'entre est de ce ct, la tour que je cherche doit
se trouver par l... Allons, viens, Kiki!
II reprit son interminable promenade, passant cette

107

fois devant des portes fermes. Peut-tre taient-ce des chambres


coucher. Bien entendu, il ne se risqua pas vrifier.
Il parvint enfin un pais battant de chne encastr dans le mur.
Il s'arrta. La tour tait certainement derrire cette lourde porte, si
diffrente des autres. Jacques saisit l'anneau qui faisait office de
poigne et le tourna avec prcaution. Le battant cda sans difficult et
le jeune garon se faufila dans l'entrebillement.
Un escalier de pierre s'offrit sa vue, clair par une nouvelle
veilleuse. Jacques hsita. Se risquerait-il monter? Oui, aprs tout! Il
tait sr que ces marches le conduiraient au sommet de la tour.
Pourtant, sa grande stupfaction, l'escalier se terminait par ce qui lui
parut tre une somptueuse... salle de bal. Il n'y avait pas s'y tromper :
plancher cir, plantes vertes et estrade pour les musiciens.
Cette salle s'ouvrait sur une autre pice donnant sur un second
escalier, plus troit et qui grimpait en spirale.
Cette fois-ci, c'est sans doute celui de la tour! songea
Jacques tout heureux.
Au mme instant il entendit un bruit de bottes et se rejeta dans
l'ombre... Le bruit se rapprocha. C'tait un soldat qui montait la garde,
son fusil sur l'paule. Quelle vision extraordinaire! Jacques croyait
rver! De derrire la porte de la petite pice, il guetta la sentinelle.
Celle-ci arpenta le palier, au bas des marches menant la tour,
s'loigna, disparut, puis revint. Et le mange recommena.
Les pas pesants du factionnaire rythmaient cette marche
incessante. Jacques remarqua que, pendant au moins quinze secondes,
le soldat tournait le dos l'escalier. C'tait suffisant pour agir...
Le jeune garon attendit que la sentinelle ait recommenc
s'loigner et alors, d'un bond souple, il courut l'escalier en spirale et
en gravit les marches toute allure. Le premier tournant le rendit
invisible...
Cependant, l'escalier continuait monter de plus en plus raide,
tant et si bien qu' la fin Jacques avait l'impression de gravir une
chelle.

108

Il atteignit ainsi un petit palier de pierre. Une fentre ronde


s'ouvrait dans le mur en face de lui. Au-dessous de cette fentre se
trouvait un coffre de bois, avec une chaise vermoulue juste ct.
A sa droite, le jeune garon aperut une porte massive, faite de
chne pais, toute cloute. Il s'en approcha.
Qui sait si Lucette ne languissait pas derrire cette porte? Allaitil se risquer l'appeler voix basse?
Il se pencha un peu et essaya de pousser le battant avec son
paule tandis que, de la main, il tournait doucement la grosse poigne.
Peine perdue. Cette porte-ci tait bel et bien ferme clef.
Jacques se baissa un peu plus pour tenter de voir par le trou de la
serrure. Mais l'obscurit rgnait dans la pice. Aucun bruit, d'ailleurs,
n'en sortait.
Que faire? songea Jacques. Si je frappe la porte ou si
j'appelle, je cours le risque que ce ne soit ni Lucette ni un des autres
qui me rponde,... mais l'un de nos ennemis. Il ne manquerait plus que
cela que je me fasse prendre! Et puis, si je fais du bruit, la sentinelle
au bas des marches m'entendra peut-tre et montera voir ce qui se
passe ici. Dans ce cas, comment pourrais-je m'enfuir? Je serais pris
sur ce petit palier comme au fond d'une nasse!
Comme l'endroit tait obscur, Jacques avait allum sa torche,
certain que sa lumire ne pouvait tre aperue par le factionnaire. Or,
voil qu'il distinguait quelque chose d'insolite dans le faisceau
lumineux qu'il tenait tourn vers le sol. Mais oui! Il ne se trompait
pas! Ce qu'il avait sous les yeux lui prouvait que, au-del de la porte,
se trouvaient bien ses amis! Zozo le mulot car c'tait lui venait
de se glisser sous le battant de chne et le regardait de ses petits yeux
brillants.
a, alors! murmura Jacques tout bas en s'agenouillant avec
prcaution. Tu es bien Zozo, n'est-ce pas? Le mulot apprivois
d'Henri! Dans ce cas, ton matre est ici !
Zozo ne manifesta pas la moindre peur. Il venait de passer
plusieurs jours avec quatre enfants qui l'adoraient

109

et il tait prsent tout fait apprivois. Denise elle-mme


s'tait attache la petite bte qu'elle gtait et choyait.
Jacques n'hsita plus. Il colla sa bouche contre le trou de la
serrure et, risquant le tout pour le tout, ouvrit la bouche pour appeler.
C'est alors qu'une meilleure ide lui vint l'esprit. Dehors, une
chouette venait de faire retentir un long ululement. Kiki dressa
l'oreille tandis que Zozo, effray, repassait sous la porte.
H! H! se dit Jacques. Si j'imite le cri du hibou assez fort,
cela rveillera Henri. Quant la sentinelle, elle ne se drangera pas
pour un oiseau de nuit et d'ailleurs le cri lui parviendra trs attnu.
Essayons donc...
Jacques plaa ses deux pouces l'un contre l'autre, appuya ses
lvres dessus et se mit souffler. C'est la meilleure faon de s'y
prendre pour imiter le cri de la chouette : tout le monde croit entendre
un vritable oiseau de nuit... l'exception des chouettes elles-mmes!

110

Hou! Hou! Hou! ulula Jacques, le cur plein d'espoir.


Puis il couta, l'oreille plaque contre le battant. Soudain,
quelque chose grina l'intrieur de la pice. Peut-tre un ressort de
lit. Puis une voix s'leva... Celle d'Henri!
Bruno! Entends-tu ce hibou? On dirait presque qu'il est dans la
chambre!
Mais Bruno devait dormir, car il ne rpondit pas. Jacques appela
dans un souffle : Henri! Henri! Une exclamation lui parvint, puis,
de nouveau, la voix d'Henri.
Qu'est-ce que c'est? Qui m'appelle?
- C'est moi, Jacques! Approche-toi de la porte! Henri
s'empressa d'obir.
Jacques! Quel bonheur! Comment es-tu ici?
- Pas le temps de te raconter,... coupa Jacques dans un souffle.
Dis-moi si vous allez tous bien? Lucette?
- Oui, tout le monde va bien. Nous sommes partis en avion...
- Je sais, coupa de nouveau Jacques. Et aprs, qu' est-il arriv ?
- Nous sommes venus de l'arodrome ici en voiture. Mme
Tatiosa nous attendait. Elle est ici, au chteau, avec son frre le comte
Paritol. C'est lui qui se faisait passer pour son mari la ferme des
Bardin. Nous ignorons tout des vnements extrieurs. Bruno se fait
beaucoup de souci au sujet de son oncle.
- Son oncle est toujours roi, pour l'instant du moins, dclara
Jacques. Mais l'on s'attend d'un moment l'autre un coup d'tat.
C'est alors que Bruno aura un rle jouer.
- Jacques, penses-tu pouvoir nous tirer d'ici? demanda Henri
d'un ton plein d'espoir. Comment as-tu fait pour t'introduire au
chteau? Et moi qui te croyais encore la Villa des Roses ! ... Quel
malheur que cette porte soit ferme !
- Si je savais seulement o prendre la clef, bougonna Jacques
tout bas. Mais dis-moi,... de quel ct donne la fentre de ta chambre?
- Au sud, juste en face d'une autre tour qui se dresse

111

toute seule, un peu l'cart du chteau. On l'appelle la tour de la


Cloche, parce qu'il y a une cloche l'intrieur. D'aprs Bruno elle
servait jadis donner l'alarme quand la place tait menace par des
ennemis.
Je vois... Dis donc, Henri, est-ce que Lucette est l?
Non, pas dans cette pice-ci. Les filles couchent dans la
chambre ct. Mais il existe une porte de communication. Laissemoi aller les rveiller. Elles seront si contentes d'entendre ta voix!
D'accord! acquiesa Jacques.
Tout aussitt, il dressa l'oreille. Il entendait un bruit de pas au
bas de l'escalier en spirale.
Quelqu'un vient, souffla-t-il la hte Henri. A bientt. Je
reviendrai ds que je le pourrai.
II se redressa, tous ses sens en alerte. Aucun doute. La sentinelle
montait. Avait-elle entendu quelque chose? Jacques regarda autour de
lui. O trouver une cachette sur ce petit palier? Soudain, il avisa le
coffre prs de la fentre. Il y courut, en souleva le couvercle et, le
trouvant vide, se glissa l'intrieur en compagnie de Kiki. Il tait
temps !
Une lanterne la main, la sentinelle arrivait en haut des
marches. L'homme regarda d'un air souponneux droite et gauche.
Tout lui parut en ordre. Il redescendit en bougonnant. Jacques poussa
un soupir de soulagement. Il sortit de sa cachette et couta...
La voix touffe d'Henri le fit sursauter.
II est parti! Cet homme monte toutes les heures pour faire une
ronde... Au fait, je ne t'ai pas encore demand,... Kiki est-il avec toi?
Je pense bien ! Il ne me quitte pas ! Jacques aurait aim
raconter son ami les prouesses de Kiki au cirque... et aussi toutes ses
aventures personnelles. Mais ce n'tait pas le^ moment.
coute, Henri, chuchota-t-il. Ne va pas rveiller les filles. Je
crois qu'il vaut mieux que je file prsent. Je vais chercher un moyen
de vous dlivrer tous. A bientt! Embrasse Lucette pour moi!

112

II entreprit alors de descendre avec prcaution l'escalier en


spirale. Parvenu aux dernires marches il tendit le cou, piant la
sentinelle. Ds que celle-ci se fut loigne, il courut sur la pointe des
pieds jusqu' la petite pice qui faisait suite la grande salle de bal,
puis se faufila dans la salle elle-mme.
Il s'y arrta un instant pour reprendre haleine, tout en regardant
autour de lui. La pice tait faiblement claire par une veilleuse. Et
soudain, il se produisit quelque chose qui fit sursauter le jeune garon.
Juste devant lui un grand tableau tait accroch au mur. Et voil
que ce tableau bougeait! Sous les yeux stupfaits de Jacques, il glissait
de ct, dcouvrant un trou noir.
Sapristi! gmit intrieurement Jacques. Il ne manquait plus que
a! Qu'est-ce qui va se passer encore?

113

CHAPITRE XVI
LES VNEMENTS SE PRCIPITENT
n'eut que le temps de se couler derrire une tenture.
Dj un homme surgissait du trou bant dans le mur. C'tait le faux M.
Durand, le frre de Mme Tatiosa.
Le comte Paritol! se dit Jacques en le reconnaissant.
L'homme sauta sur le plancher. Presque aussitt une porte
s'ouvrit ct de lui et une femme entra son tour dans la salle de bal.
Jacques la reconnut elle aussi : c'tait Mme Tatiosa elle-mme, la
femme du premier ministre, Sans aucun doute, pour se rencontrer
ainsi au milieu de la nuit dans leur propre chteau, le frre et la sur
dsiraient avoir un entretien secret. D'o venait le comte? Pourquoi
avait-il l'air si joyeux et anim? Il dit rapidement quelque chose
Mme Tatiosa qui parut ravie, embrassa son frre avec exubrance, et
lui adressa ce qui semblait tre de chaleureuses flicitations.
JACQUES

114

Sans doute leurs plans sont-ils prs d'aboutir, songea Jacques,


assombri. Ils doivent tre sur le point d'enlever le roi. Cela signifie,
bien sr, que Bruno va quitter la chambre de la tour pour monter sur le
trne, que cela lui plaise ou non ! Le comte est tout content. Il a d
faire de la bonne besogne cette nuit!
Le frre et la sur passrent dans la pice d'o tait sortie Mme
Tatiosa. La porte se referma sur eux. Jacques entendit un bruit de
verres choqus. Sans doute les deux conspirateurs ftaient-ils quelque
chose. Leur proche victoire, peut-tre?
Une fois de plus, le jeune garon regretta l'absence de Ren.
Dire que Ren ne savait mme pas que les enfants taient en TauriHessia ! Jacques, ignorant la langue du pays, n'osant se confier
personne et oblig de se cacher de la police, n'avait pu encore lui
envoyer de message.
Jacques regarda le trou dans le mur. O ce passage secret
menait-il? Soudain l'ide lui vint de l'examiner de plus prs... Il venait
de s'arrter juste devant et s'apprtait en scruter les profondeurs
l'aide de sa lampe de poche, quand soudain la porte derrire laquelle
se trouvaient le comte et sa sur s'ouvrit. Jacques n'avait pas le choix.
Il bondit dans le trou! Par malchance, il ne vit pas les premires
marches d'un petit escalier et dgringola celui-ci sur le dos jusqu'en
bas.
Assis par terre, il tendit l'oreille. Kiki l'avait rejoint et se tenait,
silencieux, ses cts. La voix du comte et de Mme Tatiosa rsonnait
dans la salle de bal, sans clat. Ni l'un ni l'autre n'avait rien vu ni rien
entendu. Soudain, Jacques perut comme une sorte de frottement et
devina immdiatement de quoi il s'agissait.
Sapristi! se dit-il, trs ennuy. Le tableau est revenu sa place.
Me voil pris au pige!
II remonta les marches et, arriv en haut, tta ce qui servait de
porte. Le dos du tableau tait un panneau de bois qui s'encastrait
exactement dans le mur. Jacques eut

115

116

Jacques n'avait pas le choix.

117

beau le pousser, il ne bougea pas d'un millimtre. Le jeune


garon n'osa pas insister, par crainte d'tre entendu.
Il alluma sa lampe lectrique et considra le passage secret.
Allons, il devait bien mener quelque part! Peut-tre mme hors du
chteau! Il n'y avait rien d'autre faire qu' le suivre...
Jacques redescendit donc l'escalier et s'engagea dans un troit
couloir qui semblait mnag dans le mur et suivait une pente incline.
De temps en temps, ce couloir tournait droite ou gauche, coup a
et l de brves voles de marches. A un moment donn, Jacques eut
l'impression qu'un trou lumineux brillait dans le mur, sa gauche.
Qu'est-ce que cela, voulait dire? Il l'eut vite compris...
Ce trou tait une espce de minuscule regard destin pier ce
qui se passait dans la pice voisine. Celle-ci, comme Jacques s'en
aperut en collant son il au trou, tait une sorte de salle du conseil.
Des chaises taient disposes autour d'une table sur laquelle se
trouvaient placs des buvards et des porte-plume.
Allons, ne nous attardons pas, murmura Jacques en se
remettant en route. O ce passage va-t-il nous conduire, Kiki?
Kiki n'en savait rien mais commenait avoir assez de cette
promenade nocturne o on ne lui permettait mme pas d'ouvrir le
bec... Le couloir descendait toujours, en pente de plus en plus raide. Il
dboucha soudain dans un couloir plus troit, trs bas de plafond, o
Jacques avait du mal se tenir debout.
Enfin! Une cave!... murmura le jeune garon pour lui-mme
quand, quelques mtres plus loin, il put se redresser et se trouva dans
une espce de salle vote, de forme circulaire.
Il inspecta les lieux. L'ouverture par laquelle il tait entr n'tait
qu'un trou rond, o une personne de forte corpulence n'aurait
certainement pas pu passer.
Et maintenant, comment sortir d'ici? se demanda-t-il.
La cave n'offrait aucune autre issue, mais, en levant

118

la tte vers le plafond qui tait trs bas, Jacques aperut une
trappe.
Pourvu qu'elle ne soit pas verrouille! songea-t-il en levant
les bras. Il poussa de toutes ses forces... et la trappe s'ouvrit! Le
battant retomba l'extrieur avec un bruit terrible qui arracha Kiki
un cri d'effroi. Par bonheur, cette fois encore, personne ne parut
entendre. Jacques attendit une minute puis se hissa hors de la cave. O
tait-il maintenant? Le pauvre garon avait l'impression de vivre un
cauchemar avec tous ces escaliers, ces couloirs, ces passages secrets,
ces caves et ces trappes! Arriverait-il sortir de ce labyrinthe?
La lueur de sa lampe lui apprit qu'il se trouvait dans un btiment
cylindrique, trs haut et trs troit. De grandes cordes pendaient
devant lui. Il claira l'espace au-dessus de sa tte et une exclamation
lui chappa :
La tour de la Cloche! Celle qui est juste en face de la fentre
d'Henri! Et j'ai trouv le passage qui mne d'ici au chteau! Quelle
dcouverte!
Jacques courut la porte. Mais il n'y avait pas de porte : rien
qu'une vote ouverte tous vents. La tour servait uniquement abriter
la cloche. Jacques fit alors une constatation qui l'emplit de joie : la
tour tait btie hors de l'enceinte du chteau! Il n'avait qu' dvaler la
colline pour rejoindre le cirque. Aucun obstacle ne se dressait plus
entre lui et la libert.
a, c'est de la chance! se rjouit tout bas le jeune garon en se
mettant en route. Viens vite, Kiki! Allons nous coucher! Nous l'avons
bien mrit.
Peu aprs, Jacques se glissait dans la caravane de Pedro. Il se
dshabilla et se mit au lit sans rveiller son ami. Il tait content d'avoir
pu entrer en contact avec les prisonniers.
Ce qu'il faut maintenant, songeait-il, c'est les dlivrer avant
que Bruno monte sur le trne. Si j'y parviens, non seulement j'aurai
rendu la libert Lucette et mes amis, mais encore j'aurai vit une
rvolution. Si au contraire j'choue, le comte Pari toi gardera Henri,
Denise

119

et Lucette comme otages. Il faut tout prix que j'avertisse Ren!


Mais ce sera difficile ! Les gens de cette rgion doivent tre partisans
du comte et, si je me fais prendre, tout est perdu.
II finit par s'endormir. Il ne s'veilla mme pas au matin, quand
les ours de Fank mirent tout le cirque en moi en essayant de
s'chapper de leur cage. Pedro lui apprit la nouvelle un peu plus tard.
Personne ne peut s'approcher d'eux, expliqua-t-il d'un air
soucieux. Ils menacent de tout casser.
Fank ne va pas mieux? demanda Jacques.
Non. Plutt plus mal. Le patron est trs ennuy... Dommage
que ce garon dont tu m'as parl ne soit pas l pour apprivoiser ces
fauves !
Bien entendu, Pedro plaisantait. Mais Jacques se mit rflchir.
Il tait sr qu'Henri serait assez habile pour calmer les ours. Les
animaux lui obissaient si bien!... Mais fallait-il se fier Pedro? lui
dire o tait Henri?... Peut-tre... Si Pedro aidait dlivrer Henri,
Henri ferait de son mieux avec les ours...
Il se dcida brusquement.
coute, Pedro, dit-il. Mon ami ne se trouve pas trs loin d'ici...
Je t'ai dj dit que j'avais des amis Borken... Mais avant tout,
permets-moi de te poser une question... Au cas o une rvolution
claterait, de quel parti serais-tu? Celui du roi ou celui du comte
Paritol?
Je ne me soucie pas plus de l'un que de l'autre, avoua Pedro
avec franchise. Que ces gens-l se dbrouillent entre eux! La seule
chose que je ne voudrais pas, c'est une guerre civile! Sans compter
qu'il nous faudrait dcamper tout de suite. Cirque et guerre ne vont
pas ensemble! Mais pourquoi me demandes-tu a?
Je te le dirai plus tard... Pour l'instant, contente-toi de savoir
que, si je russis amener ici mon ami et ceux qui sont avec lui, la
guerre civile sera vite, les ours de Fank ne risqueront plus de
s'chapper, et...
Tu te moques de moi! s'cria Pedro. As-tu fini de me dbiter
des sornettes?

120

Jacques se tut. Mais comme dans le courant de la journe l'tat


de Fank empira et que les ours se dchanrent de plus en plus, il
envisagea de fournir quelques explications supplmentaires Pedro.
Ce serait si merveilleux si Henri et les autres pouvaient trouver un
refuge au cirque ! Quel endroit idal pour se cacher! Et Bruno, dont
l'aspect n'tait que trop frappant, aurait mme la possibilit de se
dguiser...
Et pourquoi pas en fille? se dit-il. Avec ses cheveux et ses
longs cils, il fera tout fait illusion... Allons, il faut que je me dcide.
Je parlerai Pedro aussitt aprs le spectacle...
Le Mondial-Circus donna sa premire reprsentation Borken
ce soir-l. Tandis que la fanfare faisait rage, les gens se pressaient en
foule autour du chapiteau et se bousculaient pour prendre leurs billets.
Beaucoup cependant esquissaient une grimace en apprenant que le
numro des ours avait t supprim du programme. Certains mme
s'en retournrent.
C'est invraisemblable! maugrait le patron. Quelquun devrait
bien arriver se rendre matre de ces ours. Si cela continue, nous
allons perdre beaucoup d'argent! O est Fank? Ne peut-il faire un
effort? Sans lui, ces maudites btes finiront par se battre entre elles et
par tout dmolir!
Aprs la reprsentation, Jacques prit Pedro part.
Ecoute, lui dit-il, j'ai te confier des choses trs graves. J'ai
besoin de ton aide, mon vieux. Suis bien ce que je vais t'expliquer.
C'est important... extrmement important !
Pedro considra son ami d'un air tonn pour voir s'il ne
plaisantait pas. Mais non, Jacques restait srieux, grave mme.
Trs bien, rpondit Pedro. Parle!... Je te promets le t'aider si
je le peux!

121

CHAPITRE XVII
UN PLAN AUDACIEUX
Sl NOUS ALLIONS dans ta caravane? proposa Jacques. Personne
ne doit entendre ce que j'ai te dire. Pedro acquiesa et les deux
garons montrent dans la petite remorque. Jacques referma avec soin
la porte derrire eux. Pedro tait trs intrigu. Qu'allait-il apprendre?
Jacques, sans hsiter plus longtemps, lui raconta tout. Il lui parla
de Bruno venu passer ses vacances la Villa des Ross avec Henri,
Lucette, Denise et lui-mme. Il lui rvla que Bruno n'tait autre que
le jeune prince Aloysius. Il lui dcrivit l'enlvement de celui-ci par le
comte Paritol et expliqua enfin comment lui, Jacques, avait voyag
sans se faire voir avec les ravisseurs, en voiture d'abord, en avion
ensuite.
Tu es vraiment extraordinaire, tu sais! s'exclama

122

Pedro en ouvrant des yeux pleins d'admiration. Tu es... Mais


Jacques lui coupa la parole. Il tait press de finir Son histoire... Il
termina son rcit par la relation de ses aventures de la nuit prcdente.
Cette fois, Pedro se montra stupfait.
Je n'ai jamais rien entendu d'aussi passionnant de ma vie!
s'cria-t-il. Pourquoi ne m'as-tu pas demand de t'accompagner? Je
t'aurais suivi sans hsiter. Tu risquais gros agir seul.
Oh! j'ai l'habitude des aventures! rpondit Jacques. Je
voulais juste savoir o se trouvait ma sur, et, si possible, entrer en
contact avec elle et les autres. Maintenant que c'est chose faite, j'ai
besoin de ton aide, Pedro. Il faut que je dlivre les quatre prisonniers
avant que le roi ne soit enlev ou tu et que Bruno ne monte sur le
trne. Tu comprends, si le prince disparat, le comte Paritol ne pourra
plus faire son coup de force. Il ne peut pas lui substituer quelqu'un
d'autre, car Bruno est trs populaire et c'est lui l'hritier lgitime de
son oncle. Tandis que si le comte Paritol, Mme Tatiosa et le premier
ministre donnent la couronne Bruno, il leur sera facile de rgner
travers lui. Comprends-tu?
Je comprends trs bien, affirma Pedro avec force. Mais tout
cela me semble un rve.
C'est pourtant trs rel, insista Jacques. Tout ce quil y a de
plus rel. Et n'oublie pas, Pedro, que si nous russissons amener
Henri ici, il sera peut-tre capable de venir bout des ours de Fank. Je
te le rpte, c'est un charmeur d'animaux.
Pedro semblait trs impressionn par tout ce qu'il venait
d'apprendre. Si extraordinaire que cette histoire lui part, il y croyait.
Il tait certain que Jacques ne mentait pas.
Voyons, dit-il aprs une minute de rflexion. Qu'attends-tu de
moi? Je suis prt tenter n'importe quoi pour t'aider mais en toute
franchise, Jacques, je ne vois pas comment nous pourrions faire
vader tes amis. Ils sont au chteau de Borken, dans une pice de 'la
tour ferme clef,

123

Il faut que je dlivre les quatre prisonniers.

124

avec une sentinelle au bas de l'escalier y conduisant!


Jacques resta un long moment silencieux. Il rflchissait,
sourcils froncs. Il commenait penser que l'vasion projete offrait
des obstacles insurmontables. Depuis la nuit prcdente, il avait
labor quantit de plans dans sa tte, mais aucun d'eux ne paraissait
ralisable.
Il ne pouvait pas songer remonter sur le toit de la buanderie.
Depuis la veille, on avait d dcouvrir l'chelle et la mettre sous clef.
Et puis, en admettant qu'il ait pu s'introduire dans le chteau par cette
voie, comment faire sortir Henri et les autres de la pice ferme
clef?
Entrer par le passage secret ne m'avancerait pas davantage,
songea-1-il encore, puisque j'ignore le mcanisme qui fait jouer le
tableau de la salle de bal. Et mme si je le connaissais, je ne saurais
pas pour autant quel endroit se trouve la clef de cette pice de la
tour!
Pedro cherchait de son ct la solution du problme. Dire que
Jacques et lui avaient peut-tre la possibilit d'viter une affreuse
guerre civile! Comment y parvenir?
Jacques, murmura-t-il enfin,-est-ce que cela t'ennuierait de
mettre quelqu'un d'autre dans la confidence? Mes deux meilleurs amis
sont Toni et Bingo, les acrobates. Ils sont plus gs que nous et je
crois qu'ils pourraient nous donner de bonnes ides. Qu'en penses-tu?
Jacques tait hsitant. Il ne voulait pas que son secret transpirt.
Car ds que le comte Paritol souponnerait qu'on envisageait de faire
vader ses quatre prisonniers, il les cacherait ailleurs sans perdre de
temps.
Crois-moi, reprit Pedro. Tu peux faire confiance mes amis.
Ce sont les plus chics garons de la terre. Ils sont toujours prts
rendre service... surtout quand il s'agit d'une noble cause!
Jacques finit par se laisser persuader et Pedro alla chercher Toni
et Bingo. Ceux-ci arrivrent bientt. C'taient deux jeunes hommes
minces et souples, avec des visages ouverts. Ils parlaient un franais
fragmentaire. Pedro, pour gagner du temps et parce qu'ils
comprenaient mieux cette langue, les mit au courant en italien.

125

Toni et Bingo coutrent l'incroyable histoire avec une


expression stupfaite. Puis ils se mirent parler leur tour. Jacques
tait impatient de savoir ce qu'ils disaient. Pedro se tourna enfin vers
lui en souriant.
J'avais raison! s'cria-t-il. Ils sont tout disposs t'aider. Et ils
ont une ide patante pour faire vader tes amis. Une ide
surprenante... mais bonne!
- Explique-moi vite..., pria Jacques qui commenait reprendre
espoir.
- Eh bien, cette ide leur est venue quand je leur ai dit comment
tu tais sorti du chteau, en passant par la tour de la Cloche. Ils ont
fait la rflexion que la tour en question se dressait juste en face de
celle de tes amis. A leur avis, comme la fentre des prisonniers est
peu prs la mme hauteur que le haut de la tour, on pourrait relier
l'une l'autre l'aide d'un cble.
- Mais quoi cela servirait-il? demanda Jacques un peu
du. Lucette et les autres ne pourraient pas passer d'une tour l'autre
sur ce cble. Ils tomberaient!
- Attends donc! reprit Pedro. Voyons, tu as dj assist
au numro de Toni et Bingo ? Toni est un funambule remarquable
qui parcourt toute la longueur du fil en portant Bingo sur ses
paules. Si chacun de tes amis accepte de monter sur le dos de Toni,
celui-ci ira les chercher dans leur prison et les ramnera l'un aprs
l'autre la tour de la Cloche.
- Sapristi! s'cria Jacques, soudain refroidi. C'est bien
risqu! Cette ide me parat impraticable!
- Non, non! protesta Toni qui avait compris. C'est faisable !
Et il expliqua dans son franais hsitant : Nous montons la tour de
la Cloche. Nous lanons une corde vos amis. Je traverse. Facile. Un
des prisonniers monte sur mon dos. Hop! Je retraverse. En voil un en
sret. Puis un autre! Tous les quatre enfin. Bonne ide, non?
- Cela me parat bien dangereux! soupira Jacques.
- Non, non. Trs simple pour moi. Pour le grand Toni !
Bingo, de son ct, hocha la tte approbativement.

126

Lui aussi avait l'air de croire que la chose tait trs faisable.
Et puis, ajouta Toni, ce garon, Henri, il russit donner
manger aux ours de Fank et tout le monde trs content !
C'est vrai, songea Jacques. C'est la seule solution acceptable,
et qui satisfera tout le monde. Encore un ou deux jours et les ours
deviendront enrags. Et d'ailleurs je n'ai pas le choix. La rvolution
mdite par le comte Paritol peut se dclencher n'importe quel
moment. Nous n'avons dj perdu que trop de temps. Je dois faire
confiance ce brave Toni. Il a l'air sr de lui.
Nous ne pouvons rien faire ce soir, continua Toni. Je dois
tudier les lieux, prparer la corde. Et puis, le ciel est couvert.
Demain, j'espre, la lune brillera. Impossible emporter de la lumire.
Mais la lune claire assez.
Jacques frissonna. Sans lumire, l'expdition lui sembla encore
plus hasardeuse. Et puis, il allait falloir attendre encore vingt-quatre
heures. Pourvu que rien ne se produist entre-temps ! Et pourvu aussi
que la lune ft au rendez-vous! Il aurait bien voulu tre plus vieux
d'un jour!
Est-ce que nous mettrons le patron au courant? demanda
Bingo.
- Non, non! rpondit Pedro. Si nous russissons, nous lui dirons
simplement qu'Henri est un ami de Jacques, venu pour tenter de mater
les ours. Pour expliquer la prsence des trois autres, nous trouverons
bien un prtexte!
Les deux acrobates regagnrent leur caravane en discutant tout
bas de leurs projets pour le lendemain soir. Jacques n'osait encore se
rjouir. Lucette n'aurait-elle pas peur de monter sur le dos de Toni et
de franchir ainsi l'abme sparant les deux tours. Et Bruno?
Cesse donc de te faire du souci, lui conseilla Pedro. Tu ferais
mieux de te coucher prsent. Il est trs tard et demain nous aurons
besoin d'tre bien veills.
Jacques obit mais dormit fort mal cette nuit-l... La journe du
lendemain fut pour lui une dure preuve. Il craignait tout instant
d'apprendre que le comte Paritol avait dclench les hostilits en
enlevant le roi. Il songeait
127

aussi que Lucette et les autres devaient se morfondre d'tre sans


nouvelles de lui depuis tant d'heures. Enfin, l'tat de Fank avait encore
empir, et les ours constituaient dsormais un danger pressant. Ils
continuaient refuser toute nourriture et leur cage ne rsisterait plus
longtemps leurs assauts furieux. Le patron du Mondial-Circus ne
savait plus que faire...
Le soir tomba enfin... et la lune se mit briller dans un ciel sans
nuages. Jacques commena reprendre courage.
Dans la soire, la reprsentation eut lieu comme d'habitude,
cela prs que, cette fois encore, les ours de Fank ne figuraient pas au
programme. La recette s'en trouva considrablement diminue.
Enfin, le spectacle se termina. Aprs avoir englouti la hte le
souper que leur servit la mre de Pedro, Jacques et son ami allrent
dans leur caravane attendre les acrobates. Toni et Bingo ne tardrent
pas rejoindre les deux garons. Toni tait plein d'assurance et avait
prpar un cble de longueur convenable.
Comme des ombres, les quatre compagnons se glissrent hors du
cirque et prirent le chemin de la tour de la Cloche. Dans le courant de
la journe, les funambules taient alls reconnatre les lieux.
Nous y voici! annona soudain Pedro voix basse. Entrons !
Une fois l'intrieur de la tour, Jacques alluma sa torche.
La fentre des prisonniers mme hauteur que la cloche,
expliqua Toni. Montons!
- Mais comment? murmura Jacques.
- Il y a des chelons de fer dans le mur, rpondit Toni. Je passe
premier. Suivez!

128

CHAPITRE XVIII
L'VASION
L'ESCALADE

des chelons de fer ne prsentait aucune difficult.


Toni parvint trs vite en haut. La cloche d'alarme tait loge dans une
espce de petite pice ouverte tous vents. Le plancher
affectait une forme circulaire, avec un trou au centre pour permettre
le passage de la corde. Jacques, Pedro, puis Bingo, rejoignirent Toni.
Kiki, lui, tait arriv avant tout le monde H attendait son matre,
perch sur la cloche mme.
Toni s'avana vers l'ouverture du clocher qui faisait face la tour
des prisonniers. La lune clairait brillamment le paysage. Le jeune
acrobate poussa un soupir de satisfaction en constatant que tout se
prsentait bien. La distance sparant les deux tours n'tait pas trs
grande, ce qui constituait un norme avantage. Mais aux yeux de
Jacques, effray, cette mme distance parut infranchissable.
129

Il ne put s'empcher de frissonner. Puis il songea qu'il tait


dsormais trop tard pour reculer. Il fallait risquer le tout pour le tout...
Toni et Bingo, cependant, s'taient mis discuter avec calme. On
et dit qu'ils taient sur le point d'effectuer un numro ordinaire et
depuis longtemps rpt. On ne dcelait pas la moindre ombre de
crainte sur leur visage. Au contraire, ils semblaient pleins d'assurance.
Bingo expliqua avec volubilit quelque chose en italien Pedro.
Jacques, traduisit celui-ci en se tournant vers son ami, Toni est
prt, mais il faut attirer l'attention des prisonniers. Ils doivent nous
aider au dbut...
Je vais essayer le cri de la chouette , proposa Jacques.
Et, portant ses pouces sa bouche, il poussa un long
ululement,... puis un second. Les quatre compagnons attendirent, les
yeux fixs sur la fentre de la tour. Presque aussitt une lueur y brilla,
s'teignit, se ralluma.
C'est Henri! s'cria Jacques tout joyeux. Mes amis doivent
guetter de ce ct depuis ma visite de l'autre nuit.
II se pencha par l'ouverture du clocher.
Henri! appela-t-il mi-voix. Peux-tu m'entendre?
O es-tu? Je ne vois rien! rpondit Henri sur le mme ton.
Dans la chambre de la cloche... en face de la tienne. Nous
allons venir votre secours. coute-moi bien... Dans un moment tu
vas appeler Kiki. On est en train de lui attacher un long fil la patte.
Quand Kiki arrivera prs de toi, prends ce fil et tire dessus. Un cble
suivra. J'espre que tu pourras l'attacher solidement quelque part.
Nous fixerons l'autre extrmit de notre ct.
D'accord... mais je ne comprends pas.
Tu comprendras plus tard. Appelle vite Kiki! Henri
s'excuta, et Kiki s'envola pour le rejoindre. Le perroquet se percha
sur l'paule du prisonnier 'qui se dpcha de dnouer le fil de sa patte.
Ensuite, selon les instructions de Jacques, Henri tira ce fil lui et finit
par

130

Et Kiki s'envola pour le rejoindre.

131

avoir en main le bout d'un cble solide. Mais quoi le nouer?


Henri alluma sa lampe de poche pour mieux voir autour de lui.
Soudain, il avisa son propre lit qui avait des pieds en fer et se trouvait
plac contre la fentre. Le cble se terminait par une boucle. Henri
souleva un des pieds du lit et le passa dans la boucle. Puis il reposa le
pied mtallique terre et soupira de satisfaction : la corde ne risquait
pas de se dtacher. Ce fut seulement alors que Bruno se rveilla.
Qu'est-ce que c'est? marmonna-t-il, moiti endormi encore.
Ne fais pas de bruit, chuchota Henri. Jacques est l, dans le
clocher. Va vite prvenir les filles.
Cependant, dans la tour de la Cloche, Toni ne restait pas inactif.
Ds qu'il eut compris que le jeune prisonnier avait fix quelque part
l'extrmit du cble, il tira de son ct aussi fort qu'il put. Bingo
joignit ses efforts aux siens. C'est qu'il s'agissait de s'assurer que la
corde tenait bon! C'tait pour Toni et les enfants une question de vie
ou de mort. Il fallait que le cble pt supporter le poids de Toni et de
ceux qu'il allait faire vader, sans cder ni se dtendre.
Je crois que tout va bien, chuchota enfin Bingo dans sa langue
maternelle. Il te portera, Toni!
Toni ne perdit pas de temps. Aprs avoir attach le cble une
poutre basse et l'avoir prouv une fois de plus, il se mit debout sur le
bord du clocher et considra la distance parcourir. Par bonheur, le
clair de lune tait plus brillant que jamais et la corde tait bien visible.
Toni avana un pied prcautionneux... et Jacques faillit pousser
un cri de stupfaction. Au lieu d'avancer trs lentement, Toni venait de
s'lancer le long du cble en courant. Ses pieds et ses jambes, clairs
par la lune, paraissaient peine effleurer le cble. En un clin d'il,
l'acrobate eut atteint la fentre oppose. Il sauta alors l'intrieur de la
pice... et atterrit sur le lit d'Henri. Le jeune prisonnier tait tout ple.

132

Mon Dieu! murmura-t-il. Quel exploit! J'ai cru que vous alliez
tomber!
Les filles se trouvaient maintenant runies dans la chambre des
garons. A la vue de Toni, Lucette ouvrit de grands yeux.
Henri,... que se passe-t-il?
Pas le temps de t'expliquer, rpondit Henri qui aurait bien
aim comprendre lui-mme. On vient notre secours, voil tout!
Cependant, Toni s'tait tourn vers les enfants et semblait les
jauger tour de rle. Si jamais ils manifestaient la moindre crainte, le
sauvetage serait impossible.
Ecoutez, leur dit-il. Moi, grand acrobate,... funambule, vous
comprenez. Chacun va monter sur mon dos. Bien calme. Sans avoir
peur. A tour de rle... Alors moi je retraverse sur cette corde et je vous
conduis jusqu' Jacques. Vu?
Henri eut un haut-le-corps. Ainsi, c'tait l la fameuse ide de
Jacques? Brr...
Vite! s'impatienta Toni. Vous premier?
Henri se ressaisit sur-le-champ.
Oui , dit-il, esprant qu'en donnant l'exemple aux autres,
ceux-ci seraient moins effrays. Puis il se tourna vers Bruno et les
filles qui, suffoqus, demeuraient sans voix. Je vais passer le
premier, leur expliqua-t-il. Cet acrobate a l'air sr de lui. Vous allez
voir comment il s'y prend. Aprs moi, il reviendra te chercher,
Lucette. Puis ce sera le tour de Bruno, et enfin celui de Denise. Je
vous conseille de fermer les yeux si vous craignez d'avoir le vertige.
Obissant un geste de Toni il monta sur le lit et, de l, sur le
dos du jeune homme. Toni grimpa alors sur le rebord de la fentre... et
s'lana en avant. Suivant le conseil qu'il venait de donner aux autres,
Henri ne put s'empcher de fermer les yeux. Il lui semblait que
l'acrobate allait tomber avec lui. Aussi fut-il tout surpris et tout
heureux de se retrouver de l'autre ct en un clin d'il. Bingo et Pedro
le reurent, et Jacques lui serra la main la briser.

133

L'motion des deux jeunes Franais tait telle qu'ils se sentaient


incapables de dire un seul mot.
Dj, Toni tait reparti chercher Lucette. La petite fille avait
grand-peur, mais elle tait brave et s'efforait de ne pas trembler. Elle
passa les bras autour du cou de Toni en lui promettant de ne pas se
crisper. Pour plus de sret, l'acrobate l'attacha lui avec une corde.
La traverse, comme la prcdente, s'effectua sans difficult. Lucette
se retrouva dans les bras de son frre.
Bruno ne voulut pas se montrer moins courageux que Lucette.
Aprs tout, n'tait-il pas le futur roi de Tauri-Hessia? Ses dents
s'entrechoquaient, mais il ne recula pas devant le gouffre qui s'ouvrait
devant lui. En revanche, il faillit fondre en larmes quand il se sentit en
sret de l'autre ct. Quant Denise, elle n'avait pas du tout peur et
ne ferma mme pas les yeux en traversant.
Enfin les cinq amis taient runis. Ils dliraient presque de joie
et n'en finissaient pas de remercier Toni.
Et le cble, qu'en faisons-nous? s'inquita Pedro.
Impossible de le rcuprer. Nous devons le laisser l,
rpondit Bingo.
Partons vite d'ici! conseilla Jacques. C'est plus
prudent !
Tous descendirent du clocher la queue leu leu et se trouvrent
bientt en bas. En silence, il se dpchrent de dvaler la colline en
direction du cirque. Lucette tenait la main de son frre. Bruno
trbuchait sur les pierres, encore tout tourdi de l'aventure. Chemin
faisant, voix basse, Jacques acheva de faire les prsentations.
Les filles pourront coucher dans ma caravane, dit Pedro
Jacques. Bruno, toi et moi, nous nous tendrons dessous, rouls dans
des couvertures.
Soudain, alors que la petite troupe venait juste d'atteindre le
cirque, un bruit inattendu immobilisa sur place les huit compagnons.
Une cloche!... Des cloches!... Le tocsin! murmura
Jacques. La cloche de la tour! Et celle de l'glise, et un autre quelque
part ailleurs! Qu'est-ce que cela veut dire?

134

Les gens du cirque, cependant, s'taient rveills et sortaient de


leurs roulottes en s'interrogeant sur la cause du vacarme.
Maintenant, ce sont les cloches du village voisin qui sonnent!
s'exclama Jacques. Je me demande bien pourquoi?
II n'allait pas tarder le savoir. Bientt une rumeur se mit
courir de bouche en bouche :
Le roi! Le roi a disparu et on ne peut le retrouver!
Les habitants de Borken taient en pleine effervescence.
Qu'tait-il arriv leur roi? Il s'agissait sans aucun doute d'une
manuvre de ses ennemis. Mais que fallait-il faire? A qui s'en
prendre?... Les langues allaient bon train, et les cloches sonnaient
toujours.
Jacques murmura l'oreille d'Henri :
Ma parole ! Nous avons dlivr Bruno juste temps ! Une
demi-heure plus tard il aurait t trop tard !
- Oui, rpondit Henri. Le comte Paritol a cru faire un beau coup
cette nuit, mais je voudrais bien voir sa tte quand il se prcipitera
dans notre chambre de la tour pour tirer Bruno de son lit et le faire
sacrer roi la place de son oncle. Il trouvera l'oiseau envol. Tu te
rends compte de la situation... Le roi a disparu et il n'a plus personne
mettre sur le trne !
Bruno se mit soudain se lamenter tout haut : Qu'est-il arriv
mon oncle? O est-il? Je ne veux pas...
- Tais-toi donc, imbcile! lui ordonna Jacques d'un air froce.
Veux-tu donc que tout le monde ici apprenne qui tu es? Le comte ne
serait pas long remettre la main sur toi, tu sais! Entre dans la
caravane de Pedro et tiens-toi tranquille.

135

CHAPITRE XIX
HENRI ET LES OURS
heureusement, l'arrive de Jacques et de ses amis tait
passe inaperue au milieu de l'agitation gnrale. Mais il fallait
que Bruno changet au plus vite d'apparence, s'il ne voulait
pas courir le risque d'tre reconnu. Devant la gravit de la situation,
il fallut mettre la mre de Pedro dans la confidence...
La brave femme ne perdit pas de temps s'exclamer ou
questionner. Elle vint rejoindre les enfants dans la caravane de son fils
et affirma avec un bon sourire qu'elle se chargeait de cacher le petit
prince. Pour commencer, elle lui procurerait des vtements de fille et
mme un beau ruban rouge pour mettre dans ses cheveux. Elle le
ferait passer aux yeux de tous pour sa petite-fille, venue sjourner
quelque temps auprs d'elle.
FORT

136

Bruno commenait dj protester quand une immense clameur


s'leva au-dehors.
Les ours! Les ours se sont chapps!
Toni arriva en courant.
Fank ne peut pas quitter son lit, expliqua-t-il. Il faut qu'Henri
fasse quelque chose!
Bien entendu, Henri n'tait pas encore au courant de cette
histoire d'ours. Jacques la lui expliqua en quelques mots.
Ce serait une terrible perte pour le cirque, dit-il en conclusion,
si l'on n'arrivait pas mater ces animaux et s'il fallait les tuer. Essaie
de les ramener la raison!
L'un des ours n'avait pas encore quitt la cage brise et se
contentait de gronder. Personne n'osait l'approcher. Les autres rdaient
autour de la caravane du patron, enferm l'intrieur. Henri rflchit
rapidement.
O pourrais-je me procurer de la viande? demanda-t-il. Ou
encore du miel?
Je ne sais pas, dit Pedro, mais il y a un seau de mlasse l-bas.
Attends! Je vais le chercher!
Quand Henri eut le seau, il se rapprocha un peu des ours qui
tournrent la tte vers lui. Jacques lui cria quelques conseils de
prudence et le regarda faire de loin, fascin. Henri releva ses manches
et plongea ses bras jusqu'au coude dans l'pais sirop sucr. Puis il se
rapprocha davantage des ours et s'assit par terre, le seau ct de lui.
Il attendit. Les fauves grognrent un peu plus fort. Les gens du voyage
regardaient de tous leurs yeux, prts intervenir en cas de ncessit
absolue.
Soudain, l'un des ours flaira la mlasse, cette friandise que Fank
leur donnait parfois. Gomme Henri avait pris la prcaution d'en
rpandre un peu autour de lui, l'animal se mit soudain lcher l'herbe.
Son compagnon se prcipita pour prendre sa part du rgal. Bientt, les
deux ours furent tout prs du jeune garon qui restait strictement
immobile. Ils s'arrtrent alors et tendirent le museau. Henri avana la
main avec une lenteur calcule et l'agita de manire que les fauves
sentissent bien l'odeur de la

137

mlasse. Puis il se mit parler, de cette voix spciale que,


prtendait Denise, il prenait toujours pour charmer les btes . Il
s'adressait aux ours d'un ton monotone, envotant. Les animaux
coutrent. Puis ils recommencrent grogner, se turent et coutrent
encore. Henri parlait toujours.
Au bout d'un moment, avec l'odeur de la mlasse, la propre
odeur d'Henri arriva aux narines des deux plantigrades. Cette odeur
leur plut autant que l'autre : c'tait celle d'un ami. Alors, le premier
ours s'avana soudain et lcha la main d'Henri. L'autre ours se risqua
lui aussi et, son tour, se rgala de mlasse. Par une suite de
mouvements imperceptibles qui lui prirent un certain temps, Henri se
releva alors et, sans cesser de parler, trempa nouveau ses mains dans
la mlasse et les tendit aux ours.
Puis, reprenant le seau, il se mit marcher reculons, versant
terre au fur et mesure un peu du sirop parfum. A mi-chemin de la
cage, il s'arrta, tendit le seau un ours et, de sa main libre, caressa la
tte de l'autre. Un frisson parcourut la foule angoisse. Chacun
tremblait pour le courageux garon.
Mais les ours ne ragirent pas. Ils n'avaient plus peur. Ils
n'taient plus en colre. Ils avaient trouv un ami qui leur permettait
de se rgaler aprs leur long jene.
De son ct, Henri comprenait qu'il tenait la victoire,
condition, bien entendu, que la foule conservt son silence et son
immobilit... Il se remit en marche, rpandant toujours de la mlasse
sur ses pas. Les ours le suivirent, dociles.
Arriv la cage, Henri poussa le seau l'intrieur, et les ours se
prcipitrent la suite de la friandise. Celui qui tait rest dans la cage
cessa de grogner pour participer au rgal.
Alors Jacques passa deux barres de fer qui se trouvaient l en
travers de la porte dmolie et s'essuya tranquillement les mains avec
son mouchoir.
De la foule une vibrante acclamation s'leva. Les gens se rurent
de toutes parts vers le jeune dompteur. C'tait

138

qui le fliciterait pour son habilet et son courage. Henri


souriait d'un air modeste. Il tait content de son succs. Pedro, de son
ct, avait couru porter la bonne nouvelle Fank : ses ours taient
sauvs et tout danger cart!
Un peu plus tard, Henri alla porter de la viande aux ours. Ceuxci le reconnurent aussitt et acceptrent de manger. Il n'y avait plus
qu' attendre qu'ils fassent la digestion en dormant. Alors, on
rparerait la porte de leur cage et tout irait pour le mieux.
Il s'agissait maintenant d'expliquer la prsence du jeune
dompteur, de Denise et de Lucette. Pedro dclara la ronde qu'Henri
tait un ami de Jacques que celui-ci avait appel la rescousse. Les
deux filles taient ses surs et avaient suivi, pousses par la curiosit.
Tout le monde s'imagina que les nouveaux venus faisaient partie d'un
cirque. On se contenta de fliciter Henri, sans trop lui poser de
questions.
Le patron, de son ct, loua trs haut l'habilet et le courage du
jeune garon. Il tait mme si content de l'heureux dnouement de
l'affaire qu'il demanda Henri s'il pouvait faire quelque chose pour
lui. Henri sauta sur l'occasion.
Oui, rpondit-il. Depuis la disparition du roi, on s'agite
beaucoup dans le pays. Cela m'ennuierait de me remettre en route
avec mes jeunes surs. Les chemins ne sont pas tellement srs, avec
la guerre civile qui menace d'clater tout instant. D'ailleurs,
j'aimerais prendre soin de vos ours jusqu'au complet rtablissement de
Fank.
Le patron ne demandait pas mieux que de garder Henri.
Cependant, lui aussi redoutait la guerre civile. Il dcida donc qu'on
lverait le camp ds le lendemain.
Le comte Paritol est tout-puissant Borken, expliqua-t-il, et il
a sans doute quelque chose voir avec la disparition du roi. Je crois
qu'il vaut mieux nous loigner au plus vite de la zone dangereuse
avant qu'un conflit clate.
Les enfants eurent bien du mal cacher leur joie. S'loigner de
Borken! C'tait l leur plus cher dsir. Peut-tre pourraient-ils envoyer
enfin un message Ren !
139

Tous allrent s'enfermer dans la caravane de Pedro, l'exception


de Bruno que la mre du jeune garon de cirque avait emmen dans la
sienne et tenait dissimul tous les regards.
Qu'allons-nous faire maintenant? demanda Jacques. Pour
l'instant, le cirque est une bonne cachette.
- C'est vrai, opina Denise. Mais nous pouvons tre srs que le
comte va remuer ciel et terre pour retrouver ses prisonniers. Bruno
sera dguis en fille. Parfait! Mais Lucette, Henri et moi, nous serons
facilement identifiables.
- J'ai une ide! s'cria Pedro. Pourquoi ne pas vous dguiser
aussi? Il y a des costumes d'Hindous en rserve. M'man vous passera
la peau du visage et des mains au brou de noix et, comme vous serez
censs ne parler que votre langue maternelle, vous n'aurez mme
pas ouvrir la bouche si l'on vous pose des questions.
Les autres trouvrent l'ide magnifique. Et puis, comme il tait
deux heures du matin et que l'on devait se lever tt, tous allrent se
coucher : les trois garons, rouls dans des couvertures, sous la
caravane, et les filles l'intrieur.
Bruno, pendant ce temps, tendu sur une couchette prs de la
mre de Pedro, n'arrivait pas s'endormir. Il avait honte des deux
petites nattes, termines par un ruban rouge, que m'man avait faites
avec ses cheveux. Elle lui avait pass une chemise de nuit de fille. Et
que serait-ce, demain, quand Bruno devrait dambuler avec une robe
et un tablier brod?
Le pauvre garon se tracassait aussi pour son oncle. Pourvu qu'il
ft sain et sauf! Bruno le souhaitait de tout son cur. Il s'endormit
enfin.
Le lendemain matin, les enfants eurent beaucoup de mal se
lever. Tous billaient se dcrocher la mchoire.
Henri alla voir les ours. Leur cage avait t rpare et les trois
plantigrades semblaient repus et encore moiti endormis. Cependant,
en flairant leur ami, ils finirent par se rveiller tout fait et vinrent
lui en se dandinant lourdement, comme pour lui faire fte.
Allons, allons, voil qui est bien! dit Henri en se

140

risquant caresser le plus proche travers les barreaux.


Ce matin-l, Fank allait beaucoup mieux, bien qu'il ne pt pas
encore se lever. Henri lui fit une petite visite et Fank le remercia, des
larmes de gratitude dans les yeux.
Mais m'man, toujours active et approuvant l'ide de Pedro,
commena prparer des vtements d'Hindous pour transformer
Henri, Denise, Lucette et mme Jacques, trop facilement
reconnaissable lui aussi. Et quand, trois heures plus tard, le cirque se
mit en route, personne n'aurait pu identifier les quatre enfants au teint
bronz sous leur dguisement. Quant Bruno, c'tait une russite.
Il faisait une ravissante petite fille.
Je vous prsente ma petite Anna-Maria ! annona la maman
de Pedro en poussant Bruno devant elle.
Le jeune prince se sentait gn et presque honteux, mais les
autres enfants le mirent vite l'aise.
Ce dguisement est gnial, assura Jacques. L-dessous le
comte lui-mme et Mme Tatiosa ne te reconnatraient pas, mme s'ils
te regardaient sous le nez!
- Allons, viens, Anna-Maria, dit Lucette en souriant. Il vaut
mieux que nous prenions tout de suite l'habitude de t'appeler comme
a.
Bruno releva d'un air fier sa tte brune qu'encadraient de faon
comique les deux petites nattes.
Je ne tarderai pas redevenir le prince Aloysius! dclara-t-il.
Et mme, si mon oncle est mort, je serai alors bien forc de devenir
roi!
- Atchoum! Ainsi soit-il! approuva Kiki. Et le futur roi luimme fut oblig de sourire.

141

CHAPITRE XX
UNE FOUILLE EN RGLE
une longue procession de lourds tracteurs et de
camions s'loigna de Borken. L'tat du chemin ralentissait encore sa
marche. Les enfants avaient presque l'impression de faire du surplace. Ils avaient tellement hte de quitter cette rgion o le comte
Pari toi rgnait en matre!
Malgr tout, la bonne humeur tait l'ordre du jour. Chacun tait
content pour des motifs diffrents. Les enfants se rjouissaient d'avoir
chapp au comte, et les autres membres du Mondial-Circus ne
cachaient pas leur soulagement la pense que les ours taient
redevenus inoffensifs. Henri s'tait install dans le camion de Fank qui
suivait la cage roulante des ours. Toni conduisait le camion de m'man,
Pedro et Jacques ses cts. Les filles taient l'intrieur, avec
Bruno.
BIENTT

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O allons-nous? demanda Denise Pedro en passant la tte


par la fentre qui donnait sur la banquette du conducteur.
- Je ne le sais pas au juste, rpondit l'interpell. Le patron va
rechercher sans doute un endroit plus tranquille que Borken. Peut-tre
dcidera-t-il de s'arrter tout prs de la frontire, afin de pouvoir la
franchir sans retard si la guerre civile clate. Mais je crois plutt qu'il
prfrera encore quitter tout de suite la Tauri-Hessia et donner sa
prochaine reprsentation l'tranger.
- Une chose est certaine, intervint Toni. C'est que tous les
conducteurs ont reu l'ordre de circuler en dehors des routes
principales. Des patrouilles doivent sillonner le pays, et nous ne
tenons pas nous jeter dans les jambes des militaires.
Denise retira sa tte de la petite fentre et se tourna vers Lucette.
Pedro pense que nous allons l'tranger, lui dit-elle. Quel
malheur que nous n'ayons pas pu encore nous mettre en rapport avec
maman ou avec Ren! Ils doivent tre mortellement inquiets notre
sujet, j'en suis sre!
- La police franaise nous cherche sans doute de tous les cts...
sauf en Tauri-Hessia, mit Lucette. La seule chose qui me console
c'est que nous sommes l'abri ici. J'en avais assez d'tre enferme
dans la chambre de la tour.
Vers la fin de la matine, on n'avait pas encore parcouru
beaucoup de chemin. On fit une halte pour manger. La campagne tait
pleine de fleurs et le soleil d'avril tait trs chaud. Zozo, le mulot,
sortit de la poche de Henri pour prendre sa part du festin.
Je ne sais pas ce que nous aurions fait sans toi, Zozo, lui dit
son matre. Tu nous a amuss par ton espiglerie quand nous tions
prisonniers et c'est toi qui as averti Jacques de notre prsence derrire
la grosse porte!
Bientt cependant on se remit en route. Le dfil des camions et
des tracteurs dboucha au bout d'un moment sur une large voie
nationale. Aprs l'avoir suivie sur moins

143

d'un kilomtre, les conducteurs avaient mission de tourner tout


de suite droite pour prendre un nouveau chemin secondaire. Mais
avant mme d'arriver ce tournant, un fait alarmant se produisit...
Trois puissants camions militaires rattraprent le cirque et
obligrent le camion de tte s'arrter. Toute la colonne en fit autant.
Alors des soldats sautrent hors des camions et s'avancrent, sous la
conduite d'un capitaine.
Les gens du cirque les regardrent d'un air inquiet. Que signifiait
ce dploiement de la force arme? Et pourquoi leur ordonnait-on de
faire halte? Ils n'avaient rien fait de mal!
A leur tour ils sautrent sur la route et s'assemblrent par petits
groupes, attendant ce qui allait arriver. Jacques passa la tte
l'intrieur du camion de la maman de Pedro et la prvint :
Attention! Je crois qu'on va fouiller les roulottes! Bruno!
N'oublie pas que tu es une fille. Parle le moins possible quand les
soldats seront l. Evite mme de leur rpondre. Tche d'avoir l'air
intimide.
Pedro, de son ct, comprenait fort bien ce qui allait arriver. Il
appela Denise et Lucette.
Sortez! leur dit-il. Mlez-vous aux gens du cirque. Allez avec
Toni et Bingo. Je vais vous suivre. Je vous tiendrai par l'paule, d'un
geste amical, comme si je vous connaissais depuis toujours.
Henri, lui, ne bougea pas. Il tait officiellement dompteur d'ours,
et il entendait le demeurer. Et puis, si les soldats effrayaient les fauves,
il serait porte pour les apaiser.
Le capitaine du dtachement alla trouver le patron.
Nous allons fouiller votre cirque, annona-t-il d'un ton sec.
Nous souponnons que vous cachez ici quelqu'un que nous
recherchons. S'il en est ainsi, gare vous! Mieux vaut dans ce cas
l'avouer tout de suite. a vous pargnera des ennuis!
Le patron parut surpris.
Je ne sais pas de quoi vous voulez parler, dit-il.

144

Fouillez mes voitures si vous voulez ! a ne me drange pas !


Il pensait que les soldats taient la recherche d'un dserteur,
sans doute un jeune homme. Il ne lui vint pas l'ide qu'il pt s'agir
d'un petit garon,... surtout du prince Aloysius !
Le capitaine jeta un ordre bref. Ses soldats se mirent alors
fouiller camions et remorques l'un aprs l'autre, soulevant la moindre
couverture pour voir si personne ne se cachait dessous. Deux d'entre
eux avisrent Henri. Or on leur avait dit qu'outre le prince, trois autres
enfants s'taient vads. Ils interpellrent le jeune garon qui, fidle
la nationalit hindoue qu'il avait adopte, fit signe qu'il ne comprenait
pas.
Cependant, la voix aigre des soldats avait irrit les ours dans leur
cage roulante. Ils commencrent gronder sourdement. L'un d'eux se
rua mme contre les barreaux. Toni accourut la rescousse.
Qu'y a-t-il? s'cria-t-il. Reculez, je vous prie. Ces animaux
sont dangereux. Hier dj nous avons eu des ennuis avec eux. Le
jeune garon ici prsent a eu beaucoup de mal les calmer...
Comme les soldats n'avaient pas l'air convaincus, Henri prit une
dcision rapide. Il se dirigea vers la cage aux ours et se faufila
l'intrieur. Trs vite, il russit apaiser ses nouveaux amis quatre
pattes.
Les soldats le regardaient, aprs s'tre reculs par prudence. La
dmonstration convainquit le capitaine qu'Henri tait un vritable
dresseur d'ours. Il passa une autre voiture.
Les soldats accordrent peine un regard Denise et Lucette.
Elles avaient tellement l'air de vritables petites Hindoues !
En revanche, le capitaine fixa un regard souponneux sur Pedro.
Ce garon n'tait-il pas l'un des enfants qu'il recherchait? Pour s'en
assurer, il lui adressa la parole en tauri-hessien, et Pedro lui rpondit
dans la mme langue. Or, comme Pedro tait trop grand pour tre le
prince

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Aloysius et que les autres enfants ne parlaient pas la langue du


pays, l encore le capitaine devait s'avouer battu.
Dpit par son chec, il se retourna contre Lucette et Denise. Les
deux filles, qui estimaient le danger pass, sentirent leurs inquitudes
renatre. Pourquoi les interrogeait-on nouveau? Elles firent signe
qu'elles ne comprenaient pas. Pedro intervint.
Ces deux-l, expliqua-t-il avec un large sourire, sont les surs
du garon qui dompte les ours. Comme lui elles ne parlent que leur
langue maternelle. Le capitaine n'ayant pas encore l'air trs
convaincu, Denise risqua le tout pour le tout. Elle se lana dans une
longue phrase, dans un jargon qui ne voulait rien dire.
Comme le capitaine ne comprenait pas un seul mot (et pour
cause!) de son discours, Pedro se chargea de traduire .
Elle trouve, dclara-t-il avec un sourire de plus en plus large,
que vous tes magnifique dans votre uniforme,... bien plus beau que
les officiers de son pays!
Flatt, le capitaine adressa son plus gracieux sourire Denise et
Lucette qui avaient grand mal ne pas clater de rire. Puis il les
salua militairement et s'loigna, persuad qu'elles n'taient pas
Franaises et n'avaient rien de commun avec les fugitives qu'on lui
avait signales.
Maintenant, les soldats se dirigeaient vers la roulotte de la mre
de Pedro. Jacques, qui n'avait pas quitt le sige avant, les regardait
venir, Kiki perch sur son paule.
Quand les soldats arrivrent prs de lui, il dsigna le perroquet
en disant : Arka Powke , ce qui, en tauri-hessien, signifiait
Perroquet savant .
Kiki, son habitude, ne demandait pas mieux que de donner une
petite reprsentation. Il commena sans se faire prier. Les soldats ne
tardrent pas se tordre de rire. Attir par le bruit, le capitaine se
prcipita vers eux. Il n'avait pas envie de rire, lui!
Que faites-vous l? demanda-t-il d'une voix rude. N'avez-vous pas
honte de perdre ainsi votre temps? Ce garon n'est pas de ceux qui
nous intressent. Vous voyez

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bien qu'il fait partie du cirque. C'est un montreur de perroquet!


Fouillez-moi ce camion. Et plus vite que a!
Deux soldats se htrent de pntrer dans la roulotte de m'man.
Tout de suite ils aperurent Bruno qui, sous l'aspect d'Anna-Maria,
tait assis ct de la mre de Pedro.
Cette gamine, demandrent-ils, qui est-elle? Quel est son
nom?

147

CHAPITRE XXI
L'EPICERIE AMBULANTE
leva les yeux d'un air timide puis il enfouit son visage
dans le giron de m'man, comme effray par l'intrusion des soldats.
Allons, allons, dit m'man en lui tapotant l'paule. Rponds
ces messieurs, ma petite Anna-Maria, et montre-leur la jolie robe de
poupe que tu es en train de coudre...
Bruno-Anna-Maria se retourna et, d'un geste craintif, exhiba une
petite robe brode,... uvre de la ruse m'man, bien entendu.
Cette enfant est ma petite-fille, expliqua m'man d'un air
indulgent, mais je n'arrive pas la gurir de sa timidit. Elle ne me
quitte jamais et refuse mme d'aller jouer avec les autres. Allons, dis
quelque chose, Anna-Maria !
BRUNO

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Je... j'ai peur d'eux! murmura la fausse petite-fille en se


cachant de nouveau le visage contre sa grand-mre.
Allons, laissez-la tranquille, dit le capitaine en
souriant. Nous ne voulons pas l'ennuyer.
II quitta la roulotte. Les enfants flicitrent Bruno d'avoir si bien
jou la comdie... et la maman de Pedro d'avoir si bien rgl la mise
en scne. Quelques instants plus tard les camions militaires
repartaient, emportant le capitaine et ses soldats bredouilles. La
longue thorie des voitures du cirque se remit en marche.
Maintenant que l'alerte tait passe, Bruno entendait dpouiller
son dguisement et reprendre ses vtements habituels.
Jamais de la vie! protesta Jacques. Nous allons tous rester
comme nous sommes. Sait-on jamais? Nous pouvons subir une
nouvelle fouille!
Le jeune prince fut bien oblig de se rendre ces raisons... On se
trouvait prsent sur un chemin de campagne et les lourds tracteurs
avanaient plus lentement que jamais. C'est peine si l'on faisait du
vingt l'heure. Quand la nuit tomba, on s'arrta pour camper au pied
d'une colline. Btes et gens dormirent d'un profond sommeil, en
particulier Toni, Bingo et tous les enfants qui taient rests veills
presque toute la nuit prcdente.
Au matin, le patron se mit en colre en dcouvrant qu'on s'tait
tromp de route. On dcida de rebrousser chemin jusqu'au prochain
carrefour pour repartir dans la bonne direction. L'endroit o l'on se
trouvait tait particulirement dsert et cela ne faisait pas l'affaire de
m'man.
J'ai hte d'arriver dans une ville, confia-t-elle aux enfants. Il
faut que j'aille dans les magasins faire des achats. Il me manque
beaucoup de choses : du fil, des aiguilles, de la laine, des botes de
conserves, des ptes, que sais-je encore !
Patience, m'man! conseilla Pedro. Nous rencontrerons
peut-tre d'ici peu une picerie-mercerie ambulante. Il y en a
beaucoup dans ce pays, je l'ai remarqu.

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Une picerie-mercerie ambulante? questionna Denise,


intrigue. Qu'est-ce que c'est?
Comment, tu ne connais pas a? Je crois qu'il en existe aussi
en France. C'est une sorte de camionnette, conduite par un
colporteur qui va ainsi de village en village et de ferme en ferme
proposer toutes sortes de marchandises.
Oui! s'cria Jacques. J'en ai dj vu dans les pays de
montagne. Tu devrais avoir honte de ton ignorance, Denise !
Le cirque venait juste de s'orienter, dans la bonne voie cette fois,
quand une camionnette de colporteur apparut, arrte au bord du
chemin. Le crpuscule venait de tomber et le patron du MondialCircus avait prcisment ordonn de camper dans les parages.
Tu as de la chance, m'man! dclara Pedro. Tu vas pouvoir
acheter tout ce dont tu as besoin!
L'picerie ambulante appartenait deux hommes vtus comme
des paysans tauri-hessiens. L'un tait petit et gros, l'autre grand et bien
dcoupl. Leurs figures taient brunes, avec une moustache en brosse.
Une tignasse hirsute et mal taille couronnait leur front.
Jacques se tourna vers Bruno :
II vaut mieux que tu restes cach, conseilla-t-il. Je me mfie.
Qui sait si ces hommes ne sont pas des espions envoys par le comte
Paritol?
Les enfants considrrent les colporteurs avec dfiance. Dj les
gens du cirque s'attroupaient autour de la camionnette. Tout souriant,
le petit gros en releva le panneau arrire et l'on aperut, l'intrieur,
des tagres charges d'une foule de denres les plus diverses. Chacun
se mit faire ses achats en bavardant et en riant. M'man tait au
premier rang, Pedro ses cts. La pseudo-Anna-Maria avait ordre de
ne pas quitter la roulotte. Les autres enfants se tenaient quelque
distance de l'picerie ambulante.
Je ne peux pas y rsister, dclara soudain Denise. J'ai envie de
m'approcher et d'acheter aussi quelque chose. J'ai d'ailleurs besoin de
savon. Prte-moi un peu

150

d'argent tauri-hessien, Jacques, s'il te plat. Je


ne crois
vraiment pas que ces hommes soient des espions.
Oui, tu dois avoir raison, admit Jacques. Ils ont l'air de
marchands authentiques. Allons-y... mais, malgr tout, dfense
Bruno de bouger!
Le colporteur petit et gros parlait beaucoup. Tout en faisant son
boniment, il vendait sa marchandise et son stock diminuait vue
d'il. Son compagnon, lui, ne disait pas un mot. Il se contentait
d'encaisser l'argent et de rendre la monnaie. Jacques s'approcha, Kiki
sur l'paule.
Arka pawke! s'cria Kiki tout joyeux. Bonjour! Bonne nuit!
Essuie-toi les pieds! Mouche-toi! Atchoum!
Le grand colporteur tressaillit. Il jeta un coup d'il scrutateur
Jacques, puis au perroquet que le jeune hindou faisait taire d'une
tape sur le bec.
Jacques surprit ce coup d'il et en prouva une sorte de malaise.
Pourquoi l'homme le regardait-il ainsi?
Lucette, ses cts, dsigna soudain un sac de caramels.
Je voudrais a , dit-elle en franais. Jacques vit l'homme se
raidir. Sentant ses soupons renatre, il prit sa sur par le bras et
l'entrana vivement dans la foule.
Qu'y a-t-il, Jacques? demanda Lucette, toute surprise.
Le grand colporteur a l'air de s'intresser nous et a ne me
plat gure. Allons rejoindre Bruno!
Ils trouvrent le jeune prince en train de bouder dans la roulotte.
Bruno, redouble de prudence! conseilla Jacques. Nous avons
aperu quelqu'un de suspect. L'un des marchands m'a regard sous le
nez et il a entendu Lucette parler franais. Il a paru aussi s'intresser
Kiki.
L'ennuyeux, dclara Henri qui avait rejoint les autres,
c'est que l'picerie ambulante va rester cette nuit prs de nous.
Comment cela? Ils ne s'en vont pas?

151

Non. Pour ces gens-l la journe a t bonne. Le cirque a


dvalis leurs rayons. Ils n'ont pas besoin d'aller plus loin et vont
camper l, deux pas.

Flte! dit Jacques. Il va nous falloir ouvrir l'il!


Cette nuit-l, comme l'ordinaire, Denise et Lucette montrent
se coucher dans la remorque de Pedro. Bruno resta en sret auprs de
la brave m'man. Henri, Jacques et Pedro s'enroulrent dans leurs
couvertures et s'allongrent sous la caravane des filles.
Pedro s'endormit presque tout de suite. Jacques et Henri, l'esprit
inquiet, restrent veills, les yeux grands ouverts mais sans parler, de
peur de troubler le sommeil de leur ami... Soudain, Jacques pressa la
main d'Henri.
J'entends quelque chose, lui glissa-t-il l'oreille. On dirait que
quelqu'un rampe vers nous...
Jacques se redressa sans faire de bruit et saisit sa lampe
lectrique. Oui, il ne se trompait pas, ... une ombre se dirigeait
quatre pattes vers la petite caravane. Jacques n'hsita plus et alluma sa
lampe.
Un visage surpris apparut dans le faisceau lumineux. Un homme
tait l, tout prs, en train d'avancer sur les mains et les genoux :
c'tait le plus grand des marchands ambulants. Ses yeux brillaient sous
sa tignasse hirsute.
Que voulez-vous? demanda Jacques d'un air froce. Qu'est-ce
que c'est que ces faons de surprendre les gens en pleine nuit? Je vais
appeler mes compagnons. Gare vous!

152

CHAPITRE XXII
COUP DE THTRE
CHUT!... commena l'homme.
Mais Kiki ne lui laissa pas le temps de poursuivre. Il s'abattit sur
son paule et commena lui mordiller l'oreille, ce qui, chez le
153

perroquet, tait une grande preuve d'affection. Le colporteur se mit


rire.
Brave Kiki , murmura-t-il en flattant l'oiseau. Jacques
tait stupfait. Pourquoi Kiki se conduisait-il ainsi, et comment cet
homme connaissait-il le perroquet? Ce fut Henri qui devina le
premier...
Ren! Oh! Ren! C'est bien vous? Quel merveilleux
dguisement !
Avec un rire silencieux, Ren -- car c'tait bien lui -ta sa
perruque et arracha sa petite moustache en brosse. Jacques et Henri se
jetrent son cou. Ils avaient l'impression de rver. Ils dliraient de
joie. Ren, le cher Ren, les avait rejoints.
C'est Kiki qui m'a aid vous retrouver, dit le jeune homme.
Et j'ai aussi reconnu la voix de Lucette. Mais quant vous identifier
sous vos dguisements... avec votre visage pass au brou de noix...
Oh! Jacques, quel soulagement pour moi quand j'ai vu Kiki sur ton
paule!... Mais o sont les filles? Dans cette caravane? Parfait!
- Dire que je vous souponnais d'tre un espion! soupira
Jacques. Attendez, je vais rveiller Denise et Lucette, et aussi Pedro
que nous allons mettre au courant.
Un instant plus tard, toute la compagnie tait entasse dans la
caravane de Pedro. Lucette tait peut-tre la plus heureuse de tous.
Elle pleurait de joie et n'en avait pas honte.
Comment va maman? demanda Denise.
- Elle va bien mais se tourmente votre sujet. Nous avons t
rduits merci tous les deux le soir de votre enlvement et un paysan
nous a dlivrs au matin seulement. Entre-temps, vous aviez disparu.
Nous avons signal le fait la police mais on a tu le nom de Bruno. Il
ne fallait pas que la nouvelle en arrivt en Tauri-Hessia.
Jacques et Henri contrent ensuite leurs aventures. Celle de
Jacques, surtout, tait tellement incroyable, que Ren en resta bouche
be. Dire que le jeune garon avait russi dlivrer tout le monde...
mme le prince Aloysius qui se trouvait, dguis en fille, bien l'abri
dans la caravane d' ct!
Ren, dit Jacques, vous ne nous avez pas encore expliqu
pourquoi vous tiez ici... transform en colporteur tauri-hessien.

154

Oh! c'est bien simple, rpondit Ren. Lorsque le


gouvernement franais a appris que le roi avait t enlev ou assassin
- - car nous ne sommes pas encore renseigns sur ce point , on m'a
envoy ici en avion, de toute urgence, avec mission de dcouvrir ce
qu'il y avait d'exact dans cette histoire et de retrouver Bruno si je le
pouvais. J'tais en quelque sorte responsable du petit prince, et

c'est pour cela que l'on m'a choisi. Je me doutais que Bruno avait
t emmen en Tauri-Hessia... et j'esprais bien vous y retrouver par la
mme occasion.
Quelle chance que nous nous soyons rencontrs
presque tout de suite! s'merveilla Denise. Mais comment se fait-il
que vous soyez venu tout droit dans cette rgion?
Mes suprieurs taient certains que l'enlvement du roi
avait t complot par le comte Paritol. Voil pourquoi je me rendais
Borken, le fief du comte, sous le masque d'un colporteur, et
accompagn d'un autre dtective, mon compagnon, qui parle la
langue du pays.
Il faut prvenir tante Alice que nous sommes tous sains et
saufs! mit Lucette.
Je lui enverrai un message ds demain, promit Ren.
Et maintenant, dites-moi... avez-vous la moindre ide de l'endroit
o le roi peut tre cach?
Au chteau de Borken, c'est sr! rpondit vivement Jacques.
Pourquoi le crois-tu, mon petit Jacques?
Eh bien, l'avant-veille de la disparition du roi, j'ai
assist une rencontre nocturne entre le comte Paritol et Mme
Tatiosa. Ils avaient l'air contents... comme si leurs plans taient
prs d'aboutir. Cette nuit-l aussi j'ai dcouvert plusieurs passages
secrets l'intrieur du chteau. S'il y a bien un endroit o l'on peut
155

dissimuler un prisonnier, c'est l. Quand j'ai aperu le comte, il sortait


d'un couloir pratiqu l'intrieur du mur et j'ai pens depuis qu'il
venait de prparer l'endroit o il s'apprtait accueillir le souverain
dtrn.
Tu dois avoir raison, approuva Ren, songeur. Le chteau est
son repaire et il est normal qu'il ait voulu garder sous la main la fois
Bruno et son oncle. Il me reste maintenant pntrer l'intrieur de la
forteresse et voir ce que je peux faire. Guido, mon camarade,
russira peut-tre nous faire entrer au chteau sous prtexte
d'offrir sa marchandise.
J'ai une meilleure ide! s'cria Jacques. Je vous ai parl du
passage secret que j'ai suivi pour sortir du chteau, n'est-ce pas?
Pourquoi ne l'utiliserions-nous pas? Il aboutit la salle de bal.
Le seul ennui, c'est que j'ignore le mcanisme qui actionne le tableau
servant de porte!
Bah! Je le trouverai bien! affirma Ren. Ton ide est
excellente, Jacques. Cela ne t'ennuie pas de venir avec Guido et moi
pour nous indiquer ce fameux passage?... Si nous pouvions seulement
dcouvrir que le roi est prisonnier mais vivant, ce serait dj un grand
pas de fait. C'est gal, les plans du comte Paritol sont bien compromis
avec l'vasion de Bruno! Le pays n'a plus de souverain... et l'hritier
du trne a disparu lui aussi!
Je serai trs heureux de vous accompagner , assura Jacques,
rouge de joie.
Henri et Denise auraient bien voulu eux aussi partir avec Ren,
mais le jeune homme les convainquit de rester sur place pour veiller
la scurit de Bruno.
Quand nous mettrons-nous en route? demanda Jacques, plein
d'un bel enthousiasme. Pourquoi pas tout de suite? La nuit est trs
sombre.
Le plus tt serait le mieux,- en effet, approuva Ren en se
levant. Attendez-moi ici. Je vais chercher Guido. Il faut avant tout
lui expliquer la situation. Comme il va tre tonn !
En son absence, les enfants achevrent de se remettre du choc
qu'ils avaient prouv.
Quelle nuit! soupira Henri. Avoir retrouv Ren comme cela !

156

Tout va s'arranger maintenant, affirma Lucette avec


confiance. Il en est toujours ainsi quand Ren est l.
Ne te rjouis pas trop vite! conseilla Denise. L'aventure n'est
pas encore termine!
Ren revint, suivi de Guido. On le mit rapidement au courant et
lui aussi fut d'avis de partir tout de suite.
Prts? demanda Ren. Dans ce cas, en route!
Les deux hommes et Jacques prirent cong des autres et sortirent
de la caravane. La camionnette des colporteurs tait deux pas, et les
trois compagnons y montrent... sans oublier Kiki. Jacques, bien
entendu, avait retrouv

ses vtements ordinaires, ce dont il tait trs heureux.


Guido se mit au volant et dmarra. Il prit la route de Borken, et
la voiture fila comme le vent. La distance parcourir n'tait d'ailleurs
pas grande. Outre que les voitures du cirque avanaient lentement,
elles avaient t retardes en prenant une mauvaise direction et en
revenant en arrire. De plus, un moteur puissant se cachait sous le
capot de la camionnette. Il ne fallut pas plus d'une heure pour arriver
Borken.
La ville tait peine claire.
Nous pourrions garer la voiture dans le terrain vague o le
Mondial-Circus tait install, suggra Jacques. Le chteau est situ sur
la petite colline qui est juste ct.
Les deux hommes suivirent son conseil et, guid par lui,
s'engagrent sur le terrain et dissimulrent la camionnette derrire un
gros buisson. Puis ils commencrent gravir la colline.
Arriv la tour de la Cloche, Ren recommanda la plus grande
prudence. Peut-tre y avait-il une sentinelle l, depuis l'vasion des
prisonniers. Jacques s'avisa soudain que plusieurs fentres du chteau
taient claires.

157

C'est trange! murmura Ren. On dirait que les conjurs


tiennent une sance de nuit. Raison de plus pour que nous allions voir
cela de prs!
Il existe un regard qui donne dans la chambre du conseil,
se rappela Jacques tout haut. Peut-tre pourrons nous voir par l!
Essayons toujours, approuva Ren. Montre-nous le
chemin, Jacques!
Tous trois entrrent avec prcaution dans la tour de la Cloche o,
par bonheur, aucune sentinelle ne veillait. Jacques dsigna la trappe
dans le sol et Ren la souleva. Les trois compagnons descendirent
dans la cave au-dessous. Guido prit soin de refermer la trappe derrire
eux.
Ren alluma la puissante torche lectrique qu'il avait emporte
avec lui. Avec un sursaut, Jacques s'aperut que Guido et Ren
tenaient maintenant un pistolet la main.

158

Puis ils commencrent gravir la colline.

159

Sans doute jugeaient-ils prudent de ne rien laisser au hasard.


Par l ! indiqua le jeune garon en dsignant le trou rond qui
faisait communiquer la cave et le passage secret. Ne faisons pas de
bruit. Le moindre cho pourrait nous trahir.
En silence, les trois visiteurs nocturnes s'engouffrrent dans le
trou.

160

CHAPITRE XXIII
LE ROI PRISONNIER
Au DBUT, Ren et Guido eurent quelque mal suivre
Jacques dans l'troit passage qu'ils durent parcourir demi courbs
vers le sol. Ils dbouchrent enfin dans un couloir plus large, et les
deux hommes poussrent un soupir de soulagement.
Nous sommes tout prs de la salle du conseil maintenant,
chuchota Jacques. Si vraiment les conspirateurs sont en train de tenir
une confrence, nous les verrons grce au regard. Dommage qu'il n'y
ait qu'un seul trou de cette sorte dans le mur.
- Tche de le reprer! dit Ren.
Au bout de quelques pas, Jacques aperut un mince rayon
lumineux qui semblait jaillir du mur, la hauteur de son front. C'tait
le regard! Il l'indiqua du geste
Ren. Celui-ci s'approcha du trou et, comme une seule

161

personne la fois pouvait l'utiliser, il y colla son il. En tant que


chef de l'expdition, il devait tre renseign le premier.
Le jeune homme aperut la pice telle que Jacques la lui avait
dcrite : des chaises disposes autour d'une table portant de quoi
crire. Seulement, maintenant, un grand lustre clairait la pice, et les
siges taient occups.
Le comte Paritol prsidait l'assemble. A sa droite se trouvait
assise sa sur, Mme Tatiosa. A sa gauche, un homme mordillait sa
moustache. Ren le reconnut d'aprs les photographies qu'il en avait
vues dans les journaux : c'tait le premier ministre, le comte Hartius. Il
avait l'air mal l'aise et ennuy.
Il y avait encore l plusieurs militaires en uniforme et aussi un
homme offrant une grande ressemblance avec Bruno : l'oncle du petit
prince, le roi de Tauri-Hessia !
A sa vue, Ren retint une exclamation de joie. Ainsi, le roi tait
vivant! Ces misrables ne l'avaient pas supprim! Quelle agrable
constatation!
Si je pouvais le dlivrer, songea le jeune homme, tout irait ds
lors trs vite. Bruno a dj chapp aux griffes du comte. Si le roi
s'vade son tour, c'est la guerre civile vite! Comment faire?
En attendant, Ren coutait de ses deux oreilles. Il comprenait
fort mal la langue du pays, mais les gestes des personnages qui
discutaient sous ses yeux l'aidaient deviner ce qu'ils disaient.
Selon toute vidence, le comte essayait de persuader le roi
d'abdiquer et de cder sa place au prince Aloysius.
Signez l'acte de renonciation au trne, ordonna le comte.
Sinon... on n'entendra plus parler de vous!
Le premier ministre protesta faiblement, mais Paritol ne tint
aucun compte de son intervention. Mme Tatiosa prit son tour la
parole et parla dans le mme sens que son frre. Le roi s'inclina alors
et rpondit quelques mots que Ren ne put pas saisir.
Trs bien, dit alors le comte Paritol. Nous vous

162

laissons cette nuit pour rflchir... Dernier dlai!


La sance fut alors leve. Les conspirateurs se retirrent, et le roi
sortit son tour, encadr par quatre hommes d'armes. Il avait l'air
triste et soucieux.
Le lustre s'teignit. Ren se tourna vers ses compagnons et leur
rsuma rapidement la situation.
Autant que j'ai pu comprendre, leur dit-il, le roi a la nuit pour
prendre une dcision. S'il refuse d'abdiquer, c'est la mort certaine... et
je crois qu'il refusera.
Un silence constern suivit sa dclaration. Ren rflchit. Il avait
peu de temps devant lui. Pouvait-il se rendre dans la capitale de la
Tauri-Hessia, exposer les faits, et revenir Borken avec des renforts
pour dlivrer le roi?
Non! Outre que la capitale tait loigne, le comte, furieux la
pense que le roi allait lui chapper, tait bien capable de le faire
mettre mort.
Ren se dcida donc agir de sa propre initiative. Il fallait
dlivrer le roi sans tarder. Jacques et Guido, qui il fit part de son
ide, la trouvrent excellente. Mais il fallait commencer par dcouvrir
en quel lieu on gardait le roi prisonnier. Pas dans la chambre de la
tour, bien sr, d'o le comte savait par exprience qu'on pouvait
s'chapper. D'un commun accord, les trois compagnons rsolurent de
se rendre d'abord dans la salle de bal. Jacques leur montra le chemin...
Arriv en haut du petit escalier de pierre, Jacques chuchota :
C'est ici. Ce panneau qui forme l'envers du tableau mouvant
doit glisser de ct. Mais je ne sais pas comment m'y prendre pour le
faire bouger.
Ren tudia le mur la lumire de sa torche et finit par trouver
un bouton. Avant d'appuyer dessus il s'assura qu'aucun bruit ne venait
de la salle de bal. Puis il pressa le bouton. Rien ne se produisit. Il
essaya sans plus de succs de le faire tourner. Enfin, il eut l'ide de le
tirer lui.
On entendit alors un faible grincement, et le panneau se dplaa,
dcouvrant un espace vide. Ren avait dj teint sa lampe. Avec
prudence, il avana la tte de l'autre

163

ct du mur. La salle de bal n'tait claire que par l'habituelle


petite veilleuse.
Personne, chuchota-t-il aux deux autres. Allons-y!
II se coula hors du trou. Jacques et Guido le suivirent. Leurs
semelles de caoutchouc ne faisaient aucun bruit.
Je vais tout de mme m'assurer que le roi n'-est pas enferm
dans la chambre de la tour, murmura Jacques. Cachez-vous derrire
ces tentures. J'aurai vite fait...
Le jeune garon se glissa dans la petite pice faisant suite la
salle de bal. Aucune sentinelle, cette fois, ne gardait l'escalier
conduisant la tour. Jacques courut jusqu'en haut des marches et
s'arrta sur le palier. La porte de la chambre o ses amis avaient t
prisonniers s'offrit sa vue : elle tait grande ouverte!
Jacques descendit retrouver ses compagnons.
Le roi n'est pas dans la tour, dit-il. Il faut le chercher ailleurs...
- Chut! coupa Ren. J'entends quelque chose. Tous trois
coutrent. Un bruit de pas qui se rapprochaient parvint jusqu' eux.
Deux soldats entrrent dans la pice. Immobiles derrire leurs
tentures, Jacques et ses amis se tenaient cois. Les soldats passrent
devant eux sans les voir et disparurent par une porte qui s'ouvrait au
fond de la salle de bal.
Ce sont des gardes! chuchota Guido. Ils doivent aller relever
deux de leurs camarades en faction quelque part!
Et qui garderaient-ils sinon le roi? ajouta Ren. Attendons que
les sentinelles releves passent par ici, et nous irons en reconnaissance
du ct d'o elles viennent.
- Oui, renchrit Jacques. Je suis sr que le roi doit tre enferm
dans quelque cachot souterrain.
- Chut! souffla Guido.
Les deux sentinelles que l'on venait de relever de leur faction
traversrent la salle de bal. Le bruit de leurs pas dcrut trs vite.
A nous maintenant! ordonna Ren. N'oubliez pas d'ouvrir bien
grands vos yeux et vos oreilles!

164

Tous trois se dirigrent vers la porte qui les intressait. Elle


ouvrait sur un couloir troit et sombre qui tourna bientt. Un escalier
descendant lui faisait suite, puis un second couloir, et encore un autre
aprs un nouveau tournant. Arriv l, Ren murmura : Halte! C'est
que l'on entendait nouveau un bruit de pas. Quelqu'un venait!
O les trois amis pouvaient-ils se cacher? Ren avisa une porte
ses cts, la poussa et, suivi de Jacques et de Guido, entra dans une
pice obscure. Ils y restrent, le temps de laisser passer les
sentinelles... et aussi de les laisser revenir. Ren voulait calculer le
temps qui s'coulait entre un aller et un retour des gardes.
A mon avis, confia-t-il aux autres dans un souffle, le roi doit
tre enferm dans une cave donnant dans ce couloir. Les alles et
venues des sentinelles sont assez espaces pour nous permettre de le
chercher. Ah! Voici nos hommes !
Les sentinelles passrent sans se douter de rien et s'loignrent.
Ren, Jacques et Guido se dpchrent d'inspecter plus avant le
couloir. Mais, aprs un tournant, ils arrivrent dans une impasse. Une
solide porte leur faisait face. Elle tait ferme au verrou et, hlas aussi
- comme Ren s'en assura , clef!
Soudain, Guido sursauta et tira vivement ses amis en arrire
dans un recoin sombre... Une porte venait de s'ouvrir sans bruit dans
le mur,... une porte qu'aucun d'eux n'avait remarque car elle se
confondait avec la muraille. Un. visage parut dans l'entrebillement :
celui du comte Paritol. Venait-il avec le dessein d'attenter la vie du
roi? Ou voulait-il essayer une fois de plus de le convaincre
d'abdiquer?
Il tenait quelque chose la main : une grosse clef! Celle, sans
doute, de la prison du souverain! Tout coup, on entendit les
sentinelles revenir sur leurs pas. Le comte se recula dans sa cachette et
Ren pesta tout bas : si les gardes les voyaient, lui et ses compagnons,
dans leur coin sombre, c'en tait fait d'eux... Mais, arrivs au tournant,
les gardes n'eurent pas un regard pour l'impasse. Ils s'en

165

Il tenait quelque chose la main : une grosse clef.

166

retournrent en devisant, absorbs par leur propre bavardage.


Guido! chuchota Ren. Cette clef... il nous la faut. Et je veux
le comte par-dessus le march. Dbrouille-toi avec lui pendant que je
m'occuperai du roi. Compris?
- Compris! rpondit Guido en souriant. Il ne criera mme pas, je
te le promets.
L'heure de l'action avait sonn. Dj le comte Paritol
apparaissait nouveau dans l'entrebillement de l'ouverture secrte. Il
sauta dans le couloir, sa clef la main... Tout se droula si rapidement
que Jacques en fut bahi. Guido bondit sur le comte, le ceintura tout
en lui mettant une main sur la bouche et l'entrana de l'autre ct de la
porte couleur de muraille. Pendant ce temps, Ren dverrouillait la
porte de la cellule et l'ouvrait avec la clef chappe des mains du
comte... ou du moins essayait de l'ouvrir. Car la clef refusait de
tourner dans la serrure.
Tandis qu'il s'escrimait dessus, Guido reparut, rayonnant.
Dsignant le passage secret, il dclara tout bas :
J'ai trouv l-dedans une gentille petite cave o j'ai enferm
notre ami le comte. a lui fera du bien!
- Beau travail! commenta Ren qui commenait transpirer.
Mais au diable cette serrure ! J'ai l'impression qu'elle est grippe...
Avant que nous ayons dlivr le roi, les sentinelles vont revenir et,
cette fois-ci, elles ne pourront pas moins faire que de nous voir.
- Que non! dit Guido.
Et, d'un souffle puissant, il teignit les deux veilleuses huile
qui clairaient le corridor, de part et d'autre de la cellule du roi. Il fit
aussitt trs sombre.
Continue, Ren, conseilla Guido d'un ton calme. Dpche-toi
d'en finir avec cette maudite serrure. Les sentinelles vont revenir, mais
je suis l pour veiller au grain !

167

CHAPITRE XXIV
LA DERNIRE BATAILLE
Au MME instant, la porte cda enfin. Une lumire brillait
derrire. Ds que Ren se fut gliss l'intrieur de la cellule, Guido
tira le battant derrire lui. Il ne fallait pas que les sentinelles
aperoivent la moindre lueur.
Jacques fit tout bas des vux pour que Ren ait le temps de
dlivrer le roi avant le retour des gardes. Quelques secondes
s'coulrent... qui lui parurent durer un sicle. Soudain la porte se
rouvrit et deux ombres vagues parurent sur le seuil : Ren et le royal
prisonnier. Ils avaient eu soin d'teindre la lumire avant de quitter la
gele.
Le pas des sentinelles rsonnait, tout proche maintenant. Il fallait
se hter! C'tait dj miracle qu'on n'ait pas t surpris, songeait
Jacques. Ren poussa le roi dans

168

le couloir secret. Guido et le jeune garon suivirent. Il tait


temps !
Dpchons-nous, ordonna Ren. Les gardes vont rallumer les
veilleuses et ils s'apercevront que la porte est dverrouille. L'alarme
sera vite donne!
Soudain, Jacques poussa un cri.
Kiki! Il n'est plus l! Oh! Ren, il doit tre rest dans le
couloir.
Jacques ne se trompait pas. En cette mme minute Kilo tait fort
ennuy : Jacques avait disparu dans les tnbres et il ne savait pas o
le rejoindre. Il se mit voleter dans le couloir obscur en imitant le cri
de la chouette, juste l'instant o les deux sentinelles tournaient le
coin.
Hou! Hou! Hou!
Les deux soldats s'arrtrent, interdits, pour couter. Il y avait un
hibou quelque part... Tout coup, ce fut un chien qu'ils entendirent
aboyer devant eux, puis un chat qui commena miauler... Enfin, un
rire dmoniaque emplit les tnbres, suivi du formidable bruit d'une
locomotive se ruant toute allure vers eux. Les deux braves, dj tout
tremblants, ne purent en supporter davantage. Ils firent demi-tour et
dtalrent toutes jambes. Leurs cheveux se dressaient sur leur tte et
ils sentaient une sueur froide leur couler dans le dos. Le diable luimme semblait mener le sabbat dans ce couloir hant. Alors Kiki prit
une voix humaine pour leur crier encore :
Mouche-toi! Essuie tes pieds! En avant, Fanfan la Tulipe!
Vilain garon! Vilain garon!
Bien entendu, les sentinelles taient dj loin. Jacques, qui avait
tout entendu derrire la porte secrte, eut un large sourire et se
dpcha de rcuprer son perroquet. Brave Kiki! Il avait mis l'ennemi
en droute.
Maintenant, dcrta Ren, il s'agit de profiter de ce rpit.
Comme il nous est impossible de partir par o nous sommes venus,
nous voil bien obligs de suivre ce passage jusqu'au bout. Mais je me
demande o il aboutit... Au fait, nous pourrions le demander au comte
Paritol... Sors-le de l'endroit o tu l'as enferm, Guido...

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Puis Ren se tourna vers le roi d'un air respectueux.


Si Votre Majest veut bien interroger elle-mme le comte...?
Les yeux du roi se mirent ptiller. Il comprenait le franais,
ayant fait ses tudes en France, et n'tait pas fch de dire un mot
son ennemi... Quand celui-ci aperut le roi libre, il parut frapp de
stupeur. Le souverain l'apostropha avec violence en tauri-hessien. Le
comte devint trs ple, courba la tte comme un vaincu, et finit par
tomber genoux auprs de son roi avec un geste d'acquiescement.
II va nous indiquer le chemin de la sortie, messieurs, dit alors
le roi ses sauveteurs. Mais je ne saurai assez vous remercier...
Ren se permit de lui couper la parole. Les sentinelles avaient d
revenir avec des renforts car un bruit confus s'levait au-del de la
porte secrte.
En route! dit-il au comte que Guido surveillait de prs. Ne
perdons pas de temps...
Le comte leur montra une seconde porte drobe qui donnait sur
un troit escalier. En haut des marches une ouverture ronde, suffisante
pour laisser passer un homme, se dcoupait dans la cloison.
Cet orifice donne dans une des chambres coucher, expliqua
Paritol. Il n'est dissimul que par une tapisserie. Gomme aucun bruit
ne venait de la chambre, Ren souleva la tenture et se glissa dans la
pice. Le roi, le comte, Guido et Jacques sans oublier Kiki cette
fois l'y suivirent.
L'endroit tait dsert.
Et maintenant? demanda Guido en pressant son pistolet contre
les ctes de leur prisonnier. Par o faut-il passer? Et surtout, n'essayez
pas de nous jouer de tour, sinon gare! Allons, vite, le chemin de la
sortie!
Le comte parut trs effray et, bien que Ren ne ft pas partisan
de la manire forte, il ne put s'empcher de rire sous cape. Guido avait
l'air si terrible!
Par ici! Par ici! balbutia le comte. Nous allons

170

prendre l'escalier de service qui aboutit dans une partie des


cuisines dont on ne se sert plus depuis longtemps. Nous n'y trouverons
personne. Il y a l une porte qui ouvre sur une cour du chteau.
Tous lui embotrent le pas, tout en veillant ne faire aucun
bruit. Guido ne lchait pas son pistolet mais le comte tait bien trop
effray pour tenter quoi que ce soit contre eux.
Arrivs dans la cuisine dsaffecte, les fugitifs ne trouvrent que
trois chats que Kiki mit en droute en jappant comme un roquet.
Jacques le fit taire en riant.
Ren dverrouilla la porte de derrire indique par le comte.
Tous dbouchrent dans une cour. La nuit tait noire et ils se glissrent
sans tre vus jusqu' la grille monumentale qui dfendait l'entre du
chteau. Par chance, la sentinelle de garde s'tait loigne un moment.
Guido n'eut qu' dcrocher l'norme clef qui pendait, suspendue sa
place contre la muraille. Cela vita bien des difficults. Ren ouvrit
l'norme portail, sortit avec ses compagnons, puis referma clef
derrire eux. Ils se dpchrent alors de descendre le sentier de la
colline. Il faisait noir comme dans un four.
J'espre que tu sauras reconnatre ta route, mon petit Jacques,
dit Ren en trbuchant sur un gros caillou. Ouvre bien les yeux et
tche de nous mener tout droit ce buisson derrire lequel nous avons
cach notre camionnette.
Pas de danger que je me trompe! rpondit Jacques en riant. Je
commence trop bien connatre ce chemin. Tenez, nous y voici... et la
camionnette est l... deux pas !
Guido et Ren s'assirent l'avant. Le roi, Jacques et le comte
Paritol s'installrent derrire.
Comme c'est amusant, songea Jacques, de voir ces deux
grands personnages au milieu des articles de mercerie et des botes de
conserves!
Mais le roi tait trop heureux pour s'en soucier... et le comte trop
dpit.

171

Ren! dit soudain Jacques. Il me semble que ce n'est pas la


bonne route pour revenir au cirque.
C'est que nous ne retournerons pas l-bas, rpondit le jeune
homme. Nous filons droit sur la capitale. Il est essentiel que le roi
remonte au plus tt sur le trne. Tout le pays est sens dessus dessous
depuis sa disparition. Personne ne sait ce qui se passe. Plus de
souverain! Plus de petit prince! On s'attend voir le comte prendre le
pouvoir! Le premier ministre n'a aucune autorit. Il est temps
d'apaiser les esprits et que tout rentre dans l'ordre!
Je comprends. Ds que le peuple aura retrouv son roi
tout ira bien!
Oui, dit le roi. J'apparatrai demain matin au balcon du palais
et je ferai un discours pour apprendre mes sujets ce qui m'est arriv.
Mais j'y pense... il faudrait que mon neveu, le prince Aloysius, soit
mes cts afin que chacun constate que nous sommes tous deux de
retour... et en excellents termes.
Votre Majest a raison, approuva Ren en ralentissant. Je vais
faire demi-tour et nous irons chercher Bruno. Ce n'est pas tellement
loin d'ici. Nous en profiterons pour ramener aussi les autres!
Le roi eut un bon sourire.
Non, dit-il. Vous tes assez fatigu comme cela, mon ami.
Allons au palais. Nous y prendrons tous un repos bien mrit. Pendant
ce temps, ma voiture personnelle ira chercher mon neveu et ces autres
vaillants enfants dont vous m'avez parl et dont je tiens fort faire la
connaissance.
Au palais, le roi reut un accueil enthousiaste de tous ses gens. Il
fit immdiatement jeter le comte Paritol en prison, puis se retira dans
ses appartements avec Ren, Guido et Jacques. Il fallut lui faire un
rcit dtaill de tout ce qui s'tait pass avant qu'on le dlivre car,
jusqu'alors, il n'en savait que l'essentiel. Le souverain flicita tout le
monde en termes chaleureux.
Maintenant, mes amis, leur dit-il en conclusion, allons dormir
pour tre en possession de tous nos moyens

172

demain matin. J'ai donn l'ordre qu'on aille chercher Aloysius,


Denise, Lucette et Henri. J'ai aussi veill ce qu'on leur remette des
vtements dcents. Je ne voudrais pas, ajouta-t-il en souriant, que
l'hritier du trne dbarque au palais, dguis en petite fille!
Avant d'aller se coucher, Ren demanda la permission d'envoyer
un tlgramme sa femme pour la prvenir que tout allait bien et que
les enfants taient saufs.
J'tais certain, murmura Jacques en rprimant un billement,
que tout s'arrangerait ds que vous seriez l,
Ren !
Et, sans avoir la force d'en dire davantage, il s'endormit sans
plus de faon sur le divan du roi.
Bonne nuit! chuchota Kiki d'un ton pntr.

173

CHAPITRE XXV
DNOUEMENT... ROYAL
entendu, on rveilla Jacques pour le conduire dans la
chambre coucher qui lui tait rserve. Il y passa une nuit excellente.
Le lendemain, au rveil, une femme de chambre lui apporta un
succulent petit djeuner ainsi que des vtements de crmonie sa
taille. Jacques avait l'impression de vivre un conte des Mille et Une
Nuits.
Ren vint le rejoindre. Le jeune homme, lui aussi, portait des
vtements neufs. Il avait l'air frais et dispos et salua Jacques d'un ton
joyeux.
BIEN

174

Les autres arriveront au palais dans la matine, dit-il au jeune


garon. Sais-tu que le roi est vraiment un homme charmant? Il a fait
dire Pedro, Toni, Bingo et m'man de venir aussi!
- Ce n'est que justice aprs tout, rpondit Jacques.
Sans eux, Bruno n'aurait jamais pu chapper au comte!
- J'ai une autre bonne nouvelle t'annoncer, continua Ren en
souriant. Ta tante Alice doit arriver elle aussi ce matin par avion!
- Chic, alors! s'cria Jacques, ravi. Notre aventure se
termine comme une pice de thtre. A la fin, tout le monde parat en
scne pour saluer le public.
- Au lieu de bavarder, dit Ren, tu ferais mieux
d'achever de te prparer. Il est dj dix heures et le roi doit faire son
grand discours midi!
A onze heures, deux longues et somptueuses voitures noires, aux
armes du roi, vinrent se ranger devant le perron du palais. Les
sentinelles se mirent au garde -vous. Jacques se pencha si fort par la
fentre de sa chambre qu'il faillit dgringoler dans la cour d'honneur.
Regarde, Kiki, dit-il au perroquet. Regarde qui vient l!
Lucette! Henri! Bruno et Denise!... Et qui est-ce qui descend de la
seconde voiture? Pedro, sa mre, Toni et Bingo ! Sapristi, comme ils
ont tous fire allure dans leurs beaux habits neufs !
La maman de Pedro, en particulier, tait tout fait majestueuse
dans sa toilette d'apparat. Pedro lui-mme avait du mal la
reconnatre : il la regardait avec admiration et orgueil. Pedro,
d'ailleurs, se sentait lui aussi trs l'aise dans ses riches vtements.
Seuls Toni et Bingo paraissaient intimids.
Jacques se prcipita la rencontre de ses amis. Soudain, Lucette
poussa un cri de joie.
Tante Alice ! Voil tante Alice !
Au bras de Ren qui venait d'aller la chercher en voiture
l'arodrome, Mme Marchai s'avanait, souriante. Ren la prsenta au
roi qui eut pour elle un mot aimable. Les enfants taient au comble du
bonheur. La famille se trouvait enfin au complet aprs de si
dramatiques aventures...
Cependant, le temps coulait, et midi allait bientt sonner. Dj le
peuple se massait dans les rues autour du palais.
175

176

177

Les enfants taient au comble du bonheur.


178

A midi prcis, le roi parut au balcon du palais pour saluer la


foule. Puis, d'une voix claire et distincte qu'amplifiait un microphone,
il expliqua ce qui s'tait pass.
Bruno se tenait un peu en retrait. Derrire lui, formant comme
une garde d'honneur, Ren, sa femme, Guido, les enfants et les gens
du cirque demeuraient debout, sans bouger.
Le discours du roi fut cout dans un profond silence. Ren
songeait que la Tauri-Hessia possdait l un souverain sage et digne
de confiance. Il se rjouissait que le comte Pari toi n'ait pas russi le
dtrner et mettre le jeune prince la place. Bruno n'tait encore
qu'un petit garon. Peut-tre, plus tard, ferait-il un excellent monarque
comme son oncle, mais il en tait encore loin.
A un moment donn, le roi invita le prince s'avancer ct de
lui. Des acclamations montrent alors de la foule.
Vive le roi! - Vive le prince Aloysius!
Aprs toutes les motions des jours prcdents, les Taurihessiens n'taient pas fchs de voir cte cte leur souverain et celui
qui tait appel lui succder un jour.
Bruno avait grand air quand il rendit son salut la foule. Son
manteau bleu col d'hermine, doubl de pourpre, flottait au vent et
Jacques ne put retenir un sourire amus en revoyant Bruno tel qu'il
l'avait vu la dernire fois dans la roulotte de m'man : habill en
fille avec deux petites nattes sautillant sur ses paules!
Aprs le discours royal, le souverain, Bruno et leurs invits
d'honneur passrent table. Pedro et sa mre, Bingo et Toni taient
tout confus de s'asseoir en si noble compagnie. Il faut dire qu'on les
avait installs une table de ct, et les enfants une autre.
Seuls Ren et Mme Marchai avaient pris place celle du roi.
Quelle surprise pour nous, expliqua Denise Jacques, quand la
voiture du roi est venue nous chercher ce matin! Je n'arrivais pas y
croire! Je m'tais tellement tracasse pour vous cette nuit!

179

Tu sais, dit Henri, Fank va beaucoup mieux. Il a recommenc


pouvoir s'occuper de ses ours. C'est une chance! Autrement, je
n'aurais pas pu venir!
Bruno, lui, rayonnait. Il avait repris toute son assurance prsent
qu'il tait nouveau au palais et trait en prince.
Le comte Paritol sera puni comme il le mrite, dclara-t-il
ses amis. Ce ne sera que justice !
- Et Mme Tatiosa? Et son mari le premier ministre? demanda
Lucette.
- Mon oncle est bon et se contentera de les exiler du royaume,
dclara Bruno. Ce n'est pas moi qui les regretterai.
Aprs le djeuner, le jeune prince fit visiter en dtail le palais
Jacques, Henri, Denise et Lucette. Soudain, celle-ci poussa un lger
soupir.
Tu vas nous manquer, Bruno, dit-elle. Je suppose que nous
allons tous repartir demain. C'est presque dommage que notre
aventure soit termine!
- Elle ne l'est pas encore tout fait! s'cria Bruno, l'air radieux.
Mon oncle m'a permis de vous inviter rester ici jusqu' la fin des
vacances, comme mes invits personnels. Acceptez-vous? Ou bien
en avez-vous assez de ma compagnie? Vous m'avez si souvent
taquin...
II se tut, rougissant, et Lucette se jeta son cou.
Nous ne taquinons que les gens que nous aimons bien! s'criat-elle. Mais c'est vrai ce que tu viens de dire? Nous pouvons sjourner
quelque temps au palais?
- Oui, ainsi que M. et Mme Marchai, bien entendu. Un peu
plus tard, Pedro, Toni, Bingo et m'man
tout mue repartirent, combls de cadeaux. Les adieux de ces
braves gens furent touchants.
Maintenant, dit Bruno ses amis, vous allez venir avec moi
trouver mon oncle pour lui apprendre que vous acceptez de rester. Et
puis... je voudrais bien que vous m'aidiez lui demander une
faveur...
II se rapprocha des quatre enfants attentifs et leur chuchota
quelque chose l'oreille.
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Entendu! s'crirent en chur Jacques, Henri, Denise et


Lucette.
Le roi accueillit avec bont le groupe des enfants et reut les
remerciements des jeunes Franais. Puis Bruno s'avana vers lui d'un
air intimid.
Monsieur, commena le petit prince, j'ai une immense faveur
solliciter de vous! Mes amis ici prsents vous diront quel point cela
a d'importance pour moi... Il s'agit... heu... de mes cheveux! Je
voudrais me les faire couper court, comme Jacques et Henri.
Une lueur de gaiet brilla dans les yeux du roi.
Prince Aloysius, dclara-t-il, les princes de notre maison ont
toujours port les cheveux longs... C'est une tradition... Mais, ajouta-til avec douceur, les traditions doivent parfois se plier aux exigences de
la vie moderne. Moi aussi, tant tudiant en France, j'ai d subir des
moqueries propos de mes longs cheveux. Allons, je vous accorde
l'autorisation demande!
Bruno remercia son oncle. Ses yeux tincelaient de joie.
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Demain matin, la premire heure, dit-il ses amis, je


demanderai au coiffeur de me couper les cheveux ras... oui, oui... bien
plus court que les vtres! S'il me restait la moindre mche, je
craindrais toujours de voir revenir m'man pour attacher un ruban
rouge au bout!
__ Vive le roi! Vive le prince Aloysius! s'cria brusquement Kiki
qui n'avait pas oubli les acclamations de la foule.
- Kiki ! murmura Jacques en faisant les gros yeux au perroquet.
Un peu de tenue devant Sa Majest, voyons!
Kiki regarda le roi d'un air penaud.
Majest, voyons! rpta-t-il doucement. Essuie tes pieds! Et
mouche ton nez!
Alors le roi se mit rire de bon cur.

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Enid Blyton

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