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Enid BLYTON
LE MYSTRE
DU VOLEUR INVISIBLE
DES cambriolages tranges, des indices
stupfiants et un voleur que personne ne
voit jamais,... il n'en faut pas plus pour que
les Cinq Dtectives et leur chien se lancent
sur la piste.
Le voleur invisible laisse derrire lui
d'normes empreintes de pas. La chasse au
gant s'organise. Qui en sortira vainqueur ?
L'un des jeunes limiers ? Ou leur vieil
ennemi intime Groddy, le policeman ? De
situations
cocasses
en
situations
dramatiques, l'affaire se complique,...
jusqu'au jour o Fatty, le chef des jeunes
dtectives, comprend qu'un Petit Poucet
voleur, s'il avait voulu tromper son monde,
aurait chauss les bottes de sept lieues !

ENID BLYTON

LE MYSTERE
DU VOLEUR INVISIBLE
ILLUSTRATIONS DE JACQUES FROMONT

HACHETTE 299

TABLE
1. Un certain jour d't
2. Un vol mystrieux
3. Fatty enqute
4. Fatty rcolte des indices
5. Tonks bavarde
6. Le second vol
7. Groddy au travail
8. Les cinq, dtectives l'uvre
9. Le boulanger
10.
Le pcheur mystrieux
11.
Une ide lumineuse
12.
Double camouflage
13.
Fatty s'amuse
14.
Un aprs-midi bien rempli
15.
O il est beaucoup question de chaussures
16.
Enfin une piste!
17.
Cruelle dception
18.
Le troisime vol
19.
L'avertissement
20.
Pauvre M. Groddy
21.
Pip fait une farce
22.
Une convocation pour l'inspecteur
23.
Bravo, Fatty!

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CHAPITRE PREMIER
UN CERTAIN JOUR D'T...
semaines de vacances sont dj passes, soupira Philip
Hilton, et pas le moindre mystre l'horizon ! C'est dcourageant,
vous ne trouvez pas ? Les autres acquiescrent. Il y avait l
Lawrence et Margaret Daykin, lizabeth Hilton, qui tait la sur de
Philip, et enfin Frederick Adalbert Trotteville, sans oublier son chien
Foxy. Cela, c'taient les noms officiels des cinq amis. Dans l'intimit,
on les appelait plus couramment : Pip, Larry, Daisy, Betsy... et Fatty!
Ce dernier surnom avait t constitu, l'origine, par les trois
initiales de Frederick : FAT, que l'on avait ensuite prolonges en
Fatty , par allusion au gros acteur comique que l'on voit dans les
vieux films amricains. Il faut dire que Fatty tait fort grassouillet
pour ses treize ans,
Larry avait le mme ge que lui. Daisy et Pip taient d'un
QUATRE

an plus jeunes. Quant Betsy, c'tait la benjamine du groupe


avec ses huit ans.
Pip a raison, soupira Larry son tour. Nous sommes l, les
cinq dtectives et leur chien , et nous n'avons pas le plus petit
problme policier rsoudre !
Les enfants adoraient dbrouiller les nigmes et avaient dj
plusieurs victoires leur actif, d'o ce titre de dtectives qu'ils
s'taient dcerns.
J'adore les mystres, c'est certain, dclara Daisy. Mais il fait si
chaud en ce moment que je prfre presque rester tranquille regarder
voler les mouches. C'est trop fatigant de mener une enqute par cette
canicule !
Les cinq amis taient allongs sur la pelouse, dans le jardin de
Pip. Malgr leurs vtements lgers, ils prtendaient suffoquer sous le
soleil brlant. Le petit fox-terrier de Fatty haletait sans arrt : il tait
encore plus malheureux que les autres !
A qui le tour d'aller chercher de la limonade glace? demanda
soudain Larry.
- Tu sais trs bien que c'est toi, paresseux, rpliqua Daisy.
Mais tu espres toujours que quelqu'un ira ta place!
Larry grommela mais ne bougea pas d'un centimtre. Fatty le
touche du pied.
Debout, mon vieux. Nous attendons les rafrachissements.
Une voix s'leva, du ct de la maison :
Pip! Betsy! Avez-vous pens prendre votre chapeau? Le
soleil tape, mes petits.
- Oui, maman, rpondit Betsy. J'ai mon chapeau.
- Et toi, Pip? Tu l'as oubli, bien sr! Allons, viens vite
le chercher! ordonna Mme Hilton. Tu risques d'attraper une insolation.
- Bon, bon..., murmura Pip en se levant contrecur.
- H, Pip! Profites-en pour rapporter la limonade, suggra Larry,
tout heureux d'chapper la corve.
- Tu ne manques pas de toupet, rpliqua Pip en souriant malgr
lui. J'aurais aussi bien pu te demander de rapporter mon chapeau en
mme temps que la boisson...

La limonade glace fut bien accueillie par tout le monde. Quand


chacun eut tanch sa soif, Pip annona :
Savez-vous ce que maman vient de m'apprendre? L'inspecteur
principal Jenks doit venir cet aprs-midi Peterswood.
La nouvelle fit son petit effet. L'inspecteur Jenks tait un grand
ami des enfants. Il admirait beaucoup l'habilet des cinq dtectives
qui l'avaient aid dmler dj plusieurs mystres.
Jenks au village! s'cria Fatty. Ah! ah! S'agirait-il d'un nouveau
cas dbrouiller?
- Hlas! non, expliqua Pip. Jenks a simplement l'intention
d'assister au gymkhana qui doit avoir lieu au champ de foire. Sa
filleule participe une course d'obstacles.
- Pas de chance! soupira Fatty. Enfin, nous aurons quand mme
le plaisir de le voir !
Les autres firent chorus. Tous se rjouissaient de rencontrer
l'aimable inspecteur qui se montrait toujours si gentil avec eux. C'tait
un grand et bel homme, au visage intelligent. Il aimait bien rire et
plaisanter. La' petite Betsy le considrait comme une manire de
hros. Sitt aprs Fatty pour lequel elle avait une vritable adoration,
c'tait Jenks qu'elle admirait le plus.
Les enfants passrent un long moment parler des mystres
dont ils avaient jadis trouv la solution, ce qui leur avait valu les
flicitations de l'inspecteur.
Oui, oui, rpta Fatty. Nous nous sommes bien amuss les
vacances prcdentes. Quel dommage que nous n'ayons aucune
nigme policire nous mettre sous la dent cet t! Mon cerveau va
finir par se rouiller.
- a, c'est impossible, affirma Betsy avec force. Tu as
tellement d'imagination! Et la manire dont tu te dguises! Au fait,
tu n'as encore essay aucun dguisement pendant ces vacances. Estce que a ne te plairait plus?
- Si, bien sr, mais avec cette chaleur je manque d'entrain. Et
puis, M. Groddy n'est pas l en ce moment, et le policeman qui le
remplace ne parat jamais surpris de rien. Veux-tu que je te dise

tu que je te dise?... Je serai bien content lorsque notre vieux


Cirrculez sera de retour.
M. Groddy, qui reprsentait la Loi Peterswood, tait l'ennemi
n 1 des enfants. Il ne les aimait pas et leur ordonnait de cirrculer
en roulant les r chaque fois qu'il les rencontrait. D'o son
surnom!
Fatty et ses amis n'avaient gure de sympathie pour le gros
homme, sot et prtentieux, qui les houspillait sans cesse. Et Foxy
prenait un malin plaisir lui flairer les mollets... quand il ne mordait
pas dedans.
Oui, acquiesa Pip. Cirrculez me manque aussi. On ne sait
plus qui faire des niches! Tu es de mon avis, n'est-ce pas, Foxy?
En entendant son nom, le petit chien remua vigoureusement la
queue et essaya de donner un coup de langue Pip.
Au large, Foxy! Tu trouves peut-tre qu'il ne fait pas assez
chaud comme a !
- Va-t'en, Foxy, dit son tour Fatty. Ne te colle pas contre
moi, veux-tu? Tu es tout brlant. Ma parole, j'ai bien envie de
t'attacher un ventilateur la queue!
Je transpire tellement que je n'ai mme pas le courage de
bouger le petit doigt, avoua Daisy. Je me demande si j'aurai la force de
me traner jusqu'au champ de foire cet aprs-midi. Et pourtant, j'ai
grande envie de voir l'inspecteur Jenks.
- J'ai une ide! s'cria brusquement Fatty. Nous pourrions
emporter notre goter l-bas et demander Jenks et sa filleule de le
partager avec nous.
Bravo! s'exclama Daisy. Comme a, nous aurons le
temps de bavarder avec lui. Il aura peut-tre un nouveau mystre
nous soumettre.
- Nous lui parlerons toujours des affaires qu'il a en train, dcrta
Fatty, et nous lui proposerons notre aide. Sait-on jamais...
Ce qu'il nous faut pour nous secouer un peu, dclara Pip,
c'est un beau mystre, bien allchant, dans lequel M. Groddy
viendra fourrer son gros nez sans rien voir tandis que nous
triompherons sur toute la ligne.

- Un de ces jours, murmura Daisy, ce sera peut-tre notre tour


d'tre aveugles et le sien de remporter la victoire.
- Penses-tu! protesta la petite Betsy. Quand Fatty se
charge d'une enqute, elle aboutit toujours. Il est tellement intelligent!

Larry, Daisy et Pip hochrent la tte d'un air dsapprobateur.


Fatty, en revanche, parut rayonner. Il tait trs sensible aux
compliments de Betsy.
Certes, ainsi que venait de le proclamer la petite fille, il tait
intelligent. Mais il avait galement tendance tre un brin prtentieux.
Les autres avaient beau lui faire honte de sa vanit, il se gonflait
comme un paon chaque fois que l'on rendait hommage ses talents.
C'est vrai que je me trompe rarement, commena-t-il. Je me
rappelle qu'un jour...
Larry lui coupa la parole.
Je ne connais pas le dbut de ton histoire, dit-il, mais je peux
t'en raconter la fin.

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- Comment peux-tu en connatre la fin si tu ignores le


commencement? demanda Fatty interloqu.
- Oh! c'est bien simple! Les histoires dont tu es le hros
finissent toujours de la mme manire : tu dbrouilles le cas le
plus compliqu en deux minutes, tu attrapes le coupable et tout le
monde te tresse des couronnes !
Fatty se leva d'un bond en dpit de la chaleur et tomba sur son
camarade qu'il se mit bourrer de coups de poing, pas bien mchants,
il faut l'avouer. Larry riposta. Foxy se joignit la mle en aboyant
joyeusement.
Arrtez donc! s'cria Pip en roulant sur le ct pour ne pas tre
bouscul au passage par les deux adversaires aux prises. Mettons
plutt notre programme de cet aprs-midi au net. Si nous devons
emporter un th-pique-nique, il vaut mieux prvenir maman tout de
suite. Elle ne serait pas contente si nous attendions la dernire minute
pour lui demander des provisions.
Fatty et Larry se sparrent, haletants.

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Tu as raison, acquiesa Fatty en s'pongeant le front. Ce sera


un goter trs agrable. Je suis certain que l'inspecteur l'apprciera.
- Et maintenant, il faut rentrer, soupira Daisy. L'heure du
djeuner approche. Ne nous mettons pas en retard, Larry, sans quoi
maman grondera.
Allons-y! soupira Larry en se levant. Au revoir, les amis!
Le frre et la sur partirent pied. Fatty, qui habitait assez loin
de chez Pip et Betsy, tait venu bicyclette.
Foxy! appela-t-il. Arrive! Je vais te mettre dans le panier. Si je
te laissais courir derrire, mon pauvre gros, tu fondrais comme neige
au soleil.
Foxy avait l'habitude de ce mode de locomotion et se laissa
hisser dans le panier d'osier ficel sur le porte-bagages de son matre.
A cet aprs-midi! lana Fatty avant de se mettre en selle. Et
bon apptit, vous deux !
Pip .et Betsy se disposrent regagner la maison.

Bon apptit! rpta Pip avec une grimace comique. Ce Fatty, il


ne pense qu' manger. Avec cette chaleur, je n'ai pas faim du tout,
moi ! Je crois que je vais juste grignoter quelques hors-d'uvre et un
peu de dessert!
Avec, dans l'intervalle, une ou deux tranches de buf et deux
ou trois assiettes de lgumes! ajouta malicieusement Betsy. Et
l'heure du th, tu seras encore le premier demander qu'on ouvre le
panier du pique-nique!
Mais Pip ne l'coutait dj plus. La cloche annonant le djeuner
venait de retentir et il se prcipitait table.

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CHAPITRE II
UN VOL MYSTRIEUX
trois heures, Larry, Daisy, Pip, Betsy, Fatty et bien
entendu Foxy se retrouvrent au champ de foire. Le gymkhana tait
dj commenc. L'endroit tait envahi par plus de trente chevaux et
leurs cavaliers. Foxy, craignant de recevoir un coup de sabot,
collait aux talons de son matre.
L'un d'entre vous a-t-il aperu l'inspecteur Jenks?
demanda Daisy qui portait un panier plein craquer.
- Non, je ne l'ai pas encore vu, rpondit Fatty qui se recula pour
laisser passer un norme cheval mont par un garonnet minuscule.
Regardez de ce ct, murmura Betsy en riant. Vous
voyez cette grosse femme qui tient un stand de confiserie? Si
Fatty n'tait pas ici on pourrait croire que c'est lui dguis!
La marchande de sucreries portait un immense chapeau fleurs,
une jupe ample et un chle dmod.
VERS

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Quel accoutrement! s'exclama Daisy en pouffant. C'est vrai


qu'on dirait un travesti! Elle a des pieds gigantesques.
- C'est peut-tre l'inspecteur Jenks, mit Betsy avec un
gloussement de joie.
- Vous parlez de moi, je crois? dit une voix derrire elle.
Comment allez-vous, les enfants?
Tous se retournrent, souriants. Leur grand ami tait devant eux.
Oh! bonjour, inspecteur! s'cria Betsy en se jetant son cou.
Comme je suis contente de vous voir!
- Bonjour, monsieur, dit son tour Fatty, rayonnant. S'il vous
plat... avant qu'on ne vienne nous interrompre... voulez-vous accepter
de partager notre th? Nous avons apport un pique-nique. Et nous
serions heureux si votre filleule se joignait aussi nous.
- Eh bien, si j'en juge d'aprs ces trois grands paniers, il y a l
de quoi nourrir un rgiment entier! J'accepte bien volontiers, pour
moi et pour ma filleule Kate. Alors, jeunes dtectives, avez-vous un
mystre claircir en ce moment?
- Hlas ! non, monsieur, soupira, Fatty. Rien de neuf au village
depuis bien longtemps. Nous nous ennuyons, je vous assure.
- Je le crois volontiers... D'autant plus, ajouta Jenks avec
malice, que votre ami Groddy est absent. Il doit bien vous manquer.
Savez-vous
qu'il
est
en
train
d'achever un stage de
perfectionnement? On lui apprend les dernires mthodes utilises par
la police, on lui rafrachit la mmoire, etc. Il parat mme que, de sa
propre initiative, il se familiarise avec l'usage des dguisements. Vous
n'aurez qu' bien vous tenir, jeune Frederick, lorsqu'il reviendra.
Fatty sourit d'un air un peu contraint tandis que Betsy faisait
remarquer :
Si M. Groddy est si savant que a maintenant, il va devenir
encore plus insupportable !
La venue de Kate, la filleule de l'inspecteur Jenks, fit diversion.
C'tait une gentille blonde, de onze ans environ, qui montait un poney
grassouillet mais plein d'allant.

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Voici Kate! annona l'inspecteur. Bonjour, Katty! As-tu dj


remport beaucoup de prix?
Rien encore, hlas, mais il me reste deux courses. J'espre
bien gagner!
- En attendant, dit Jenks, laisse-moi te prsenter cinq amis
moi... des dtectives en herbe qui m'ont aid plusieurs reprises
dans des cas
difficiles. Ils nous invitent tous les deux
partager leur th-pique-nique. Qu'en penses-tu?
- C'est une excellente ide et je les en remercie!
rpondit Kate qui avait bien du mal empcher sa monture de faire
des carts.
Mais le poney, de plus en .plus nerveux, ne lui obissait gure. Il
faillit pitiner Foxy qui, alarm, se mit aboyer. Le poney fit alors un
bond en avant, bousculant l'inspecteur dont le chapeau neuf alla rouler
terre.
Je suis dsole, murmura Kate. Boriny est vraiment impossible
aujourd'hui.
- Pour a, je suis de ton avis, marmonna Jenks en ramassant
son couvre-chef. Allez, file vite et tche de te distinguer! Je te
suis des yeux! Viens nous retrouver ds que tu en auras fini avec cette
preuve !
Kate s'loigna sur Bonny qui continuait se cabrer. C'tait
miracle que sa jeune cavalire ne ft pas encore dsaronne.
Il faisait un temps splendide. Le policeman qui remplaait
Groddy pour la dure de son stage s'tait rfugi l'ombre d'un gros
arbre et semblait bien dcid ne pas en bouger. Il ne reconnut pas
l'inspecteur lorsque celui-ci passa devant lui. Il faut dire que Jenks
tait en civil ce jour-l. Malgr tout, Betsy tait certaine qu'elle et
identifi son grand ami sous n'importe quels vtements, et au premier
coup d'il encore !
a Bonjour, Tonks! lana l'inspecteur au policeman.
Celui-ci tressaillit et, reconnaissant enfin son suprieur, salua et
se mit circuler avec zle dans la foule. Il se demandait pourquoi
l'inspecteur en chef se trouvait Peterswood cet aprs-midi-l. Y
avait-il anguille sous roche?

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De redoutables pickpockets opraient-ils la faveur du


gymkhana? Tonks dcida d'ouvrir l'il et renona se reposer
l'ombre des arbres.
Kate, cependant, ne gagna aucun prix. Son poney avait vraiment
le diable au corps. Non content de ne pas obir sa cavalire, il fona
parmi les membres du jury, semant la panique autour de lui. Kate en
aurait pleur de dpit.
Conduisant Bonny par la bride, elle alla rejoindre les autres. La
petite troupe dcouvrit un coin l'abri du soleil et tout le monde
s'installa confortablement sur l'herbe. Kate attacha Bonny un arbre.
Les cinq dtectives dballrent leurs provisions...
Lorsque les apptits se furent un peu calms, la conversation
s'aiguilla sur le dplorable manque d'nigmes policires rsoudre.
Jenks, pour sa part, n'en avait aucune offrir ses jeunes amis.
Mme la ville, il ne se passe rien en ce moment, expliqua-til. Pas le moindre crime. Pas le plus petit vol!
Tout en parlant, il brandissait bout de bras un norme

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sandwich... qui disparut soudain comme par enchantement.


C'tait le dmon de Bonny qui venait de le cueillir au passage. Les
enfants s'esclaffrent.
Pour un vol... en voil un! s'cria Betsy en se tordant de rire.
Dommage que nous sachions qui est le voleur !
Au milieu de l'hilarit gnrale, alors que personne ne
l'attendait, le mystre tant dsir se prsenta soudain.
Cela dbuta de la manire la plus banale. Pip, tout fait par
hasard, regardait en direction de Tonks debout prs de la tente de la
Croix-Rouge, lorsqu'un homme habill comme un jardinier aborda le
policeman. Le nouveau venu se mit parler et, aussitt, Tonks tira un
carnet de sa poche et commena y consigner le rcit de son
interlocuteur.
Pip enregistra la scne machinalement et son intrt ne s'veilla
que lorsqu'il vit Tonks refermer son calepin et se diriger grands pas
vers le groupe des pique-niqueurs compos de Jenks et des enfants.
Excusez-moi de vous dranger, monsieur, dit Tonks en
s'immobilisant quelques pas de l'inspecteur en chef, mais un vol
vient d'avoir lieu au village... Oui, Peterswood mme, en plein jour...
Il faut que j'aille me rendre compte sur place, sans tarder, monsieur...
Le vol, parat-il, est d'importance.
Dans ce cas, je vous accompagne! dcida Jenks en se
mettant debout.
Les enfants ne purent cacher leur dception et le regardrent
d'un air dsol.
Navr, mes petits, leur dit-il, mais le devoir passe
avant tout. Ce sont les exigences du mtier. Je vais procder aux
premires investigations et ensuite je serai peut-tre oblig de me
rendre mon bureau. Dans ce cas, je ne vous reverrai pas. Autant nous
dire adieu maintenant. Je vous remercie pour ce pique-nique vraiment
dlicieux. Au revoir, Kate. Tu n'as peut-tre gagn aucun prix mais
console-toi en songeant que tu es une cavalire remarquable. Il faut
tre joliment habile pour monter ton infernal Bonny sans mordre la
poussire...

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En entendant son nom, le poney crut bon de lancer une ruade.


Jenks aida Kate le calmer. Profitant de l'intermde, Fatty prit Tonks
part.
O ce vol a-t-il eu lieu? demanda-t-il au policeman.
- A Norton House, sur cette colline, l-bas.
- Norton House? Tiens, je ne connais pas, murmura Fatty
avec une grimace de dpit... Et, se tournant vers l'inspecteur qui
revenait : S'il vous plat, monsieur, puis-je vous accompagner?
Je vous serais peut-tre utile?
- Merci Frederick. Mais ne gaspillez pas vos talents. Je
suppose qu'il s'agit d'un vol tout simple... Dans le cas
contraire, je vous le ferai savoir.
II s'loigna en compagnie de Tonks. Fatty poussa un gros soupir.
Il aurait donn cher pour tre un des premiers enquter sur les lieux.
Hlas! Jenks n'avait pas voulu de lui et, lorsque Groddy reviendrait au
village, c'est lui qu'on confierait l'affaire si elle n'tait pas encore
entirement dbrouille. Quelle malchance !
Un moment, Fatty eut l'ide de suivre de loin Jenks et Tonks et
de fouiner Norton House-sans se faire voir. Puis il songea que
l'inspecteur l'apercevrait certainement et serait mcontent. Bien sr, il
pouvait aussi attendre que l'inspecteur ft parti et demander aux
victimes du vol la permission d'examiner les lieux... mais les
propritaires de Norton House y consentiraient-ils?
Le jeune garon, sans mme s'en rendre compte, avait parl tout
haut. Kate entendit sa dernire phrase et, la mention de Norton
House, poussa un cri.
Quoi! s'cria-t-elle, horrifie. Qu'avez-vous dit? Mais... Norton
House... c'est la villa o je demeure! Mes parents l'ont loue pour tout
l't... Mon Dieu... on a cambriol chez nous! C'est terrible!
Elle tait si mue qu'elle clata en sanglots.
Fatty vit tout de suite l l'occasion d'intervenir et s'empressa de
consoler Kate.
Voyons, calmez-vous ! Ne pleurez pas ! Peut-tre le vol est-il
moins important que Tonks a l'air de le croire.

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Nous allons nous en assurer... Savez-vous ce que je vais faire? Je


vais vous raccompagner chez vous. Vous vous sentirez moins seule.
II sortit de sa poche un mouchoir immacul et le tendit Kate.
Essuyez-vous les yeux. Nous partirons dans dix minutes... le
temps de laisser votre parrain commencer son enqute!
Le rus Fatty ne tenait pas rencontrer l'inspecteur.

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CHAPITRE III
FATTY ENQUTE
LARRY,

Daisy, Pip et Betsy regardrent leur camarade


avec admiration. Ce Fatty, quand mme! Il parvenait toujours

obtenir
ce
qu'il
voulait.
Il
dsirait visiter la villa
cambriole; l'inspecteur Jenks l'avait laiss en arrire et voil qu'il
trouvait quand mme le moyen d'arriver ses fins.
Oh! vous tes bien bon! soupira Kate en se tamponnant les
paupires. Je vous remercie beaucoup. Je me fais tant le souci!...
Vous comprenez, mes parents sont absents aujourd'hui. Il n'y a la
maison que Ros, notre domestique. a ne vous ennuie pas trop de me
raccompagner Norton House? - Pas du tout, je vous assure ,
rpondit Fatty sans mentir. Il jubilait la pense que les parents de
Kate ne seraient pas l pour le suivre d'une pice l'autre tandis qu'il
inspecterait les lieux. Il pourrait fouiner sa guise.

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Kate, cependant, ne cessait de se lamenter.


Je suis sans doute goste, avoua-t-elle, mais je me tracasse
surtout pour mes propres affaires. J'ai gagn quantit de coupes dans
des concours hippiques et beaucoup sont en argent. Je suis tellement
fire de mes prix que je les emmne partout avec moi. A Norton
House, ils dcorent ma chambre. Je suis sre que les voleurs les
auront emports!
Elle se remit pleurer tandis que les enfants changeaient des
regards tonns. Kate et Bonny ne leur semblaient pas constituer une
quipe capable de remporter autant de trophes.
Fatty tapota gentiment l'paule de Kate et, pour la seconde fois,
lui offrit son mouchoir.
a La premire chose faire sera de monter dans votre chambre
et de nous rendre compte s'il ne manque rien, expliqua-t-il, ravi de
savoir dj par o entamer son enqute. Et maintenant schez vos
larmes.
Betsy commenait prouver un peu de dpit. Elle trouvait que
Fatty accordait beaucoup trop d'intrt cette pleurnicheuse de Kate.
Une fille de onze ans qui se transformait comme a en fontaine!
N'tait-ce pas honteux? Si elle, Betsy, qui tait pourtant bien plus
jeune, s'tait permis de sangloter si fort, Fatty l'aurait secoue de belle
manire.
Fatty, dit-elle tout haut. Je vais avec toi!
Sur le point de refuser, le jeune garon se ravisa. Il avait
beaucoup de considration pour le jugement de Betsy. Et puis, la
petite fille pourrait occuper Kate tandis que lui-mme en profiterait
pour fureter son gr.
Entendu, Betsy, dclara-t-il. Et maintenant, Kate... Un instant, s'il vous plat! Il me reste une dernire preuve
courir. a ne vous ennuie pas de m'attendre?
Pas le moins du monde , affirma Fatty.
Ds que Kate se fut loigne sur un Bonny plus turbulent que
jamais, il se tourna vers les autres et jeta d'un ton triomphant :
Vous avez vu? J'aurai ma petite enqute pour moi seul!

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Je suis navr pour vous, mes enfants, mais si nous allions l-bas
tous ensemble cela paratrait louche. Betsy, elle, me sera utile pour
accaparer Kate pendant que je regarderai droite et gauche.
Betsy se rengorgea, fire de participer activement l'enqute de
son hros.
Quand partirons-nous pour Norton House? demanda-t-elle.
Ds que Kate aura termin cette preuve de saut. Entretemps
je suppose que Jenks et Tonks auront vid les lieux.
A la grande surprise des cinq dtectives, Kate revint radieuse.
Son visage tait encore marbr de larmes mais elle tenait la main la
coupe d'argent qu'elle venait de gagner. Aprs tout, Jenks avait raison :
c'tait une bonne cavalire... lorsque Bonny ne lui jouait pas de tours!
La petite troupe se mit en route. Au premier carrefour, Daisy et
Larry se sparrent des autres pour rentrer chez eux. Pip en fit autant
un peu plus loin. Fatty, Betsy et Kate gravirent la colline, Foxy sur
leurs talons. Le petit chien surveillait Bonny du coin de l'il et
songeait que la nature aurait pu doter les chevaux de sabots moins
gros...
On arriva enfin Norton House. Avec ennui, Fatty constata que
la voiture de l'inspecteur se trouvait encore devant la porte. Par
bonheur, Kate avait rentrer son poney l'curie avant de pntrer
dans la maison. On contourna donc celle-ci pour accder aux
communs, qui se trouvaient derrire.
Kate tait impatiente de se rendre compte de l'importance du vol,
mais Fatty freina son lan.
Vous laissez Bonny comme a? demanda-t-il d'un air tonn.
Vous ne le bouchonnez pas un peu? Si vous voulez, je peux trs bien
me charger de cette corve votre place!
Kate se dit qu'elle n'avait jamais rencontr un garon aussi
complaisant. Elle aurait certainement dchant si elle avait pu deviner
que Fatty dsirait surtout viter de rencontrer l'inspecteur Jenks.
Elle accepta sa proposition, et Fatty bouchonna le poney avec
tant de zle que Kate en fut impressionne.

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A un moment donn, Fatty se pencha l'oreille de Betsy:


Regarde donc s'ils sont toujours l , lui souffla-t-il
avec un geste expressif en direction de la maison.
Betsy quitta l'curie sans affectation et revint bientt, souriante.
Elle fit signe Fatty que Jenks et Tonks taient partis. Le jeune garon
cessa aussitt de s'occuper du poney. Enfin, la voie tait libre !
Maintenant, dit-il Kate, nous allons voir de prs ce qui s'est
pass chez vous. Votre bonne nous donnera des dtails. Je suis sr que
vous allez retrouver toutes vos coupes dans votre chambre. Vous
pourrez les montrer Betsy. Elle adore a. N'est-ce pas, Betsy?
- Bien sr! affirma Betsy en entrant dans le jeu.
Je vous les montrerai vous aussi, promit Kate. Elles vous
intresseront beaucoup.
- Hum... fit le dtective sans enthousiasme.
Kate, Betsy et Fatty sortirent de l'curie pour se diriger vers la
maison. C'tait une construction carre, bien proportionne, avec une
profusion de fentres. Des arbres l'entouraient et cet cran de verdure
l'isolait de la route.
Les enfants passrent par la porte de derrire. Ils se heurtrent
presque une femme d'ge mr qui, de surprise, laissa chapper un
petit cri.
Mon Dieu! Vous m'avez fait peur! C'est vous, Miss Kate... Il
est arriv tellement de choses en votre absence que j'ai les nerfs en
pelote. Je sursaute rien qu'en apercevant mon reflet dans la glace.
Fatty considra la femme. Elle tait petite et dodue, avec des
yeux vifs et un air de grande bont. Il la jugea extrmement
sympathique.
Je suis au courant du vol, expliqua Kate. Ros, je vous
prsente deux amis de mon parrain. Le garon s'appelle Frederick et la
fille Betsy. Ils ont eu la gentillesse de me raccompagner jusqu'ici.
L'intrt de Ros s'veilla tout de suite.
Ah! dit-elle. Si ce sont des amis de l'inspecteur... Un homme
remarquable, l'inspecteur Jenks. Si patient et si bon !

24

Betsy quitta l'curie sans affectation.

25

Il a parcouru la maison du haut en bas, regardant tout, encore et


encore. Et les questions qu'il m'a poses! Il n'arrtait pas de
m'interroger, de me rclamer des prcisions, d'aiguillonner ma
mmoire. Ah! on peut affirmer qu'il connat son mtier!
Fatty prit sa voix la plus suave pour s'adresser la domestique.
Ce cambriolage, je m'en doute, a d vous bouleverser. C'est
bien normal. Miss Kate aussi a t fort mue lorsqu'elle a appris la
nouvelle. Elle m'a fait de la peine et c'est pour cela que je l'ai
raccompagne.
C'est trs gentil vous, dclara Ros qui pensait qu'elle
n'avait jamais rencontr de garon aussi aimable et poli que ce jeune
Frederick. C'est qu'elle est trs nerveuse, Miss Kate! Presque autant
que moi. Cette histoire nous a secoues toutes les deux... Oh! l! l! si
le voleur revenait! Et monsieur et madame qui sont absents...
- Ne vous tracassez donc pas. Les voleurs ne retournent jamais
deux fois 'de suite au mme endroit. Pourriez-vous nous raconter
comment les choses se sont passes... si cela ne vous fatigue pas
trop?
Ros ne fut que trop contente de rpter son histoire.
Eh bien, commena-t-elle, j'tais assise dans la cuisine,
moiti endormie, mon tricot sur les genoux... Il devait tre environ
quatre heures ce moment-l. Et je me disais en moi-mme : II faut
que je me lve et que je mette la bouilloire sur le feu. C'est alors que
j'ai entendu du bruit.
- Oh ! soupira Kate en frissonnant.
- Quelle sorte de bruit? demanda Fatty qui mourait d'envie
de tirer son carnet de sa poche et de prendre des notes.
Par
bonheur, Betsy tait l, prs de lui : s'il oubliait quelque
chose, la petite fille s'en souviendrait. Elle avait beaucoup de
mmoire...
Ma foi, rpondit Ros, c'tait un bruit sourd... comme celui
d'un objet pesant que l'on aurait jet par la fentre et qui aurait atterri
dans le jardin. Un sac plein des objets vols, je suppose...

26

- Mes coupes en argent? demanda Kate d'une toute petite


voix.
Ros la rassura : les trophes taient leur place. Puis elle
continua son rcit :
Sitt aprs, j'ai entendu quelqu'un tousser au premier... Une
toux d'homme caverneuse, que l'on essayait en vain d'touffer. Ce ne
pouvait pas tre mon matre. Alors, je me suis avance au pied de
l'escalier et j'ai cri : Je sais qu'il y a quelqu'un l-haut!... Gare
vous! Je vais appeler la police!
- C'tait trs courageux de votre part, dit Fatty. Que s'estil pass ensuite?
- Eh bien, j'ai soudain aperu l'chelle du jardinier qui
tait dresse contre le mur de la maison, sous la fentre de la chambre
de madame. J'ai alors pens : A nous deux, monsieur le voleur! Qui
que vous soyez, je vous verrai redescendre par cette chelle! Je vous
regarderai bien, de manire vous reconnatre n'importe o! Vous
comprenez, je sais qu'il est trs important de pouvoir faire une
description dtaille des malfaiteurs. Cela aide beaucoup la police.
- Et alors? A quoi ressemblait le voleur? demanda
Fatty.
Le regard de Ros prit une expression apeure.
Je ne sais pas, avoua-t-elle dans un souffle. En fin de compte,
il n'est pas parti en se servant de l'chelle.
Un silence suivit cette tonnante dclaration.
a Voyons, reprit Fatty... Comment a-t-il quitt la maison dans ce
cas? Vous avez d l'entendre filer?
- Je n'ai rien entendu du tout, assura la domestique. J'tais
debout dans le hall d'entre, juste au pied de l'escalier. Et je
voyais l'chelle par la porte ouverte. Eh bien, le cambrioleur n'a
utilis ni l'chelle ni l'escalier. Je ne comprends pas du tout
comment il a pu partir! Je suis reste longtemps immobile, l'oreille
tendue... Et puis j'ai ragi. J'ai dcroch le tlphone mural install
dans le hall et j'ai alert la police.
- Le voleur tait donc encore en haut ce moment-l?

27

- Attendez... Juste comme je raccrochais, j'aperois le


boulanger et je lui crie : Venez vite! Accompagnez-moi au premier
tage. Il y a un cambrioleur dans la maison. Ce boulanger est un
homme courageux bien qu'il soit de petite taille. Il n'a pas hsit
une seconde : aprs avoir retir l'chelle il est venu me rejoindre
et nous sommes monts tous les deux. Nous avons parcouru
toutes les pices... et nous n'avons trouv personne. Personne!
Le voleur avait d s'chapper par une autre fentre.
- Impossible ! s'cria Ros. Elles taient toutes fermes
l'exception de celle de madame..., celle contre laquelle l'chelle
tait appuye. Je vous le rpte, le cambrioleur ne pouvait s'en
aller que par l'escalier ou par cette chelle. Et il n'a fait ni l'un ni
l'autre. Un vrai mystre!
- Hum! murmura Fatty en rflchissant. Il doit encore tre
l... cach quelque part dans la maison.
Kate poussa un cri d'effroi.
Impossible encore! affirma Ros. L'inspecteur a regard
partout. Il a ouvert les moindres placards. Voulez-vous mon avis? Le
voleur s'est rendu invisible. Riez si vous voulez... mais nul n'aurait pu
quitter la maison sans que je le voie !

28

CHAPITRE IV
FATTY RCOLTE DES INDICES
se mit poser une foule de questions Ros et elle lui
rpondit avec la meilleure grce du monde. Kate commena montrer
des signes de lassitude.
Puisque mes trophes n'ont pas t vols, proposa-t-elle, si
nous allions les voir? Vous tes sre qu'il n'en manque aucun, Ros?
- Certaine, mademoiselle. J'ai vrifi tout de suite, vous pensez
bien! Je sais combien vous tenez vos coupes. Mais on n'a touch
rien dans votre chambre. Ce sont les bijoux de votre maman qui ont
disparu, ainsi que la pendulette d'or sur sa chemine et le coffret
cigarettes en argent de votre pre.
Montons! dit Kate en entranant Betsy et Fatty sa suite.
Le jeune dtective en profita pour souffler Betsy :
FATTY

29

N'oublie pas d'accaparer son attention pour que je puisse


inspecter tranquillement les pices du haut.
Entendu ! Compte sur moi.
La chambre de Kate tait uniquement dcore par les coupes
qu'elle avait gagnes diffrents concours hippiques. Betsy n'eut pas
feindre la surprise et, curieuse, entreprit aussitt de poser la jeune
cuyre une multitude de questions : Quel prix reprsentait cette
coupe? Et celle-l? Pourquoi ces deux autres taient-elles exactement
semblables? Et qu'y avait-il d'inscrit sur cette quatrime?
Tandis que Kate, ravie, se lanait dans des explications, Fatty se
faufila hors de la pice, Foxy sur les talons. Il visita les chambres l'une
aprs l'autre et constata que, ainsi que Ros l'avait dclar, toutes les
fentres taient fermes, l'exception de celle de la chambre des
parents de Kate. Il s'approcha de la fentre en question et se pencha
au-dehors. L'chelle (sans doute sur l'ordre de Jenks dsireux de se
rendre compte de visu du moindre dtail) avait t replace dans sa
position initiale, c'est--dire telle qu'elle tait avant que le boulanger
ne la retirt pour couper la route au voleur. Celui-ci n'aurait pu s'enfuir
sans tre aperu et, d'autre part, il n'tait plus dans la maison. Le
mystre semblait impntrable.
Comme Fatty ne croyait pas l'invisibilit du malfaiteur, il
tudia de prs chaque issue, esprant en trouver une par o le
cambrioleur aurait pu partir inaperu. En vain!
Un peu dcourag, il se remit rder dans la chambre des
parents de Kate. C'est alors qu'il aperut quelque chose... Prs de la
fentre, le mur portait la trace de gros doigts sales. Fatty considra ces
marques avec intrt.
Tiens, tiens, se dit-il. Le voleur portait des gants... ce qui ne l'a
pas empch de laisser ces normes empreintes. Un amateur, sans
doute... Voyons que je prenne des mesures. Oh! oh! L'individu
possde des mains particulirement grandes. Et voici encore des
empreintes semblables sur la coiffeuse! Voyons, rflchissons... Le
cambrioleur est venu par cette chelle... Il a jet son butin par la
fentre... mais on

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n'a rien retrouv... O le paquet a-t-il pu atterrir? Dans ce massif,


l-bas, je suppose. J'irai y jeter un coup d'il tout l'heure... Mais
pourquoi le cambrioleur n'est-il pas reparti par le mme chemin? Sans
doute parce qu'il savait que Ros l'apercevrait au passage...
Cependant, il n'a pas pu s'envoler...
Fatty continua ainsi rflchir un long moment, examinant le
problme sous toutes ses faces. Il commenait dsesprer lorsque,
tant sorti de la pice, son attention fut attire par un rduit que l'on
utilisait comme dbarras. L'endroit n'tait clair que par une fentre
trs troite qui, comme les autres issues, tait ferme. Fatty ouvrit
cette fentre et regarda l'extrieur. Tout prs, un tuyau de descente
des eaux de pluie courait du toit jusqu'au sol.
videmment, grommela le jeune dtective, si cette fentre tait
ouverte au lieu d'tre ferme, et si le voleur tait un homme menu, il
aurait pu s'enfuir par l! Mais Ros affirme que toutes les issues
taient closes et, vu la dimension de ses mains, le cambrioleur doit
tre grand et fort.
L-dessus, Fatty se rendit au rez-de-chausse. En passant devant
la chambre de Kate, il entendit la jeune sportive continuer narrer ses
exploits Betsy. Pauvre Betsy! Elle ne s'intressait pas le moins du
monde aux prouesses de Kate, mais elle faisait vaillamment son
devoir de dtective en herbe. Certes, Fatty lui avait confi un rle
passif, mais elle l'acceptait sans regimber.
En entendant quelqu'un descendre l'escalier, Ros manifesta son
motion.
Qui va l? s'cria-t-elle.
Ce n'est que moi! rpondit Fatty d'une voix rassurante.
coutez, Ros, j'aimerais vous poser une question. La manire dont
votre cambrioleur s'est volatilis m'intrigue normment. A mon avis,
c'est un gros homme, si j'en juge d'aprs les marques de doigts qu'il a
laisses dans la chambre de vos patrons. Je viens d'examiner toutes les
issues du premier tage. J'ai remarqu qu'un tuyau de descente des
eaux passe proximit de la petite fentre du dbarras. Est-ce que

31

Fatty considra ces marques avec intrt.

32

cette fentre tait ferme aussi lorsque vous tes monte? Je


voudrais avoir une certitude...
Pour a, oui, elle tait ferme. L'inspecteur m'a du reste
pos la mme question que vous, jeune homme. Et vous avez
raison... le voleur n'aurait pas pu passer par cette minuscule
fentre vu sa taille. D'aprs les traces de pas que l'inspecteur a
releves, cet homme doit tre presque un gant.
Tiens! Il y a donc aussi des empreintes de pas! s'exclama
Fatty. Cela ne vous ennuie pas que j'aille les regarder?
Ros n'tait pas le moins du monde ennuye de voir que Fatty
s'intressait son cambriolage. Elle avait ds l'abord prouv de la
sympathie pour ce garon si poli et si aimable.
Fatty se rendit donc dans le jardin. Pour commencer, il alla
examiner de prs l'chelle dresse contre le mur. Puis il se pencha sur
la plate-bande au-dessous. La terre avait t abondamment pitine et
les empreintes pullulaient.
Ce voleur a des pieds en rapport avec ses mains, songea Fatty.
Il doit au moins chausser du 46! Ce n'est pas tous les jours qu'on
rencontre une pointure pareille!
Pour pouvoir vrifier ensuite, Fatty mesura avec soin l'une des
gigantesques empreintes et prit des notes sur son insparable carnet. Il
y mentionna galement une observation intressante : les chaussures
du voleur avaient une talonnette en caoutchouc qui portait un dessin
caractristique : un losange trs allong.
Il tenta ensuite de reprer l'endroit o le voleur avait jet son
butin. Ce ne fut pas difficile. Les fleurs d'un massif situ peu de
distance de l'chelle taient en partie crases. Le sac contenant les
objets drobs avait d tomber juste au milieu. Fatty ne perdit pas de
temps chercher alentour. Il savait que l'inspecteur Jenks tait dj
pass par l et que, si une portion du butin avait roul hors du sac, le
policier l'aurait certainement remarqu.
Il revint donc sur ses pas, les yeux fixs au sol. Il dcouvrit alors
une nouvelle empreinte, mais fort diffrente des prcdentes celle-l.
C'tait une marque ronde, assez grande,

33

avec un rseau de lignes qui s'entrecroisaient sur toute la surface


de l'trange cercle. Qu'est-ce que le cambrioleur avait bien pu lancer
qui ait laiss pareille trace sur le sol?
Dsireux d'en avoir le cur net, Fatty rejoignit Ros pour
l'interroger.
Ah! s'exclama-t-elle. a aussi, l'inspecteur me l'a demand.
Mais je n'ai pas pu le renseigner. Aucun des objets disparus n'avait
cette grosseur-l. J'ai bien regard cette marque et je n'arrive pas
m'expliquer ce qui peut l'avoir faite.

Fatty considra d'un air perplexe l'empreinte mystrieuse dont il


avait consign la forme et les dimensions dans son carnet, puis il
haussa les paules.
Il sentait qu'il n'y avait plus rien dcouvrir. Il tait certain aussi
que l'inspecteur avait tout vu avant lui. Peut-tre mme Jenks avait-il
trouv des indices palpables et les avait-il emports en se retirant...
Quel dommage qu'il n'ait pas permis Frederick d'inspecter les lieux
en mme temps que lui et Tonks !
Fatty monta retrouver Betsy et Kate en se disant qu'un voleur
aussi gigantesque que celui de Norton House ne pourrait pas rester
longtemps inaperu. Peut-tre mme Jenks l'avait-il dj arrt
l'heure qu'il tait... Dans ce cas, il n'y aurait plus de mystre... et ce
serait grand dommage.
Le jeune dtective ne put s'empcher de sourire lorsque, en
entrant dans la chambre de Kate, il vit l'expression excde de la
pauvre Betsy. La petite fille tait sans aucun doute bout de patience.
Son visage s'claira quand elle aperut Fatty.
Oh! s'cria-t-elle. Il est temps d partir, n'est-ce pas?
O tiez-vous donc pass? demanda Kate d'un ton boudeur.
J'aimerais vous montrer mes trophes. Voyez celui-ci, par exemple. Je
l'ai gagn...
Une autre fois s'il vous plat, Kate, rpondit Fatty avec son
sourire le plus enjleur. Vous tes une merveilleuse

34

cavalire, et je suis fier d'avoir fait votre connaissance, vous


savez!... Mais il commence tre tard et je dois reconduire Betsy chez
elle si je veux lui pargner les gronderies de sa mre.
Oui, oui! s'empressa de dclarer Betsy. Il faut que je m'en
aille. Merci mille fois,
de m'avoir racont tant d'histoires
intressantes.
Les compliments de Fatty et de Betsy firent leur effet, et Kate
perdit son air maussade. Elle raccompagna ses nouveaux amis jusqu'
la grille et leur adressa des signes d'adieu jusqu' ce que le tournant du
chemin les et drobs sa vue. Betsy poussa alors un soupir de
soulagement.
Dis-moi vite, Fatty... As-tu dcouvert quelque chose de
sensationnel? Es-tu sur une piste?
Je ne crois pas qu'il s'agisse d'un vritable mystre,
expliqua Fatty.
Ce voleur me semble d'un type tout fait
quelconque... de petites bizarreries prs. Mais Jenks et Tonks
doivent tre mieux renseigns que moi puisqu'ils sont arrivs sur
place les premiers. Je tcherai de tirer les vers du nez ce
brave Tonks.
Pourquoi ne t'adresses-tu pas directement l'inspecteur?
demanda Betsy, tonne.
Hum! Je n'ai pas envie qu'il sache que je suis all fouiner
derrire lui. Tonks, c'est diffrent. J'irai le voir demain. Dis
Pip que je passerai ensuite chez vous... vers onze heures, je pense.
Fatty accompagna Betsy jusqu' sa porte et la remercia avant de
la quitter :
Tu m'as t trs utile, tu sais. Sans toi, je n'aurais pas eu les
coudes franches.
Je suis contente de t'avoir aid, Fatty, rpondit Betsy avec
candeur. Mais qu'on ne me parle plus de concours hippiques! J'en ai
une indigestion.

35

CHAPITRE V
TONKS BAVARDE
chez lui, Fatty s'occupa jusqu' l'heure du dner
passer en revue tous les trsors qu'il entassait dans une remise au fond
du jardin. Cette remise tait son domaine personnel. Il y conservait
quantit de choses extraordinaires, entre autres des habits qui
lui servaient se dguiser : vieux paletots, chapeaux informes,
souliers de pointures diverses, charpes plus ou moins mites. Dans
un coffret soigneusement ferm clef se trouvaient des fausses dents
qu'il pouvait coller par-dessus les siennes, des
tampons
de
caoutchouc qu'il pouvait glisser dans sa bouche pour modifier
la forme de ses joues, des sourcils postiches, des perruques de
teintes varies et enfin un jeu complet de moustaches.
Fatty considra ses richesses avec une lgre moue.
J'aimerais bien me dguiser, murmura-t-il, mais a
DE RETOUR

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manque d'intrt en dehors d'une enqute... ou en l'absence de


M. Groddy... Je me demande quand ce vieux Cirrculez va rentrer. Je
poserai la question Tonks demain...
Le lendemain donc, vers dix heures, Fatty alla trouver Tonks. Il
partit bicyclette. Foxy courait derrire lui, toute langue dehors. Son
matre avait dcid qu'un peu d'exercice lui ferait du bien, car il
devenait dcidment trop gras.
Fatty frappa la porte du poste de police et une voix l'invita
entrer. Le jeune garon trouva Tonks plong dans l'examen d'une
liasse de papiers.
Vous tes Frederick Trotteville, n'est-ce pas? s'cria le
policeman d'un ton amical. L'inspecteur en chef me parlait justement
de vous hier. Il parat que vous l'avez aid dbrouiller quelques
affaires.
La conversation s'engageait bien et Fatty se sentit tout de suite
plus l'aise.
J'espre, commena-t-il, que vous voudrez bien m'accorder
une minute malgr le travail que vous avez... Hier, j'ai raccompagn
chez elle Miss Kate, la filleule de l'inspecteur!
Ah! C'est donc a! Lorsque j'ai appris au chef que le vol
s'tait produit Norton House, il s'est cri : Ma parole,
mais c'est chez Kate! Cette Kate est donc sa filleule?
Oui. Comme je viens de vous l'expliquer, je l'ai reconduite
chez elle. La pauvre petite tait bouleverse. Une fois Norton
House, j'en ai profit pour jeter un coup d'il... histoire de voir si je
pourrais dnicher un indice, afin de vous aider.
Vous aviez peu de chance, jeune homme, dclara Tonks.
Personnellement, je ne ferai jamais un bon dtective mais
l'inspecteur a tout examin de son regard d'aigle et je ne pense pas
que rien lui ait chapp. Cependant, c'est trs gentil vous
d'avoir essay de vous rendre utile.
- C'est la moindre des choses, affirma Fatty avec une exquise
civilit. Mais vous-mme... avez-vous trouv quelque chose
d'intressant?

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- Ma foi, non. Seulement des traces de doigts de gants et des


empreintes de semelles. Vous avez d les voir aussi, je suppose.
Notre voleur doit tre un gaillard d'une belle taille. Et pourtant,
personne ne l'a aperu, ni dans le jardin, ni sur la route, ni sur la
colline. On pourrait croire que c'est un homme invisible.
Fatty se mit rire.
C'est l'opinion de Ros, vous savez! Il faut avouer que cette
affaire est trange. Un homme grand et fort, porteur d'un sac
contenant son butin... ou, sinon d'un sac, d'un gros paquet... n'aurait
pas d passer inaperu. Il est regrettable que le boulanger ne l'ait pas
rencontr en venant livrer son pain la villa.
Oui, c'est bien dommage, acquiesa Tonks en hochant la tte.
Ce boulanger ne manque pas de courage. Il a tout de suite consenti
monter l'tage en compagnie de Ros pour tenter de mettre la main
au collet du voleur. Et pourtant, c'est un homme du genre
gringalet. Il n'aurait pas pes lourd aux mains de notre colosse...
Je suis all l'interroger hier soir. Il pense que sa venue a surpris et
drang le cambrioleur, car celui-ci aurait pu voler bien plus d'objets
encore.
Est-ce que d'autres personnes sont venues hier aprs-midi
Norton House? demanda Fatty aprs un instant de rflexion.
- Oui. Ros a signal le passage du facteur, puis d'une femme
distribuant des bulletins de vote, et enfin celui du marchand de
bois. Nous avons interrog tous ces gens, mais sans rsultat. Personne
n'a rien remarqu, mme pas l'chelle. Il faut dire que leur visite a eu
lieu avant le cambriolage.
- Et o tait le jardinier? s'enquit le jeune dtective.
- Au gymkhana, comme la plupart des villageois, rpondit
Tonks. Il voulait applaudir Miss Kate, je suppose. Il est
remont Norton House pour manger un morceau et il a trouv la
maison sens dessus dessous. Le boulanger me l'a envoy en vitesse
pour m'expliquer le vol. C'est par le jardinier en effet que j'ai
t prvenu. Comme je suis seul

38

Nous avons interrog tous ces gens, mais sans rsultat.

39

faire la police du village, Ros n'a mme pas tent de tlphoner


au poste de police local. Elle me savait au champ de foire. Elle a donc
alert le commissariat de la ville voisine. Le temps que les hommes de
l'inspecteur chef arrivent... et M. Jenks avait dj fini son enqute. Ils
sont repartis tous ensemble.
Mais l'esprit de Fatty tait ailleurs. Il ne cessait de rflchir
l'insoluble problme : comment un voleur grand et fort avait-il pu
disparatre aussi aisment moins d'tre invisible?
Vous n'avez recueilli aucun autre indice? demanda-t-il enfin.
Tonks le considra d'un il perplexe. Il n'avait dj que trop
parl. Il ne se sentait pas le droit d'en dire davantage. Fatty devina ses
penses.
Rassurez-vous! s'cria le jeune garon. Je ne rpterai rien de
vos confidences. Je suis un ami de l'inspecteur, ne l'oubliez pas. Et je
ne dsire que vous aider.
- Oui... heu... je le sais bien... Le chef m'a prvenu que
vous tiez trs habile...
- L, vous voyez bien! s'exclama Fatty, triomphant.
Unissons nos forces pour attraper ce voleur. Mais si vous voulez
que je vous donne un coup d'paule, il faut m'aider en retour.
Tonks soupira et puis se dcida brusquement. Il ouvrit un tiroir
et en sortit deux morceaux de papier plutt malpropres. Il les tendit
Fatty qui les prit en main et les examina avec intrt.
Sur l'un des papiers tait crit un chiffre suivi d'un mot :
2 FRINTON.
L'autre note tait plus courte encore :
1 RODS.
Qu'est-ce que cela signifie? demanda Fatty en ouvrant le
grands yeux.

40

Je n'en sais pas plus long que vous, assura Tonks en


remettant les bouts de papier dans son tiroir. Deux, Frinton. Un,
Rods. Un point, c'est tout. Ce sont peut-tre des adresses.
Mais je ne vais pas courir aprs tous les Frinton et les Rods de la
cration dans l'espoir de mettre la main sur notre voleur. Nous avons
trouv ces morceaux de papier prs du massif de fleurs o l'inspecteur
suppose que le malfaiteur a jet son butin.
C'est curieux, murmura Fatty. A votre avis, ces papiers ontils un rapport quelconque avec le cambriolage? Peut-tre est-ce le vent
qui les a apports l. On dirait les fragments d'une liste, que quelqu'un
aurait dchire avant de la jeter.
- C'est bien possible! En tout cas, je dois les conserver. Sait-on
jamais! Ils peuvent devenir importants.
Fatty comprit qu'il avait soutir Tonks le maximum
d'informations. Il se leva.
Eh bien, je vous souhaite bonne chance. Esprons que vous
arriverez pincer ce malandrin,... commena-1-il.
- Oh! rpondit Tonks en souriant. C'est M. Groddy qu'il
faudra souhaiter bonne chance. Il doit rentrer dans le courant de
l'aprs-midi et je vais lui repasser l'affaire. A mon avis, il devrait la
dbrouiller trs vite...
Bien sr! Il lui suffira d'avoir l'il sur tous les
gaillards chaussant du 46 et possdant des mains larges
comme des battoirs! dclara Fatty en clatant de rire.
Au fond, il n'tait pas fch du retour de son ennemi .
Peterswood allait retrouver son animation habituelle. Cher vieux
Cirrculez !
Le jeune dtective prit cong de Tonks aprs l'avoir remerci et
se hta d'aller retrouver ses amis. Tous l'attendaient dans le jardin de
Pip, allongs sur la pelouse ensoleille. Fatty arriva en trombe, s'arrta
pile dans l'alle, poussa sa bicyclette de ct et claironna la nouvelle
avec un radieux sourire :
Salut, vous autres! Cirrculez rentre cet aprs-midi, et c'est lui
qui reprendra l'enqute du Voleur invisible. Nous allons bien nous
amuser !

41

a, alors! s'cria Larry tout joyeux. Tu as vu Tonks? Que t'at-il appris?


Fatty se laissa tomber auprs de ses camarades.
Pas grand-chose, avoua-t-il. L'inspecteur et lui ont fait les
mmes dcouvertes que moi. Betsy a dj d vous mettre au
courant...?
Eh bien non, Betsy n'avait rien dit aux autres. Elle avait pens
que Fatty serait heureux d'exposer lui-mme le rsultat de ses
investigations. Le jeune dtective sortit donc son calepin de sa poche
et entreprit de faire un rapport dtaill de ses activits de la veille.
Il parla de l'chelle dresse, des traces de mains gantes, des
empreintes de semelles, du butin jet par la fentre et de l'invisibilit
dont semblait jouir le mystrieux cambrioleur.
Il expliqua que celui-ci n'avait pu fuir ni par l'escalier ni par
l'chelle.
Toutes les fentres du premier taient fermes, ajouta-t-il. Or,
mme si elles avaient t ouvertes, il est impossible de supposer qu'un
homme ait pu s'chapper par l sans se rompre le cou. Une seule
offrait une chance valable d'vasion, car elle se trouve proximit
d'un tuyau de descente des eaux. Mais pour l'utiliser il faudrait tre
trs mince. Du reste, cette solution est carter : la fentre en question
tait ferme comme les autres lorsque Ros et le boulanger sont
monts vrifier.
Il est certain, bougonna Pip, que le voleur, s'il avait fil
par l, n'aurait pas pris la peine de remonter pour refermer la
fentre. Je ne suis pas loin de penser comme Ros : ce cambrioleur
devait tre invisible.
S'il l'est vraiment, avana Larry, il tentera un autre
coup avant longtemps. Je veux dire... il lui sera facile de voler
puisque personne ne le verra !
Fatty se mit rire. Puis il montra ses camarades le relev de
toutes les empreintes y compris celle de la circonfrence quadrille.
Je n'arrive pas imaginer quel objet elle correspond,

42

avoua-t-il. Et puis, attendez... J'ai un autre indice vous faire


voir...
II passa la ronde les curieuses adresses (si c'taient bien des
adresses!) qu'il avait copies au poste de police : 2 Frinton, 1 Rods.

Frinton! murmura Betsy. a me dit quelque chose! Frinton...


Frinton. O ai-je dj entendu ce mot?
Soudain, la petite fille se frappa le front.
J'y suis! s'cria-t-elle. Frinton, c'est le nom d'une grande
maison, prs de la rivire et pas tellement loin d'ici. Les propritaires
reoivent des htes payants pendant l't. C'est une sorte de pension
de famille.
Bravo, Betsy! s'exclama Fatty d'un ton admiratif. Peut-tre
grce toi notre enqute va-t-elle avancer. Si nous
dcouvrons qu'un homme grand et fort habite la pension Frinton,
nous le surveillerons de prs.
Mais que signifie : Rods? demanda Daisy. Personne ne
sut rpondre cette question.
Nous pourrons toujours parcourir la rgion en essayant de
trouver une villa portant ce nom, suggra Fatty. Rods... ce n'est pas
tellement courant. En avant, les dtectives! Nous rclamions un
mystre. Eh bien, nous en avons un!

43

CHAPITRE VI
LE SECOND VOL
que Tonks l'avait annonc, M. Groddy rentra
Peterswood ds le dbut de l'aprs-midi, tout gonfl de son
AINSI

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importance. Le stage de perfectionnement qu'il venait de suivre et ce


qu'il y avait appris lui faisaient croire qu'il n'ignorait plus rien des
malfaiteurs et de leurs mthodes.
M. Groddy avait galement mis son absence profit pour
cultiver l'art de se dguiser. Il en avait assez de se laisser damer le
pion par Fatty dans ce domaine. Tant de fois le gros garon l'avait pris
pour tte de Turc! Tant de fois il s'tait prsent M. Groddy sous
l'aspect d'un petit tlgraphiste aux cheveux roux, d'un vagabond ou
mme d'une vieille dame! Rien qu'en y pensant, le policeman en
grinait des dents! Mais dsormais, c'tait lui, Groddy, qui mnerait le
jeu. Il avait rapport avec lui un vritable arsenal de vtements varis,
produits de maquillage, perruques, moustaches, sourcils...
et mme une magnifique barbe. Ha, ha, ha! Son tour tait venu
de se moquer de cet odieux Frederick Trotteville ! On allait voir ce
qu'on allait voir!
En apprenant de la bouche de Tonks qu'un vol hardi avait eu lieu
au village, M. Groddy ne songea pas cacher sa satisfaction. Grce
sa science frachement acquise, il tait certain de pouvoir rsoudre trs
vite ce problme.
Il s'assombrit seulement un peu lorsque Tonks lui dit que Fatty
avait dj commenc son enqute personnelle.
Ce garron! s'cria-t-il. Il faut toujourrs qu'il se mle de ce qui
ne le rregarrde pas!
- Il lui aurait t difficile de rester l'cart, expliqua Tonks.
Il tait l lorsque je suis venu alerter l'inspecteur.
- a ne m'tonne pas! grommela M. Groddy. Crroyez bien ce
que je dis, Tonks! Si l'on venait voler les bijoux de la Courrronne
parr un soirr d'orrage, ce garron en saurrait encorre plus que nous! Il
se serrait dbrrouill pourr trre surr les lieux avant tout le monde !
Tonks haussa les paules. Il trouvait que son collgue avait
mauvais caractre et se mettait en colre pour peu de choses.
Ma foi, dit-il, maintenant que vous tes l, je m'en vais. Je
vous ai donn tous les dtails concernant cette affaire. Vous avez les
deux morceaux de papier o sont inscrites des adresses?
- Oui, et je me prropose d'entrreprrendrre immdiatement
quelque chose leurr sujet, dclara le gros policeman d'un ton
45

pompeux. Je suis srr que si ces deux endrroits sont surrveills a


donnerra un rrsultat... Je vais m'en occuper.
Parfait. Allons, je vous quitte. Bonne chance, Groddy!
Tonks une fois parti, M. Groddy poussa un soupir de soulagement. Il
ne lui dplaisait pas de se retrouver seul dans son cadre familier. Il
s'assit son bureau et s'absorba dans l'examen des papiers que
son collgue lui avait laisss. Soudain, le tlphone se mit
sonner. Le policeman dcrocha le rcepteur, le porta son oreille et
annona d'une voix assez peu aimable :

46

M. Groddy avait galement mis son absence profit pour


cultiver l'art de se dguiser.

47

Ici le commissariat.
A l'autre bout du fil, quelqu'un dversa un flot de paroles. M.
Groddy se raidit et couta avec attention. Il s'agissait d'un nouveau
vol. Tiens, tiens! Voil qui devenait intressant!
Trs bien, madame, dit-il enfin... J'arrive tout de suite. En
attendant, ne touchez rien, s'il vous plat.
II raccrocha le combin, prit son casque et alla chercher sa
bicyclette.
Cette fois-ci, songeait-il, le jeune Trotteville et ses amis ne
viendront pas m'ennuyer. Je serai le premier sur les lieux.
II se mit pdaler avec vigueur. La sueur lui perlait au Iront. Il
traversa ainsi tout le village, puis quitta la grand-rue pour s'engager
dans une voie secondaire. Arriv l'adresse qu'on lui avait signale
par tlphone, il mit pied terre, appuya sa bicyclette contre la grille
du jardin, franchit le portail et alla sonner la porte d'entre.
Quelqu'un lui ouvrit... C'tait Fatty!
M. Groddy en resta bouche be. Puis il frona les sourcils. Il
s'efforait en vain de rassembler ses penses en droute. Fatty lui
sourit gentiment.
a Bonjour, monsieur Groddy, dit-il d'une voix exprimant une si
suave politesse qu'elle avait le don de hrisser le gros policeman. Si
vous voulez prendre la peine d'entrer. Nous vous attendions.
M. Groddy recouvra enfin la parole. .
Qu'est-ce que vous faites ici? demanda-t-il dans un
rugissement. C'est une plaisanterie, n'est-ce pas? Vous m'avez lait
venirr pourr rien? Il me semblait bien que la perrsonne qui m'a parrl
au tlphone n'avait pas un ton naturrel. L'histoire aussi me parraissait
louche. J'aurrais d me douter que c'tait encorre une de vos farrces...
pour me souhaiter la bienvenue sans doute? Oh! mais, a ne va pas se
passer comme a! Je vais fairre un rrapporrt surr vous! Vous vous
crroyez l'abrri de tout parrce que l'inspecteurr est votrre ami, mais
attendez un peu...
La tirade du policeman fut interrompue par l'arrive de

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Foxy, si heureux de revoir son vieil ennemi qu'il en remuait la


queue.
Ouah! Ouah! .fit le chien.
C'en tait trop pour M. Groddy. Il partit en toute hte, maugrant
mi-voix, et il disparut si vite sur son vlo que Fatty en demeura fig
de surprise.
Eh bien a, alors! s'exclama enfin le jeune garon. Quelle
mouche le pique? Il a vraiment cru que je lui jouais un tour? Dites
donc, vous autres, savez-vous que Cirrculez a perdu la tte?
Larry et Daisy mergrent de l'ombre du corridor et regardrent
la rue dserte.
II est parti, expliqua Fatty. Il est venu, il a vu..., mais il n'est
pas rest pour vaincre. Quel numro !
Et pourtant, soupira Daisy, Miss Lucy lui a bien
expliqu le vol au tlphone. Je l'ai entendue.
Une voix s'leva l'intrieur de la maison.
Le policeman est l? Faites-le entrer, je vous prie, mes petits!
Fatty, Larry et Daisy rejoignirent Mme William, la matresse de
maison.
C'tait bien M. Groddy, dit Fatty, mais il est reparti. Curieux !
Heureusement que je vous ai, ainsi que Larry et Daisy,
murmura Mme William. Sans vous, je ne sais pas ce que je serais
devenue,
Tout avait commenc de manire brutale. Pip et Betsy tant
sortis avec leur mre, Fatty tait all prendre le th chez Daisy et
Larry. Tous trois se trouvaient dans le jardin quand ils entendirent
soudain des appels provenant de la maison voisine.
Au secours ! Au secours ! Au voleur !
Mon Dieu! s'exclama Daisy. C'est la voix de Mme William.
Elle habite la villa ct.
Elle crie au voleur, constata Fatty. Venez vite !
Les trois amis se prcipitrent dans la rue et, de l, dans le jardin
contigu la proprit des Daykin, les

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parents de Larry et de Daisy. Mme William les aperut de sa


fentre et leur fit un signe de la main.
Vite, mes petits! J'ai peur!
Les enfants entrrent par la porte de service qui se trouvait
ouverte. La cuisine tait dserte. Divers produits d'picerie taient
poss sur la table, ainsi que quatre petits pains. Fatty remarqua aussi
au passage un paquet prs de la porte.
De la cuisine, les trois jeunes dtectives passrent dans le
corridor. Dj le cerveau de Fatty commenait fonctionner plein
rendement.
La porte de service ouverte... le voleur est entr par l,
probablement... Je me demande si c'est le mme individu que l'autre
fois !
Mme William, toute ple, s'tait effondre sur un divan. C'tait
une vieille dame l'air aimable, aux cheveux gris, qui semblait en
proie une frayeur vritable.
Passez-moi mon flacon d'eau de Cologne, murmura-t-elle
d'une voix faible. Il est l, dans mon sac...

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Daisy s'empressa de lui donner l'objet. Mme William se frotta


les tempes avec un peu d'eau de Cologne, puis en respira longuement.
Un peu de ros revint ses joues.
Qu'est-il arriv? demanda Fatty avec douceur.
Eh bien, je reposais sur ce divan, comme chaque aprs-midi,
lorsque j'ai entendu des pas au premier tage. J'ai aussi entendu
autre chose : une toux profonde... une toux d'homme, n'en pas
douter.
Tiens, tiens... murmura Fatty en se rappelant que Ros, elle
aussi, avait entendu une toux l'tage.
- Je me suis leve, poursuivit Mme William, et quoique fort peu
rassure je me suis rendue dans le vestibule. Brusquement, quelqu'un
m'a donn une forte pousse dans le dos, et je suis tombe, la tte la
premire, dans le grand placard qui se trouve l-bas. On a alors ferm
la porte clef sur moi.
Elle finissait de parler quand on perut le bruit d'une clef
tournant dans la serrure de la porte d'entre.
Ah! Voici Miss Lucy, ma compagne. Je suis contente qu'elle
soit de retour. Lucy, Lucy, coutez. Il s'est produit quelque chose de
terrible en votre absence.
Miss Lucy parut. Petite avec des yeux vifs, elle ressemblait
assez un oiseau. Elle s'approcha de Mme William d'un air inquiet.
Qu'y a-t-il donc? Vous tes toute ple!
Mme William rpta alors le rcit qu'elle venait de faire aux
enfants; Puis elle poursuivit :
Une fois enferme dans mon placard, j'ai pu entendre mon
voleur aller et venir au-dessus de ma tte. Il ne se gnait gure : son
pas lourd a mme fait craquer l'escalier quand il est redescendu. Et
puis, il a encore touss...
Elle s'interrompit et frissonna.
Comment tes-vous sortie de ce placard? demanda Fatty. Estce que le cambrioleur vous a ouvert?
Oui, sans doute. Voyez-vous, j'tais si effraye lorsqu'il est
descendu que je me suis moiti vanouie. Lorsque j'ai repris
connaissance, je me suis trouve affale sur les chaussures

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que je garde dans ce placard..., et la porte n'tait plus ferme


clef. Je n'ai eu qu' tourner le bouton... et j'ai pu sortir.
- Hum! murmura Fatty. Miss Lucy, je crois que vous feriez bien
de tlphoner au poste de police... Pendant ce temps avec la
permission de Mme William, je vais jeter un coup d'il droite et
gauche. Tout cela est trs, trs intressant.

52

CHAPITRE VII
M. GRODDY AU TRAVAIL
Miss LUCY ne se fit pas prier. Elle tlphona sur-le-champ M.
Groddy et, avec volubilit, lui expliqua ce qui venait d'arriver. Comme
on sait, M. Groddy annona sa venue immdiate.
En l'attendant, Fatty se mit fureter de ct et d'autre. Il tait
presque sr que le voleur de Mme William et celui de Norton House
ne faisaient qu'un. Rien que cette toux, que l'on avait entendue dans
les deux cas, lui semblait rvlatrice.
Avec la permission de la matresse de maison, le jeune garon
monta au premier tage. La premire chose qui frappa sa vue, dans
l'une des chambres, fut une empreinte sur le mur, juste ct de la
commode : celle d'normes doigts de gants !
Sortant son insparable carnet de sa poche, Fatty compara

53

les dimensions de ces empreintes avec celles qu'il avait


consignes le jour prcdent. Oui... cela correspondait!
Il se demanda alors s'il ne pourrait pas relever des traces de pas
dans le jardin. Il n'avait pas plu depuis la veille, et le sol risquait d'tre
terriblement sec. Cependant il y avait une chance pour que le
cambrioleur ait march sur la terre meuble d'un massif...
Fatty se disposait sortir lorsqu'il aperut M. Groddy. Il se
dpcha d'aller lui ouvrir la porte et enregistra avec amusement la
stupfaction du gros policeman qui ne s'attendait certainement pas le
trouver l.
Et puis, ce fut son tour d'tre surpris lorsque M. Groddy,
pivotant soudain sur ses talons, s'en alla aussi vite qu'il tait arriv.
Ma foi, songea-t-il alors, puisque Cirrculez est assez bte pour
croire que je lui aurais fait une farce aussi grossire, tant pis pour lui!
Je vais mener mon enqute tout seul... ce qu'il ne m'aurait pas permis
s'il tait rest!
Le jeune dtective mit donc l'occasion profit pour commencer
sans tarder ses investigations. Pendant ce temps, Larry et Daisy
discutaient avec Mme William et Miss Lucy du dpart intempestif de
M. Groddy. Ces dames s'en montraient fort indignes.
Fatty sortit de la maison par la porte de service. Comme la porte
d'entre tait ferme clef au moment du vol, il en avait dduit que le
cambrioleur tait pass par derrire. A pas lents, il suivit l'alle qui
partait du seuil de la cuisine et contournait la maison. Chemin faisant,
il tudiait le sol avec soin. Un massif de fleurs attira son attention. Ce
massif se trouvait juste sous la fentre de la pice o Mme William
s'tait allonge pour se reposer.
Fatty poussa une exclamation. Sur la terre du massif se
dtachaient deux magnifiques empreintes de semelles normes...
identiques celles de la veille, il en tait sr!
De nouveau, le jeune dtective ouvrit son carnet pour contrler.
Cette fois-ci, le sol tant plus sec, on ne distinguait pas le dessin
caractristique de la talonnette en

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caoutchouc. Mais, ce dtail prs, les deux sries d'empreintes


taient en tous points semblables.
Voil comment je vois les choses, murmura Fatty pour luimme. Le voleur s'est approch de cette fentre. Il a constat que
Mme William tait endormie et...
II s'interrompit pour froncer le sourcil. Que signifiait cette autre
srie d'empreintes qu'il apercevait dans un second massif?... Pourquoi
le cambrioleur avait-il march l?
Fatty ne voyait aucune raison valable. Le second massif tait
l'cart de l'alle et de la fentre. Pourtant, les traces laisses par les
normes semelles correspondaient une fois de plus. En fait, tout
correspondait : les traces de mains gantes, celles des grands pieds, la
toux caverneuse...
Non d'un chien! grommela Fatty. Et si je dcouvrais la mme
marque ronde que celle que j'ai releve Norton House?
II se mit aussitt en chasse... et trouva ce qu'il cherchait! La
marque tait moins distincte que la prcdente, mais on reconnaissait
aisment le cercle quadrill sur la poussire de l'alle. On avait dpos
l un objet. Restait imaginer lequel...
Frapp par les multiples concidences qui reliaient ce dernier vol
celui de Norton House, le jeune dtective tenta de mettre la main sur
d'ventuels bouts de papier semblables ceux que lui avait montrs
Tonks. Cependant, il eut beau fouiller le jardin, il ne trouva rien.
Il regagna la maison. Sur le seuil de la cuisine il se heurta
presque Miss Lucy qui le cherchait.
M. Groddy vient de tlphoner, annona-t-elle. Je n'y
comprends goutte. Il voulait savoir si nous avions rellement eu la
visite d'un cambrioleur ici! Pourquoi n'est-il pas rest pour nous poser
la question de vive voix quand il est venu tout l'heure? Cet homme
doit avoir le cerveau drang !
Fatty eut un sourire amus. Il devinait que Cirrculez, tout en
pdalant vers le poste de police, avait rflchi l'histoire du vol. Un
doute lui tait venu. Il avait regrett son dpart prcipit et, dsireux
de tirer l'affaire au clair,

55

avait appel Miss Lucy au bout du fil. Comme il avait d tre


contrari en apprenant que le vol avait vraiment eu lieu !
Oh! vous savez, dclara Fatty d'un ton joyeux, M. Groddy n'est
pas trs malin. Au fond, peu importe! Quand il reviendra, vous
pourrez lui dire que je suis dj sur une piste. a l'empchera de se
tracasser!
Miss Lucy regarda Fatty d'un air perplexe. Elle trouvait bizarres
ces histoires de voleurs qui toussaient, de police -men qui arrivaient
pour s'en aller avant mme d'tre entrs, et de jeunes garons qui se
donnaient des allures de fins limiers.
Fatty dsigna soudain du doigt les produits d'picerie pars sur
la table de la cuisine.
Qui a mis a l? demanda-t-il.
La livreuse de l'picerie centrale, rpondit Miss Lucy. J'avais
laiss la porte de service ouverte pour qu'elle puisse dposer les
provisions que j'avais commandes. J'agis souvent ainsi quand je sors.
Le boulanger est venu aussi, ce que je vois..., et le facteur
galement. Voici un paquet prs de la porte. Nos fournisseurs savent
que Mme William fait souvent la sieste l'aprs-midi, et ils ne sonnent
mme pas de crainte de la rveiller. Ce sont tous des gens honntes.
- Je comprends , murmura Fatty en se grattant le crne. Son
regard allait des produits d'picerie aux pains et
au colis postal... Ainsi, songeait-il, trois personnes taient
entres la cuisine cet aprs-midi-l en un temps relativement court.
Peut-tre l'une d'elles avait-elle aperu un suspect dans les parages?...
Il faudrait que Fatty leur pose la question.
Un instant plus tard, M. Groddy arriva, l'air penaud.
Heu... Excusez-moi pourr tout l'heurre, dit-il Miss Lucy qui
vint lui ouvrir. Je me suis rrapel un rrendez-vous urrgent... Au fait...
ce grros garron qui tait l il y a un instant... est-ce qu'il est parrti?
- Si vous voulez parler de Frederick Trotteville, rpondit Miss
Lucy avec une certaine froideur, il est toujours ici et, parat-il, sur la
piste du voleur. Il vous prie de ne pas vous tracasser. Je parierais
volontiers qu'il mettra la main sur les bijoux de Mme William avant
longtemps... car ce sont ses bijoux de famille qu'on lui a pris, vous

56

savez! Si vous dsirez parler notre jeune ami, vous le trouverez la


cuisine.
La figure du policeman s'tait empourpre. Il alla tout droit
rejoindre Fatty.
Allez! s'cria-t-il. Cirrculez! Je ne veux plus vous voirr. Que
faites-vous ici? Dbarrassez le plancher. Vous vous mlez toujourrs de
ce qui ne vous rregarrde pas!
Je crois que vous vous trompez, monsieur Groddy. Je ne suis
dans cette maison que parce qu'on m'y a appel. Et j'ai dj dcouvert
pas mal de choses.
Ayant entendu les clats de voix de Groddy, Larry et sa sur
vinrent leur tour la cuisine.
Comment! Vous tes l aussi! Cirrculez! Cirrculez! Laissezmoi trravaillez en paix! A-t-on ide!... Et empchez ce chien de me
tourrner autourr ! ordonna le policeman.
En riant, les enfants passrent dans le jardin, suivis de Foxy tout
joyeux d'avoir effray son ennemi. M. Groddy, de son ct, se dcida
aller questionner Mme William et Miss Lucy qui ne 1-ui firent pas
trs bon accueil.
Maintenant, dit Larry en s'asseyant avec ses camarades sur la
marche de la cuisine, toi de parler, Fatty. Quelles dcouvertes as-tu
faites?
- Exactement les mmes qu'hier Norton House, expliqua Fatty
en sortant son carnet de sa poche. Voyez vous-mmes. Tout concorde.
Une seule diffrence cependant : je n'ai trouv aucun morceau de
papier.
Daisy tudia un moment les notes de Fatty, puis elle hocha la
tte.
Je ne vois qu'une seule personne au village possder d'aussi
grands pieds et d'aussi grandes mains, dclara-t-elle.
- Pas possible! Et qui donc? demanda Fatty dont le
regard trahit un intrt immdiat.
Eh bien... M. Groddy!... notre cher vieux Cirrculez!
rpliqua Daisy en clatant de rire.
Larry et Fatty se joignirent elle de bon cur.

57

Tu as raison, approuva Fatty. Ses semelles correspondent ces


empreintes. Par malheur, Cirrculez est justement la seule personne que
nous ne pouvons pas souponner.

- Nous allons tre obligs de regarder les pieds de tous les gens
que nous rencontrerons dans la rue, soupira Larry. C'est la seule
chose que le voleur ne peut pas cacher. Il peut fourrer ses mains
dans ses poches, il peut s'empcher de tousser, mais il ne peut pas
camoufler ses grands pieds.
- a, c'est vrai, mon vieux. Mais il est temps de filer. Nous
n'avons plus rien faire ici, dclara Fatty. Rentrons chez vous...
Revenus dans le jardin des parents de Larry et de Daisy, 1rs trois
amis reprirent leur th interrompu. Au bout d'un moment, Foxy se mit
58

gronder et courut au mur sparant la proprit des Daykin de celle


de Mme William.
Cirrculez doit tre en train de passer le jardin au peigne fin ,
mit Fatty.
Les trois enfants se hissrent au sommet du mur et aperurent
en effet le gros policeman relevant les empreintes laisses
par le voleur dans le massif de fleurs.
Ma parole! Mais il a trouv quelque chose! s'cria Larry d'un
air extasi.
- Bien sr, affirma Fatty d'un air grave. M. Groddy sait se servir
de son cerveau.
Les paroles taient louangeuses mais le ton, lourd d'ironie, ne
trompa nullement Cirrculez. Il rougit et pina les lvres. Qu'aurait-il
pu rpondre ces effronts garnements? Plein de dignit, il prfra
battre en retraite.

59

CHAPITRE

VIII

LES CINQ DTECTIVES L'UVRE


suivant, Fatty convia ses amis tenir conseil dans sa
remise. Larry et Daisy arrivrent l'heure, suivis de prs par Pip et
Betsy. Foxy fit chacun un accueil dlirant.
Cette runion est tout ce qu'il y a de plus officiel, dclara Fatty
d'une voix grave. Nous devons rsoudre un mystre. Nous avons pour
cela quatre semaines devant nous.
- Est-ce que Pip et Betsy sont au courant de ce qui s'est pass
hier? demanda Daisy.
- Oui, rpondit le chef des dtectives. Je suis all moi-mme les
en informer dans la soire. Ce matin, je vous ai tous convoqus ici
afin que nous tirions des plans.
- Nous allons commencer par tablir une liste des suspects,
n'est-ce pas? s'cria la petite Betsy.
- Des suspects? soupira Fatty. Hlas, nous n'en avons pas
un seul! C'est bien le premier cas o nous ayons deux
LE JOUR

60

mfaits la fois et pas de suspect du tout. Notre tche va s'en


trouver complique.
- A dfaut de suspects nous avons des indices, mit Daisy. Des
empreintes de gant, de semelles, une toux caverneuse et des bouts de
papier portant d'tranges inscriptions..
Toi, Fatty, tu as une ide en tte! dclara Pip en observant
son camarade.
- Eh bien, oui, c'est vrai, admit Fatty en prenant un petit air
modeste. Voici ce que je pense : nous pouvons dj imaginer quoi
ressemble notre cambrioleur. C'est un homme qui a de grands pieds et
de grandes mains, et qui tousse souvent. Ce portrait nous aidera.
Ensuite les bouts de papier portent des mots qui sont des adresses ou
des noms. Nous devrons donc chercher ces adresses ou les gens qui
appartiennent ces noms.
D'accord, approuva Larry. Mais nous pourrions avant tout
demander la commise de l'picier, au boulanger et au facteur s'ils
n'ont pas aperu un grand et gros homme hier aprs-midi, quand ils
sont passs chez Mme William.
J'y ai pens aussi. Comme je ne puis tout faire moi-mme, je
vais vous confier une mission chacun. En nous rpartissant ainsi la
besogne nous irons plus vite.
- Oh! mon Dieu! s'cria Betsy. Je ne suis pas un dtective bien
fameux, Fatty.
- Tu es au contraire l'un des meilleurs d'entre nous,
affirma Fatty avec chaleur. Tu nous as beaucoup aids pour les
problmes que nous avons dj eu dbrouiller!
Betsy rougit de plaisir.
Je ferai de mon mieux cette fois encore, promit-elle.
- Bon. Je distribue les rles. Toi d'abord, Larry! Tu
interrogeras le facteur. Toi, Pip, je te charge d'interviewer le
boulanger. Si c'est le mme que celui qui est accouru
l'appel de Ros, Norton House, alors, bravo! Il aura peut-tre
remarqu dans les deux cas quelque chose qui nous aura
chapp... Daisy et Betsy, elles, iront voir
l'employe
de
l'picerie centrale. Notez bien ce que vous raconteront tous ces
gens. Ensuite, nous comparerons

61

leurs rcits et nous essaierons d'en tirer le maximum.


Larry, Daisy, Pip et Betsy restrent un moment silencieux.
Ils se demandaient quelle sorte de travail Fatty s'tait
rserv pour lui-mme.
Et toi, qu'est-ce que tu vas faire? risqua enfin Betsy?
Je vais me dguiser et rder autour de la pension Frinton.
Peut-tre notre malfaiteur habite-t-il l. En surveillant la maison toute
la journe, j'aurai alors une chance de l'apercevoir.
- Mais, Fatty, objecta Daisy, tu risques d'tre remarqu la
longue. Et puis, comment te dbrouilleras-tu pour manger ?
J'ai pens tout, assura le chef des dtectives. Ne
vous tracassez pas... Mais je ne vous dirai pas comment je compte me
dguiser. Lorsque vous en aurez fini avec vos interviews, promenezvous du ct de la pension Frinton et voyons si vous me
reconnaissez! Je serai proximit de la maison, bien en vidence. Je
parie pourtant que personne ne fera attention moi !
Bah! s'cria Daisy avec une petite moue. Je suis sre de te
reconnatre au premier coup d'il.
Et moi je suis certain du contraire. Allons, prsent,
cirrrculez! Il faut que je me prpare!
Larry, Daisy, Pip et Betsy sortirent en riant. Ils taient persuads
que Fatty serait reconnaissable en dpit de son dguisement. L'ennui,
c'est que d'autres personnes pourraient l'identifier aussi. Comment
esprait-il passer inaperu alors qu'il se proposait de rester prs de la
pension Frinton toute la journe. La demeure, proche de la rivire,
tait un peu l'cart du village. Derrire, il n'y avait que des champs.
Je rentre la maison pour attendre le boulanger, annona Pip.
Je sais que Mme William et maman ont le mme. Il passe en gnral
vers midi.
- Je te suis, dit Larry. Je guetterai le facteur. a me dispensera
d'aller la poste. Du reste, il vaut mieux que je l'interroge en
particulier et non devant un tas de gens.

62

- C'est a, approuva Pip. Nous nous tiendrons mutuellement


compagnie.
- Est-ce que ta mre se sert l'picerie centrale, Pip? demanda
Daisy. Parce que dans ce cas, si elle attend une commande ce
matin, nous irons aussi avec toi.
- Non, rpondit Pip. Maman se sert ailleurs. Et je me demande
mme o vous pourrez trouver la livreuse cette heure de la matine.
Elle circule bord d'une petite camionnette.
- Je sais o elle doit tre, avana Betsy aprs avoir
rflchi. Je l'ai rencontre deux reprises, cette mme heure,
dans le coin o habite Mme Kendal. C'est l'autre bout du village.
- Dans ce cas, partons tout de suite, proposa Betsy. Avec un peu
de chance, nous pourrons lui parler. Au revoir, Pip ! Au revoir Larry!
Tchez de ne pas vous mettre jouer ensemble. Sans a, vous
risqueriez de manquer le facteur et le boulanger.
- Pour qui nous prends-tu? Pour des gosses? protesta Larry,
trs vex.
Puis les garons se dirigrent vers la maison de Pip tandis que
les deux filles s'loignaient dans le sens oppos.
Daisy et Betsy commencrent leur enqute en se renseignant
chez Mme Kendal qui tait une amie de Mme Hilton.
Mais oui, mes petites, affirma cette dame. L'employe de
l'picerie centrale passe dans le quartier tous les matins. Elle ne va
pas tarder, je pense.
Daisy et Betsy se postrent donc sur le trottoir et surveillrent
les ' deux extrmits de la rue. Par chance, elles n'eurent pas
longtemps patienter. Leur guet durait depuis dix minutes peine
quand elles virent dboucher la petite camionnette jaune de l'picerie
centrale. La voiture s'arrta quelques maisons de l... Une grande et
robuste fille sauta terre, alla l'arrire de la camionnette, rabattit la
planche mobile, et prit dans ses bras une caisse en carton pleine de
produits varis.
Attendons qu'elle ait fini sa livraison, conseilla Daisy. Nous
l'aborderons quand elle ressortira.

63

Les deux jeunes dtectives s'approchrent de la camionnette sans


se presser. Soudain, Betsy aperut un paquet de savon en paillettes sur
la route.
II a d tomber de la caisse, murmura-t-elle en se baissant pour
le ramasser. Nous le rendrons la livreuse. a nous servira d'entre en
matire.
Presque aussitt l'employe d'picerie sortit de la maison o elle
tait venue livrer sa marchandise.
Je crois que vous avez perdu ceci, dit Betsy en lui tendant le
paquet de savon.
- Oh! merci beaucoup! s'cria la jeune fille avec un aimable
sourire. Je viens de m'apercevoir qu'il manquait dans la commande!...
Je ne sais o j'ai la tte ce matin, voyez-vous! C'est que la police
m'a interroge tout l'heure au sujet du vol dont Mme William a t
victime. Vous avez d en entendre parler?
- Je pense bien! rpondit Daisy en se flicitant tout bas de
pouvoir entrer d'emble dans le vif du sujet. Ainsi la police vous
a interroge? Savez-vous que mon frre et moi nous habitons la
maison voisine de celle de Mme William? Nous nous sommes
prcipits chez elle quand elle a appel au secours.
Pas possible!... Vous n'avez pas aperu le voleur? J'ai entendu
dire qu'il a emport un joli lot de bijoux.
- Non, nous n'avons vu personne. Mais il me semble que
vous tes vous-mme passe chez Mme William hier aprs-midi.
Vous n'avez rien remarqu de suspect?
- Hlas, non! soupira la jeune fille. Et je le regrette, car
j'aurais bien aim faire prendre ce misrable. Il a d venir aprs
moi. Je n'ai rien vu ni rien entendu.
Betsy songea soudain qu'il serait peut-tre utile d'apprendre si la
livreuse avait prcd ou suivi le boulanger et le facteur.
Quand vous tes entre dans la cuisine, demanda-t-elle, avezvous vu des petits pains et un colis postal?
- Je suis sre qu'il n'y avait pas de pain sur la table et je n'ai
aperu aucun paquet. M. Groddy m'a pos lui aussi

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un tas de questions, mais je ne lui ai pas t d'un grand secours.


C'est dommage!
La jeune fille rentra vivement dans la maison de sa cliente pour
y dposer le savon en paillettes, puis elle ressortit non moins
vivement, grimpa sur son sige et mit son moteur en route.
Navre de ne pouvoir bavarder davantage, mes petites. Il faut
que je me sauve. Je suis dj en retard. Au revoir.
Elle dmarra et disparut bientt au coin de la rue. Daisy et Betsy
se regardrent.
Eh bien, murmura Betsy, notre interview a t facile et n'a pas
dur longtemps. Allons rejoindre les garons!
Elles trouvrent Pip et Larry en train de se balancer sur la grille
du jardin en attendant le passage du facteur et du boulanger.
Dj de retour! s'exclamrent-il s tous deux.
- Oui, nous avons eu vite fait, expliqua Daisy, mais nous
n'avons pas appris grand-chose. La livreuse est passe chez Mme
William avant le boulanger et le facteur, mais elle n'a rien remarqu de
suspect. Quelle malchance !
- Ah! voil le facteur! annona Pip en cessant de se balancer.
Le nouveau venu arriva bientt la hauteur des enfants. J'ai du
courrier pour vos parents, dclara-t-il.
- Donnez-le-moi, dit Pip. Je vais le leur remettre. Merci. Vous
avez une longue tourne faire, n'est-ce pas? Heureusement que vous
tes bicyclette ! Je crois que vous tes pass hier chez Mme William
au moment critique... On m'a dit que vous aviez failli vous heurter
son voleur.
Oui, acquiesa le facteur. M. Groddy aurait aim que je le
lui dcrive, mais comment l'aurais-je pu? Je n'ai vu personne. Je
suis entr la cuisine pour y dposer un paquet, en vitant
de faire du bruit pour ne pas rveiller Mme William.
- Y avait-il des produits d'picerie sur la table? demanda Larry.
Et aussi des petits pains?
J'ai aperu un tas de provisions, mais je suis certain

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qu'il n'y avait pas de pain, rpondit le facteur un peu tonn de la


question. Vous savez, je ne me suis pas attard. J'ai pos mon paquet
prs de la porte et je suis reparti. Je n'ai rien vu, rien entendu. J'ignore
o tait alors le voleur. Peut-tre cach dans le jardin, derrire un
buisson. Au revoir, mes enfants. Il faut que je continue ma tourne.
II enfourcha sa bicyclette et s'loigna en pdalant avec lenteur.
Son tmoignage ne nous apprend rien, soupira Pip, dcourag.
Je finirai par croire que ce voleur tait vraiment invisible. On l'entend
tousser, marcher. On retrouve ses empreintes mais personne ne le voit!
- Il nous reste encore interroger le boulanger, dit Larry. Sitt
aprs nous irons la pension Frinton et nous tcherons de reprer
Fatty. Je suis sr d'y arriver du premier coup.

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CHAPITRE IX
LE BOULANGER

ne tarda pas arriver. Il avait laiss sa


voiture au bout de la rue et s'avana vers les enfants, son
grand panier au bras. Salut,
les
gosses!
s'cria-t-il
familirement. C'tait un drle de petit bonhomme, avec une voix
haut perche et une manire curieuse de se racler la gorge. Beau
temps, pas vrai?
- Voulez-vous que je porte moi-mme le pain notre bonne?
proposa Pip en souriant.
- Je ne demande pas mieux! rpondit le petit homme. Je n'aime
pas trop m'approcher des maisons en ce moment, ajouta-t-il en
feignant d'tre effray. C'est plein de voleurs partout. J'ai manqu en
rencontrer un Norton House avant-hier et un autre pas plus tard
qu'hier chez Mme William.
Que s'est-il pass au juste chez cette dame? demanda
LE BOULANGER

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Larry qui jugeait prfrable de laisser parler le boulanger sa


guise.
Ma foi, je ne connais pas les dtails. Je suis all l-bas pour
livrer mon pain, comme je le fais chaque jour. J'ai frapp la porte de
la cuisine avant de me rappeler que Miss Lucy tait sortie. J'ai vu des
provisions tales sur la table, un paquet ct de la porte, et je me
suis dit : L'picier et le facteur sont passs. Au tour du boulanger!
Et il sourit aux enfants de toutes ses dents comme s'il venait de
lancer une fine plaisanterie.
Ensuite, reprit-il, j'ai lu un mot que Miss Lucy avait laiss pour
moi sur la table et j'ai laiss le nombre de petits pains qu'elle me
demandait. Aprs quoi je suis reparti.
- Vous n'avez ni vu ni entendu le voleur? insista Larry.
- Hlas! non. J'ai seulement aperu de grosses empreintes de
semelles dans un massif de fleurs.
- Ah! Vous avez remarqu a! s'crirent en chur Pip et
Larry.
Le petit homme parut intrigu.
Ces empreintes vous intressent donc?... Je les ai vues, oui, et
j'ai mme pens que le gaillard qui avait promen ses grands pieds par
l devait atteindre une taille peu ordinaire !
- Ces traces ont sans doute t laisses par le voleur,
dclara Larry d'un air sombre. Autrement dit, l'individu tait
dj parti quand vous tes arriv... ou bien il se cachait tout prs de l,
attendant que vous vous loigniez...
- Dans ce cas, je l'ai rat de peu en effet. Peut-tre que
si j'avais pens regarder autour de moi en traversant le jardin... C'est
comme Norton House. J'ai entendu Ros crier au secours. Je me
suis prcipit... mais il n'y avait plus personne.
Tant pis! C'est regrettable, grommela Pip du. Enfin, passezmoi votre panier. Je vais le porter notre bonne. Elle fera son choix et
je vous rapporterai le reste de vos pains.
Mais le boulanger se recula en serrant sa corbeille d'osier contre
lui.

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Non, non, dit-il en secouant la tte. Si j'ai accept tout


l'heure, c'tait pour rire. Je ne confie mon panier personne. Je tiens
trop l'hygine de mes pains. Je suis mme maniaque sur ce point-l.
Je suis le seul boulanger du village couvrir ma marchandise avec un
linge blanc.
- Bon, bon! Faites comme vous voulez, rpliqua Pip, vex. Je
dsirais simplement vous rendre service. Au fond, je suis trs content
de n'avoir pas porter cette lourde corbeille jusqu' la cuisine.
Le boulanger franchit la grille et remonta l'alle en trottinant.
Les enfants le suivirent des yeux et se mirent rire.
Il est vraiment amusant, dclara Daisy. Il ressemble au coq
nain de notre voisine. Regardez comme il se pavane. On a
l'impression qu'il va crier Cocorico! Et comme il parat fier de ses
prcautions pour garder son pain l'abri de la poussire!
- Je me demande bien, dit Betsy en fronant le sourcil, pourquoi
il s'inquite tant de l'hygine de sa marchandise alors qu'il n'a
pas lui-mme les mains trs propres. Si maman me voyait avec
des ongles noirs comme a, elle me punirait, c'est sr!
Au bout d'un moment, le petit boulanger reparut.
Je suis trs du, soupira-t-il en affectant un air afflig. Savezvous qu'il n'y a pas le moindre voleur proximit aujourd'hui? Tout
est calme chez vous...
Puis il clata de rire et cligna gaiement de l'il.
C'est gal! s'cria-t-il. Sans plaisanter, je vous assure que je me
tiens sur le qui-vive. Au premier suspect que j'aperois, j'alerte la
police. M. Groddy me l'a fait promettre. Vous comprenez, cause de
mon mtier j'entre dans toutes les maisons. Je peux en surveiller les
abords sans en avoir l'air, ce qui serait difficile un policeman en
uniforme. M. Groddy craint qu'il n'y ait d'autres vols dans la rgion.
- Vraiment? rpondit Larry.
- Oui, oui! Et il est bien possible qu'il ait raison.
L-dessus, le boulanger quitta les enfants et rejoignit sa voiture
en sifflant.

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Voyez un peu comme il se donne des airs importants! murmura


Pip. Je ne le trouve pas sympathique, ce bonhomme !
Betsy sauta de la grille sur laquelle elle s'tait perche.
Si nous allions retrouver Fatty? proposa-t-elle. J'ai hte de
savoir si nous le reconnatrons.
- C'est a! acquiesa Daisy avec empressement. Partons vite!
Nous n'avons plus rien faire ici!
Les quatre amis prirent donc le chemin de la pension Frinton.
Aprs avoir long la rivire un certain temps, ils arrivrent en vue de
la maison. C'tait une grande btisse blanche, qui avait d. tre fort
belle autrefois, mais qui, prsentement, offrait des signes certains de
vtust.
Des bateaux glissaient sur l'eau de la rivire. Des pcheurs la
ligne, installs sur la berge, s'incorporaient au paysage. Chacun tait
assis sur un petit pliant. Patient et fig dans une rigoureuse
immobilit, il se penchait en avant, les yeux rivs au bouchon. On et
dit autant de chats attendant devant un trou de souris.
Je n'ai jamais vu un de ces pcheurs attraper le moindre
poisson, dclara Betsy en s'arrtant derrire l'un d'eux.
- Chut! fit l'homme en se retournant d'un air irrit.
La petite fille battit en retraite tandis que Pip pouffait de rire.
Tu as failli effrayer le poisson qu'il n'attrape pas! murmura-t-il.
Ne recommence pas!
Les enfants dpassrent un champ dans lequel travaillaient deux
paysans, puis ils atteignirent les abords immdiats de la pension
Frinton. Alors, ils regardrent autour d'eux, en qute d'un Fatty
dguis. O donc pouvait-il tre?
Tout d'abord, ils ne virent personne. Au bout d'un instant
cependant ils remarqurent une petite barque, proche de la berge, dans
laquelle se trouvait un homme occup pcher. Cet homme portait
des vtements invraisemblables : une norme casquette carreaux
blancs et noirs, un cache-nez de laine verte fort peu en accord avec la
saison, une

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71

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Cet homme portait des vtements invraisemblables...

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veste d'alpaga bleu clair et les plus ahurissants pantalons rouges


que l'on ait jamais vus!
Daisy, Larry, Pip et Betsy ne pouvaient dtacher leur regard du
singulier individu. Soudain, celui-ci leva les yeux, aperut les enfants,
puis se replongea bien vite dans la contemplation de son bouchon.
C'est Fatty! dclara Pip. Mais quelle ide a-t-il eue de se
dguiser de faon si voyante! On le repre vingt mtres.
Fatty n'agit jamais sans raison, assura Daisy. Il doit
avoir un plan en tte. C'est gal... Quels habits de carnaval!
- Avez-vous vu sa figure quand il s'est tourn de notre ct?
demanda Larry qui se tordait de rire. J'ai aperu des sourcils
menaants, une moustache norme... et je suis certain qu'il a d
se gonfler les joues avec des tampons de caoutchouc. Il a un
visage de pleine lune.
- J'aimerais bien le voir d'un peu plus prs, mit Betsy qui
n'arrivait pas reconnatre Fatty. Si seulement il levait une seconde
fois la tte...
Ne sois pas sotte, lui dit son frre. Il espre encore que
nous n'avons pas perc son incognito.
- Attendez un peu! chuchota Larry. Et tout haut il se mit
appeler : H, monsieur! Est-ce que a mord?
Le pcheur feignit de ne pas entendre. Il courba un peu plus les
paules et s'absorba davantage encore dans la contemplation de sa
ligne.
Allons, Fatty, avoue que tu as perdu ton pari, lana Pip mivoix. Nous t'avons dmasqu. a n'a pas t difficile.
Le pcheur, cependant, s'obstinait faire le sourd. Les quatre
amis n'insistrent pas.
Rentrons, proposa Larry. Nous reviendrons cet aprs-midi.
Peut-tre Fatty sera-t-il alors plus abordable.
Aprs djeuner, tous se dirigrent vers la berge.
Oh! s'exclama Daisy, le bateau n'est plus l.
- Si... Il est amarr sous cet arbre, dit Larry. Et le

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pcheur s'est install sur l'herbe. Il est en train de manger.


Maintenant, nous allons pouvoir lui parler.
Solennellement, les enfants entourrent le pcheur et s'assirent
ct de lui sur l'herbe. En les voyant arriver, l'homme manqua
s'touffer en avalant de travers un morceau de fromage.
Vous n'avez pas eu de chance ce matin, commena Larry. a
ne mordait pas, ce qu'il m'a sembl?
Non! rpondit le pcheur d'une voix bizarre en se levant
brusquement pour aller son bateau.
- H! Attendez un peu! s'cria Larry en s'apercevant que
l'autre venait de sauter dans sa barque et s'apprtait s'loigner.
Bondissant sur ses pieds, le jeune garon allait courir aprs le
pcheur quand Betsy l'en empcha en se suspendant son bras.
Non, Larry, n'y va pas! Regarde les pieds et les mains de cet
homme. Ils sont immenses. Ce n'est pas Fatty!
Stupfait, Larry constata qu'en effet le pcheur possdait de
grands pieds et d'normes mains. Ce n'tait pas Fatty... mais ce
pouvait fort bien tre le voleur! Voil qui expliquerait pourquoi
l'homme tait si press de les fuir.
Les autres enfants avaient eu la mme pense que Larry.
C'est le voleur, j'en suis sre, chuchota Daisy. Mais comment
faire pour l'attraper? Regardez : il s'est remis pcher et nous tourne
le dos! Si nous pouvions seulement prvenir Fatty...
- Oui, mais o le chercher? grommela Pip qui tait
furieux contre lui-mme d'avoir pens, ft-ce une seule
minute, que l'homme aux grands pieds ait pu tre Fatty! Nous ne
l'avons aperu nulle part!
- Cependant, dcrta Larry avec force, il faut tout prix
tenter quelque chose.

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CHAPITRE X
LE PCHEUR MYSTRIEUX
EN L'ABSENCE

de Fatty, c'tait Larry qui devenait le chef des


dtectives. C'tait donc lui de dcider ce qu'il convenait de faire...
a coutez, dit-il aprs avoir rflchi un moment, Daisy et moi
nous allons nous mettre la recherche de Fatty. Pendant ce temps, Pip
et toi, Betsy, vous ne perdez pas de vue notre suspect.
- Entendu, approuva Pip en s'asseyant sur l'herbe. Je ne quitte
pas des yeux notre voleur.
Larry et Daisy s'loignrent. Entendant le bruit de leurs pas, le
pcheur tourna la tte avec prcaution.
Tu vois? souffla Betsy dans le creux de l'oreille de Pip. Il
esprait que nous tions tous partis. Il doit attendre la premire
occasion pour s'chapper.
Plusieurs minutes s'coulrent. Soudain, le pcheur se mit
tousser. Betsy tressaillit.

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Cette voix caverneuse... Je suis de plus en plus certaine que


cet homme est bien le voleur! murmura-t-elle. Le pcheur, immobile
dans sa barque, semblait tre endormi. Pourtant, il ne l'tait pas, car il
tournait la' tte chaque fois qu'il entendait quelqu'un passer sur le
chemin. Les promeneurs, cependant, taient rares... Il y eut d'abord un
petit tlgraphiste trop maigre pour tre Fatty dguis qui alla
sonner la porte de la pension Frinton. Puis vint une jeune femme
poussant le landau de son bb. Enfin parut le boulanger, plus
frtillant que jamais.
Le sentier du bord de l'eau tant trop troit pour sa voiture, il
avait laiss le vhicule bonne distance, et portait sous son bras son
panier d'osier. Il reconnut Pip et Betsy et leur adressa un petit signe
amical.
Alors? Vous re-voil! Combien de pains dois-je vous livrer,
m'sieur dame? Avez-vous aperu beaucoup de voleurs depuis ce
matin?
Pip se sentit un peu vex qu'on lui parlt comme s'il avait eu six
ans. Il se contenta d'un bref salut mais il en aurait fallu davantage pour
rabattre le caquet du boulanger qui s'arrta hauteur du pcheur pour
l'interpeller :
H, mon brave ! Vous avez attrap beaucoup de poissons?
Non, pas beaucoup! rpondit l'autre d'une voix touffe et
sans tourner la tte.
Le boulanger lana une ou deux plaisanteries qui restrent sans
cho tant de la part du pcheur que des enfants, puis il se dcida
s'loigner en direction de la pension Frinton.
Quel bonhomme insupportable! grommela Pip. Il a beau tre
petit, il dplace du vent.
Le boulanger ressortit bientt de la grande maison blanche et
salua une fois de plus les enfants au passage.
Je me demande o sont passs Larry et Daisy, soupira Betsy, et
surtout s'ils ont trouv Fatty.
Larry et Daisy, cependant, aprs avoir dcrit un grand cercle
autour de la pension Frinton sans avoir aperu leur camarade,
revenaient tristement sur leurs pas. A un certain

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moment, pourtant, ils avaient bien cru reconnatre le chef


des dtectives.
Je parie que c'est cette femme, l-bas, qui est en train de
peindre devant un chevalet. Elle a une robe ample et un chapeau qui
lui cache le visage. Approchons-nous, Daisy!
Mais, arriv tout prs de l'artiste peintre, Larry avait d avouer
son erreur. Au-dessous des lunettes de soleil de la femme apparaissait
un nez minuscule. Or, si Fatty pouvait augmenter le volume du sien, il
ne pouvait pas le diminuer.
coute, dit soudain Daisy son frre, il faut bien qu'il soit
quelque part. C'est sans doute un des ces pcheurs qui semblent faire
partie du dcor. Allons les regarder de plus prs. - Tu as raison,
dclara Larry au bout d'une minute. Fatty est certainement ce pcheur
qui a impos silence Betsy tout l'heure. D'o il est, il peut voir la
fois le chemin et la maison. Approchons-nous de lui tout
doucement...
Le frre et la sur avancrent sans faire le moindre bruit. Ils
regardrent les mains du pcheur qui ne les avait pas entendus venir.
Les mains sont toujours rvlatrices. Mais celles-l taient
dissimules par des gants! De plus, un chapeau de paille grands
bords ombrageait la figure de l'homme.
Soudain, le pcheur se mit biller. Or, les billements de Fatty
taient caractristiques : ils semblaient ne devoir jamais finir.
Leurs derniers doutes envols, Larry et Daisy prirent place sur
l'herbe aux cts du pcheur.
Fatty, murmura Larry, nous avons dcouvert le voleur !
Pour le coup, le pcheur se troubla... Il siffla entre ses dents et se
tourna vers les enfants. Seuls les yeux taient ceux de Fatty. Pour le
reste, le chef des dtectives ne se ressemblait pas du tout. Il avait de
fausses dents, de faux sourcils, et une amusante petite moustache qui
le vieillissait beaucoup. Mais son regard n'avait pas chang : franc,
.vif, exprimant l'intelligence.
Que dis-tu? demanda Fatty sans chercher dguiser sa voix.

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- Tu vois cet homme, l-bas, dans cette barque? Eh bien, c'est le


voleur! Il a des pieds immenses, des mains normes et une toux
caverneuse. C'est l'individu que nous recherchons, Fatty, j'en suis
persuad. Je pense qu'il doit habiter la pension Frinton. Tu te rends
compte! Nous l'avons dmasqu! C'est patant, tu ne crois pas?
Fatty ne rpondit pas tout de suite. Il rflchissait en
silence.
J'espre que tu ne te trompes pas, Larry, dit-il enfin. Voici ce
qu'il faut faire... Je vais rester ici le surveiller... Pendant ce temps,
dpche-toi de tlphoner Cirrculez...
Larry, surpris, interrompit son camarade.
Tu veux que j'appelle M. Groddy! s'exclama-t-il. Mais
pourquoi le mettre au courant? Nous ne travaillons pas en
collaboration avec lui, que je sache?
Ne t'inquite pas de a, intima Fatty. Fais exactement ce que
je te dis. S'il ne rpond pas, attends un moment puis tlphone de
nouveau. Explique-lui tes soupons au sujet de ce pcheur dans la
barque. Il sera enchant. Dis-lui que je garde le suspect l'il jusqu'
ce qu'il vienne ici pour l'arrter.
Larry et Daisy changrent un regard intrigu. Puis ils
dvisagrent Fatty dans l'espoir de saisir sa pense secrte. Mais la
manire dont Fatty avait transform sa figure rendait celle-ci
parfaitement indchiffrable.
Le frre et la sur ne pouvaient s'empcher d'tre surpris. Ils se
demandaient pourquoi Fatty n'avait pas l'air plus enthousiaste.
Pourtant, la nouvelle qu'ils venaient de lui communiquer tait
d'importance.
Trs bien, murmura Larry, renonant comprendre. Je suivrai
tes instructions.
Et il s'loigna en compagnie de Daisy pour prvenir Pip et Betsy.
Ma parole, dit-il chemin faisant, je crois que ce vieux Fatty est
un peu jaloux de voir que nous avons dcouvert le voleur avant lui.
Daisy tait due elle aussi. Elle pensait que cela ne

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ressemblait gure Fatty de se montrer jaloux. Pourtant


comment expliquer autrement son manque d'enthousiasme... et son
dsir d'offrir Cirrculez le voleur tout cuit sur un plateau ?
Ayant rejoint Pip et Betsy, Larry et Daisy les mirent au courant
des vnements.
Allons tous ensemble tlphoner M. Groddy, proposa Daisy.
Ce n'est pas la peine que vous restiez l. Fatty surveille notre
cambrioleur. Il le voit trs bien de l'endroit o il s'est install.
Les quatre amis, pour aller plus vite, couprent travers champs
et ne tardrent pas atteindre le village. Le bureau de poste tait l'une
des premires maisons. Ils s'y arrtrent et appelrent le poste de
police.
M. Groddy n'tait pas l! La femme de mnage charge de
nettoyer le local se trouvait par chance sur les lieux et expliqua qu'elle
ignorait o se trouvait le policeman mais qu'il avait laiss une note
signalant qu'il serait de retour quatre heures et demie au plus tard.

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Flte, s'exclama Larry en raccrochant le combin. Il n'est


encore que quatre heures moins le quart. Autrement dit, nous devons
patienter trois quarts d'heure. Si nous allions dguster des glaces et
boire une bonne limonade bien frache?
La proposition fut adopte l'unanimit. Ils entrrent dans une
ptisserie toute proche et se rgalrent sans se presser.
Un peu plus tard, ils retournrent la poste et, cette fois, ce fut
M. Groddy en personne qui leur rpondit.
Ici le poste de police! De quoi s'agit-il?
- C'est Laurence Daykin qui vous parle,... l'ami de Frederick
Trotteville. J'ai une information vous passer... au sujet des deux
vols dont vous vous occupez...
- Oui. J'entends. Poursuivez... ordonna M. Groddy d'un ton sec.
Nous avons dcouvert le voleur, reprit Larry dont la voix
trahissait l'excitation intrieure. Nous l'avons vu aujourd'hui mme.
- Ah! Et o donc? demanda le policeman.
- Dans un petit bateau de pche, tout prs de la pension de
famille Frinton, expliqua Larry. Il est l depuis des heures et
des heures. Nous supposons qu'il habite la pension. Vous vous
rappelez qu'un des bouts de papier que l'on a trouvs dans le jardin de
Norton House, aprs le vol, portait ce nom de Frinton?
Pour toute rponse, Larry entendit un drle de bruit l'autre bout
du fil.
Que dites-vous? demanda-t-il.
Et, comme Cirrculez restait muet, il se mit dcrire son suspect
avec enthousiasme.
C'est un homme d'aspect terrifiant, monsieur Groddy. Nous
l'avons reconnu grce ses mains normes et ses pieds gigantesques.
Il est trs laid, avec de grosses joues, des yeux en boule de loto... et il
a une toux caverneuse, comme le voleur. Si vous allez tout de suite au
bord de la rivire, vous pourrez l'attraper. Fatty est l-bas en ce
moment, en train de le surveiller.

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A bout de souffle, Larry s'arrta. Il commenait s'tonner que


Cirrculez ne se manifestt pas plus bruyamment l'autre extrmit de
la ligne.
Monsieur Groddy! insista-t-il. Vous allez l'arrter, n'est-ce pas?

Un sourd grognement lui parvint, suivi d'un claquement sec.


Cirrculez avait raccroch si brutalement que l'appareil avait d se
fendre en deux, c'tait sr.
II a coup la communication, expliqua Larry stupfait. Je me
demande bien ce qui lui a pris tout coup !

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CHAPITRE XI
UNE IDE LUMINEUSE
LARRY,

Daisy, Pip et Betsy sortirent de la cabine tlphonique


dans laquelle ils s'taient tous entasss. Ils se sentaient fort intrigus.
Sur le trottoir, ils tinrent conseil.
Allons faire notre rapport Fatty, dcida Larry. J'ai ide que
Cirrculez ne m'a pas cru. C'est donc nous d'agir maintenant.
- Si nous tlphonions l'inspecteur Jenks? suggra Pip.
Non, conseilla Daisy. Attendons d'avoir vu Fatty. Il
y a quelque chose qui semble sonner faux dans cette histoire. Je
crois que Fatty...
- Le voil qui arrive! s'cria Betsy. Oui, oui, c'est bien lui!
C'tait Fatty en effet, redevenu lui-mme, propre et net son
habitude, suivi de Foxy plein d'entrain.

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Le chef des dtectives sourit de l'vidente stupfaction de ses


amis.
Fatty! s'exclama Larry qui n'en croyait pas ses yeux. Tu as
laiss notre suspect! Pourquoi es-tu all te changer? Que s'est-il pass?
Notre homme est parti presque sur vos talons, expliqua Fatty.
Je suis donc parti moi aussi.
Et alors? demanda Daisy. Tu l'as suivi? O est-il all?
Ma foi non, avoua Fatty avec dsinvolture, je ne l'ai pas
suivi. Ce n'tait pas ncessaire. Je savais parfaitement o il allait... De
votre ct, avez-vous tlphon Cirrculez?
Oui, rpondit Larry. Il n'tait pas l la premire fois, mais je
l'ai eu au bout du fil un peu plus tard. Je lui ai parl de notre voleur,
je lui en ai fourni une description dtaille, et alors il a pouss un
grognement et m'a raccroch au nez. Je suppose qu'il ne m'a pas cru.
Fatty clata de rire. C'tait un rire franc, communicatif, une sorte
d'explosion qui le forait se tenir les ctes et qui lui faisait venir les
larmes aux yeux. Il n'avait pas ri ainsi depuis longtemps. Betsy,
victime de la contagion, se mit rire son tour. Daisy puis Pip ne
tardrent pas l'imiter. Seul Larry ne partageait pas l'hilarit gnrale.
Sourcils froncs, l'air souponneux, il demanda :
Qu'est-ce que j'ai dit de drle? J'aimerais bien le savoir.
Dcidment, Fatty, tu te conduis de faon bizarre aujourd'hui. C'est
comme Cirrculez...
- Ah oui! coupa Fatty en s'essuyant les yeux. Cirrculez! Parlonsen, veux-tu! Nom d'un chien! J'aurais donn cher pour voir sa tte
quand tu l'as appel pour lui dire quel point il tait vilain avec ses
gros pieds, ses grosses mains et ses gros yeux protubrants. Car c'est
bien a que tu lui as dis, n'est-ce pas?
Daisy, Larry, Pip et Betsy regardrent leur ami d'un air
incomprhensif. Soudain, la lumire se fit dans leur esprit. Larry se
laissa tomber plus qu'il ne s'assit sur un banc public qui se trouvait
prs de lui. Il se sentait soudain les jambes faibles.

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Grand Dieu, Fatty! J'ai peur de comprendre... Ainsi, cet


horrible pcheur dans le bateau n'tait autre que... que Cirrculez luimme?
- En personne, mon vieux! Rflchis un peu. Essaie de revoir
l'individu par la pense... A part Groddy qui donc aurait eu l'ide
de s'affubler de vtements aussi voyants? Et ce pauvre nigaud qui
se croyait bien dguis! Vous devriez avoir honte de vous! Comment!
Cirrculez s'offre vos yeux, en pleine lumire,
sous cet
accoutrement ridicule qui n'aurait pas tromp un bb au maillot, et
vous l'avez pris pour notre voleur !
Betsy, l'air contrit, se mordit les lvres.
Oh! Fatty! murmura-1-elle en s'efforant de ne pas pleurer. Je
crois bien que c'est moi qui ai fourr cette ide dans la tte des autres.
J'ai attir leur attention sur les grands pieds et les grandes mains de
l'homme...
- C'est toi qui devrais avoir honte, Fatty! coupa Daisy d'une
voix indigne. Comment! Tu avais devin la vrit et tu nous as
demand de tlphoner Cirrculez pour lui parler de notre suspect...
De quoi avons-nous l'air maintenant?
- Bien fait pour vous! chantonna Fatty sans montrer le plus
petit remords. Puis il se remit rire : Ah ! quelle jolie
quipe de dtectives j'ai l! Vous partez la chasse au voleur et
vous choisissez comme gibier l'unique policeman du village. Ha! ha!
ha! C'est trop drle!
- Ce n'est pas tonnant qu'il ait grogn au bout du fil et
raccroch d'une manire brutale, dclara Daisy, trs inquite des
consquences de leur gaffe. Il faut esprer qu'il n'aura pas l'ide
d'aller trouver nos parents pour se plaindre de nous.
Fatty s'empressa de la rassurer.
Mais non! Il se tiendra tranquille, sois-en sre. Il ignore si
vous l'avez on non perc jour sous son dguisement. Dans le premier
cas, il passerait pour un idiot s'il se fchait. Et dans le second, il doit
au contraire se sentir flatt en songeant qu'il vous a mystifis. Dans un
cas comme dans l'autre il ne soufflera pas mot.

85

Ah ! quelle jolie quipe de dtectives j'ai l !

86

Il ne nous aimait dj pas beaucoup, soupira Pip.


Qu'est-ce que a va tre dsormais...
Bah! n'y pense plus! conseilla Fatty en souriant. C'est gal,
j'ai t surpris ce matin en le trouvant l-bas. Je l'ai repr tout
de suite, dans son bateau.
a ne m'tonne pas de toi, avoua Larry mi-vex miadmiratif.
Ds que je l'ai aperu, j'ai compris qu'il avait eu la
mme ide que nous. Il surveillait la pension Frinton. Nous
pouvons en dduire qu'il se propose de surveiller galement la
maison Rods ... s'il s'agit bien d'une maison.
Et crois-tu que le fait de surveiller ces endroits nous servira
vraiment quelque chose? questionna Larry d'un air sceptique.
Ma foi, on ne sait jamais. Il ne faut rien ngliger. A
propos, j'ai eu un coup de chance cet aprs-midi, juste avant que
Daisy et Larry m'aient reconnu.
Qu'as-tu dcouvert? demanda vivement Larry. C'est
vrai que la chance te favorise souvent, mon vieux.
J'tais assis, bien tranquille, en train de pcher, quand un
coup de vent a emport mon chapeau. Une femme qui passait me l'a
obligeamment ramass et me l'a rendu. Je l'ai remercie. Nous avons
engag la conversation... et j'ai appris qu'elle habitait la pension
Frinton.
a, alors! s'exclama Daisy. Je suppose que tu lui as
aussitt pos un tas de questions?
Bien sr! admit Fatty en souriant. Et savez-vous ce que j'ai
dcouvert? Qu'il n'existait qu'un seul pensionnaire homme
dans la maison. Or, le malheureux vient d'tre gravement malade et n'a
commenc se lever qu'aujourd'hui. Nous pouvons donc rayer
Frinton de notre liste. Notre voleur, qui est forcment leste et en
bonne sant, n'y habite pas!
Voil un grand pas de fait, constata Daisy avec satisfaction.
Oui, dit Fatty. Aussi, pour fter a, je vous offre le th
tous les quatre. Je suis en fonds en ce moment.

87

Larry, Daisy, Pip et Betsy oublirent aussitt qu'ils venaient de


se bourrer de glaces et de limonade. La perspective de bons gteaux
effaait mme leur ennui d'avoir souponn Cirrculez et d'avoir
tlphon au policeman.
Joyeusement, Betsy s'accrocha au bras de Fatty.
Puisque nous n'avons pas dcouvert le voleur, le mystre
continue, n'est-ce pas, Fatty?
Bien sr, Betsy.
Il va falloir trouver ce que reprsente le mot Rods .
Oui. Mais pour l'instant, occupons-nous plutt de
meringues et d'clairs au chocolat!
Fatty fit entrer ses camarades dans la meilleure ptisserie de
Peterswood et commanda quantit de bonnes choses. Rien qu' voir ce
qu'on leur servait, les enfants en avaient l'eau la bouche. Les yeux de
Daisy brillaient de gourmandise tandis qu'elle contemplait les
friandises tales
devant elle.
Je n'ai jamais pu savoir si je prfrais manger trs vite afin
d'tre rapidement rassasie, expliqua-t-elle avec candeur, ou au
contraire si je prfrais prendre mon temps pour savourer la moindre
bouche.
Les enfants attaqurent vaillamment les assiettes de gteaux et,
pendant plusieurs minutes, on n'entendit que le bruit des mchoires en
train de fonctionner. Quand il ne resta plus une miette du goter, Fatty
eut un sourire panoui.
Et maintenant, proposa-t-il, si nous parlions un peu de
Rods! Il est possible que ce soit le nom d'une maison... en abrg
peut-tre. Ou encore celui d'une famille, abrg ou pas... A la rflexion
je ne vois aucune famille portant ce nom dans la rgion.
Nous pourrions recueillir une indication en consultant
l'annuaire des tlphones, suggra Daisy qui avait parfois
d'excellentes initiatives.
Oui, c'est une bonne ide, approuva Fatty. Il faudra aussi
essayer de reprer toutes les personnes qui possdent de grands
pieds. Aprs tout, il peut en exister d'autres

88

que Cirrculez dans le pays... Mais l'entreprise ne sera pas chose


aise. Impossible de songer regarder les pieds de tous ceux que nous
croiserons. Cela deviendrait fastidieux la longue. Vous vous rendez
compte! Des pieds, des pieds, des pieds et encore des pieds durant
toute la journe!
Betsy se mit rire.
Et puis, dit-elle, mme si nous trouvions quelqu'un avec des
pieds de gant, nous ne pourrions pas lui demander de s'arrter pour
mesurer ses semelles.
a, c'est sr, dclara Pip. Nous devrons nous y prendre
autrement pour trouver notre individu aux grands pieds... et je vais
vous dire comment!
Les autres le regardrent, trs intresss.
Oui, poursuivit Pip. C'est une ide qui vient de me venir
l'instant... une ide sensationnelle!
II baissa la voix, car plusieurs personnes dans la ptisserie
semblaient prter l'oreille ses propos.
Pourquoi, reprit Pip, n'irions-nous pas interroger le
cordonnier? Il est tout seul Peterswood maintenant que son
concurrent est parti. Il a t oblig d'agrandir sa boutique et de prendre
des ouvriers. Nous lui demanderons s'il a jamais eu des chaussures de
la pointure 46 rparer. S'il rpond que oui, nous tcherons
d'apprendre le nom du propritaire.
Un silence suivit cette gniale suggestion. Puis Fatty se leva et
serra solennellement la main son ami.
Flicitations, lui dit-il. Ton ide vaut son pesant d'or. Tu es un
grand dtective, Pip ! Grce toi, mon vieux, je devine que notre
enqute va progresser encore!

89

CHAPITRE XII
DOUBLE CAMOUFLAGE
LE LENDEMAIN,

les enfants se mirent l'uvre et tablirent


leur plan d'action. Daisy et Larry se chargrent de consulter l'annuaire
des rues avec l'espoir d'y relever un nom de proprit commenant par
Rods. Pip et Betsy, de leur ct, s'offrirent compulser l'annuaire des
noms propres.
Fatty dcida pour sa part d'aller voir le cordonnier. Les autres lui
abandonnrent de bon cur cette mission qu'on ne pouvait gure
accomplir sans risquer d'veiller les soupons de l'artisan.
Ne vous faites pas de souci, dclara Fatty. Je m'en tirerai trs
bien. Et puis, veillez ne pas vous laisser prendre par un nouveau
dguisement de Cirrculez. Dieu sait ce qu'il pourra imaginer la
prochaine fois !

90

Oh! rpondit Betsy en riant. Je regarderai ses pieds. S'ils sont


immenses, je saurai que c'est lui!
92
Fatty rflchit la manire la plus commode d'approcher le
cordonnier. Celui-ci tait un homme qui n'entendait pas la plaisanterie.
Pour l'aborder, il fallait trouver un motif valable. Mais lequel?
Le jeune garon se rappela soudain avoir vu une paire de gros
souliers, d'une pointure gigantesque, parmi le bric--brac d'un
chiffonnier, la ville voisine. Oui, voil ce qu'il fallait faire... Il allait
prendre le car jusqu' cette ville et acheter les chaussures si elles
n'taient pas vendues. Bien entendu, tant d'occasion, elles auraient
besoin d'une rparation quelconque. Alors, il se dguiserait en
vagabond et porterait ces souliers au cordonnier. Ensuite, tout en
parlant, il tcherait de savoir lesquels de ses clients avaient galement
une pointure sensationnelle...
Fatty ne perdit pas de temps. Il sauta dans le car, acheta les
chaussures d'occasion et revint chez lui pour se transformer en
vagabond. Ce dguisement lui permettrait de porter les gros souliers
culs qu'il venait d'acqurir. Tant pis s'il boitait. Cela ne pourrait
qu'ajouter une touche de ralisme l'ensemble.
Avec des gestes rapides et prcis, Fatty se dguisa, tremblant
tout moment que sa mre ne pntre dans la remise. Qu'aurait-elle dit
alors en apercevant un vieux bonhomme malpropre la place de son
fils?
Au bout d'une demi-heure, ayant achev sa mtamorphose, Fatty
sortit de son repaire avec prudence. Il faut avouer que son aspect tait
passablement effrayant. Il s'tait noirci deux dents de devant et avait
insr, entre sa joue droite et sa gencive, un tampon de caoutchouc qui
lui donnait l'air d'avoir une fluxion. Une paire de gros sourcils gris et
broussailleux dissimulaient son regard et une moustache assortie
ombrageait sa lvre suprieure. Il s'tait en outre vieilli en accusant les
moindres plis de son visage, qui ressemblaient maintenant des rides
crasseuses. Quant la perruque qui compltait le maquillage, c'tait
un chef-d'uvre du genre : des mches de cheveux gris et raides
entourant un magnifique rond de calvitie au centre du crne.

91

Fatty n'avait pu s'empcher de rire un instant plus tt en se


contemplant dans la glace. Quel remarquable vagabond! Il avait enfil
un vieux pantalon de velours ctel tout rp et une chemise fripe et
sale. Pour terminer : les fameuses chaussures... et des mains qui
semblaient avoir oubli depuis longtemps l'usage du savon.
Les gros souliers, vrai dire, le blessaient terriblement, car ils
taient beaucoup trop grands pour lui. Le pauvre Fatty se mit en route
en boitant bas. Chemin faisant, il coupa une branche d'arbre qu'il
dpouilla l'aide de son couteau de poche et dont il se fit une canne
fort utile.
En clopinant, il se dirigea vers la boutique du cordonnier. Celuici, qui travaillait dans un coin de la pice, leva la tte l'entre du
vagabond.
Salut, patron ! dit Fatty d'une voix basse et caverneuse. J'viens
rapport mes godillots. Ce qu'ils peuvent me faire mal! Ils me serrent,
vous comprenez! J'ai de si grands pieds! Vous n'auriez pas des souliers
d'une pointure au-dessus me vendre, par hasard?
Le cordonnier se pencha sur son tabli pour regarder les pieds de
Fatty et laissa chapper un sifflement de surprise.
Mazette! Pour votre taille vous chaussez grand! C'est du 45! Et
il vous faudrait du 46? Non, je n'ai pas a! C'est une pointure peu
courante, vous comprenez !
Fatty mit un rire plein d'amertume.
Ah oui, soupira-t-il. Ma taille! Vous ne le croirez peut-tre pas
mais dans le temps j'tais un grand et robuste gaillard. Avec l'ge, je
me suis tass, ratatin. Je parie que vous ne connaissez personne dans
le voisinage qui ait des pieds aussi longs que les miens.
- Si fait! rpondit aussitt le cordonnier en tombant dans le pige
qu'on lui tendait. Deux de mes clients chaussent du 46 comme vous,
mon brave! D'abord M. Groddy, le poli-ceman. Et ensuite le colonel
Cross. Je ne ralise aucun bnfice quand je dois ressemeler leurs
chaussures, je vous le garantis, tant je dois employer de cuir! Voyons,
dois-je rparer vos souliers?

92

Mazette! Pour votre taille vous chaussez grand!

93

- Ma foi, je voudrais bien, rpondit le vagabond. Mais il faudrait


que vous m'en prtiez une autre paire tandis que vous vous occuperez
des miens... une appartenant au colonel Cross, peut-tre... Je parie que
vous en avez lui
ici:
- Non! Et si j'en avais, je ne vous les prterais pas, rpliqua
le cordonnier d'un ton sec. Vous voulez donc m'attirer des ennuis avec
un bon client?
- Certainement pas! protesta le vagabond... Dites-moi... est-ce
que le colonel porte des talonnettes en caoutchouc?
Pour le coup, le cordonnier perdit patience.
Qu'est-ce que a peut vous faire! s'cria-t-il, en colre. Vous
avez fini de me poser des questions idiotes! Je suis en train de perdre
mon temps. La prochaine fois, vous allez sans doute me demander de
quelle couleur sont les lacets du charcutier. Dbarrassez-moi le
plancher. Je ne veux plus vous voir.
En tranant les pieds, le vagabond se dirigea vers la porte. Mais,
sur le seuil, il fut pris d'une quinte de toux. Le cordonnier n'en fut pas
attendri pour autant.
Ne restez donc pas plant l sur mon seuil! cria-t-il. Vous ne
voyez pas que vous barrez le passage quelqu'un qui veut entrer?
La personne qui se disposait pntrer dans la boutique du
cordonnier tait un homme corpulent, au teint sombre, avec une petite
moustache noire, des lunettes de soleil et de grands pieds. Il carta le
vagabond de son chemin, d'un geste rude.
a Poussez-vous , ordonna-t-il.
Fatty dressa l'oreille. Cette voix ne lui tait pas inconnue. Mais
oui! En dpit de sa mascarade, il reconnaissait le nouveau venu.
C'tait M. Groddy! Trs amus et aussi fort surpris, Fatty se dit tout
bas :
Ce bon vieux Cirrculez! Il a fait un gros effort pour se rendre
mconnaissable. Il a pass son teint rouge brique au brou de noix, et il
cache ses yeux derrire des verres teints... Ses vtements aussi
tmoignent d'un choix judicieux : pantalons de flanelle, chemise col
ouvert, chaussures de tennis.

94

Mais pourquoi ce dguisement? Trouve-t-il plus commode


d'enquter incognito? Peut-tre a-t-il dj dcouvert quel endroit ou
quelle personne correspond ce nom de Rods! Il faut tout prix que
je reste pour savoir ce qu'il en est...
Ayant franchi le seuil de la boutique, Fatty se laissa tomber sur
un banc de bois qui se trouvait dehors, prs de la porte. Il tendit
l'oreille pour essayer d'entendre des bribes de la conversation que
tenaient les deux hommes. Que venait chercher Cirrculez chez le
cordonnier?
Fatty ne pensait pas que le policeman ait pu avoir la mme
gniale ide que Pip : se renseigner sur les chaussures de grandes
pointures que pouvait avoir rparer l'artisan.
Mais Fatty se trompait. M. Groddy avait eu exactement la mme
ide que Pip. Et il n'en tait pas peu fier.
Bonjourr, murmura le policeman, en tentant vainement de ne
pas rouler les r. Je viens cherrcher la pairre de chaus-surre que mon
frrre vous a donne rressemeler... poin-turre 46 !
A quel nom? demanda le cordonnier.
- Mon frrre n'a pas laiss de nom... Simplement ses
souliers !
- Il doit y avoir erreur, bougonna le cordonnier. Je n'ai, en ce
moment, aucune paire de chaussures de la taille que vous m'indiquez.
Du reste, deux de mes clients seulement chaussent du 46 !
- Je connais l'un d'eux : M. Grroddy. C'est un ami moi. Un
homme rremarrquable !
Vraiment? rtorqua le cordonnier en ricanant. Ce n'est pas
l'effet qu'il me fait, moi!
M. Groddy rougit sous son haie. Il regrettait soudain d'avoir jug
opportun de se dguiser pour mener son enqute avec discrtion. Sa
voix devint tout coup menaante.
Quel est le nom de votrre second client? demanda-t-il. Je vous
somme de me rrpondrre. Pour tout dirre, c'est M. Grrody qui m'a
envoy ici.

95

- Il s'agit du colonel Cross, rpondit le cordonnier


contrecur.
- Ah! Et est-ce qu'il ponte des talonnettes de caoutchouc?
- Nom d'un chien! s'exclama le cordonnier. Mais c'est une
rage que vous avez tous me poser les mmes questions aujourd'hui.
Ce vagabond d'abord! Vous ensuite... Si vous voulez connatre la
rponse, allez donc interroger le colonel lui-mme.
- De quel vagabond parrlez-vous? demanda M. Groddy avec un
subit intrt.
- Cet individu qui vous barrait le passage tout l'heure. Il a des
pieds aussi immenses que les vtres. Allez, partez! Vous m'empchez
de travailler. Ouste, filez!
M. Groddy sortit avec dignit. Pour un peu, il aurait rvl sa
vritable identit ce malotru de cordonnier. Quel choc pour lui!...
Mais il ne pouvait se permettre le moindre retard dans son enqute.
Avant tout, il fallait retrouver ce vagabond suspect.... Qui tait-il? Le
voleur, peut-tre? A Peterswood, seuls Groddy et le colonel Cross
possdaient de grands pieds. Or, il tait difficile de concevoir qu'un
colonel puisse se transformer en cambrioleur.
Cirrculez ouvrit soudain de grands yeux. Alors qu'il songeait
dj se lancer sur l'incertaine piste du vagabond suspect... voil qu'il
apercevait le bonhomme lui-mme, vautr sur un banc, en plein soleil,
deux pas de lui.
Sans hsiter, le gros policeman prit place son ct, Fatty se mit
rire sous cape. Il tait prt affronter Cirrculez et s'en promettait
d'avance beaucoup de joie.

96

CHAPITRE XIII
FATTY S'AMUSE
ne se doutait gure qu'il tait assis prs de Fatty. A
travers ses lunettes noires, il dtailla le vagabond. Se pouvait-il
que ce soit le voleur? a Voulez-vous une cigarette? proposa-t-il d'un
ton aimable en fouillant dans sa poche la recherche de son paquet.
Fatty le regarda et mit sa main en cornet derrire son oreille.
Qu'est-ce que vous dites?
- Voulez-vous une cigarette? rpta le policeman un peu plus
fort.
Fatty tendit un peu plus l'oreille.
Voulez-vous une cigarette? jeta Groddy pleine voix.
- Oh!... ah... oui... j'ai mal la tte, en effet, rpondit Fatty. Oh!
l! l! ma pauvre tte! Ce que je peux souffrir!
CIRRCULEZ

97

- Je ne vous parrle pas de votrre tte! J'ai dit : Voulez - vous


une cigarrette? hurla Cirrculez.
- J'ai bien entendu. Inutile de crier comme a, dclara le
vagabond d'un air offens. Pour ce mal de tte, ils ont rien pu y faire
l'hpital. Misre de misre! C'est comme pour mes pauvres pieds,
ajouta-t-il en dsignant ses normes souliers.
- Vous avez vrraiment de grrands pieds! fit remarquer M.
Groddy d'une voix forte. Vous souffrrez des orrteils?
- Oui, oui, j'aime bien le soleil. a rchauffe mes vieux os.
- Je parrlais de vos orrteils !
- Non, je n'aime pas l'oseille. C'est mauvais pour les
rhumatismes , affirma le faux sourd d'un petit air triste.
Le policeman y renona. Ce vieil imbcile, me fait perrdre
mon temps , dit-il de sa voix naturelle en s'adressant lui-mme. A
sa grande surprise, le vagabond ragit.
Dites donc! Qu'est-ce qui vous prend de me traiter de vieil
imbcile! s'cria-t-il d'un ton furieux. Vous pensiez que j'tais dur
d'oreille, non? Mais je vous ai trs bien entendu !
- H, doucement, doucement! conseilla Groddy d'un air penaud
en tentant de le calmer. Je vous demande pardon!
- Oui, un bton! Un bon bton, voil ce qu'il vous faut! Je vais
vous en donner, moi !
Et le chemineau fit mine de lever sa canne sur Cirrculez trs
ennuy. Le policeman se recula l'extrmit du banc et rflchit
vivement. Le vagabond ne pouvait gure tre le voleur : il tait sourd
et le mauvais tat de ses pieds l'empchait de se mouvoir facilement.
Restait savoir o il s'tait procur ces souliers. tait-ce le voleur qui
les lui avait donns?
M. Groddy dcida de suivre le vagabond quand il partirait. Peuttre cela le conduirait-il une piste possible. Il se mit donc bourrer
sa pipe, attendant que l'autre s'en aille. Fatty, de son ct, avait rsolu
de filer Cirrculez pour dcouvrir ce qu'il savait sur le mystrieux
Rods . Ils

98

restrent ainsi tous les deux, se guetter du coin de l'il.


De longues minutes s'coulrent. Et soudain, Larry, Daisy, Pip et
Betsy parurent au coin de la rue! Par bonheur, ils n'avaient pas
emmen Foxy avec eux. Sans cela, le petit fox-terrier n'aurait pas
manqu de reconnatre son matre et tout aurait t perdu.
Fatty baissa un peu la tte. Quelle catastrophe si l'un de ses amis
l'identifiait en dpit de ses prcautions et vendait la mche devant
Cirrculez !
Mais le jeune dtective avait bien tort de s'inquiter. C'est peine
si ses camarades lui jetrent un coup d'il indiffrent. Leur attention
semblait se concentrer sur Groddy. Aprs l'avoir dpass, ils se
retournrent encore pour le regarder.
Cirrculez, de son ct, se rjouissait que Fatty ne soit pas avec ses
compagnons habituels. Carr lui m'aurrait rreconnu, c'est srr!
grommela-t-il voix basse. Quel inferrnal garron!
Au bout de la rue, Betsy tira Larry par la manche. Tous
s'immobilisrent.
Vous savez, dclara Betsy d'une voix qui trahissait sa
surexcitation, ce gros bonhomme sur le banc... ct d'un vagabond...
je suis certaine que c'est Cirrculez. Je l'ai reconnu ses grosses mains
velues. Il est de nouveau dguis.
- Je crois que Betsy a raison, murmura Daisy. Je le
reconnais moi aussi maintenant. Sa faon de s'asseoir est
caractristique. C'est Groddy!
Eh bien, dcida Pip, amusons-nous un peu ses dpens.
Venez! Il ignore si nous l'avons dmasqu ou pas. Il va se trouver bien
embarrass.
- Qu'allons-nous faire? demanda Betsy en riant d'avance.
- Seulement lui poser quelques petites questions bien
innocentes. Nous lui demanderons l'heure, puis de la monnaie de six
pence, etc. Compris?... J'y vais le premier!
Pip revint donc sur ses pas. En le voyant se diriger vers le banc,
Fatty sentit renatre ses alarmes. Pip l'avait-il identifi?

99

Sa faon de s'asseoir est caractristique. C'est Groddy!

100

On aurait bien dit qu'il se disposait lui parler! Mais non!


Arriv sa hauteur, Pip s'adressa Groddy.
a S'il vous plat, monsieur, pourriez-vous m'indiquer l'heure?
Cirrculez frona les sourcils et tira sa montre.
Midi moins dix, rpondit-il.
- Je vous en remercie beaucoup.
Fatty tait tonn. Pip avait une montre. Sapristi! tait-il
possible que les autres aient reconnu Cirrculez? a, alors, c'tait
drle!... Et voil que Larry arrivait son tour.
Pourriez-vous me changer cette pice de six pence, s'il vous
plat, monsieur? demanda-t-il poliment M. Groddy.
Fatty se retint de rire.
Non! rpondit le policeman dguis. Cirrculez! ajouta-t-il,
incapable de taire plus longtemps son ordre habituel.
- Mille fois merci , murmura Larry imperturbable. Fatty tira
son mouchoir de sa poche, prt y touffer ses
rires si ses camarades poursuivaient cette petite comdie. Daisy
se prsenta presque aussitt :
Pouvez-vous me dire si c'est bien ici que s'arrte le car pour
Sheepridge?
Pour le coup, Groddy explosa. Ces horribles gosses! Il tait l,
camoufl grce un dguisement splendide... un dguisement qu'il
avait surtout pris pour tre l'abri de l'indiscrtion des enfants, et
voil qu'ils venaient tous, l'un aprs l'autre, pour quter des
renseignements. Est-ce qu'ils agissaient ainsi avec tout le monde? Oh!
Il allait faire un rapport sur eux... et il se plaindrait aussi leurs
parents !
Le carr pour Sheeprridge? rpta-t-il, furieux. Vous n'avez qu'
consulter l'un des horrairres affichs. Tout y est indiqu !
Oh! merci beaucoup! dit Daisy sans paratre offusque.
Fatty ne put s'empcher de glousser dans son mouchoir, et Daisy
jeta au vagabond un regard tonn. Quel curieux vieux bonhomme !
Betsy fut la dernire se manifester.

101

S'il vous plat, monsieur, n'auriez-vous pas vu par hasard notre


petit chien, Foxy?
- Non! hurla Cirrculez. Et si je l'aperois, je le chasserai
coups de pied.
- Merci, monsieur. Vous tes vraiment trs aimable ,
rpondit Betsy en s'en allant.
Fatty manqua d'touffer et fut pris d'une quinte de toux qui lui
attira un regard souponneux du policeman.
Vous avez une drle de faon de tousser !
Le pauvre Fatty garda le silence. S'il avait ouvert la bouche, il
aurait clat de rire. Il faisait tout bas des vux pour que les autres ne
reviennent pas la charge.
M. Groddy, de son ct, rflchissait. Avec ces dtestables
gosses pendus ses basques il ne pouvait aller nulle part. Il n'tait
plus libre de ses mouvements. Ces gamins avaient-ils perc jour son
dguisement ou avaient-ils l'habitude de se conduire ainsi avec
n'importe qui?
En voyant Daisy revenir vers lui il se dcida soudain, se leva et
partit prcipitamment en direction du poste de police. Il se sentait
incapable d'en supporter davantage.
Fatty, soulag, se laissa enfin aller. Il enfouit son visage dans son
mouchoir et donna libre cours son hilarit. Il riait en pleurer. Daisy
le regarda, fort inquite.
Vous n'tes pas malade? s'enquit-elle timidement.
Fatty fit un effort pour reprendre son srieux et se redressa sur
son banc.
Non, Daisy, je vais tout fait bien! dclara-t-il de sa voix
naturelle.
Daisy le considra, bouche be.
Fatty! s'exclama-t-elle enfin dans un souffle. Fatty! Nous
avions bien reconnu Cirrculez mais nous tions loin de nous douter
que le vagabond c'tait toi! a, par exemple!
- coute! Je ne veux pas tre oblig de changer de dguisement... cela me prendrait trop de temps. Et je veux en
revanche dcouvrir le plus vite possible ce que Groddy a pu trouver au

102

sujet de Rods . Dans cette affaire, on dirait qu'il se montre


beaucoup plus habile qu' l'ordinaire. Il a pens
106
interviewer le cordonnier. Il agit en tout comme nous. Mais il
ne faut pas qu'il arrive au but avant nous. Je me propose de le filer
toute la journe s'il le faut.
- Je comprends, chuchota Daisy en s'asseyant sans affectation
sur le banc, ct de Fatty. Tu veux que nous t'apportions de quoi
manger, je suppose? J'ai une ide... Il y a un arrt d'autocar juste
devant le poste de police. Tu pourrais aller t'installer l-bas. Tu
mangerais puis tu feindrais de lire un journal. a te permettrait de
surveiller M. Groddy.
Oui... c'est ce que je vais faire, acquiesa Fatty.
- Ce matin, poursuivit Daisy en regardant droit devant elle pour
qu'on ne s'aperoive pas qu'elle parlait au vagabond, je n'ai pas pu
consulter l'annuaire des rues. Celui de la poste tait en main et,
la maison, je n'ai pas os. Maman aurait pu me poser des
questions gnantes. Mais Larry en empruntera un cet aprs-midi. De
son ct, Pip a trouv dans l'annuaire des noms propres un Rodsney et
un Rodsick. Les Rodsney habitent la ville haute et les Rodsick, au
contraire, deux pas de chez nous.
- C'est vrai. Ce nom de Rodsick ne m'est pas inconnu. Je vois
mme de qui il s'agit. Cette famille ne se compose que d'une vieille
dame et d'une jeune fille. Nous pouvons donc liminer les Rodsick.
Aucune des deux femmes ne chausse du 46, c'est certain. Restent les
Rodsney. Je ne les connais pas.
- Veux-tu que j'enqute sur eux avec les autres? proposa Daisy.
Nous pourrions y aller cet aprs-midi. Je me rappelle tout d'un coup
que maman a rencontr des gens de ce nom une fte de charit.
- Tu me donnes une ide! dclara Fatty. Rendez visite aux
Rodsney sous ce prtexte : une collecte pour une bonne uvre! Vous
leur demanderez s'ils n'ont pas des vtements usags vous donner...
en particulier une paire de souliers d'une trs grande pointure que vous
destinez un vagabond qui possde de grands pieds.
Daisy se mit rire.
Tu as de l'imagination en revendre, Fatty. Le vagabond en
question, ce sera toi, bien entendu! Et nous pourrons
103

107

toujours distribuer les vtements usags de pauvres gens.


D'accord, j'irai voir les Rodsney et j'emmnerai Betsy avec moi.
Maintenant, il faut que j'aille retrouver les autres. Ils doivent se
demander ce que je fabrique sur ce banc, chuchoter comme si je me
parlais moi-mme.
En effet, Larry, Pip et Betsy commenaient s'inquiter du
comportement de Daisy. Ils s'apprtaient aller la retrouver quand elle
les rejoignit.
Alors, que se passe-t-il? s'enquit son frre.
- Vous voyez ce vagabond? rpondit Daisy en souriant. Eh bien,
c'est Fatty! N'ayez pas l'air de le reconnatre, surtout. Nous devons lui
prparer un repas froid, car il ne veut pas lcher Groddy d'une
semelle. Venez, dpchons-nous!
Les enfants passrent de nouveau devant le vieux vagabond qui
se disposait s'acheminer vers le poste de police afin d'y prendre sa
faction.
Fatty, discrtement, adressa ses amis un clin d'il complice.
Daisy dclara tout haut, comme si elle parlait Larry :
Ne nous mettons pas en retard pour le djeuner!
Mais Fatty comprit fort bien qu'elle s'adressait lui. Alors,
tranant les pieds, il se mit en route.

104

CHAPITRE XIV
UN APRS-MIDI BIEN REMPLI
Fatty atteignit l'arrt du car qui se trouvait juste
devant le poste de police, il se laissa tomber pesamment sur un
banc, comme s'il tait trs las. Il poussa mme le ralisme jusqu'
mettre un faible gmissement.
Une vieille dame vint s'asseoir auprs de lui et le considra d'un
il bienveillant. Puis, aprs avoir fouill dans son sac, elle en tira une
pice de monnaie qu'elle fourra dans la main du jeune dtective.
Fatty fut tellement stupfait qu'il faillit oublier qu'il n'tait, aux
yeux de la brave femme, qu'un misrable chemineau. Il se reprit trs
vite et remercia avec motion, en se promettant de donner cet argent
au premier pauvre qu'il rencontrerait.
LORSQUE

105

Cependant, il tait inquiet. Le poste de police paraissait dsert.


Sot qu'il tait! M. Groddy devait tre chez lui, dans
la petite maison qu'il habitait juste derrire. Aprs tout, n'tait-ce
pas l'heure du djeuner? D'o il tait, Fatty pouvait apercevoir la
ruelle o devait passer Cirrculez en sortant de chez lui. Il n'avait donc
pas besoin de changer de poste d'observation.
Bientt, Daisy arriva, portant un en-cas envelopp dans du
papier. La dame charitable tait partie et Daisy prit sa place. Affectant
d'ter un caillou de son soulier, elle se pencha en avant aprs avoir
dpos son paquet ct de Fatty et s'appliqua parler tout bas, du
coin de la bouche.
Voil ton repas, Fatty. Je l'ai mis dans un journal pour que a
fasse plus naturel. Mais il tait protg l'intrieur par du papier
propre. J'ai runi tout ce que j'ai pu trouver de bon... Larry a examin
tous les noms dniaisons dans l'annuaire des rues qu'il a emport. Un
seul commence par Rods. C'est Rodsal... pas trs loin de chez Pip.
- Parfait. Je te remercie. Et maintenant, va chez les
Rodsney avec Betsy et dis Larry et Pip de fouiner un peu autour de
Rodsal. Tchez de dcouvrir quelqu'un qui possde de grands pieds et
qui pourrait tre notre voleur... Rodsal n'est qu'une toute petite villa,
n'est-ce pas?
Oui. Les garons n'auront pas de peine la surveiller. Et toi,
Fatty, pendant ce temps-l, tu vas suivre Cirrculez et voir ce qu'il
mijote?
- Exactement. Runion gnrale un peu plus tard dans ma
remise.
Daisy remit son soulier et chuchota un rapide au revoir puis
elle se leva et s'loigna.
Fatty ouvrit alors le paquet qu'elle avait laiss derrire elle. Il y
avait des ufs durs, des sandwiches au beurre et aux tomates, un
morceau de fromage et une grosse tranche de cake aux fruits. Daisy
avait mme eu l'ide de joindre cette nourriture solide une petite
bouteille de limonade au gingembre... sans oublier le dcapsuleur.

106

Fatty rendit mentalement grce sa camarade et se rgala.


Lorsqu'il eut tout dvor, il ouvrit le journal qui avait envelopp l'encas et feignit de lire.

107

Il ouvrit le journal qui avait envelopp l'en-cas et feignit de lire.


Quelques minutes plus tard, il vit arriver M. Groddy. Le
policeman s'tait dpouill de son dguisement et avait revtu son
uniforme. Il entra au poste de police et, travers la fentre 'ouverte,
Fatty le vit s'asseoir son bureau et compulser quelques papiers.
Groddy, qui, plong dans ses rflexions, n'avait pas aperu le
vagabond jusque-l, leva soudain la tte.
Encorre ce bonhomme! bougonna-t-il. Il rrevient tout le
temps... comme une mauvaise pice. Bah! S'il rreste l, il m'est facile
de le tenirr l'il. D'ailleurs, il ne peut pas trre mon voleurr. C'est
peine s'il semble se soutenirr...
Lorsque le vagabond eut fini de parcourir son journal, il parut
s'endormir. M. Groddy continua consulter ses notes.
Frinton! C'tait un nom rayer de la liste. Aprs avoir surveill
la pension de famille une journe entire, le policeman en tait arriv
la conclusion qu'aucun suspect n'habitait l.
Restait contrler les trois autres noms qu'il avait runis : les
Rodsick, les Rodsney, et Rodsal. L'un d'eux correspondait
certainement au mot Rods inscrit sur le bout de papier trouv
Norton House.
C'est une chance, soupira tout bas le gros policeman, que ces
dtestables gosses n'aient pas connaissance de ces bouts de papier.
Pourr une fois, j'ai de l'avance surr eux!
Pauvre Cirrculez! Il aurait t moins optimiste s'il avait su que
Tonks avait montr Fatty les bouts de papier en question.
M. Groddy rangea ses notes et sortit, prt reprendre ses
investigations. Se dsintressant du vagabond toujours endormi sur
son banc, il empoigna son vlo et partit en pdalant vigoureusement.
Fatty fut pris de court.
Flte! se dit le chef des dtectives. Je n'avais pas pens son
vlo. Comment le suivre dans ces conditions?
Perplexe, il s'interrogea. Que devait-il faire? Puisque les autres
s'occupaient des Rodsney et de Rodsal, il ne lui restait plus qu'
enquter sur le colonel Cross. Aprs tout, c'tait pour l'instant le seul
suspect chausser du 46 !
108

Fatty se leva, dcid trouver o habitait le colonel.


M. Groddy, cependant, avait commenc par se rendre au
domicile des Rodsick. Il y apprit ce que Fatty savait dj, c'est--dire
qu'il n'y avait pas d'hommes dans la maison.
Le policeman raya donc Rodsick de sa liste et, enfourchant sa
monture d'acier, se rendit l'adresse des Rodsney. En arrivant, il
aperut les bicyclettes de Daisy et de Betsy appuyes contre la
barrire... puis les deux amies qui, prcisment, sortaient de la villa
des Rodsney.
Encore ces gamines! Que faisaient-elles l? Et que portaientelles sous leur bras?
Ignorant les regards furieux du gros homme, Betsy et Daisy le
salurent avec gentillesse.
Bonjour, monsieur Groddy, dit Daisy. Vous n'auriez pas de
vieux vtements nous donner pour nos pauvres, par hasard?
Le policeman jeta un coup d'il aux paires de chaussures
usages qu'elle tenait la main.
D'o sortez-vous a? grommela-t-il.
C'est Mme Rodsney qui nous en a fait cadeau !
Elle a un plein placard de vieux souliers, expliqua son tour
Betsy avec malice, et elle nous a permis de fouiller dedans.
M. Groddy n'avait rien objecter. Il se contenta de foudroyer les
deux filles du regard. Il comprenait, le malheureux, que les jeunes
dtectives taient sur la mme piste que lui! En fin de compte, c'tait
eux et non lui comme il l'avait pens ! qui taient en avance
dans cette course au voleur ! Au diable ces dtestables gosses !
A prsent, il hsitait se prsenter chez Mme Rodsney. Il jeta un
nouveau coup d'il sur les chaussures que tenait Daisy. Celle-ci s'en
aperut et sourit.
Pas de pointure 46 l-dedans! dclara-t-elle en gloussant. Voil
qui va vous pargner une dmarche, monsieur Groddy !

109

Cirrculez devint cramoisi et sauta sur son vlo, hors de lui. S'il
avait prononc un seul mot, il le sentait, il aurait certainement clat.
Il commenait se douter que Tonks avait bavard. Maudit Tonks !
II se rendit droit Rodsal, une maisonnette proche de la rivire.
L aussi, sa grande fureur, il aperut les bicyclettes de Larry et de
Pip appuyes contre le mur de clture.
Les deux garons, en effet, se trouvaient dj dans la place. Ils
s'y taient du reste pris fort habilement. Ils avaient feint de jouer la
balle devant le portail. Soudain, Pip avait cri trs fort :
Espce de maladroit! Tu as lanc la balle dans ce jardin. Il va
falloir demander la permission de la reprendre!
Tous deux taient alls frapper la porte du petit pavillon. On
leur avait cri d'entrer et ils avaient aperu une vieille femme assise
dans un fauteuil.
Que dsirez-vous, mes petits?
- Excusez-nous, madame, dit Larry poliment. Notre balle est
tombe dans votre jardin. Pouvons-nous la chercher?
Bien sr. Pendant que vous y tes, voyez donc si le laitier est
pass. Il doit y avoir une bouteille de lait sur le seuil.
Oui, elle y est en effet! Devons-nous la rentrer?
- S'il vous plat. Cela m'pargnera un dplacement. C'est que
mes jambes ne sont plus aussi bonnes qu'autrefois... Je me demande si
le boulanger est pass lui aussi. Ce boulanger! Il passe de plus en
plus tard! Peut-tre aussi est-il venu pendant que je dormais. Il
m'arrive de faire un petit somme dans la journe, vous comprenez. A
mon ge...
Tandis que la vieille femme bavardait, Larry regardait autour de
lui. Soudain il avisa, accroch derrire la porte, un manteau de pluie
cir, qui ne pouvait appartenir qu' un homme de grande taille. taitce un dbut de piste?
Voil un vtement qui doit bien garantir des averses! s'cria-t-il
en riant. Il faut presque tre un gant pour le porter !
- C'est mon fils, expliqua la vieille femme avec orgueil. Il est
trs bel homme... mais bon et doux comme un gros chien. Je vis seule
avec lui ici. Il me gte beaucoup.
110

Pip prit son tour la parole.


Grand comme il est, suggra-t-il, votre fils doit avoir du mal
se chausser. Il lui faut sans doute au moins du 46 !

La vieille femme clata de rire.


Vous feriez un mauvais devin! s'exclama-t-elle. Regardez un
peu sur cette tagre. Vous y trouverez les chaussures de mon fils. Il
chausse... du 39! a vous tonne, pas vrai?
Effectivement, les deux garons taient trs tonns. Le 39,
c'tait la pointure mme de Larry.
Oui, expliqua encore la dame. En dpit de sa haute taille, mon
Peter a de petits pieds et de petites mains. Nous sommes tous comme
a dans la famille!
Pip et Larry changrent un coup d'il du. Ils n'avaient trouv
aucune piste Rodsal. Ce n'tait pas l qu'habitait le voleur.
H, grand-mre! lana soudain une voix dans le jardin.
Qu'est-ce que je vous livre comme pain aujourd'hui? - Une miche
entire, s'il vous plat.
Le petit boulanger que connaissaient Pip et Larry parut sur le
seuil. Il dposa la miche sur la table tout en saluant gaiement les deux
garons.
On se rencontre souvent, pas vrai? Allons, au revoir tout le
monde !
II repartit en sifflant, prenant au passage sa corbeille d'osier qu'il
avait laisse dans l'alle. Larry et Pip laissrent leur tour la vieille
femme et rcuprrent leur balle dans le jardin. Pip la lana dans le
chemin avant mme d'tre sorti. Aussitt, le visage furieux de M.
Groddy surgit par-dessus la haie.
Et alorrs? On me bombarrde prrsent?
Oh! excusez-moi, monsieur Groddy, dit Pip. Je ne vous
savais pas l.
Apprrochez un peu! Voyons, pourrquoi tes-vous ici?
Parrtout o je vais, je rrencontrre quelqu'un de votrre bande. A quoi
jouez-vous? Je vous somme de me rpondre!

111

A quoi nous jouons? rpta Larry en ramassant la balle.


Mais... la balle, vous le voyez bien!
M. Groddy s'empourpra une fois de plus et eut bien du mal se
contenir. Sans attendre qu'il clate en imprcations Lary et Pip
dcamprent.
Le gros policeman alla alors frapper la porte de la vieille
femme. Mais entre-temps celle-ci s'tait endormie et ne rpondit pas.
M. Groddy tourna doucement le loquet et entra. Mettant profit le
sommeil de la matresse de cans, il inspecta les lieux. Ainsi que
l'avaient fait Pip et Larry avant lui, il avisa l'immense cir et tablit
aussitt un rapprochement entre l'ample vtement et le voleur. Hlas,
c'est en vain qu'il tenta de dcouvrir une paire de chaussures atteignant
le 46.
Soudain, il trbucha sur une bassine et la vieille se rveilla en
sursaut. Apercevant devant elle une ombre formidable, elle se mit
aussitt crier :
Au secours! Au voleur! A moi!
Non, non, madame! dit M. Groddy en essayant de la calmer.
Ce n'est que la police...
Mais la pauvre femme, tout ensommeille encore, glapit plus
fort. Pour viter de dclencher un scandale, le gros policeman n'eut
d'autre ressource que de prendre la fuite.
Il passa la porte vive allure, traversa le jardin en courant et
sauta en selle.
Pauvre Cirrculez! Ah! oui, alors! Il s'en souviendrait de son
aprs-midi!

112

CHAPITRE XV
O IL EST BEAUCOUP QUESTION DE CHAUSSURES
FATTY,

qui avait russi se procurer l'adresse du colonel Cross,


s'y rendit clopin-clopant. La demeure en question occupait un
emplacement trs agrable, juste en bordure de la rivire. Sur la
pelouse du jardin, Fatty aperut un homme grand et fort, avec une
113

moustache blanche et un teint rouge. Sans aucun doute, c'tait le


colonel lui-mme. Il tait tendu sur une chaise longue.
Dissimul derrire la haie, Fatty tudia le personnage. Le
colonel n'avait pas l'air commode. Pas du tout mme! Par chance, il
faisait la sieste. Et, mme, il ronflait.
Fatty considra ses pieds. Des pieds immenses! Un petit frisson
de joie parcourut l'chin du jeune dtective. Et s'il avait sous les yeux
le voleur aprs lequel il courait? Pourtant, le colonel ne ressemblait
gure un malfaiteur...
Fatty avait bonne vue. Soudain, il s'avisa que les chaussures du
vieux militaire, qui dressaient leurs semelles en l'air, avaient des
talonnettes en caoutchouc. Fatty n'osa pas se faufiler dans le jardin
pour les examiner de prs et voir si elles ne prsentaient pas le dessin
en forme de losange, caractristique des souliers du cambrioleur. Le
colonel donnait l'impression d'tre profondment endormi mais peuttre avait-il le sommeil lger...
Comme en rponse aux penses secrtes de Fatty, le vieux
militaire se rveilla. Il ouvrit les yeux, s'assit d'un coup de reins et
s'pongea le visage l'aide d'un mouchoir vaste comme un drap de lit.
Tout coup, son regard tomba sur Fatty, mal dissimul derrire la
haie. Sa colre clata aussitt.
C'est vous qui m'avez rveill, je parie? Que faites-vous l
m'pier? Allons, parlez!
- Ce n'est pas moi qui vous ai rveill, m'sieur! protesta le
pseudo-vagabond d'une voix pleurnicharde. Je regardais juste vos
pieds.
- Mes pieds! rpta le colonel stupfait. Saperlipopette! Et
pourquoi donc?
- Je m'disais que vous auriez peut-tre une vieille paire de
chaussures m'donner, soupira Fatty d'une voix humble. J'suis un
vieux chemineau, patron, et les. pieds me font mal. J'suis tout l'temps
sur\les routes, vous comprenez. Et j'ai de grands pieds. J'trouve
difficilement des souliers qui m'aillent... Je nai pas dquoi men
payer des neufs, alors j'suis bien forc d'prendre ce qu'on me donne.

114

- Bon, bon! grommela le colonel. Faites le tour de la maison


et voyez si ma gouvernante peut vous dnicher quelque chose. Mais si
elle trouve une paire de souliers pour vous, j'exigerai du travail en
change. Compris?
Oui, patron. Merci, patron. J'pourrai vous couper du bois si
vous voulez !
L-dessus, Fatty contourna la maison et se prsenta la porte de
service. Une femme l'air bienveillant lui ouvrit.
Bonjour, m'dame. C'est le colonel qui m'envoie pour

vous demander si vous n'auriez pas une vieille paire de


chaussures me donner , expliqua Fatty en tenant poliment son
chapeau la main.
La femme regarda ses cheveux gris.
Encore un vieux soldat, soupira-t-elle entre haut et bas. Allons,
mon brave, vous tombez point, ajouta-t-elle en levant la voix. J'ai
justement une paire pas trop use encore. Je crois que a fera votre
affaire. C'est gal, le colonel est peine de retour au pays qu'il
recommence distribuer ses effets, comme autrefois. Il a trop bon
cur, mon matre !
Fatty fut tout de suite en veil.
Le colonel rentre donc de voyage? demanda-t-il.
- Oui, le cher homme! Il vient de passer six mois au Canada,
chez l'une de ses surs. Il n'est ici que depuis hier. Il est
revenu par avion pour aller plus vite.
- Flte! songea Fatty. Voil qui limine le colonel Cross. Non
que je l'aie vraiment souponn... mais enfin, sait-on jamais! On ne
doit en aucun cas ngliger une piste, si hasardeuse semble-t-elle au
dpart.
La femme de charge, qui s'tait clipse un instant, revint avec
une paire de souliers usags la main. Les talonnettes taient en
caoutchouc, et les yeux de Fatty se mirent briller lorsqu'il s'aperut
qu'elles portaient un dessin semblable celui qu'il avait not sur son
calepin. C'tait l un indice qui lui redonnait espoir.
115

Est-ce qu'il vous arrive souvent de distribuer ainsi les affaires


de votre matre? demanda-t-il la gouvernante.
Oh! oui! rpondit-elle. Le colonel a l'air bourru mais il est
trs bon. Depuis qu'il a pris sa retraite, il porte des vtements civils. A
peine sont-ils uss qu'il les donne volontiers qui les lui demande.
Ah! je peux dire que j'en ai vu partir, des vestes, des pantalons et des
chaussures!... Quoique les chaussures, il s'en spare moins volontiers.
Vous avez de la chance aujourd'hui. Je me rappelle que la dernire
paire est partie l'anne passe. Le colonel l'a porte lui-mme Miss
Kay, pour sa fte de charit annuelle.

Fatty, qui flairait de nouveau une piste possible, avait bien du


mal cacher son excitation. Il feignit de prendre un air du.
a Quel dommage que je n'aie pas t l l'poque! s'cria-t-il.
a m'aurait rendu service!
- Je veux bien le croire, opina la gouvernante, d'autant plus que
peu de gens chaussent aussi grand que le colonel. Je me demande
qui cette paire de souliers a pu aller!
Fatty se posait exactement la mme question. Il se promettait
d'aller trouver Miss Kay - - une demoiselle qui se dpensait sans
compter pour les bonnes uvres de la rgion et que tout le monde
connaissait et de chercher savoir le nom du bnficiaire. Sans
doute tait-ce le voleur!
Brusquement, Fatty se rappela qu'il devait excuter un menu
travail en paiement des chaussures.
Le colonel a dit que vous me donniez une besogne quelconque
faire, expliqua-t-il la femme de charge.
- Oui? Eh bien, allez donc dsherber cette plate-bande l-bas!
Je n'ai jamais le temps de m'en occuper. Le colonel vient de se
rendormir. Je l'entends -ronfler d'ici. Vous ne le drangerez pas.
- J'y vais tout de suite , dclara Fatty.
Il s'loigna en tranant les pieds. La brave femme le suivit du
regard. Elle se sentait soudain vaguement coupable. Ce pauvre vieux

116

vagabond avait l'air si faible et si las! Elle n'aurait pas d le charger


d'une tche aussi fatigante!
Arriv la plate-bande, Fatty se laissa tomber sur les genoux et
commena arracher les mauvaises herbes qui l'envahissaient.
Tandis que ses mains s'activaient, son cerveau ne restait pas
inactif. Il passa ainsi dix bonnes minutes mettre de l'ordre dans ses
ides. Il finit par se demander s'il n'avait pas fait erreur en pensant que
2 Frinton et 1 Rods constituaient des indices valables. Plus
vraisemblablement, il s'agissait de simples bouts de pa'pier que le vent
avait dposs dans le jardin de Norton House. Les seuls indices
vritables devaient tre les gigantesques empreintes de pas,

les traces laisses par les gants... et peut-tre aussi cette marque
bizarre et quadrille releve sur le sol.
Fatty tait ainsi occup rflchir tout en arrachant les herbes
folles quand soudain son attention fut attire par un son familier : le
timbre d'une bicyclette !
Quelqu'un freina dans le sentier bordant le jardin. Le propritaire
du vlo mit pied terre, puis sa grosse tte mergea derrire la haie.
Au mme instant, Fatty leva les yeux.
Son regard croisa celui de Cirrculez. Le policeman mit un
grognement qui trahissait sa surprise. Encore ce vagabond ! Il l'avait
laiss endormi sur un banc, juste devant le poste de police, et voil
qu'il le retrouvait en train d'arracher les mauvaises herbes, dans la
proprit du colonel Cross! M. Groddy avait peine en croire ses
yeux.
Fatty lui adressa un petit salut, accompagn d'un sourire. M.
Groddy en eut le souffle coup. Il sentit la colre monter en lui.
Partout o il allait, il rencontrait quelqu'un qui

117

l'y avait prcd : d'abord ces deux filles, puis leurs frres, et
maintenant le vieux vagabond !
Si M. Groddy avait t un chien, nul doute qu'il se soit mis
gronder et montrer les dents.
Que faites-vous ici? demanda Cirrculez en s'efforant de parler
bas pour respecter le sommeil du colonel.
- Un peu de dsherbage, vous le voyez, rpondit Fatty sans plus
se soucier de feindre la surdit.
Je vous en donnerrai, moi, du dsherrbage! s'cria le
policeman, oubliant de baisser la voix.
Ce qui devait arriver arriva. Le vieil officier s'veilla en sursaut
et aperut la grosse face rouge de M. Groddy pardessus la haie.
Cirrculez, cependant, continuait s'adresser Fatty, du ton le plus
agressif.
Qu'tes-vous venu fairre dans la rrgion, h?
Le colonel sauta en l'air. Un rugissement furieux sortit de sa
gorge.

118

De quoi! De quoi! s'exclama-t-il. Qu'est-ce qui vous prend de


me parler sur ce ton! Et vous-mme d'abord, que venez-vous faire par
ici? J'aimerais le savoir!
Heu, heu... excusez-moi, mon colonel, bafouilla Cirrculez
tout dsempar. Je m'adressais ce vagabond. Je... je l'ai dj
rencontr ce matin et... heu... je n'aime pas beaucoup les chemineaux!
On signale trrop de vols surr leurr passage.
- Peu m'importe ce que vous aimez ou ce que vous n'aimez pas!
cria le colonel. Allez-vous-en! Vous devriez avoir honte de venir me
rveiller en attrapant un brave homme qui j'ai procur un petit travail
dans mon jardin.
M. Groddy se redressa avec dignit.
J'aimerrais vous dirre un mot en parrticulier, s'il vous plat,
monsieur.
- Je me soucie peu de rentrer la maison par une temprature
pareille, maugra le vieil officier. Si vous tenez absolument
me parler, faites-le ici. La prsence de ce pauvre diable ne
peut gure vous gner.
Fatty avait bien du mal se retenir de glousser de joie. Cirrculez
s'claircit la voix.
Eh bien... heu... je suis venu... pour vous questionner au sujet
de vos chaussures!
- Cingl! Voil ce que vous tes, mon ami! dclara le colonel
d'une voix de tonnerre. Cingl! Compltement cingl ! Mais vous
n'tes pas responsable. Ce doit tre la chaleur. Me rveiller pour me
parler de mes chaussures ! Allons, allons mon ami, retournez chez
vous, allongez-vous et piquez une petite sieste. a vous fera un bien
immense, vous verrez!
Le policeman comprit que le colonel lui croyait vraiment l'esprit
drang par la chaleur. Dans ces conditions, il ne pouvait insister. La
rage au cur il fit donc mine de s'loigner. Mais il n'alla pas loin.
Parvenu au bout du chemin, il appuya sa bicyclette contre un
arbre et attendit le vagabond. Il voulait se venger sur lui de son chec
auprs du colonel !

119

Quand Fatty eut termin son travail, il remercia le colonel Cross


et partit, la paire de chaussures accroches son cou par les lacets. En
voyant ces souliers, Groddy manqua de suffoquer.
Dire qu'il avait pdal par cette cruelle chaleur jusqu' la villa du
colonel pour le questionner poliment au sujet de ses chaussures! Et
qu'avait-il obtenu? Il s'tait fait traiter de cingl et on lui avait
ordonn de dcamper.
Et pendant ce temps, cet exasprant vieux chemineau avait
russi se procurer ces souliers semelle immense... des souliers qui
taient certainement des indices de trs grrande valeurr !
M. Groddy vit rouge et s'lana.
a Donnez-moi a! s'cria-t-il en mettant la main sur les
chaussures convoites.
Fatty ne s'attendait certes pas cette attaque subite. Plong dans
ses rflexions, il ne pensait pas que Cirrculez ft rest l, le guetter.
Il n'avait qu'une hte : rentrer chez lui et comparer les semelles du
colonel celles dont il avait relev le dessin sur son carnet. S'il s'tait
cout, il aurait mme procd la comparaison l, tout de suite, au
bord du chemin...

Et voil que l'ennemi surgissait pour lui drober sa proie si


chrement acquise.
Donnez-moi a! rpta M. Groddy.
Mais, sa grande surprise, le vieux vagabond, qui semblait
peine pouvoir se traner, se dbattit soudain comme un forcen,
chappa sa grosse poigne, fit un bond de ct et se mit courir vers
la grand-route. Il courait vive allure, avec lgret, tel un colier
disputant une comptition avec ses camarades.
Et au fond, c'tait bien un colier que M. Groddy avait affaire!
Fatty, en dpit des lourds souliers qui lui meurtrissaient les pieds, ne
ralentit pas sa course. Avant que Cirrculez ft revenu de sa surprise et
et pens enfourcher sa bicyclette, il tait dj loin.
Au premier tournant de la route, il quitta cette voie carrossable
pour se jeter travers champs. Ainsi, M. Groddy ne pourrait pas le
120

rattraper sur son vlo. Quant suivre Fatty pied, il ne fallait pas y
compter : le chef des dtectives avait des ailes aux talons !
Fatty traversa un pr, franchit une barrire, traversa un autre pr,
puis un champ, se faufila au creux d'un troit sentier, prit une ruelle,
une autre, et parvint enfin la grille de sa maison. Vite il se glissa
dans le jardin... Par la fentre de sa cuisine, la bonne des Trotteville
eut la vision fugitive d'un vieux vagabond crasseux. Elle tendit le cou,
ne vit plus rien et crut avoir rv.
Fatty tait dj l'abri dans sa remise et venait d'en tirer le
verrou derrire lui.

121

CHAPITRE XVI
ENFIN UNE PISTE!
essouffl par la course fournie pour chapper
Cirrculez, Fatty ne prit mme pas le temps de respirer. Il tira son
carnet de sa poche et se mit comparer le dessin relev d'aprs les
talonnettes du voleur celui reprsent sur les chaussures du
colonel Cross. C'taient exactement les mmes : un losange trs
allong. Fatty exulta.
Enfin, je tiens une piste! s'cria-t-il. Aprs toutes ces
dmarches vaines, tous ces coups de bton dans l'eau, il semble bien
que j'aie enfin trouv une preuve valable. Ce losange prouve que la
personne qui le colonel a donn une paire de chaussures est le
voleur. Et de quelle paire peut-il s'agir? Celle qu'il a remise Miss
Kay, bien sr! Il y a dj un an de a et les paires prcdentes ont d
tre uses depuis longtemps !
ENCORE

122

Fatty tait tellement enchant de sa dcouverte qu'il esquissa


quelques pas d'une danse improvise au milieu de la remise. Un gros
soulier dans chaque main, il volua gracieusement en fredonnant.
C'tait un spectacle rjouissant que ce vieux vagabond s'essayant
reproduire les gestes d'une ballerine.
Soudain, un bruit la fentre attira son attention... Il interrompit
sa danse, craignant de voir paratre sa mre ou mme Cirrculez.
Mais ce n'tait ni l'un ni l'autre. Derrire la vitre, Larry riait de
bon cur la vue de son camarade dguis et joyeux. Fatty courut
la porte et l'ouvrit. Pip, Betsy, Daisy et Larry se tenaient sur le seuil,
souriants.
a Eh bien, Fatty? demanda Daisy. Que se passe-t-il? Tu as l'air
fou de joie. Tu as sans doute de bonnes nouvelles nous donner?
- Ma foi oui, rpondit Fatty en tant sa perruque grise ce qui le
rajeunit de cinquante ans d'un seul coup. Je vais tout vous raconter.
Mais avant, faites-moi vos rapports. J'en profiterai pour me changer.
Les autres firent alors le compte rendu de leurs diffrentes
activits. Daisy et Betsy pouffaient en songeant toutes les chaussures
qu'elles avaient obtenues de la famille Rodsney.
En fin de compte, expliqua Daisy, nous avons port notre butin
Miss Kay qui est tout indique pour le distribuer comme il
convient... Oh! l! l! Si tu avais vu la tte de Cirrculez quand il nous
a vues ployant sous le poids de tous ces souliers! Mais aucun des
Rodsney ne chausse du 46, Fatty. Inutile de suivre cette piste. Je crois
que ces bouts de papier avec des noms dessus n'ont aucune
signification, tu sais !
C'est galement mon avis, dclara Larry. Nous nous sommes
heurts Cirrculez nous aussi. Il est arriv Rodsal alors que nous y
tions dj. Quand il nous a vus, il a failli avoir une attaque. A un
certain moment, nous avons cru faire une dcouverte. Il y avait un cir
gigantesque

123

accroch un clou. Malheureusement, son propritaire a de tout


petits pieds.
Et maintenant, toi de parler, Fatty! dit Betsy. As-tu trouv
un indice chez le colonel Cross?
Fatty ne se fit pas prier. Il relata par le menu ce qui s'tait pass
depuis l'instant o Daisy l'avait ravitaill. Il en arriva l'pisode de
Cirrculez surgissant derrire sa haie pour apostropher le chemineau au
travail. Il rapporta les propos changs entre le policeman et le colonel
rveill en sursaut. Les autres se tenaient les ctes de rire.
Oh! Fatty! soupira Pip en s'esclaffant. J'aurais voulu assister ~
la scne! Mais le soulier, dis-moi... est-ce qu'il constitue une preuve?
Fatty tala firement les normes chaussures.
Regardez bien, intima-t-il ses camarades. Vous voyez ces
talonnettes et le dessin qu'elles portent... Comparez avec le dessin de
mon carnet!
Pip et les autres poussrent de vigoureuses exclamations.
Les deux losanges ont les mmes dimensions! Nom d'un
chien, nous tenons une piste prsent! s'cria Larry. Pourtant, Fatty, il
est difficile de croire que le colonel soit impliqu dans ces vols...
- Et je suis certain qu'il ne l'est pas , affirma le chef des
dtectives.
Il expliqua alors que le vieil officier distribuait volontiers ses
affaires et que, un an auparavant, il avait donn une paire de
chaussures Miss Kay pour ses pauvres.
Si nous arrivons dcouvrir quelle personne Miss Kay a
remis ces souliers, conclut Fatty, nous tiendrons notre voleur!
Larry, Daisy, Pip et Betsy partagrent l'enthousiasme de leur
ami. Tout en parlant, celui-ci acheva de reprendre son aspect de
garon soign et bien lev. Il fit alors quelques pas en grimaant.
Oh! l! l! Mes pauvres pieds! Les gros godillots du vagabond
m'ont tellement bless les orteils que, mme avec

124

Il rapporta les propos changs entre le policeman et le colonel


rveill en sursaut.

125

mes chaussures habituelles, je crois que je vais encore boiter


pendant un jour ou deux!
- C'est que tu t'es dguis si consciencieusement, Fatty!
dclara Betsy avec admiration.
C'est obligatoire si l'on veut russir, affirma Fatty.
Et maintenant, qu'allons-nous faire? Nous devons agir vite avant que
Cirrculez n'ait le temps de se retourner.
Daisy pouffa de rire en se rappelant comment ils avaient reconnu
le policeman sous son dguisement et de quelle manire ils s'taient
moqus de lui. Pauvre vieux Cirrculez! Il avait d rpondre toutes
leurs questions : S'il vous plat, pouvez-vous m'indiquer l'heure? ,
S'il vous plat, pouvez-vous me changer cette pice de six pence? ,
etc.
Est-ce que l'un de vous connat personnellement Miss Kay?
demanda Fatty. Moi, je n'ai jamais eu l'occasion de lui parler.
Betsy et moi nous l'avons vue quand nous lui avons apport
les souliers donns par les Rodsney, expliqua Daisy. C'est elle-mme
qui nous a reues... C'est gal, il me semble difficile d'aller la trouver
pour lui demander tout de go qui elle a donn la paire de
chaussures du colonel Cross, l'an dernier.
- Aussi n'ai-je pas l'intention de l'interroger directement,
rpondit Fatty. Je procderai avec plus d'habilet que a... J'ai dj
une ide.
- a ne m'tonne pas de toi, Fatty! s'cria Betsy. Tu as tellement
d'imagination! Voyons... quoi as-tu pens?
- Mon plan est trs simple. J'offrirai Miss Kay, pour sa
prochaine distribution charitable, la paire de gros souliers que vient
de me donner le colonel. Je lui ferai remarquer que la pointure en est
peu courante mais qu'un de ses protgs a sans doute un pied
correspondant puisque le colonel lui a dj procur une paire de
chaussures l'anne dernire. Et je me dbrouillerai pour qu'elle
m'apprenne le nom du protg en question.
Les quatre autres regardrent Fatty avec respect. Ah ! on pouvait
dire qu'il savait mener son enqute!

126

Maintenant, dit le chef des dtectives en consultant sa montre,


il est l'heure du th. Je vais aller voir si on peut nous donner de quoi
goter. Nous nous installerons sur la pelouse. Il fera trs bon l'ombre
des arbres. Viens avec moi Betsy. Tu m'aideras porter les provisions.

Les deux amis revinrent bientt, tenant chacun bout de bras un


plateau charg d'apptissantes friandises. Foxy, que son matre avait
laiss enferm par prcaution la majeure partie de la journe, les
escortait. Sa queue frtillait tant il tait joyeux.
Fatty manqua de trbucher sur lui plusieurs reprises et ce fut
miracle si le goter arriva intact destination. Encore fallut-il chasser
le petit chien qui entendait fourrer son museau dans la crme et parmi
les brioches.
Pour finir, Betsy l'obligea se tenir tranquille ct d'elle en le
rgalant de temps autre d'un morceau de gteau.
Tout en mangeant avec apptit, les enfants se remirent discuter
de la situation.
J'irai voir Miss Kay aujourd'hui mme, dcida Fatty. Et je vous
parie qu'avant sept heures je serai de retour avec le nom du voleur!
Nous n'aurons plus ensuite qu' tlphoner l'inspecteur Jenks. Nous
lui expliquerons l'affaire... et demain matin Cirrculez apprendra que le
mystre est clairci ... grce aux cinq dtectives !
- Aux cinq dtectives... sans leur chien, prcisa Pip en riant.
Dans le cas prsent, Foxy ne nous a pas beaucoup aids. Cesse donc
de le bourrer de brioche, Betsy. Il est dj trop gras, le malheureux !
Betsy ne tint aucun compte de la remarque de son frre et se
tourna vers Fatty avec vivacit.
Oh! Fatty, s'il te plat, lais.se-moi t'accompagner chez Miss
Kay!... Sais-tu qu'elle est la cousine de cet insupportable petit
boulanger... tu sais, celui qui essaie toujours d'tre drle?
- Et elle est . aussi ridicule que lui, ajouta Daisy en
souriant. Cependant, c'est une personne trs charitable qui

127

se dvoue pour les pauvres. Si tu voyais les vtements et les


chaussures qui sont stocks dans sa remise ! Elle les distribue aprs
les avoir remis en tat elle-mme.
Quand Fatty eut fini de manger, il se leva.
Je pars tout de suite! annona-t-il. Arrive, Betsy. Et toi aussi,
Foxy! Attendez-nous, vous autres! Nous allons vous apporter le nom
du voleur sur un plateau !

128

CHAPITRE XVII
CRUELLE DCEPTION
et Betsy s'loignrent, Foxy sur leurs talons. Ils
marchaient allgrement. Cependant, le chef des dtectives tait sur
ses gardes. Il regardait droite et gauche, prt disparatre s'il
apercevait M. Groddy. Il tait persuad que le policeman avait devin
la vritable identit du vagabond et il ne tenait pas le rencontrer.
]e ne peux pas me laisser retarder par Cirrculez, songeait-il, au
moment mme o je me prpare effectuer une importante
dmarche.
Cependant, les deux amis arrivrent sans encombre devant la
maisonnette de Miss Kay. Celle-ci habitait deux pas du cottage de
son cousin le boulanger.
J'espre, soupira Betsy, que nous n'allons pas rencontrer
encore cet insupportable petit homme. Il se croit drle mais je n'arrive
pas rire de ses plaisanteries.
FATTY

129

La maison de Miss Kay tait loin d'tre neuve. Le jardin


semblait l'abandon, et la demeure offrait des signes trs apparents de
dcrpitude.
Betsy, qui avait dj rencontr la matresse de cans au cours de
l'aprs-midi, en fit un rapide portrait son camarade :
Elle a l'air d'une excellente personne, mais elle n'est pas trs
ordonne.
Fatty partagea l'opinion de Betsy quand Miss Kay leur ouvrit sa
porte. Elle tait petite et vive comme son cousin le boulanger, mais
son aspect poussireux l'apparentait vaguement au bric--brac qui
l'entourait. Miss Kay, en effet, vivait au milieu des objets de rebut
qu'elle collectait pour ses pauvres et dont elle ne se sparait leur
profit qu'aprs leur avoir tant bien que mal rendu l'aspect du neuf.
Elle parut ravie de recevoir des visiteurs.
Entrez donc, leur dit-elle avec amabilit. Ce n'est pas tous les
jours que j'ai le plaisir d'accueillir un gentil jeune homme comme vous
et une ravissante fillette. Oh! mais! ajouta-t-elle en souriant Betsy.
Je vous reconnais! Vous tes dj venue au dbut de l'aprs-midi,
n'est-ce pas?
- Oui, mademoiselle. C'est exact.
- Et que m'apportez-vous cette fois-ci, mes petits?
demanda Miss Kay avec un coup d'il au paquet que Fatty tenait
sous son bras.
Sans mme leur laisser le temps de rpondre, elle les introduisit
dans un petit salon si encombr qu'on avait peine s'y mouvoir. Au
passage, Fatty accrocha une table lgre et renversa tous les bibelots
qu'elle supportait. Par bonheur rien ne fut cass, et il s'empressa de
rparer les dgts. Miss Kay, qui avait bon caractre, se mit rire.
Allons, asseyez-vous o vous pourrez. Ces meubles sont
destins une vente de charit dont l'argent ira quelques familles
ncessiteuses. Tout ce que l'on me donne est bienvenu.
Fatty ouvrit le paquet qu'il avait plac sur la table et en sortit la
paire de chaussures donne par le colonel au

130

131

Allons, asseyez-vous o vous pourrez.


132

vagabond . Son cur battait trs fort. N'tait-il pas sur le


point d'apprendre le nom du voleur?
A la vue des normes souliers, Miss Kay poussa une
exclamation de stupeur.
a Mon Dieu! s'cria-t-elle en ouvrant des yeux ronds. Voil une
pointure peu courante. Ce n'est srement pas la vtre, jeune homme.
Ha! ha! ha! Mais soyons srieux. Cette paire de chaussures est encore
en trs bon tat. Elle fera sans doute le bonheur de quelqu'un.
C'est le colonel Cross qui me l'a donne, expliqua Fatty, de
mme qu'il vous en a donne une l'an dernier, parat-il. J'ai pens que
la personne qui vous aviez remis les autres souliers serait bien aise
d'avoir ceux-ci. Pouvez-vous me dire qui c'est?
Le cur de Betsy battait aussi fort que celui de son camarade.
Haletante, elle regarda Miss Kay. Elle attendait le nom qui allait
tomber de ses lvres...
Or, au lieu de prononcer le nom tant espr, Miss Kay se
contenta d'expliquer :
Je serais bien en peine de vous rpondre. Voyez-vous, j'ignore
qui sont alls ces souliers. Il s'agit d'un vritable petit mystre. J'en
ai t fort ennuye l'poque...
- Que voulez-vous dire? demanda Fatty intrigu. Vous n'avez
pas donn cette paire l'un de vos protgs?
- Ma foi, non! Ils ont disparu avant que j'aie eu le temps d'en
disposer. Dis-pa-ru! Le soir ils taient l, cirs de frais et
n'attendant plus qu'un nouveau propritaire... et le lendemain
matin, pfuitt!, envols!
- On vous les a donc pris? murmura Fatty, du au-del de toute
expression.
- Pour a, oui! Sans aucun doute. Mais ce que j'ai trouv
curieux c'est que l'on ne m'ait drob rien d'autre... Juste ces normes
souliers. Ils taient ici, sous cette table, parmi d'autres chaussures
que je m'apprtais distribuer.
- Mais qui aurait pu vous les chiper? demanda Fatty. Avezvous une ide? Connaissez-vous un homme dot de grands
pieds et qui aurait eu la possibilit de s'introduire chez

133

vous pour y commettre son larcin? Il ne peut s'agir que d'une


personne habitant Peterswood. Un tranger aurait ignor que vous
vous occupiez d'uvres charitables et surtout que vous possdiez une
paire de chaussures d'une telle pointure! Le voleur savait exactement
o trouver ce qu'il cherchait : sous la table de ce salon.
Miss Kay considra Fatty avec une admiration non dguise.
Quel garon intelligent vous faites! Aussi intelligent que ce
cher M. Groddy!..'. Hlas non, je ne connais personne ayant des pieds
assez grands pour porter de tels souliers!
- Est-ce que vous avez parl de ce vol M. Groddy? s'enquit le
chef des dtectives.
- Oh! non. Mon cousin le boulanger a prtendu que a n'en
valait pas la peine. Dranger un policeman pour une vieille paire de
chaussures, vous pensez !
Je comprends , marmonna Fatty trs ennuy.
Il se sentait brusquement dcourag. Aprs s'tre cru prs du but,
voil que la piste suivie tournait court. Les souliers avaient t vols...
et comment savoir qui les avait pris? En dehors de Cirrculez et du
colonel Cross, personne ne semblait chausser du 46 Peterswood !
Fatty avait l'impression d'avoir tourn en rond et d'tre revenu son
point de dpart.
Tout compte fait, dclara haute voix le jeune garon, je
prfre remporter ces chaussures. C'est--dire, expliqua-t-il en ficelant
de nouveau son paquet, qu'il est plus prudent que je les garde. Le
voleur pourrait revenir chez vous. Et du moment que vous n'en voyez
pas l'emploi immdiat... Si vous trouvez quelqu'un qui elles puissent
convenir, vous n'aurez qu' me faire signe...
Bien entendu, Fatty ne se souciait pas de laisser les prcieux
souliers Miss Kay. Il ne voulait pas se dessaisir d'un objet qu'il
considrait comme un indice essentiel.
Miss Kay regarda le jeune garon d'un air de reproche. On et
dit qu'il lui retirait le pain de la bouche. Le chef des dtectives prit
vivement cong d'elle et, suivi de Betsy, aussi due que lui,
s'empressa de passer la porte.
Dans le jardin contigu celui de Miss Kay, Fatty aperut
134

quelqu'un et retint un gmissement. C'tait le petit boulanger, le


cousin de la vieille demoiselle. Les enfants ne pouvaient chapper
son futile bavardage.
Salut! Salut! Salut! s'cria joyeusement le boulanger. N'est-ce
pas M. Frederick Trotteville qui vient l? Notre jeune et gnial
dtective! Alors, jeune homme, avez-vous clairci le mystre des
vols?
Fatty dtestait qu'on l'appelt jeune homme , sur ce ton
surtout! Il frona les sourcils. Ce fut Betsy qui rpondit sa place :
Oui, il y est presque arriv. a ne tardera gure en tout cas.
Nous essayons de savoir le nom de l'homme aux grands pieds.
Tais-toi, Betsy, ordonna Fatty schement et voix basse.
Tu parles trop.
Betsy rougit et baissa le nez.
Parfait! Parfait! Parfait! dclara le petit boulanger. Si je
comprends bien nous apprendrons du nouveau avant longtemps. Mais
attention! M. Groddy pourrait bien mettre la
135

main sur le voleur avant vous. Il est sur la bonne piste, parat-il.
Il nie l'a dit lui-mme aujourd'hui, quand je suis all lui livrer son
pain. Je suis sur la bonne piste, Pritt , m'a-t-il affirm. Ce sont l ses
propres mots !
- Trs intressant! riposta Fatty d'un air narquois.
- H, h, jeune homme! L'orgueil pourrait bien vous perdre,
avana le boulanger en cessant soudain d'tre aimable. M.
Groddy m'a parl de vous, vous savez, et pas en tellement bons
termes. A votre place...
Fatty eut tout coup l'air trs grande personne et se tourna
vers Pritt.
Cela suffit! dit-il d'une voix tranchante. Je n'aime ni vos
plaisanteries ni vos conseils. Tenez-vous-le pour dit et laissez-nous
tranquilles!
Immdiatement le petit boulanger perdit de sa superbe.
Oh! trs bien... si vous le prenez sur ce ton-l... Je ne voulais
pas vous offenser, vous savez !
Sans rpondre, Fatty entrana Betsy sa suite. Pritt les regarda
disparatre et hocha la tte.
Quel garon insolent! murmura-1-il en se tournant vers sa
cousine qui venait de surgir sur le seuil de sa maison. As-tu entendu le
ton sur lequel il m'a parl? Je lui apprendrai, moi... Il se croit malin,
mais il ne l'est pas tant que a. Je suis d'accord avec M. Groddy sur ce
point.
Sur le chemin du retour, Betsy glissa une main timide dans celle
de Fatty.
Fatty, dclara-t-elle, je regrette ce que j'ai dit Pritt tout
l'heure. Je ne pensais pas que cela avait de l'importance.
- Au fond, a n'en a peut-tre pas tellement, rpliqua Fatty en
tapotant gentiment la main de Betsy. Mais il ne faut pas bavarder
quand on est sur une piste, mon chou. On risque de lcher un
renseignement qu'il vaut mieux taire. Il est vrai que Pritt doit
tre bien inform s'il frquente Cirrculez. Ces deux-l semblent
tre devenus une paire d'amis.
Tu es du de notre dmarche auprs de Miss Kay, n'est-ce pas?
demanda Betsy au bout d'un moment.
136

- Oui, je l'avoue, soupira Fatty. Nous sommes dans une impasse,


Betsy. Nous n'avons plus le moindre fil conducteur pour nous guider
dans un sens ou dans un autre. Je crois qu'il va nous falloir renoncer
percer ce mystre. C'est le premier chec que nous essuyons !
En silence, la mine sombre, Fatty et Betsy continurent leur
route pour aller annoncer aux autres qu'ils s'avouaient battus !

137

CHAPITRE XVIII
LE TROISIME VOL
un jour ou deux, les cinq dtectives vcurent avec le
sentiment de leur dfaite.
La seule pense d'tre obligs
d'abandonner l'enqute leur serrait le cur. Ils avaient chou si prs
du but! Fatty restait inconsolable. Cependant, il ne pouvait se
dsintresser tout fait de cette affaire de vols qu'il avait tant
espr dmler. Il passa de nouveau en revue les indices,
matriels ou autres, qu'il possdait, mais hlas, cela ne lui
fournit aucune lumire supplmentaire. Ainsi qu'il l'avait dclar
Betsy, il aboutissait toujours une impasse. Pour comble de malheur,
le temps, splendide jusqu'alors, se gta brusquement. Il se mit
pleuvoir seaux. Fatty acheva de perdre tout entrain. Quant aux
quatre autres, ne sachant comment employer leurs loisirs, ils se
rendirent coupables de nombreuses sottises et s'attirrent autant
de punitions mrites.
DURANT

138

Fatty, cependant, ne pouvait rester longtemps dprim. Ce n'tait


pas dans sa nature.
Vous comprenez, expliqua-t-il Larry, Daisy, Pip et Betsy
alors que tous taient runis dans la chambre de Pip, j'ai horreur de
m'avouer vaincu. Ne me dites surtout pas que cet chec est bon pour
ma petite vanit. C'est faux !
- Allons, Fatty, murmura Daisy de sa voix la plus engageante,
tche d'tre aussi gai qu'avant. Tu as l'air de porter le diable en terre.
Regarde Foxy. Ton humeur dteint sur lui. C'est le chien le plus triste
que j'aie vu depuis longtemps. On ne le reconnat pas. Il ne remue plus
la queue. Il n'aboie plus. Une vraie catastrophe!
C'est alors que le naturel joyeux de Fatty reprit soudain le
dessus. Il se tourna vers le petit fox-terrier.
H, Foxy, mon vieux! C'est vrai que je ne t'ai pas fait la vie
drle ces temps derniers. Mais c'est fini. Ton matre n'est pas fch, tu
sais !
Au timbre de sa voix, Foxy comprit tout de suite. Il dressa les
oreilles et bondit. Sa queue se mit frtiller. Ses aboiements, soudain
dchans, emplirent la pice. Il sauta sur Fatty, retomba sur ses
pattes, fit quatre fois le tour de la chambre de Pip toute allure, fila
par la porte ouverte, glissa sur le palier cir et, pour terminer cette
brillante dmonstration, dgringola l'escalier et le remonta aussi vite.
La voix de Mme Hilton s'leva du rez-de-chausse.
Pip! Fatty! Essayez de faire tenir Foxy tranquille. S'il
commence se dchaner, il risque de casser quelque chose. Grand
Dieu! Le voici qui revient!... Foxy, Foxy! Veux-tu t'en aller!
Foxy regrimpa les marches une vitesse stupfiante, glissa pour
la seconde fois sur le parquet cir et finit par sauter sur une chaise o
il resta, pantelant, extnu, mais une lueur de triomphe dans l'il.
Cette amusante exhibition acheva de dtendre l'atmosphre.
Fatty consulta sa montre.
Venez! Je vous invite la ptisserie Oliver! Je sens

139

que deux ou trois meringues me feront le plus grand bien!


- Non, c'est moi qui vous invite aujourd'hui! coupa Larry en
sortant un billet de sa poche. Mon oncle Ted nous a rendu visite
l'autre jour et il s'est montr trs gnreux. Nous allons tous
en profiter.
- Je suis riche moi aussi, annona Pip en riant. Et mme Betsy a
des conomies. A nous cinq, nous avons de quoi nous rgaler.
- Eh bien, c'est parfait! s'cria Fatty. L'essentiel est
d'viter l'indigestion. Vivent les gteaux d'Oliver!
Les cinq dtectives se prcipitrent dehors. Ils se sentaient plus
gais qu'ils ne l'avaient t depuis longtemps. Comme pour les
encourager, un soleil timide se mit briller. Tout le long du chemin,
Foxy, trottant allgrement sur les talons de son matre, ne cessa de
remuer la queue. Lui aussi semblait reprendre got la vie!
Les enfants bavardrent en prenant le th. Mais personne ne fit
allusion au mystre qui continuait les tracasser malgr eux. Fatty,
Larry, Daisy, Pip et Betsy pensaient avec raison que discuter d'un
problme insoluble ne pouvait que couper leur apptit... ce qui et t
fort dommage tant taient dlicieux les clairs au caf, les meringues
au chocolat et les tranches de cake aux fruits qui dfilaient devant eux
sur la table.
Quand les cinq compagnons furent rassasis, ils prirent le
chemin de la remise de Fatty. Foxy prcda la petite troupe dans le
jardin. Et soudain le chien parut furieux. Aboyant pleine voix, il se
rua vers la remise.
Qu'est-ce qui t'arrive, Foxy? s'cria Fatty, surpris.
Cte cte avec Larry, il remonta l'alle toute vitesse. Pip et
les filles suivirent. On entendait Foxy aboyer de plus en plus fort.
Fatty et Larry, parvenus la hauteur de la remise, s'arrtrent
net. La porte tait grande ouverte alors que Fatty prenait toujours la
prcaution de la fermer quand il sortait.
S'tant ressaisi, le chef des dtectives s'lana l'intrieur. Ce
qu'il aperut le stupfia.

140

Autour de lui, tout tait sens dessus dessous. Les divers effets
qu'il utilisait pour se dguiser avaient t arrachs de leurs cintres. Les
tiroirs d'une vieille commode avaient t vids de leur contenu qui
gisait, ple-mle, sur le sol. Quelqu'un s'tait introduit dans le
sanctuaire du jeune Trotteville et avait saccag la pice de fond en
comble.
Mon argent s'est envol! constata Fatty, furieux. J'avais mis
deux gros billets de ct pour l'anniversaire de maman. J'aurais mieux
fait de les garder dans ma chambre que de les laisser ici. Quelle
stupidit de ma part! Il est rare que j'aie ici des objets de valeur.
- On ne t'a rien pris d'autre? demanda Larry, trs
impressionn.
Pip, Daisy et Betsy se pressaient sur le seuil et ouvraient de
grands yeux. Soudain, Betsy fondit en larmes. Personne ne s'en
aperut, mme pas Fatty qui, au mme instant, rpondait Larry :
Si ! On m'a chip mon couteau qui avait un manche d'argent.

141

Et aussi une petite bote, en argent elle aussi, qui contenait des
boutons. Tiens... il manque galement mon tui cigarettes... celui
que j'utilise avec certains de mes dguisements, mais l, le voleur sera
vol! S'il s'imagine que l'objet est en argent, il se trompe! Je l'ai achet
dans un magasina prix unique.
- Oh! Fatty! soupira Betsy travers ses larmes. Un voleur est
venu ici. Qu'allons-nous faire?
Tais-toi donc! ordonna Pip avec autorit. Cesse de pleurer
comme un bb. Et si tu ne peux pas t'en empcher, rentre la
maison!
Betsy se tut aussitt et se tourna vers Fatty avec l'espoir qu'il la
consolerait. Mais le grand garon tait occup mettre de l'ordre dans
ses affaires. Tristement, la petite fille sortit pour s'essuyer les yeux et
tenter de se dominer. Mais peine fut-elle dans le jardin qu'elle
appela:
Fatty! Fatty! Viens vite!
Fatty et les autres accoururent. Betsy dsigna du doigt des traces
de pas normes dans la boue du sentier, un peu sur le ct, ce qui fait
qu'elles n'taient pas brouilles par les empreintes des enfants.
Ma parole! C'est encore notre voleur! s'exclama Fatty. Voici la
marque des talonnettes en caoutchouc et de leur dessin en losange.
Et voici aussi la trace d'normes doigts de gants, fit
remarquer Daisy en montrant la vitre de la petite fentre qui
clairait la remise.
- C'est drle, murmura Larry d'un air songeur. On dirait que,
partout o il passe, le cambrioleur tient laisser sa carte de visite.
Tu as raison, acquiesa Fatty. C'est curieux. De toute
manire, dans les trois cas, il s'agit du mme individu.
Cette fois-ci, il a d se contenter d'un maigre butin... mais quelle
pagaille, misre de sort!
- Nous allons t'aider ranger! proposa Betsy.
- Auparavant,
procdons quelques investigations,
conseilla le chef des dtectives. Puisque le mystre est venu

142

frapper notre porte, essayons de le rsoudre ce coup-ci.


Peut-tre y russirons-nous!
- Je suppose que tu ne vas pas prvenir la police! mit Larry en
riant.
- Bien sr que non! Allons, tout d'abord, il faut mesurer
exactement ces empreintes pour tre certain que ce sont les mmes
que celles releves Norton House et chez Mme William...
C'taient bien les mmes.
Si notre voleur a touss, dit Pip, personne n'a pu l'entendre. Et
tu n'as trouv aucun morceau de papier, n'est-ce pas, Fatty?
- Non. Mais rappelle-toi qu'il n'y en avait pas non plus dans le
cas William. Plus j'y pense et plus je crois que ces bouts de papier
n'ont rien voir avec le vol lui-mme.
Daisy, qui s'amusait fureter dehors dans le jardin, appela
soudain les autres. Elle venait de dcouvrir, proche d'un massif, la
marque ronde, quadrille, que Fatty avait dj observe lors des deux
vols prcdents.
a, alors! s'cria Fatty tout enfivr en tournant les pages de
son carnet. Une concidence de plus! Cette marque m'intrigue. Je ne
comprends pas quoi elle correspond.
- Je me demande, murmura Pip en fronant les sourcils, si je ne
l'ai pas dj aperue quelque part... avant les vols. Quel dommage que
ma mmoire ne soit pas meilleure !
Il s'effora bien de la stimuler, mais sans rsultat.
L-dessus, les enfants se mirent ranger les affaires parses.
Par o le voleur est-il venu, ton avis, Fatty? demanda
soudain Larry.
C'est une question que je me pose. Les empreintes de pas se
trouvent seulement autour de la remise. En revanche, la marque ronde
quadrille se situe entre ici et la maison.
Le malfaiteur a eu deux voies d'accs possibles : le
sentier qui vient du fond du jardin et l'alle principale, dit
Pip. A mon avis, il a d venir par le sentier. De la maison, on ne
pouvait pas l'apercevoir.

143

- C'est en effet possible mais ce n'est pas certain, mit Fatty.


Quand nous aurons remis de l'ordre ici j'irai poser quelques
questions notre bonne. Il se peut qu'elle ait vu quelqu'un de suspect.
Je lui demanderai aussi quels visiteurs ou fournisseurs sont venus la
maison cet aprs-midi.
- Bonne ide, approuva Larry. Plus que ces tiroirs remplir et tu
pourras commencer ton enqute !

144

CHAPITRE XIX
L'AVERTISSEMENT
l'intrieur de la remise eut repris son aspect habituel,
Fatty alla interroger la bonne de ses parents. Celle-ci marqua de
l'tonnement en voyant les cinq enfants et Foxy groups sur le
seuil de la cuisine. Vous n'allez pas me rclamer votre th cette
heure-ci! s'exclama-t-elle. Il est six heures moins le quart et...
Non, non, coupa Fatty. Rassurez-vous. Nous avons dj
got. Je dsire simplement vous poser quelques questions. Quelqu'un
est venu fouiller dans mes affaires, dans la remise au fond du jardin.
Je me demandais si vous n'auriez pas aperu un tranger qui se serait
dirig de ce ct. La domestique parut alarme.
Grand Dieu! s'cria-t-elle. N'allez pas me dire qu'il y a des
vagabonds dans le pays. J'ai cru entrevoir un individu la mine louche
se faufiler par l-bas l'autre jour, mais j'esprais avoir eu la berlue.
LORSQUE

145

Fatty savait trs bien quel louche individu la bonne faisait


allusion. Pip, Larry, Daisy et Betsy le savaient galement. Tous se
dtournrent pour cacher un sourire.
Ne parlons pas de l'autre jour, dit Fatty. C'est d'aujourdhui
qu'il s'agit. Avez-vous vu quelqu'un?
Non, personne. Et pourtant, je suis reste coudre prs
de cette fentre tout l'aprs-midi.
- Dans ce cas, vous tiez peut-tre trop occupe par votre
ouvrage pour remarquer ce qui se passait autour de vous.
Pas ce point! Je regardais souvent dans le jardin et, de
plus, j'ai l'oreille fine. Si quelqu'un s'tait approch, je l'aurais
entendu. J'ai bien entendu venir les fournisseurs!
- Il est donc venu des fournisseurs? demanda Fatty, tout de suite
intress.
- Oh! les mmes que d'habitude, expliqua la domestique. La
livreuse de l'picier, le laitier, le boulanger et... il me semble
aussi l'employ du gaz. Mais non, l'employ, c'tait ce matin.
Personne d'autre? insista le chef des dtectives.
- Ma foi, si! M. Groddy a fait une apparition. Il voulait parler
votre maman, monsieur Frederick, mais elle tait absente. Aussi
est-il reparti. M. Groddy et le boulanger taient ici en mme
temps. Le premier est arriv juste comme le second partait. Ils
ont bavard ensemble un moment dans le jardin de devant. On pouvait
les entendre d'ici.
Je parie qu'ils parlaient de nous, Betsy! dit Fatty
sa jeune camarade... Aucun autre visiteur signaler? ajouta-til en se tournant vers la bonne.
- Pas que je sache. Je n'ai chang que quelques mots avec le
boulanger, juste pour lui indiquer la quantit de pain qu'il devait
laisser. Je ne l'aime pas beaucoup. C'est un prtentieux. Et je
n'ai mme pas parl au laitier. Il a dpos sur le seuil le
nombre habituel de bouteilles. En revanche j'ai bavard avec la
livreuse de l'picier. Mais pas plus d'une minute ou deux. Elle tait
presse, son habitude.
Les enfants remercirent la bonne et s'apprtrent repartir en
direction de la remise.

146

Si quelqu'un s'tait approch, je l'aurais entendu.


147

Je me demande pourquoi Cirrculez dsirait voir maman,


murmura Fatty, songeur. Peut-tre veut-il la questionner au sujet du
vieux vagabond de l'autre jour. Il se doute certainement que c'tait
moi. Mais maman l'ignore, elle.
Soudain, Daisy s'immobilisa devant la porte de la cuisine et
dsigna le sol, encore boueux de la dernire pluie.
Regardez! dit-elle.
Les autres obirent. Ils aperurent alors, nettement dessine, la
mme marque ronde et quadrille qu'ils avaient remarque quelques
instants plus tt proximit de la remise... la mme marque que celle
dj releve lors des deux vols prcdents.
- a, par exemple! s'cria Fatty. C'est un peu fort! Le voleur
se serait donc approch de la porte de service? Mais pourquoi?...
Votre bonne affirme que personne n'est venu en dehors des
gens qu'elle a mentionns, fit observer Larry.
- Et si le voleur est vraiment pass par ici, dit son tour
Daisy, pourquoi n'a-t-il laiss derrire lui que cette marque
ronde? Nous devrions retrouver aussi les normes empreintes
habituelles, vous ne croyez pas? Or, toutes celles qu'on aperoit sont
d'une taille normale.
Je n'y comprends rien , avoua Pip.
Les autres n'taient pas plus avancs que lui. Ils avaient beau
rflchir tant et plus, cela ne les menait rien. Trois vols distincts
avaient eu lieu, tous apparemment commis par le mme individu qui
avait laiss chaque fois les mmes traces sur le lieu de ses exploits.
Or, personne ne l'avait jamais aperu alors qu'il devait s'agir d'un
grand et fort gaillard.
II doit tre invisible, soupira Daisy. Autrement, quelquun
l'aurait forcment aperu une fois ou l'autre.
a ne peut pas tre Cirrculez, n'est-ce pas? mit Betsy d'un
ton plein d'espoir. Il a de grands pieds et de grandes mains, une
toux caverneuse et... il tait l aujourd'hui. Pourquoi ne se
serait-il pas gliss jusqu' ta remise pour tout mettre sens dessus
dessous, Fatty! Il ne t'aime pas.

148

- Oh! bien sr, a lui ferait plaisir de me jouer un tour! rpondit


le chef des dtectives. Mais rappelle-toi qu'il n'tait pas sur
place au moment des autres vols. Et puis, au fond, ce vieux
Cirrculez serait bien incapable de commettre un acte indlicat. C'est
un honnte homme. Du reste, il ne s'amuserait pas risquer sa place
en jouant les cambrioleurs. Il n'est tout de mme pas aussi stupide!
Non, crois-moi, Betsy. Cesse de le souponner.
- Est-ce que tu vas interroger le laitier et les autres
fournisseurs pour savoir s'ils ont vu un suspect, Fatty?
demanda Pip.
Non. Ce n'est pas la peine. Le tmoignage de notre bonne
me suffit. Si le voleur a pu se cacher d'elle, il se sera cach des
autres aussi, c'est certain. Et puis, je n'ai pas envie de
questionner cet insupportable petit boulanger. Il serait trop content
d'apprendre que l'on m'a vol!
- a, c'est vrai! acquiesa Betsy. Il avait l'air en colre contre
toi lorsque nous l'avons quitt l'autre jour.
- C'est comme Cirrculez! grommela Fatty. J'espre qu'il
n'entendra pas parler de ma msaventure. Je dtesterais qu'il vienne
ici fouiller dans mes affaires. Il serait capable de me
confisquer mes perruques et mes faux sourcils.
Aucun de nous ne dira un seul mot de ce qui s'est pass ici
aujourd'hui,
promit Larry.
Le voleur sera bien tonn en
constatant que tu ne portes pas plainte.
- Comment vas-tu faire pour fermer ta remise clef, Fatty?
s'enquit Betsy. Le cambrioleur en a forc la serrure.
- Je poserai un cadenas sur la porte, rpondit Fatty. En
partant avec vous, je m'arrterai au garage Morris qui reste ouvert
jusqu' sept heures. Ils me cderont bien un cadenas.
Un peu plus tard, comme les enfants sortaient du garage, Fatty,
son cadenas la main, se trouva nez nez avec M. Groddy qui
effectuait sa premire ronde de la soire.
Tiens! s'cria le policeman. Un cadenas! C'est une bonne ide,
monsieur Frrederrick! Vous avez rraison d'trre prrudent !

149

Que voulez-vous
Fatty, intrigu.

dire,

monsieur

Groddy?

demanda

J'ai rreu avis que vous tiez le prrochain surr la


liste des perrsonnes cambrrioles, expliqua le gros homme d'un air
important. Je suis pass chez vous cet aprs-midi pour prrvenir votrre
mrre mais elle n'tait pas l. Veillez bien ferrmer toutes vos
porrtes et fentrres ce soirr avant de vous coucher. Et si un
voleurr se prrsente, j'esprre que votrre dmon de petit chien le ferra
fuirr.
Fatty se garda bien de rvler qu'il avait dj reu la visite du
cambrioleur et exagra la surprise qu'il prouvait.
Qu'est-ce que tout cela signifie? s'cria-t-il. C'est une
plaisanterie, n'est-ce pas?
Pour toute rponse, M. Groddy tira son carnet de sa poche et prit
entre deux de ses pages un morceau de papier pas trs propre qu'il
tendit au chef des dtectives.
Voici l'averrtissement que j'ai rreu, jeune homme. Aprrs a,
j'esprre que vous me crroirez! Librre vous de

150

ne pas tenirr compte de ce billet, bien srr. a ne m'em-pcherra


pas de fairre mon devoirr. J'aurrai un il surr votrre villa cette nuit.
Le message crit sur le bout de papier tait laconique :
PROCHAIN OBJECTIF : TROTTEVILLE
Sign : GRANDS-PIEDS.

Larry, Daisy, Pip et Betsy le dchiffrrent leur tour.


Vous voyez! insista Cirrculez triomphant. Vous devez trre la
prrochaine victime du voleurr !
- S'il vous plat, monsieur Groddy, demanda Fatty, avez-vous les
autres morceaux de papier trouvs Norton House? Ceux
qui
portent 2 Frinton et 1 Rods ? Peut-tre serait-il utile de
les comparer...
Si vous crroyez que je n'y ai pas dj pens, riposta le
policeman en haussant les paules. Mais cela ne serrt rrien,
monsieur le Malin! Cette note est rrdige en carrac-trres
151

d'imprrimerrie, ce qui n'est pas le cas pourr les autrres papierrs. Aucun
point commun entrre eux.
- Je ne suis pas de votre avis, dclara Fatty en prenant soudain
sa voix de grande personne. Et si vous voulez bien me montrer les
papiers en question, je vous le prouverai.
Sr de lui, M. Groddy releva le dfi. Il iouilla dans son
portefeuille et en sortit les deux premiers billets. Fatty examina avec
attention les trois papiers.
Alorrs? demanda le policeman goguenard.
- Eh bien, expliqua Fatty, ce n'est pas les critures que je
compare mais le papier. Dans les trois cas il est exactement de la
mme qualit. La personne qui a crit les premires notes a
galement crit le troisime message.
Bouche be, Cirrculez considra son tour les trois indices.
Autant qu'il put s'en rendre compte les feuillets avaient t arrachs au
mme calepin. Tous taient jauntres et quadrills.
Furieux de voir que cet infernal garron lui avait une fois de
plus dam le pion, M. Groddy cacha avec soin sa dconvenue.
Il rangea les billets dans son portefeuille et s'claircit la
voix.
Vous pensez bien que j'avais dj rremarrqu a! bougonna-til. a crrve les yeux.
- Je suis content de ne pas vous avoir caus un choc, dclara
Fatty d'une voix charge d'ironie. Quant cet avertissement, il ne me
fait pas peur, monsieur Groddy. Et je vous conseille de dormir sur vos
deux oreilles cette nuit. Il n'y aura pas de vol chez les Trotteville, cela
je vous le garantis !

152

153

CHAPITRE XX
PAUVRE M.

GRODDY!

se remirent en route. Larry, Daisy, Pip et Betsy


respectaient le silence de Fatty, plong dans ses penses. Arriv au
carrefour o ils devaient se sparer, Larry demanda d'une voix timide
et respectueuse la fois :
As-tu des ordres nous donner, Fatty?
- Quoi?... heu... Non... rpondit le chef des dtectives, arrach
ses rflexions. Excusez-moi, j'tais dans la lune. C'est cet
avertissement qui me turlupine. Vous ne trouvez pas a
curieux, vous autres? Pourquoi le voleur l'a-t-il envoy? Il
faut qu'il se soit senti bien sr de lui. Mais peut-tre ne
l'a-t-il fait parvenir Cirrculez qu'aprs avoir pill ma
remise. J'avoue que je n'y vois pas clair.
- Il faudrait savoir quand Cirrculez a reu ce billet,
suggra Daisy. Tu n'as pas pens lui poser la question, Fatty.
LES ENFANTS

154

C'est vrai, admit le jeune garon, trs vex. En


m'apercevant que les trois papiers taient semblables, j'ai t
tellement emball par ma dcouverte que j'ai oubli de l'interroger.
Flte! Pour avoir un complment d'information, je serai
oblig
d'aller au poste de police. C'est a qui va faire plaisir
Cirrculez !
Une chose est certaine, fit remarquer Pip tout rjoui, c'est
que notre mystre n'est plus au point mort.
- Certes non! s'cria Fatty. Grands-Pieds s'est manifest de
nouveau. Je crois que je vais rver lui cette nuit. Quel personnage
extraordinaire! Arriver ainsi se faufiler partout sans tre vu! Nous
sommes pourtant nombreux le guetter : nous cinq pour commencer,
puis Groddy, le boulanger, la livreuse de l'picerie, etc., tous la
recherche de ce grand et gros gaillard dot de pieds immenses. Et
malgr notre vigilance, le cambrioleur se paie notre tte et circule en
plein jour! Il continue ses mfaits et n'est aperu de personne!
Je finirai par croire vraiment qu'il est invisible,
soupira Daisy.
Le Mystre du Voleur invisible ! Ou encore a Le Cas
trange des Grands-Pieds les Courants-d'air ! plaisanta
Fatty, mi-figue, mi-raisin. Curieuse nigme tout de mme.
Partout des indices profusion... mais qui ne mnent nulle part!
Les dtectives se sparrent. Fatty fit demi-tour pour se rendre
au poste de police : M. Groddy devait avoir termin sa ronde.
Mais Cirrculez n'tait pas au bureau de police. Fatty songea qu'
cette heure-l il devait se trouver chez lui dans le petit pavillon qu'il
habitait, juste derrire le poste. M. Groddy tait effectivement chez
lui, dans sa chambre du premier tage, fort occup essayer une
fausse barbe qui lui tait parvenue par la poste le jour mme.
Il tait en train de s'exercer faire la moue devant son miroir
lorsque Fatty frappa sa porte. M. Groddy regarda par une fente du
volet. Ah! Encore cet exasprant Frederick Trotteville !

155

Soudain, le poliman sourit son reflet dans le miroir.


Vivement il s'enfona un chapeau sur le crne, frona le sourcil,
s'assura que sa barbe tenait bien puis ouvrit sa fentre.
Que voulez-vous? demanda-t-il d'une voix grave et en
s'appliquant choisir des mots ne contenant pas d'r.
Fatty leva les yeux et, bien entendu, reconnut au premier coup
d'il le policeman dguis. Les gros yeux globuleux du pauvre
Cirrculez auraient suffi le trahir.
Bah! songea Fatty. Puisque a l'amuse de passer pour
quelqu'un d'autre, ne lui tons pas ce plaisir. Jouons le jeu.
Tout haut il rpondit avec une exquise politesse :
Oh... heu... Bonsoir, monsieur. Puis-je parler M. Groddy, s'il
vous plat? Ou bien est-il occup? Ce que j'ai lui dire est assez
important.
- Attendez un instant. Je vais vous l'envoyer! L'apparition se
retira de la fentre, et une minute plus
tard, la porte d'entre fut ouverte par un M. Groddy sans barbe ni
chapeau. Pour une fois, il se montra aimable. Il tait tellement content
d'avoir attrap Fatty!
Bonsoir, monsieur Groddy, dit celui-ci. Votre ami vous a
prvenu que je voulais vous voir?
- Oui, en effet. Que dsirez-vous?
- Tout l'heure, expliqua le chef des dtectives, j'ai
oubli de vous demander quand vous aviez reu l'avertissement me
concernant...
- Ma foi, avoua Cirrculez d'un air ennuy, il m'est impossible de
vous rrenseigner. En fait, j'ai trrouv cette note et j'ignorre quand on
l'a dpose sur mon seuil... Les choses se sont passes de la manirre
suivante... Comme il faisait trrop chaud au burreau de police, j'ai
emporrt chez moi des dossiers pourr les plucher. Je ne me suis
mme pas drrang lorrsque le laitier et le boulanger sont passs
comme d'habitude. C'est seulement en sorrtant de ma cuisine
pourr prrendrre mes prrovisions que j'ai aperru l'averrtissement, bien
en vidence surr la bouteille de lait.
- Je vous remercie. Savez-vous quelle heure sont venus vos
fournisseurs? Cela pourrait nous aider.
156

157

Il fit demi-tour pour se rendre au poste de police.


M. Groddy aurait t bien en peine de rpondre, attendu qu'il
avait sommeill une partie de l'aprs-midi et n'avait entendu personne.
Mais il se garda bien de l'avouer.
Heu!... bafouilla-t-il. J'tais tellement absorrb parr mes
dossiers que je n'ai pas fait attention. Mais en gnrral le laitier et le
boulanger passent verrs trrois beurres.
- Je vous remercie, rpta Fatty. C'est tout ce que je voulais
savoir. Aprs avoir reu cet avertissement, vous vous tes
rendu chez moi pour le transmettre ma mre. Notre bonne m'a
signal votre visite.
Oui. Je suis all chez vous immdiatement, comme
mon devoirr l'orrdonnait. Et je rregrrette que vous ne vouliez pas
tenirr compte du message. Pourr ma parrt, je veillerrai toute la nuit
votrre grrille.
- Comme votre devoir vous l'ordonne, acheva Fatty avec le
plus grand srieux. Allons, il faut que je m'en aille! Je
regrette de vous avoir drang alors que vous receviez un de vos
amis, monsieur Groddy. J'espre qu'il voudra bien m'excuser.
Certainement, rpondit Cirrculez tout heureux de sa petite
mystification. C'est un bon garron.
Oui, approuva Fatty d'un air candide. Il est sympathique.
Je crois que c'est sa barbe qui lui donne fire allure. Sans
elle,
entre nous, il serait plutt laid, le pauvre homme, vous ne
trouvez pas?
Et avant que Cirrculez ait pu ouvrir la bouche, Fatty tait dj
parti, laissant son ennemi fort perplexe.
Fatty rentra chez lui, plong dans ses penses. Ses parents
dnaient dehors ce soir-l, et le chef des dtectives prit son repas seul,
sans prter la moindre attention aux plats qu'on lui servit. Son cerveau
continuait fonctionner sans interruption.
Un peu plus tard, il s'effora en vain de lire un roman policier.
Mais le mystre au milieu duquel il se dbattait lui semblait plus
intressant encore et il finit par abandonner le livre pour se remettre
rflchir.
Ce que je n'arrive pas comprendre, songeait-il, c'est

158

que, si nous nous en tenons l'apparence du voleur telle que


nous la montre l'ensemble des indices recueillis, nous devrions avoir
repr celui-ci depuis longtemps. Et comment peut-il circuler sans tre
jamais aperu de personne? Et pourquoi se soucie-t-il si peu de laisser
autant d'empreintes derrire lui? Sapristi! Il faut qu'il soit rellement
sr de soi. Il semble mme ne pas craindre d'tre pris lorsqu'il file
avec la marchandise vole... Quel casse-tte!
Fatty se coucha enfin et s'endormit immdiatement. Dans ses
rves, il vit dfiler le laitier et sa voiture, l'employe de l'picerie et sa
camionnette, le boulanger et sa corbeille pain, des souliers
semelles immenses et de ridicules moustaches.
M. et Mme Trotteville taient rentrs depuis quelque temps et
s'taient couchs leur tour lorsque soudain Foxy se mit aboyer.
Fatty se rveilla aussitt et bondit hors de son lit.
Pas possible! songea-t-il. Est-ce que le cambrioleur s'en
prendrait la villa !
Car, dans son esprit, il s'tait toujours imagin que la menace du
voleur visait uniquement sa remise.
Fatty enfila en toute hte sa robe de chambre, se prcipita au rezde-chausse et ouvrit Foxy qui aboyait avec frnsie devant la porte
d'entre. Le petit chien se rua dans le jardin.
Ma foi, si le malfaiteur se trouve sur son chemin, tant pis pour
lui! pensa Fatty en riant tout bas.
Tout coup un hurlement de douleur lui parvint. Foxy avait d
atteindre sa proie.
Allez coucher! cria une voix. Cirrculez! Cirrculez!
Cette fois, Fatty faillit s'touffer de rire. C'tait le gros
policeman qui tait l dehors en pleine nuit, en train de surveiller la
villa comme son devoir le lui ordonnait.
Foxy! Viens ici! ordonna Fatty pleins poumons.
Au bruit, ses parents se rveillrent, ainsi que la domestique.
Tous trois parurent sur le palier du premier tage.
Frederick, que se passe-t-il? demanda M. Trotteville en
rejoignant son fils au rez-de-chausse.

159

Fatty tenait Foxy dans ses bras et avait bien du mal l'y garder.
Le petit chien gigotait de toutes ses forces, dsireux de retourner
goter aux mollets de son vieil ennemi ! C'avait t pour lui une
dlicieuse surprise que de rencontrer lesdits mollets en promenade
dans le jardin de ses matres, et apparemment sa merci.
Avant que Fatty ait eu le temps de rpondre, M. Groddy parut
sur le seuil. Il semblait furieux.
Vous avez lch votre chien contre moi, dit-il Fatty, alors que
je me dvouais en surveillant votre proprit.
Mme Trotteville, qui le gros policeman n'avait jamais t
sympathique, s'adressa son fils du haut du palier.
Que veut M. Groddy? demanda-t-elle.
- Je n'en sais rien, maman... Que voulez-vous au juste,
monsieur Groddy?
- Je ne veux rien, et vous le savez bien, s'cria Cirrculez fou de
rage. Je ne faisais que mon devoirr, la suite de cet averrtissement...
- De quoi parle-t-il? demanda encore Mme Trotteville.

160

D'un avertissement, expliqua Fatty avec le plus grand sangfroid.


Quel avertissement? insista M. Trotteville, surpris.
Mais... l'averrtissement des Grrands-Pieds , rpliqua M.
Groddy, trs surpris son tour, car il n'imaginait pas que Fatty ait pu
ne pas mettre ses parents au courant de la menace.
Les grands pieds? rpta M. Trotteville qui commenait se
demander si le policeman n'avait pas perdu la tte. Allons, Groddy,
soyez raisonnable et allez vous coucher. Vous nous parlerez de ces
grands pieds demain matin!
L-dessus, d'une main ferme, il poussa Cirrculez dehors.
Ah! On m'y rreprrendrra fairre du zle! bougonna celui-ci
eh s'loignant.

161

CHAPITRE XXI
PIP FAIT UNE FARCE
matin, Fatty se replongea dans ses rflexions, et
si profondment que sa mre s'inquita de son mutisme au cours du
petit djeuner.
Qu'as-tu, Frederick? Tu ne te sens pas bien?
Oh! si, maman... a va! Je te remercie. Je... j'tais
simplement dans la lune.
J'espre que tu n'es pas encore en train d'essayer de
dbrouiller un de ces affreux mystres ? demanda Mme Trotteville
d'un air souponneux.
Fatty ne rpondit rien. Hlas oui, il essayait de dmler un
mystre... et il n'y arrivait pas! Trois vols diffrents, dont l'un dans sa
propre remise, des tas d'indices... et pas l'ombre d'une solution,
moins que l'on admt que le cambrioleur tait invisible, chose
inconcevable, bien sr !
LE LENDEMAIN

162

Le plus ennuyeux, songeait Fatty, c'est que ce triste


sire doit bien rire de nous! Car je suis persuad qu'il s'agit de
quelqu'un que nous connaissons. Et il faut qu'il ait une relle
confiance dans ses talents de cambrioleur et dans son habilet passer
inaperu pour avoir pouss le toupet jusqu' prvenir Groddy de son
prochain exploit.
Fatty voqua ensuite sa visite Miss Kay et les espoirs qu'il
caressait alors.
Si seulement ces souliers n'avaient pas t vols, notre
problme serait rsolu l'heure actuelle.
Aprs le petit djeuner, Mme Trotteville considra son fils en
fronant les sourcils.
Tes cheveux sont vraiment trop longs, Frederick, dclara-telle. Tlphone au coiffeur et prends rendez-vous. Cela t'pargnera
une longue attente.
Trs bien, maman , rpondit Fatty avec rsignation.
Il n'aimait gure se faire couper les cheveux, car seules des
mches assez longues pouvaient se prter diffrentes coiffures
lorsqu'il se dguisait. Cela le dispensait de s'affubler d'une perruque.
Lorsque Larry, Daisy, Pip et Betsy arrivrent pour retrouver
Fatty dans sa remise vers dix heures du matin, leur camarade leur
offrit une mine lugubre.
II faut que j'aille me faire couper les cheveux, expliqua-t-il
ses amis. Je ne serai pas de retour avant une demi-heure. Attendezmoi ici si vous voulez.
- Entendu, dit Larry. Quoi de neuf depuis hier soir?
- Pas grand-chose... sinon que Cirrculez s'est faufil
dans notre jardin au milieu de la nuit pour empcher que nous soyons
cambriols. J'ai cru sincrement que c'tait le voleur et j'ai lch
Foxy ses trousses. Nom d'un ptard! Je vous garantis que a a fait
des tincelles !
Les autres clatrent de rire, et Fatty s'gaya un peu.
Dpche-toi d'aller chez le coiffeur, lui conseilla Pip. Nous
allons nous installer ici, l'ombre des arbres, en t'attendant.
Fatty partit, la mine sombre de nouveau. Larry, Daisy, Pip et
Betsy se regardrent. Ils ne se sentaient jamais en

163

164

Leur camarade leur offrit une mine lugubre.


train lorsque leur chef paraissait dprim. Il tait rare que Fatty
ne ft pas de bonne humeur. Mais quand cela se produisait, c'tait une
manire de petite catastrophe.
II faudrait inventer quelque chose qui fasse rire Fatty, proposa
Betsy.
C'est a, approuva Pip. Imaginons une blague! - Bah! Il fait
trop chaud! protesta Larry. Et nous avons trop peu de temps devant
nous. Fatty ne restera pas longtemps absent.
Mais Pip tenait son ide. Il pntra dans la remise de Fatty et
regarda autour de lui. Il voulait tout prix imaginer un tour qui amuse
son camarade.
Voyons, murmura-t-il. Si je me dguisais? Peut-tre Fatty ne
me reconnatrait-il pas! Ce serait drle. Mais non! Il me faudrait prs
d'une heure pour me maquiller de faon correcte.
Son regard tomba soudain sur l'norme paire de souliers que
Fatty avait mendis chez le colonel Cross et qu'il avait refus de
laisser Miss Kay. Les deux formidables chaussures taient l,
accroches une patre 'par les lacets. Leur vue donna une ide Pip.
Son visage s'claira.
C'est a! dit-il. Je vais leur jouer tous un fameux tour! Oui,
aux autres comme Fatty! Un nouveau mystre dbrouiller,
messieurs dames !
Tout en soliloquant de la sorte, Pip avait retir ses chaussures. Il
dcrocha ensuite les gros souliers et y introduisit ses pieds. Certes, ses
orteils taient plus qu' l'aise dedans et le jeune garon avait bien du
mal avancer, mais enfin, il y parvenait.
Pip sortit alors de la remise pas prcautionneux. Les autres,
allongs sur la pelouse l'ombre des arbres, ne regardaient pas dans sa
direction.
Pip savait que Fatty reviendrait sans doute par le sentier de
derrire, qui dbouchait de l'autre ct de la remise et par o il s'tait
loign. Pip savait galement qu'il y avait l une plate-bande
frachement retourne par le jardinier.
Il contourna donc la remise, atteignit la plate-bande,

165

marcha dessus quelques pas dans un sens, quelques pas dans


l'autre puis se recula pour admirer les magnifiques empreintes qu'il
venait d'y faire.
Splendide! C'tait l du beau travail. N'importe qui aurait jur
que Grands-Pieds, le cambrioleur, tait revenu sur les lieux pour y
laisser la trace de ses gigantesques semelles.
Pip sourit de plaisir. Il avana encore de quelques pas, en
marchant le plus lourdement possible. Puis il rentra dans la remise, ta
les gros souliers et chaussa de nouveau les siens. Il lui tardait de voir
la tte de Fatty lorsqu'il reviendrait et apercevrait la plate-bande
pitine.
L-dessus, Pip alla rejoindre les trois autres qui commenaient
se demander o il tait pass.
Si nous allions la rencontre de Fatty? proposa-t-il. a nous
aiderait tuer le temps.
- Bonne ide , acquiesa Larry, immdiatement approuv par
Daisy et Betsy.
Le trio prenait dj le chemin de derrire, qui raccourcissait le
trajet jusque chez le coiffeur, quand Pip arrta ses amis. Il ne voulait
pas qu'ils voient les grosses empreintes avant Fatty.
J'aperois Mme Trotteville au bout du jardin, prs de la grille,
dit-il. Passons par-devant. Cela nous permettra de la saluer. Soyons
polis.
Larry, Daisy, Pip et Betsy allrent donc changer quelques mots
aimables avec la mre de leur camarade, puis ils la quittrent pour se
diriger vers la boutique du coiffeur.
Ils arrivaient en vue du magasin lorsqu'ils virent sortir Fatty,
avec Foxy sur ses talons.
a Tiens! s'cria le chef des dtectives dont le visage s'claira.
Vous tes venus me chercher? C'est gentil. Vous mritez une
rcompense. J'offre une tourne gnrale de glaces !
- Oh! non, Fatty! protesta Daisy, pleine de scrupules. Tu es tout
le temps en train de dpenser ton argent avec nous.
Bah! Puisque j'en ai! Et puis, a me fait plaisir! Allons,

166

venez! Les glaces de chez Oliver sont aussi bonnes que leurs
gteaux!
Sans plus hsiter, les quatre autres lui embotrent le pas. La
gourmandise de Pip, cependant, tait moins grande que son
impatience. Il s'assit comme tout le monde une table de la ptisserie
et se mit dguster sa glace. Mais, intrieurement, il ne tenait pas en
place. Sa pense allait sans cesse retrouver les formidables empreintes
de la plate-bande. Vite! Vite! Qu'ils se dpchent! songeait-il. A
mesure que le temps passait, son inquitude grandissait. Et si le
jardinier tait venu pour planter ses laitues? S'il avait effac les
marques de pas? Et puis, la ptisserie Oliver, contrairement la
boutique du coiffeur, tait plus proche de la route qui passait devant
chez les Trotteville que du sentier qui longeait le jardin de derrire.
Quand les dtectives eurent fini leur glace, Pip imagina une
astuce pour se rapprocher du chemin en question. Il feignit d'avoir une
commission faire de ce ct-l et entrana ses amis sa suite.
Aprs quoi, tout naturellement, les enfants rentrrent par le jardin de
derrire. .
Betsy, qui prcdait les autres avec Foxy, fut la premire
tomber en arrt devant les empreintes. Elle resta immobile les
considrer, en ouvrant des yeux grands comme des soucoupes. Puis
Fatty les vit son tour. Il en resta bouche be. Larry et Daisy suivirent
la direction de son regard et s'exclamrent.
Nom d'un chien! s'cria Fatty. De nouvelles traces de pas ! Et
toutes fraches encore !
Pip avait bien du mal ne pas pouffer de rire. Ses grimaces pour
se retenir l'auraient assurment trahi si les autres avaient pens le
regarder. Mais ils n'avaient d'yeux que pour les gigantesques
empreintes,
Le voleur est donc revenu... pendant notre absence, finit par
bgayer Daisy.
- Le jardinier ne doit pas tre loin, dclara Fatty. Il devait
travailler chez nous aujourd'hui. Nous allons lui demander s'il n'a
aperu personne.

167

Ils trouvrent le jardinier dans le jardin de devant mais l'homme


ne put rien leur apprendre.
Cette fois encore, grommela Fatty, notre voleur tait aussi
invisible que d'habitude. Il va et vient sa guise, et personne ne le voit
jamais.
Le chef des dtectives entra dans sa remise et, aprs avoir
constat que rien n'avait t vol, ressortit, une loupe la main. Il se
mit examiner les empreintes l'aide de cette loupe et, soudain,
frona les sourcils. Puis il se redressa et ouvrit son carnet.
a Bizarre! constata-1-il. Ces empreintes sont les mmes que
celles que j'ai releves... par leurs dimensions, par le dessin des
talonnettes en caoutchouc... et pourtant elles sont lgrement
diffrentes. Je crois que le voleur ne portait pas les mmes souliers
cette fois-ci.
- Ce Fatty, tout de mme! songea Pip. Il est terriblement habile.
Avoir dcouvert a! C'est un as, il n'y a pas dire!
Les cinq amis allrent s'allonger sur la pelouse, l'ombre des
arbres. Fatty, Larry, Daisy et Betsy taient plongs dans leurs penses.
Pip, lui, devait chaque instant tourner la tte pour ne pas leur clater
de rire au nez. Sa farce avait russi au-del de toute esprance.
Comme il avait attrap les autres! Quelle mine ils faisaient!...
J'avoue que je n'y comprends rien, dclara Fatty au bout d'un
moment. Rien de rien. Pour quelle raison le voleur a-t-il pitin cette
plate-bande? Ma parole, voleur ou pas, l'homme doit tre fou. Car
enfin, qu'a-t-il voulu prouver? Qu'il pouvait se promener
impunment? C'est de la folie pure et simple.
Pip pouffa malgr tous ses efforts et tenta de faire croire qu'il
toussait. Betsy lui jeta un regard surpris.
Pourquoi souris-tu? demanda-t-elle.
Fatty, qui suivait son ide et ne s'tait aperu de rien, continua :
Je ne serais pas tonn, vu les circonstances, si Grands-Pieds
surgissait brusquement devant moi. Cet individu a un toupet infernal
et doit tre capable de n'importe quoi!

168

Pip ne pouvant se contenir plus longtemps, clata de rire. Les


larmes lui en vinrent aux yeux. Il se roula de joie sur la pelouse. Les
autres le contemplrent, stupfaits.
Pip! Qu'est-ce qui te prend? s'cria Fatty.
- Ha! ha! ha!... Ohhhh!... Haaa!... fait Pip en se tordant de rire.
C'est trop drle!... Ha! ha!
Allons, Pip, cesse de faire l'ne, ordonna Fatty d'un ton
sec. Que se passe-t-il?
- C'est... au sujet de ces empreintes..., bgaya Pip,
haletant. Je vous ai tous... bien attraps!
- Qu'est-ce que tu dis? s'crirent les quatre autres en chur.
- Allons, explique-toi! commanda Fatty en secouant son ami.
C'est une farce, avoua Pip entre deux nouveaux clats de
rire. Une farce russie!... Ces empreintes sur la plate-bande... Eh
bien,... c'est moi qui les ai faites!

169

CHAPITRE XXII
UNE CONVOCATION POUR L'INSPECTEUR!
LARRY,

Daisy et Betsy ragirent aussitt. Ils se jetrent sur 'le


mystificateur et lui donnrent des bourrades jusqu' ce que Pip crit
grce. Foxy, enchant de cette bataille pour rire,
aboyait
frntiquement. Seul Fatty demeura immobile la suite de la
rvlation inattendue. Les autres finirent par remarquer son silence.
Larry, Betsy et Daisy cessrent de houspiller Pip. Celui-ci
rajusta ses vtements en dsordre. Fatty rflchissait toujours.
Sais-tu, dit-il enfin d'une voix lente, en dtachant ses mots,
sais-tu, Pip, que ta farce a clair ma lanterne? Grce toi, j'ai rsolu
le mystre... Comment n'ai-je pas pens a plus tt!
bahis, les autres ne savaient que rpondre. Voyons, s'cria
Fatty impatient, ne comprenez-vous pas vous-mmes maintenant?
Qu'est-ce que Pip a fait pour nous

170

pousser croire qu'il tait un voleur dot de pieds immenses? Il


a t ses petites chaussures pour en mettre de grandes. Et rien qu' la
vue de ses empreintes, nous avons pens avoir affaire un norme
gaillard !
C'est donc a! murmura Pip, illumin.
Mais oui ! Le voleur nous a mystifis, exactement comme tu
nous as mystifis, Pip. Quels imbciles nous avons t! Nous nous
obstinions chercher un individu gigantesque alors que le
cambrioleur, qui doit bien rire de nous, est un homme ordinaire, avec
des mains et des pieds normaux... ou mme peut-tre au-dessous de la
normale!
- Il portait donc des gants trop grands pour lui? avana Betsy.
Oui. De gros gants de jardinage, sans doute. Et s'il
laissait derrire lui des marques aussi visibles, c'tait
exprs, bien sr!
Dsormais, les cinq dtectives savaient que le malfaiteur qu'ils
recherchaient tait un homme de taille ordinaire. Mais cela ne leur
livrait pas son nom.
Je suppose que la toux caverneuse tait elle aussi un faux
indice, dit Larry. Mais que penser des morceaux de papier, Fatty?
Font-ils partie du mystre?
- Je le crois, murmura Fatty qui ne cessait pas de rflchir
intensment. Je commence y voir clair. Je... Oh! a y est! Je sais qui
est le coupable! s'cria le chef des dtectives d'une voix soudain
triomphante.
- Qui est-ce? demandrent les autres en chur.
- Hum... Attendez un peu. Il est possible que je me
trompe. Il faut que j'approfondisse les choses. Soyez patients!
Si mes dductions sont exactes, les bouts de papier aussi bien que
l'trange marque ronde quadrille sont des indices valables. Je crois
avoir devin comment le voleur pouvait transporter ses gros souliers
et la marchandise vole sans qu'on se doute de rien. Oh! oui, oui...
tout est clair!
Betsy insista pour que Fatty rvle le nom du coupable, mais il
demeura inflexible.
J'ai certains dtails contrler, mais je vous expliquerai tout

171

cet aprs-midi, promit-il. Rendez-vous ici deux heures et


demie !
Larry, Daisy, Pip et Betsy s'en allrent assez dpits. Fatty leur
avait affirm que, s'ils voulaient se donner la peine de rflchir, ils
pouvaient aussi bien que lui trouver la solution du mystre. Mais
aucun ne s'en sentait capable.
C'est gal, dclara Pip. Je suis content que ma farce ait aid
Fatty dbrouiller cette nigme.
- J'ai hte qu'il ait vrifi les derniers dtails, soupira
Daisy. Ce serait terrible si M. Groddy arrivait au but avant lui !
- Oh! c'est impossible! assura Betsy avec force. Cirrculez
n'est pas assez malin !
Au cours des heures qui suivirent, le cerveau des cinq dtectives
travailla avec intensit, celui de Fatty en particulier. Morceau par
morceau, il reconstituait le puzzle dans sa tte.
Comment ai-je pu tre aveugle si longtemps ! songeait le jeune
garon. Tous les indices concordent! Ils me donnent un signalement
trs net du voleur... et celui-ci ne peut tre que la personne qui je
pense...
Trs tt au dbut de l'aprs-midi, Fatty russit s'isoler avec
l'appareil tlphonique. Il appela l'inspecteur en chef Jenks et lui
demanda s'il pouvait venir Peterswood deux heures et demie.
L'inspecteur parut tout de suite intress.
Est-ce que cela signifie que vous avez rsolu le mystre du
voleur aux grands pieds? s'cria-t-il.
- Je l'espre, monsieur, rpondit Fatty plein de modestie. Puis-je
vous prier d'emmener M. Groddy avec vous? Je crois que... heu... il ne
sera pas indiffrent notre petite runion.
Jenks se mit rire.
Entendu, Frederick. Je vous retrouverai chez vous deux
heures et demie. Mais invitez M. Groddy vous-mme!
Fatty tlphona donc aussi au gros policeman. Cirrculez eut
grande envie de rejeter la convocation, mais quand il apprit que
l'inspecteur en chef devait tre prsent, il se crut oblig d'accepter. Il
tait la fois intrigu et ennuy.

172

Se pouvait-il que l'inferrnal garron l'ait devanc une


fois de plus ?
A deux heures et demie prcises, l'inspecteur principal Jenks se
prsenta chez les Trotteville. Le pre de Fatty tait son travail et
Mme Trotteville venait de sortir pour rendre visite une amie. Fatty
avait tabl sur l'absence de ses parents : il n'avait lanc ses invitations
qu'une fois certain d'avoir ses coudes franches.
M. Groddy arriva son tour, suivi de prs par Larry, Daisy, Pip
et Betsy, fort tonns de trouver leur grand ami Jenks et leur non
moins grand ennemi Cirrculez assis tous deux au salon.
Fatty semblait la fois calme et sous pression. M. Groddy
n'avait pas l'air son aise et l'inspecteur tudiait le chef des dtectives
d'un il plein d'intrt.
Nous voici tous runis, dclara Fatty lorsque chacun se fut
install. Je peux donc parler... J'ai dcouvert le voleur que nous
cherchions !
M. Groddy grommela entre haut et bas quelque chose qui
ressemblait fort Allons donc ! Mais personne ne lui prta
attention. Seul Foxy manifesta : il se mit aboyer et Fatty eut du mal
l'obliger rester tranquille sous sa chaise.
Au dpart, reprit le chef des dtectives, nous avions quelques
indices sur lesquels travailler : d'normes empreintes de pieds et de
gants, si bien en vidence les unes et les autres qu'il aurait fallu tre
aveugle pour ne pas les voir... Deux morceaux de papiers avec les
mots 2 Frinton et 1 Rods ... Et enfin une autre curieuse
empreinte ronde.
Par ailleurs, l'affaire se prsentait ainsi : personne n'apercevait
jamais ce voleur qui, cependant, devait possder les pieds les plus
grands de Peterswood, exception faite de M. Groddy et du colonel
Cross.
Le pauvre Cirrculez essaya de dissimuler ses pieds sous sa
chaise mais n'y russit pas compltement.
Nous avons examin nos indices les uns aprs les autres,
continua Fatty. Nous avons surveill la pension Frinton. Nous nous
sommes inquits des gens et des lieux dont le nom
173

commenait par Rods. J'ai interrog le cordonnier, et c'est lui qui


m'a parl du colonel Cross. Et c'est grce au colonel que j'ai su o le
voleur avait d se procurer ses gros souliers. Le colonel avait donn
une paire de chaussures usages Miss Kay pour ses bonnes uvres.
Nous en avons dduit qu'en apprenant le nom du bnficiaire des
souliers, nous apprendrions du mme coup celui du voleur.
C'est alors que nous avons prouv une forte dception. Ces
souliers avaient t vols... par notre voleur, bien entendu, qui
comptait les utiliser d'une faon trs personnelle comme je l'ai
compris plus tard. En attendant, nous nous trouvions dans une
impasse. Nous avons momentanment abandonn la partie...
- Et puis, coupa Betsy incapable de rester plus longtemps sans
parler, Pip nous a fait une farce. a nous a montr comment le
voleur s'y tait pris pour laisser derrire lui des empreintes qui
n'taient pas rellement les siennes.
Oui, dit Fatty. Pip a chauss d'normes souliers et s'est
amus pitiner une plate-bande. C'est ainsi qu'a d procder notre
homme : il enfilait des chaussures et des gants bien au-dessus
de sa taille.
Bravo, applaudit l'inspecteur. Voil du bon travail,
Frederick. Toutes mes flicitations.
- A partir de l, j'ai cess de rechercher un norme gaillard,
expliqua Fatty, pour concentrer mes penses sur quelqu'un qui
pouvait entrer dans les maisons sans paratre suspect.
Tous les yeux taient fixs sur Fatty. Chacun s'attendait
l'entendre prononcer le nom du voleur enfin dmasqu. Mais Fatty
s'tait tu. L'oreille tendue, il semblait guetter un bruit. On entendit
soudain grincer la grille, puis des pas qui remontaient l'alle... qui
contournaient la maison en direction de la porte de service. Fatty
bondit de son sige.
Avec votre permission, monsieur, dit-il Jenks, je vais vous
prsenter le voleur en personne...
Il sortit vivement, et sa voix monta du jardin :

174

Bonjour! Voulez-vous entrer une minute, s'il vous plat? Il y a


l quelqu'un qui dsire vous parler...
Dix secondes plus tard, Fatty reparaissait, suivi d'un petit
homme qui trottinait, son panier d'osier au bras.
C'tait Pritt, le boulanger!

175

CHAPITRE XXIII
BRAVO, FATTY!
PRRITT! s'exclama M. Groddy d'un air stupfait.
L'inspecteur ne broncha pas et les enfants attendirent, bouche
be, que Fatty parlt. Foxy, lui, se prcipita sur le boulanger qu'il
essaya de mordre. Du calme, Foxy! ordonna Fatty. Allez coucher!
Le chien obit regret. Alarm, le boulanger exprima sa surprise :
H, l! Qu'est-ce que cela signifie? Je n'ai pas de
temps perdre...
- Asseyez-vous, dit l'inspecteur. Vous avez bien une minute?
Nous dsirons vous interroger.
- Mais pourquoi?
demanda Pritt. Voyons, monsieur
Groddy, que se passe-1-il donc?
Cirrculez n'en savait rien et se garda bien de rpondre. Si Pritt
tait vraiment compromis dans ces histoires de vol,

176

moins il aurait l'air d'tre son ami et mieux cela vaudrait.


Pritt, commena Fatty, j'ai vous parler srieusement. Posez
donc votre corbeille... Parfait. Maintenant, tez le linge qui couvre vos
pains.
Le boulanger s'excuta. Les assistants aperurent plusieurs
miches poses sur un second linge.
Retirez les pains et mettez-les sur la table. Ensuite vous
enlverez galement la seconde serviette.
- Mais pourquoi? protesta encore le boulanger qui semblait
effray. Il faut que j'aille mon travail.
- Faites ce qu'on vous dit , ordonna l'inspecteur.
Avec des mains tremblantes, Pritt ta successivement du panier
les miches de pain et le second linge. Fatty plongea alors les mains au
fond de la corbeille et en retira... une paire de souliers normes et une
autre paire de gants de forte pointure. D'un geste solennel, il les
prsenta la ronde. Pritt s'effondra sur le divan.
Et voil comment il transportait avec lui son attirail de
cambrioleur! expliqua Fatty rayonnant. Il le gardait sans cesse
porte de la main, prt l'utiliser si l'occasion se prsentait. Regardez
le dessin des talonnettes! C'est exactement le mme que celui des
empreintes releves Norton House et chez Mme William! C'est la
preuve formelle que Pritt est bien le coupable !
II se tourna vers le boulanger confondu.
Voulez-vous me montrer votre carnet..., celui sur lequel vous
notez vos commandes? demanda-t-il.
Subjugu, Pritt obit encore. Fatty saisit le carnet puis s'adressa
M. Groddy :
Avez-vous toujours sur vous les deux morceaux de papier
trouvs dans le jardin de Norton House? s'enquit-il.
Le gros policeman les sortit de son portefeuille. Le chef des
dtectives, sous l'il attentif de Jenks, les compara alors aux feuillets
du calepin de Pritt. Le papier tait exactement le mme.
Ces deux notes n'ont rien voir avec le vol lui-mme, expliqua
Fatty. Ce sont des commandes gribouilles par

177

Pritt et que le vent a disperses sur la pelouse. Elles signifient


que deux miches devaient tre livres la pension Frinton et une
Rodsal. Elles ont d tomber de la corbeille sans que Pritt les ait
remarques.
Sapristi! De simples commandes! grommela M. Groddy. Je
n'aurais jamais pens a!
- Moi non plus, avoua Fatty, modeste. Je n'y ai song qu'en
tout dernier lieu... aprs avoir reconstitu mon puzzle.
- Mais, s'cria Larry, comment le voleur, c'est--dire
Pritt, a-t-il pu descendre l'escalier de Norton House sans tre vu
de Ros?
C'est qu'il n'est pas pass par l, rpondit Fatty. Mince
comme il est, il s'est faufil par la fentre du dbarras et a
utilis le tuyau de descente des eaux pour glisser jusqu' terre.
- Ce n'est pas possible, Fatty, objecta Pip. Il saurait pas pu
refermer ensuite cette fentre de l'intrieur.
Il ne l'a referme que . plus tard, dclara Fatty avec un
sourire amus... Aprs avoir dgringol le long du tuyau, il a couru
sa corbeille laisse dans le jardin, il y a fourr son butin, ses gants et
ses chaussures puis il est all trouver Ros et s'est courageusement
propos pour l'aider traquer le voleur.
C'est alors qu'il est remont au premier tage et qu'il a
verrouill la petite fentre tandis que Ros inspectait la pice voisine.
Qui aurait pu le souponner?
Pouah! exhala M. Groddy d'un air dgot en foudroyant
le boulanger du regard. Vous avez menti tout le monde. Vous avez
jou au hrros en pourrsuivant un voleurr qui ne pouvait vous fairre
aucun mal... attendu qu'il se trrou-vait dans votrre prroprre peau !
- Pritt est un excellent comdien, dclara Fatty. Il nous a
longtemps fait prendre des vessies pour des lanternes.
Dommage que son intelligence et son ingniosit l'aient si
mal servi !
- Et la marque ronde quadrille, Fatty? Qu'est-ce que
c'tait? demanda Betsy avec curiosit.

178

- Regardez! intima Fatty en prenant la corbeille du boulanger


et en entranant les autres dans le jardin. L, je pose ce
panier sur le sol boueux, je l'enlve... Qu'est-ce qu'il reste? La
marque en question!
- Voil pourquoi je croyais l'avoir dj aperue quelque part!
s'cria Pip, soudain illumin. Ce devait tre prs de la porte de
notre cuisine, bien sr!
L'empreinte de sa corbeille est la seule que Pritt laissait
derrire lui sans le vouloir, expliqua Fatty. Il fallait bien qu'il pose son
panier quelque part, proximit. Le sol, tantt poussireux, tantt
boueux, conservait la trace de l'osier tress.
Tout le monde regagna le salon. Le chef des dtectives remit les
pains et les serviettes en place.
Pas tonnant que Pritt ait mis tant d'acharnement protger ses
pains contre la poussire, fit remarquer Daisy. Ces linges lui
permettaient de camoufler son... camouflage et aussi le produit de ses
vols.
L'inspecteur Jenks flicita une fois de plus Fatty de ses brillantes
dductions, puis il se tourna vers le petit boulanger ananti.
Vous non plus vous ne manquez pas d'imagination, mon
gaillard, dclara-t-il. Il est regrettable que vous n'ayez pas rserv vos
talents pour des buts plus louables.
Pritt ne rpondit rien. Il ne ressemblait plus du tout au
prtentieux petit homme, toujours riant et plaisantant, que les enfants
avaient connu. L'oreille basse, il avait l'air d'un chien battu.
Le chef des dtectives avait encore une question poser.
O vous tes-vous procur cette paire de chaussures gantes
qui vous a aid dans vos cambriolages? demanda-t-il au voleur.
Et comme Pritt gardait un silence obstin :
Vous ne voulez pas parler? continua-1-il. Trs bien! Dans ce
cas, c'est moi qui fournirai la rponse... Votre cousine, Miss Kay, avait
dpos ces souliers sous une table. Vous avez vos libres entres chez
elle. Il ne vous a donc pas

179

t trs difficile de chiper cette paire que vous convoitiez. Mais ce


larcin est peu de chose compar vos autres mfaits.
Pritt se tassa un peu plus sur son sige. Il ouvrit la bouche comme
malgr lui :
Vous tes joliment malin! grogna-t-il.
Mais ce compliment toucha peu le chef des dtectives.
Ce qui est le plus dplaisant en vous, Pritt, dclara l'inspecteur
Jenks, ce sont vos fanfaronnades. Tout le monde vous prenait pour un
homme courageux, prt affronter le danger. Or, vous n'tes qu'un pleutre,
tout juste bon voler votre prochain quand il n'y a aucun risque courir.
M. Groddy s'claircit la voix. D'un air solennel, il se tourna vers
l'inspecteur.
II me semble, monsieur, que vous tenez pourr cerrtain que cet
homme est le voleurr... commena-t-il d'un ton pompeux.
Ma foi, qu'en pensez-vous, vous-mme? riposta l'inspecteur d'une
voix ironique. Il y a beaucoup de preuves contre lui, vous ne trouvez pas?
Du reste, c'est vous qui tiez

180

charg de rsoudre ce cas, n'est-il pas vrai? Vous avez bien d


vous former une opinion? Une lueur de malice passa dans ses yeux
tandis qu'il ajoutait: Je suis sr que vous souponniez Pritt vous
aussi!
M. Groddy fut fortement tent d'affirmer qu'en effet il suspectait
le petit boulanger, et mme depuis longtemps. Mais le regard de Fatty,
fix sur lui, l'empcha de profrer ce gros mensonge.
a Ma foi non, monsieur, avoua-1-il contrecur. Pourrtant, je
n'aurrais plus guerre tarrd le dmasquer si le jeune Trrotteville
n'avait t plus rrapide que moi.
II essuya sur son front les gouttes de sueur que cette pnible
confession y avait fait perler.
Fort bien, dclara Jenks en se levant. Chargez-vous du
prisonnier. Pritt est pris, c'est l'essentiel. Et arrangez-vous pour trouver
quelqu'un qui distribue ce pain sa place. Sinon, ses clients habituels
en seront rduits prendre leur th sans tartines cet aprs-midi. Pritt,
je vous interrogerai officiellement plus tard.
Cirrculez s'en alla, poussant devant lui le petit boulanger. Pritt ne
ressemblait plus du tout un coq dress sur ses ergots mais plutt un
moineau effar.
Lorsque les deux hommes furent sortis, l'inspecteur perdit son
allure svre et sourit aux enfants rassembls devant lui. Foxy lui
bondit joyeusement aprs.
Toutes mes flicitations, une fois de plus, les dtectives! s'cria
Jenks avec bonne humeur. Pour une victoire, c'en est une fameuse que
vous venez de remporter. J'estime qu'elle mrite une rcompense
immdiate... Que diriez-vous si je vous emmenais dguster des glaces
chez Oliver?
Betsy se suspendit au bras de son grand ami.
Je sentais que vous alliez nous inviter, avoua-t-elle avec
candeur. J'tais certaine que vous nous offririez des glaces !
Si tu continues comme a, Betsy, fit remarquer l'inspecteur en
riant, tu vas devenir encore plus forte que Frederick pour rsoudre les
nigmes! Tu devines ce qu'on va

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dire avant mme qu'on ait parl!... Allons, vous autres, en route!
Je compte sur vous, Frederick, pour me donner tous les dtails de
l'affaire, depuis le dbut jusqu' la fin.
Un instant plus tard, attabls devant des glaces doubles, les cinq
dtectives faisaient Jenks le rcit de leurs prouesses. Fatty, bien
entendu, en tant que principal acteur, tait celui qui parlait le plus.
C'est une curieuse histoire, n'est-ce pas? dit-il en conclusion.
Et elle dmontre une fois de plus que bien mal acquis ne profite
jamais. En fin de compte, ce sont les gros souliers que Pritt avait vols
au dpart qui l'ont fait prendre!
Ce fut Betsy qui eut le mot de la fin.
Maintenant que nous avons rsolu ce mystre, dclara-t-elle en
soupirant, il ne nous reste plus qu' en chercher un nouveau!

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Enid Blyton

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