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ENID BLYTON

LE MYSTRE
DE LA PENICHE
par Enid BLYTON
*
Non, non, et non ! dclare Bruno avec impatience.
Je ne peux pas toujours jouer avec des filles !
Laurence et Nathalie laissent tomber leurs raquettes
et se regardent avec stupeur. Elles qui s'attendaient faire
de si bonnes parties avec l'intrpide Bruno, cousin de l'une
et frre de l'autre!...
Ce qu'il faudrait, bien sr, c'est trouver un camarade
pour Bruno. Il y a bien un jeune garon dans la maison
voisine, mais on dirait qu'il se cache...
Faire sa connaissance, c'est plus facile qu'il ne
semble. Mais c'est aprs que l'aventure commence, quand
les enfants dcouvrent la mystrieuse pniche...

LE MYSTRE
DE LA PENICHE
ILLUSTRATIONS DE JEANNE HIVES

HACHETTE

CHAPITRE PREMIER

1. Le jeune voisin
2. Dfaite des peaux-rouges
3. Le dbut d'une aventure
4. Le passage secret
5. Le secret de bob
6. De plus en plus palpitant!
7. La colre de Mr. Marston
8. La pniche sur la rivire
9. L'hirondelle
10. Fte d'anniversaire
11. Jean-Louis le muet
12. Est-ce l'oncle Paul?
13. Un visiteur indsirable
14. Une nuit sur la pniche
15. Une surprise dsagrable
16. Bob a des ennuis
17. Que d'motions !
18. Bruno fait une dcouverte
19. L'vasion de bob
20. Une nuit mouvemente
21. Quelle concidence!
22. Bob l'chappe belle!
23. Le dragon pleure de joie
24. Bob a une excellente ide
25. Un grand bonheur pour Bob !
26. Un autre gteau d'anniversaire

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CHAPITRE PREMIER
Le jeune voisin
CETAIT le dernier jour de juin. Nathalie Robin courait
dans la maison d'une pice l'autre. Bruno va arriver!
Bruno est en vacances! annonait-elle tous ceux qui
voulaient l'entendre. Et jattends ma cousine Laurence!
Je vais bien m amuser aprs avoir t si longtemps
seule!
Nathalie, qui avait neuf ans, menait en effet une vie
solitaire. Son frre Bruno, son an de deux ans, tait
pensionnaire dans un collge de Nantes

Nathalie, de sant dlicate, ne pouvait quitter la


maison. Une institutrice venait lui donner des leons. La
villa Les Htres, o la petite fille habitait avec ses parents,
se trouvait quelques kilomtres du village de
Rochebourg, en pleine campagne. La seule habitation
voisine, Les Chardonnerets, qui s'levait au milieu d'un
grand parc, tait ferme depuis des annes. Mai la cousine
de Nathalie, qui s'appelait Laurence et avait dix ans,
passerait les vacances aux Htre et son frre rentrait aussi
du collge. Quelle joie d'avoir deux compagnons de jeux!.
Laurence arriva la premire dans une voiture que
conduisait un ami de son pre. A peine plus grande que
Nathalie, elle ne lui ressemblait gure, Nathalie tait une
blonde aux yeux bleus, Laurence une brunette avec des
boucles courtes et des yeux noisette. Nathalie se prcipita
vers elle ds que la voiture s'arrta.
Laurence, je suis si contente de te voir! s'cria-t-elle.
Bruno n'est pas encore l, mais il ne tardera pas. Laurence,
nous coucherons dans la .mme chambre. Monte vite avec
moi!
Voyons, Nathalie, laisse-moi la regarder un peut
protesta Mme Robin, sa mre, en riant. Que tu as grandi,
Laurence!
Tante Annie, j'espre que tu ne seras pas
contrarie, dit Laurence, mais j'ai amen Flash. Je ne me
spare jamais de lui.
De la voiture surgit un fox-terrier marron et blanc,
peine g d'un an.
Tu veux bien qu'il reste, n'est-ce pas? Insista

Laurence. Il est trs sage. II n'a mme pas besoin


d'une niche. Il couchera sur mon lit.
a, non! protesta sa tante. Mais puisqu'il est ici,
nous sommes bien obligs de le garder. Tu veux un os,
Flash?
Ouah! Ouah! rpondit poliment Flash.
J'espre que vous n'avez pas de chat, dclara
Laurence en montant l'escalier avec sa cousine. Flash est
terrible avec les chats.
Nous avons Tigre, rpondit Nathalie. Et il sait se
dfendre, tu peux m'en croire! Viens vite dfaire ta valise!
Bruno sera bien content de te voir!
Mais Bruno ne manifesta pas une grande joie.
Etonne, sa sur le suivit dans sa chambre.
Bruno, tu n'aimes pas Laurence? Tu n'es pas content
d'tre la maison avec moi? Laurence a amen un chien
qui s'appelle Flash.
Je suis trs content d'tre en vacances, rpliqua
Bruno, Mais c'est ennuyeux d'tre toujours avec des
filles. J'espre que vous ne m'obligerez pas jouer la
dnette avec vos poupes.
Bruno, s'cria Nathalie, tu sais bien que je ne joue
pas la poupe quand tu es l! Et maintenant tu vas avoir
deux camarades.
Dommage que sur les deux il n'y ait pas un
garon! fit remarquer Bruno en vidant le contenu de sa
valise sur son lit. Quand papa est l, il joue au football
avec moi, mais il est en voyage d'affaires pour tout l't.
Les filles ne savent mme pas lancer un ballon!
Bien sr que si! protesta Nathalie indigne.

Nous ferons de bonnes parties ensemble. Tiens, voici


Flash!
Flash arrivait en agitant la queue. Il se prcipita sur
Bruno, posa les pattes sur sa poitrine et lui lcha le bout du
nez.
Quel joli petit chien ! 'cria Bruno. Tu viendras te
promener avec moi, n'est-ce pas? Tu ne joueras pas tout le
temps avec les filles?
Ouah ! Ouah ! rpondit. Flash en agitant la queue
de plus belle.
Je ne crois pas que Laurence lui permettra de se
promener avec toi sans nous, dclara Nathalie d'un air si
hautain que Bruno clata de rire.

Ne t'inquite pas nous nous amuserons bien


ensemble. Mais je voudrais qu'il y ait un autre garon dans
les parages!
Nathalie rpta Mme Robin les paroles de son-frre,
Ne te tracasse pas pour Bruno, rpondit Mme Robin
en riant du ton anxieux de sa fille. Il sera content de se
promener et de grimper aux arbres avec vous. En tout cas il
y aura peut-tre bientt un garon dans la maison voisine,
Les Chardonnerets.
La maison voisine! Mais elle est inhabite ! fit
remarquer Nathalie. Les volets sont ferms depuis une
ternit!
Il parat que des gens l'ont loue meuble pour
l't, expliqua sa mre. Les derniers propritaires n'ont
jamais dmnag. Esprons qu'il y aura un garon de
l'ge de Bruno et peut-tre mme plusieurs enfants!
Quelle agrable perspective! Les trois enfants furent
ds lors sur le qui-vive. Les nouveaux locataires arrivrent
quarante-huit heures plus tard, en pleine nuit. Bruno lut
veill par un bruit de moteur. Il courut la fentre qui
donnait sur la route. Une longue voiture s'arrta devant le
portail de la villa voisine. Plusieurs voyageurs en
descendirent. L'un d'eux paraissait plus petit que les autres.
J'espre que c'est un garon, se dit Bruno en se
recouchant Nous le saurons demain. Nous l'entendrons
dans le jardin ou nous le rencontrerons dans le village.
Mais le garon, s'il y en avait un, ne se montra pas.
Les trois enfants, bien qu'ils fussent aux aguets, ne virent et
n'entendirent rien. Les commerants

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venaient livrer domicile, un chauffeur nettoyait la


voiture derrire le garage. Les autres locataires taient
invisibles.
Tu as d te tromper, dit Laurence Bruno. Tiens,
regarde, voici l'picier. Demandons-lui s'il a vu des enfants
dans la maison voisine.
- Je n'ai vu que la cuisinire et le chauffeur , rpondit
l'picier.
De fait, rien ne trahissait la prsence d'un enfant.
Montons en haut d'un arbre pour inspecter les lieux,
proposa Bruno. Il y a un grand marronnier prs de la haie
qui nous spare du jardin voisin. Si nous arrivons aux
branches suprieures, nous apercevrons la pelouse.
Ils coururent vers le grand marronnier. Bruno monta le
premier pour guider les filles. Nathalie le rejoignit en un
clin d'il. Laurence, moins agile, mit beaucoup plus de
temps atteindre le sommet. Mais, une fois califourchon
sur une haute branche, elle se trouva trs -bien.
Cette pelouse aurait besoin d'tre tondue constata
Bruno en montrant le jardin voisin. Je ne vois personne, et
vous?
- Si, l-bas! s'cria Laurence.
Suivant la direction de son doigt, les autres aperurent
un petit kiosque. Dehors, devant la porte, assise dans un
fauteuil de toile, une femme, d'aspect rbarbatif, tricotait.
Soudain elle posa son tricot, se renversa en arrire, billa et
ferma les yeux.
Aucun signe de garons ni de petites filles! soupira
Laurence.

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Au mme moment, un enfant surgit quatre pattes


d'une touffe de buissons et se blottit derrire le fauteuil.
Un Peau-Rouge! chuchota Nathalie tonne. Quelle
belle coiffure de plumes! Que va-t-il faire?
Le Peau-Rouge se leva brusquement, poussa un cri
assourdissant, fit en courant le tour du fauteuil, puis
disparut dans les buissons. La femme s'veilla en sursaut.
Bob, je vous 'dfends de me jouer des tours pareils,
je vous l'ai dj dit! Enlevez immdiatement votre costume
de Peau-Rouge ! Quand vous le portez, vous tes toujours
insupportable!
Mais Bob resta cach. La femme se dirigea vers les
buissons et se mit fourrager avec un bton.
Sortez! Je me plaindrai M. Marston ! Votre
prcepteur vous a dfendu de faire du bruit, vous savez trs
bien pourquoi. Et vous criez tue-tte!
Bob sortit de sa cachette en poussant de nouvelles
clameurs. Son visage tait peint de couleurs clatantes.
, Je vous demande pardon, Miss Taylor, -mais j'en ai
assez de rder sans savoir que faire. De temps en temps il
faut que je me dtende. Dans un moment, j'enlverai mon
costume et je serai sage comme une image.
A la grande joie des enfants qui le guettaient, Bob se
lana dans une danse folle autour de Miss Taylor. Il
brandissait une hache en carton et hurlait des cris de
guerre. Au bout d'un moment, il enleva son 'bandeau -de
plumes et s'agenouilla gravement devant Miss Taylor.

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La reprsentation est termine , annona-t-il en


tant son dguisement de Peau-Rouge, comme il l'avait
promis.
C'tait un garon de onze ou douze ans, aux yeux
brillants, aux cheveux courts, au sourire sympathique. Il
s'allongea sur l'herbe et ouvrit un livre. Miss Taylor, qui
srement tait sa gouvernante, continua Je gronder.
II faut absolument que nous fassions sa
connaissance! dclara Bruno. Quelle danse guerrire! Il a
un drle d'accent, vous ne trouvez, pas? Il parle en bon
franais, mais sa gouvernante et lui doivent tre
Amricains.
- Il est bien amusant en tout cas! dt Nathalie.
Comment arriver le connatre? Oh! Je sais! Demain,
mettons nos costumes de Peaux-Rouges et faufilons-nous
travers la haie. Nous nous jetterons sur lui pour le faire
prisonnier. Ce sera trs drle !
Entendu! approuva Bruno en se glissant le long
de l'arbre.

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CHAPITRE II
Dfaite des Peaux-Rouges
Le lendemain, Bruno, sa sur et sa cousine mirent
leur plan excution.
Mais moi, je n'ai pas de costume de Peau-Rouge !
gmit Laurence.
Comme j'en ai eu un neuf pour Nol, proposa Bruno,
lu prendras mon vieux qui est trop petit pour moi. Je suis
sr qu'il t'ira bien.
Mme Robin fut surprise d'apprendre qu'il y
avait un jeune garon aux Chardonnerets.
Il est trs sage, fit-elle observer. J'aimerais que vous
soyez aussi silencieux que lui. J'ai quelquefois

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l'impression d'habiter dans la maison des singes du


jardin zoologique, ou peut-tre dans la -cage des
perroquets. Je crois mme que j'y aurais plus de
tranquillit!
Les enfants se gardrent de rvler leurs projets.
Bruno sortit de l'armoire son vieux costume d'Indien.
Laurence s'empressa de le revtir. Il lui allait trs bien.
J'ai l'air d'un vrai chef! dclara-t-elle quand elle fut
coiffe du bandeau de plumes.
Lorsqu'ils furent prts et eurent le visage barbouill de
rouge, de bleu, de jaune et -de vert, Bruno grimpa en haut
du marronnier pour voir si le jeune voisin tait dans le
jardin. Il ne l'aperut pas, mais il entendit siffler dans le
kiosque. Miss Taylor 'tait invisible. Bruno descendit pour
avertir les autres.
Bob est l, dit-il, mais pas sa gouvernante. C'est le
moment de se prcipiter sur lui !
Comment nous introduirons-nous dans le jardin
voisin? demanda Nathalie,
Nous nous faufilerons travers la haie, expliqua
Bruno. Ce sera assez facile, bien qu'elle soit paisse.
Venez!
Ils allrent la haie qui sparait les deux jardins.
Bruno essaya de trouver un passage, mais les buissons
d'aubpine taient trs serrs et hrisss d'pines.
Nous allons dchirer nos costumes ! s'cria
Laurence. Ae! Je me suis gratign le bras! Bruno, nous
ne pouvons pas traverser cette horrible haie!
A force de chercher, ils dcouvrirent une troite

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brche. Quelques instants plus tard, ils taient dans le


jardin des Chardonnerets, un jardin qui ressemblait une
jungle! Les mauvaises herbes avaient envahi les alles, les
arbustes n'avaient pas t taills depuis des annes. Les
trois enfants se dirigrent vers lia pelouse en se dissimulant
sous un bouquet d'arbres.
Allongs plat ventre, ils rampaient la manire des
Peaux-Rouges. Bruno et Nathalie taient habitus ce jeu,
mais Laurence y jouait pour la premire fois. Elle fit
craquer une branche sche.
Attention! chuchota Bruno. Les Peaux-Rouges ne
font jamais de bruit. Il ne faut pas alerter Bob!
Ils continurent ramper travers le bouquet d'arbres.
Un merle les vit et s'envola, effray, en avertissant les
autres habitants du jardin.
Au diable cet oiseau! chuchota Bruno. Ne bougez
plus, vous deux ! Bob se demandera peut-tre ce qui a fait
peur ce merle. Attendez que je vous ordonne de vous
remettre en marche.
Ils restrent donc immobiles jusqu' ce que le merle,
rassur, et cess ses cris d'alarme.
Allons-y! chuchota Bruno.
Un un, les trois enfants s'approchrent de la pelouse
o ils espraient surprendre Bob.
Ils ne virent pas les deux yeux brillants qui les
regardaient du haut d'un arbre. Ils ne souponnaient pas
que Bob, perch sur une branche, surveillait les trois intrus
qui s'avanaient la file indienne.
Ils ne l'entendirent pas glisser le long de l'arbre

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quand ils eurent pass- II riait sous cape, il devinait


lies intentions des enfants et leur rservait un tour de sa
faon.
Bruno, Nathalie et Laurence 'atteignirent enfin la
pelouse. La veille, le chauffeur avait fauch les trop hautes
herbes, et ils purent s'approcher sans peine du petit
kiosque. Mais o tait Bob?
Sparons-nous! ordonna Bruno. Laurence, blottis-toi
sous les buissons gauche, Nathalie .droite. Moi, je reste
l. Quand je sifflerai, vous sortirez de votre 'Cachette et
nous sauterons sur Bob ds qu'il paratra!
Les deux filles obirent aux ordres, de leur chef.
Soudain Nathalie eut la plus grande frayeur de sa vie.
Un sauvage, au visage barbouill de noir et de rouge, se
dressait devant elle. C'tait Bob, bien entendu. Il se jeta sur
la petite fille et, sans lui laisser le temps de faire un geste
pour se dfendre, il la poussa contre un marronnier.
Il dfit une corde enroule autour de sa taille et,
indiffrent aux cris qu'elle poussait, il attacha Nathalie au
tronc de l'arbre et serra si fort la corde qu'elle ne pouvait
pas faire un mouvement.
Une prisonnire! s'cria-t-il. Aux autres, maintenant!
Et il remonta lestement dans son arbre.
Laurence, affole par les clameurs de Nathalie, resta
cache dans son buisson. Mais Bruno vola au secours de sa
sur.
Attention, Bruno! cria Nathalie en voyant accourir
son frre. Bob est l-haut dans un arbre!
Mais c'tait trop tard. Lorsque Bruno leva les yeux,
Bob se laissa tomber sur lui. Les deux garons

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roulrent sur lherbe. Bob fut le plus fort. Quelques


minutes plus tard, il tait califourchon sur Bruno et lui
liait les bras et les jambes.
Un second prisonnier! s'cria-t-il avec un grand
clat de rire.
Il secoua les plumes qui le coiffaient et poussa une
clameur retentissante.
Viens m'aider, Laurence! Vite! s'cria Bruno.
Mais Laurence, paralyse par la peur, ne pouvait
bouger. Bob trana Bruno jusqu' un arbre prs de celui de
Nathalie et l'attacha au tronc. Furieux, Bruno se dbattait
pour essayer de se librer. Mais Bob avait serr les nuds
et Nathalie et Bruno taient vraiment prisonniers!
Ce fut ensuite le tour de la pauvre Laurence. Bob la
trouva sans peine derrire son buisson. Il la

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ligota un troisime arbre. Puis, pour les narguer, il se


planta devant les trois captifs.
Maintenant, une danse guerrire! Ensuite, peut-tre,
je lancerai quelques flches sur vous!
II excuta autour des arbres une ronde endiable,
accompagne de cris aigus. Furieux d'tre prisonniers,
Bruno, Nathalie et Laurence ne pouvaient cependant
s'empcher d'admirer le brio avec lequel Bob jouait son
rle de Peau-Rouge.
Vous espriez sans doute me surprendre, dclara
Bob en s'arrtant enfin. Mais Bob Armstrong est un vrai
chef indien. Il a l'oreille fine et l'il perant. Je vais
chercher mon arc et mes flches. A tout l'heure!
Les trois enfants horrifis le virent courir vers la
maison. Mettrait-il sa menace excution? Une pluie de
flches s'abattrait-elle autour d'eux? Laurence fondit en
larmes.
Bruno s'effora de nouveau de librer ses mains afin
d'ailler au secours des filles. Peine perdue! Les nuds
taient trop serrs.
Soudain ils entendirent des voix. Bob sans doute avait
rencontr quelqu'un. Il reparut sans arc et sans flches.
Le Dragon est revenu de sa promenade, annona-til. C'est ma gouvernante. Elle sera furieuse si elle vous voit
dans notre jardin. Mieux vaut que je vous remette en
libert. Non, je n'ai pas le temps! La voil qui arrive! Ne
bougez pas! Ne faites pas de bruit! Peut-tre ne vous verrat-elle pas. Je vais me cacher. Je reviendrai vous librer
quand elle sera rentre dans la maison.

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II se dissimula dans les buissons. Presque aussitt, la


gouvernante fit son apparition, un livre la main. Les
enfants sentirent le cur leur manquer en la voyant prendre
un fauteuil dans le kiosque, s'asseoir, puis ouvrir son livre.
Elle ne pouvait les voir de l'endroit o elle se trouvait.
Nathalie pensait que Bob lui avait donn le surnom qui lui
convenait, elle tait aussi rbarbative qu'un dragon! Tout
coup, Laurence, qui avait un peu mal la gorge, ne put
s'empcher de tousser. Miss Taylor leva la tte.
Vous tes l, Bob? demanda-t-elle.
Il n'y eut aucune rponse. La pauvre Laurence essaya
de rprimer une nouvelle quinte de toux, mais elle n'y
parvint pas, malgr le froncement de sourcils de Bruno. Le
Dragon se leva aussitt.
Elle fit le tour du buisson et aperut les trois enfants
attachs aux arbres. Elle les regarda d'un air si stupfait
que Nathalie eut envie de rire. Le Dragon ne pouvait en
croire ses yeux!
Personne ne dit mot. Bruno essaya de prendre un air
dgag, comme si c'tait tout naturel d'tre li un arbre
dans le jardin d'un voisin! Mais soudain le Dragon
recouvra l'usage de la parole.
Que faites-vous ici? demanda Miss Taylor.
Comment osez-vous venir dans notre jardin sans
permission? Qui tes-vous? Qui vous a attachs cet
arbre?
- Nous sommes les enfants de la maison voisine,
expliqua Bruno. Nous sommes venus jouer avec le garon
qui est ici.

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Alors le Dragon fit une dclaration tout fait


extraordinaire.
Le garon! s'cria-t-elle. Quel garon? Il n'y a pas de
garon dans cette maison. Je me plaindrai vos parents! Et
si on vous a dt qu'il y avait un enfant, on vous a menti.
Bruno, Nathalie el Laurence restrent confondus.
Bruno allait protester lorsqu'il aperut Bob qui, derrire le
dos du Dragon, lui faisait signe de se taire.
Miss Taylor dfit les liens de Bruno. Celui-ci libra sa
sur et sa cousine.
Si je vous surprends de nouveau ici, je vous punirai!
menaa la gouvernante. Et rappelez-vous : il n'y a pas de
garon dans cette maison!
Les enfants retournrent chez eux, intrigus et
effrays.
C'est un mystre! dclara solennellement Bruno
lorsqu'ils furent dans leur jardin. Un vrai mystre!
Pourquoi Miss Taylor ment-elle? Mes petites, il faut
dcouvrir la vrit!

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CHAPITRE III
Le dbut d'une aventure
BBUNO,

Nathalie et Laurence entamrent une longue


discussion ds qu'ils se furent dbarrasss de leurs
costumes de Peaux-Rouges.
II ne faut rien dire personne, recommanda Bruno.
Nous n'aurions pas d nous glisser dans le jardin des
Chardonnerets sans permission. Que Bob est habile de
nous avoir capturs tous! Je n'tais pas content d'tre
attach un arbre, mais il avait l'intention de nous remettre
en libert quand le Dragon est arriv.

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C'est un garon sympathique affirma Nathalie. Je


voudrais bien qu'il m'apprenne cette danse guerrire.
Le reverrons-nous? demanda Laurence. Je ne
voudrais pas me retrouver en face de sa gouvernante. Elle
doit tre folle si elle a cru que nous tous tions attachs
nous-mmes aux arbres!
Nous retournerons l-bas demain, dcida
Bruno. Pas aujourd'hui, car il faut que nous sortions avec
maman. D'ailleurs le Dragon pourrait nous guetter. Mais
demain nus essaierons!
Faisons du bruit, conseilla Bruno. Bob saura que
nous sommes ici. Il s'approchera peut-tre de la haie pour
nous parler. Pour une raison quelconque, on ne veut pas
que nous sachions qu'il habite l. Vite! Crions!
Tous les trois s'interpellrent de toutes leurs forces.
Mais leur attente fut due.
Je vais de nouveau grimper l'arbre pour voir si
Bob est encore dans les parages , dit enfin Bruno.
Quand il fut en haut des branches, il regarda dans le
jardin voisin. Bob y tait bien, mais ct d'un homme
plus trs jeune, de mine svre, qui, selon toute apparence,
lui faisait rciter une leon.
Soudain l'homme ferma le livre qu'il tenait et se
renversa dans son fauteuil. Sans doute accordait-il une
rcration son lve.
Le jeune garon prit une balle et se mit jouer.
L'homme ne faisait plus attention lui..
Bob lanait sa balle de plus en plus haut et soudain, de
toutes ses forces, il la jeta dans l jardin des Robin.

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Bizarre ! pensa Bruno, les yeux fixs sur Bob qui,


maintenant arm d'un canif, corait une branche d'arbre.
II faut que je retrouve cette balle! se dit Bruno en
descendant de l'arbre. Il nous l'a peut-tre envoye pour
nous donner un prtexte d'aller chez lui.
II raconta Laurence et Nathalie ce qui s'tait pass.
Flash participa aux recherches. Il esprait qu'il s'agissait
d'une chasse au lapin. Ce fut lui qui, tandis que les enfants
fouillaient partout, dcouvrit la balle sous une touffe de
fougres. Il aboya pour appeler ses jeunes matres. Bruno
ramassa la balle.
Bon chien! dit-il Flash. Tu vaux au moins cent
chats. Tigre n'a pas eu l'ide de nous aider.
Faut-il rapporter la balle Bob? demanda
Nathalie. Moi, je n'oserai pas.
Je m'en charge, affirma Bruno. Bien que cette
balle n'en vaille pas la peine. Elle est perce et ne peut plus
rebondir.
Laurence prit la balle et enfona le doigt dans le trou.
Elle poussa un petit cri.
Il y a quelque chose l'intrieur ! Qu'est-ce que
c'est?
Quelques secondes plus tard, elle sortait un papier pli
en quatre de cette ingnieuse cachette!
C'est un billet! annona-t-elle. Quelle faon habile
d'envoyer un message!
Et sous le nez de son gardien! ajouta Bruno. Bob
est un chic type. Il faut qu'il devienne notre

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ami. Donne-moi ce billet, Laurence! Que dit-il?


Laurence obit. Bruno dplia le papier. Le message ne
comprenait que quelques lignes.
A mes trois prisonniers.
Ne croyez pas le Dragon! Je suis ici chez moi. Elle a
ses raisons pour mentir. Je suis trs seul, je m'ennuie,
j'aimerais vous connatre. Mais il ne faut pas qu'on vous
voie ici. Ils ont mis une barrire de fil de fer tout autour du
jardin pour vous empcher d'entrer. Essayez de faire un
passage. Renvoyez la balle avec une rponse quand vous
le pourrez.
BOB.

Quel message intrigant! Les trois enfants changrent


un regard. Il y avait certainement un mystre que, seul,
Bob pouvait expliquer. Il fallait absolument pntrer dans
le jardin voisin... en prenant soin de ne pas se laisser
surprendre.
Ils relurent le billet.
Nous allons crire une rponse, dcida Bruno. Bien
entendu, nous nous dbrouillerons pour passer malgr la
clture. Nous ferons un trou. Au fond du jardin o
personne ne nous verra.
J'ai le frisson l'ide de me trouver nez nez avec
le Dragon! s'cria Nathalie.
Qu'allons-nous rpondre? demanda Laurence.
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Ils allrent chercher du 'papier et un crayon. Bruno se


chargea de rdiger la rponse.
Au vaillant Peau-Rouge qui nous a fait prisonniers.
Nous nous dbrouillerons pour pntrer chez toi.
Peux-tu sortir la nuit? Ce serait le mieux pour nous
rencontrer. Ce soir, minuit, prs du kiosque, si possible.
Renvoie la balle avec rponse.
BRUNO, LAURENCE ET NATHALIE.

Bruno jeta la balle dans le jardin voisin. Nathalie,


perche sur une branche du marronnier, la vit arriver
destination. Elle descendit en riant si fort que les deux
autres ne purent entendre ce qu'elle disait.
Oh! La balle est tombe sur la tte de cet homme!
expliqua-t-elle. Si vous l'aviez vu sursauter! Bob a saisi la
balle et est entr dans le kiosque.
- Il est srement en train de lire le message, fit
remarquer Bruno. Venez. Allons chercher le meilleur
endroit pour faire une brche dans la clture. Nous
commencerons tout de suite. O est Flash? Il peut venir
aussi. Il montera la garde.
Tous les quatre descendirent au fond du jardin,
chargs d'outils que Bruno avait pris sur son tabli. Ils
examinrent la barrire.
Entre ces deux buissons d'aubpine, dcrta Bruno.
Nous pouvons carter les branches pour ne pas tre
gratigns pendant que nous travaillerons. Puis nous les
remettrons en place et personne ne verra la brche.
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- Elle n'a .-pas besoin d'tre grande, fit observer


Nathalie, Nous pourrons nous faufiler comme des PeauxRouges.
Laurence, monte la garde! ordonna Bruno. Nathalie et
moi, nous allons nous mettre l'uvre. Reste avec
Laurence, Flash! Tu nous gnes!
Avec des cisailles, ils essayrent de couper les fils de
fer. Le travail tait dur et avanait lentement. Les enfants
durent s'avouer vaincus avant d'avoir pratiqu une brche
assez grande pour leur livrer passage, Bruno se redressa,
s'pongea le front et rflchit pendant quelques minutes.
II faut creuser un peu en dessous, dcida-t-il.
Nathalie, va chercher une bche et une pelle dans je hangar
du jardinier. Dpche-toi!

27

CHAPITRE IV
Le passage secret
creusrent jusqu' midi. Quand leur mre
les appela pour le djeuner, ils taient fatigus, affams
et couverts de terre.
Mon Dieu! s'cria Mme Robin. A quoi avez-vous
donc jou? On dirait que vous avez fait les terrassiers.
- C'est presque cela , rpliqua Nathalie. Les autres
froncrent les sourcils. Nathalie avait la langue trop
longue.
Est-ce que je peux voir vos travaux? demanda
Mme Robin.
LES ENFANTS

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Cette proposition fut accueillie sans enthousiasme.


C'est un secret , dclara enfin Bruno.
Sa mre savait que les enfants aiment les secrets. Elle
hocha la tte.
Eh bien, gardez-le! dit-elle.
Tous les trois poussrent un soupir de soulagement.
Ds qu'ils eurent achev leur dessert, ils retournrent
leurs travaux.
Bob doit bien s'ennuyer dans cette maison avec le
Dragon et' cet homme qui a l'air si svre! fit remarquer
Bruno voix basse. Personne avec qui jouer ou rire!
- On prtend mme qu'il n'est pas l! ajouta Nathalie.
Quelle menteuse, cette Miss Taylor!
- Chut! dit soudain Laurence, du haut de
l'arbre o elle montait la garde. Quelqu'un vient.
Bruno et Nathalie lchrent leurs outils et se blottirent
derrire un buisson. Des pas se firent entendre dans le
jardin de Bob et des voix s'levrent.
Ces haies sont trs touffues. Personne ne peut voir
de l'extrieur, c'est parfait!
- Vous avez bien inspect la clture? demanda la
voix du Dragon.
- Bien sr, rpondit l'autre voix, sans doute
celle de l'homme la mine svre. Nous sommes l'abri
des indiscrets.
Tous les deux s'approchrent de l'endroit o les
enfants avaient creus. Flash gronda. Nathalie mit la main
sur son collier pour lui imposer silence.

29

Les trois enfants tremblaient, ils avaient peur d'tre


dcouverts.
La chance les favorisa. Les deux promeneurs
passrent lentement, sans voir la brche et le trou creus en
dessous dans la clture. Quand ils eurent disparu, le travail
recommena. Cette fois Bruno tait de garde.
A quatre heures, ils avaient presque la place de se
faufiler dans le jardin voisin.
Nous finirons aprs le goter, annona Bruno. Que
j'ai mal au dos ! Je ne peux plus me redresser !
- Lavons-nous les mains, conseilla Laurence.
Tante Annie nous demanderait pourquoi nous
sommes si sales.
Ils firent donc un brin de toilette avant de se prsenter
la salle manger. Mme Robin fut surprise de leur apptit.
Bruno, veux-tu_ vraiment une autre tartine? s'criat-elle. C'est au moins la cinquime!
- Tu te trompes, maman! protesta Bruno. C'est la
septime!
A six heures, le trou tait termin sous la brche de la
clture.
Nous nous mettrons quatre pattes! dit Bruno.
L'un aprs l'autre ils firent l'essai. Flash les escortait
en remuant la queue.
Si .nous dissimulions le trou avec des branches?
proposa Laurence quand ils furent dans le jardin des
Chardonnerets. II est bien visible maintenant.

30

- Oui, c'est plus prudent , approuva Bruno en cassant


quelques branches.
Soudain Flash s'immobilisa, les oreilles dresses, et
poussa un petit grognement.
Quelqu'un vient ! chuchota Laurence. Attention !
Entre les feuillages, ils aperurent l'homme au visage
svre qui faisait de nouveau le tour du jardin.
Grimpons sur ce marronnier, vite ! ordonna Bruno.
Dpche-toi, Laurence! Je vais t'aider!
II poussa Laurence en haut de l'arbre et monta aprs
elle. Nathalie tait dj perche sur une branche. L'homme
s'approchait. Par bonheur il marchait trs lentement.
Et Flash? chuchota Laurence. Il ne peut pas grimper
l'arbre! Couch, Flash! Couch!

31

Mais Flash n'obit pas. Il restait sous l'arbre, regardant


les enfants avec tonnement.
Cet homme va le voir et nous dcouvrir! gmit
Nathalie.
Mais lorsque l'homme s'approcha, Flash s'loigna du
marronnier et s'avana vers lui, montrant les dents et
grondant. L'homme fit halte.
Qu'est-ce que cela veut dire? cria-t-il. Un chien dans
notre jardin malgr la clture! Il devait tre ici hier et il n'a
pas pu sortir. Dpche-toi de filer! Et cesse de montrer les
dents, sinon gare toi !
Flash, effray, se laissa saisir par son collier et
entraner vers la maison.
II va le faire sortir par le portail, chuchota Laurence
Bruno. Tant mieux!

32

- Attendons un
moment de peur qu'il ne
revienne !
Ils attendirent en silence, esprant que Bob arriverait.
Mais il ne se montra pas.
Soudain un bruissement se fit entendre dans les
arbustes.
C'est de nouveau Flash! dit Laurence en riant. Il
revient nous chercher. Qu'il est intelligent! Heureusement,
cet homme est parti! Il serait bien surpris de revoir Flash!
Retourne chez nous avec Flash, proposa Bruno. Tu
siffleras quand nous pourrons te rejoindre, Nathalie et
moi.
Laurence glissa le long de l'arbre, rampa dans le trou
comme une vraie Peau-Rouge et arriva dans le jardin des
Htres, non sans dommage pour sa robe ros. Quand elle
se fut releve, elle s'assura que la voie tait libre et siffla.
Bruno et Nathalie la rejoignirent. Bruno passa le dernier et
recouvrit le trou avec les branches casses.
C'est palpitant, n'est-ce pas? dit-il en se brossant de
son mieux. Que nous sommes sales! Que va dire maman?
Il faudra que nous prenions nos prcautions.
Mme Robin poussa les hauts cris en les voyant et leur
ordonna de prendre un bain.
Si cela continue, vous n'aurez bientt plus de
vtements convenables ! gmit-elle.
- Nous ne nous salirons plus, maman , promit Bruno
en se dirigeant vers la salle de bains.
Ils mangrent comme des ogres. Mais ils taient si
fatigus qu'ils ne purent s'empcher de biller.

33

C'est de nouveau Flash ! Il revient nous chercher.

34

Vite au lit! ordonna Mine Robin. Vous avez


sommeil. Laurence est toute palet
Pour une fois, les enfants ne protestrent pas.
II faut nous lever minuit, dclara Bruno quand ils
furent seuls. Alors, autant dormir un peu!
Comment nous rveillerons-nous? demanda
Laurence.
J'ai un rveil, rpliqua Bruno. Je vais le mettre
minuit moins un quart et je vous appellerai toutes les
deux. Vite, couchons-nous ! Je ne peux pas tenir les yeux
ouverts!
Ils s'endormirent ds que leur tte eut touch l'oreiller,
ils rvrent de passages secrets et de dragons menaants.
Enfin le rveil sonna sous l'oreiller de Bruno. Le garon
sursauta, puis courut avertir les deux filles.
Mettez les vieux vtements que nous avons prpars
avant de nous coucher, chuchota-t-il. Dpchez-vous! Il est
minuit moins le quart.
Cinq minutes plus tard, les trois enfants et Flash
sortaient pas de. Loup de la maison. Bruno s'tait muni
d'une lampe lectrique. Ils se dirigrent vers le trou sous la
clture. Leur cur battait trs fort, d'motion et de joie.

35

CHAPITRE V
Le secret de Bob
trois enfants longrent la haie qui sparait les
deux jardins. Flash les suivait, tonn -et surexcit. Allaiton la chasse aux lapins?
Deux yeux ronds brillrent tout coup ta clart de
la lampe lectrique. Laurence poussa un 'petit cri de
frayeur. Flash jappa en se prcipitant en avant. Les yeux
disparurent et un corps souple bondit sur une branche.
Ce n'tait que notre chat! s'cria Nathalie rassure.
Laurence, retiens Flash pour l'empcher d'aboyer!
LES

36

Flash fut arrach l'arbre au Tigre, le chat, s'tait


perch. La petite troupe arriva au fond du jardin, devant le
passage pratiqu sous 1 clture. Bruno baissa sa lampe
pour mieux le voir.
Passe la premire, ordonna-t-il Nathalie. Puis
Laurence. Moi, je vous suivrai.
L'un aprs l'autre, ils ramprent et se trouvrent de
l'autre ct de la barrire, Flash sur leurs talons. Bruno
promena le rayon de sa lampe lectrique dans les buissons.
J'espre qu'on ne verra pas la lumire ! chuchota-t-il.
Je vais la dissimuler avec la main. Marchons en file
indienne.
Avanant dans l'herbe et les buissons ils atteignirent le
petit bois qui entourait la pelouse.
Vite au kiosque! conseilla Bruno. Tiens, qu'est-ce
que c'est que a?
Une lueur rouge brillait quelque distance. Elledisparut pour reparatre
presque
aussitt, puis
s'vanouit de nouveau.
C'est une lanterne qui est teinte et rallume,
chuchota Bruno. Je parie que Bob est dans le kiosque.
Donnez-moi la main, les filles; nous irons droit vers la
lueur.
Ils traversrent la pelouse. Quand ils approchrent du
kiosque, la clart rouge parut et s'teignit.
C'est toi, Bob? demanda Bruno.
Une voix basse leur rpondit.
Oui. Vous tes exacts! Minuit sonne, vous
entendez?
Une horloge sonnait dans la maison. Les enfants
entrrent dans le kiosque avec Flash.
37

Nous ne risquons rien ici? interrogea Bruno. Qu'estce que tu as l? Une lanterne?
- Oui, rpondit Bob. Elle m'a servi vous
adresser des signaux. Nous ne risquons rien. M. Marston,
mon prcepteur, est couch. Le Dragon ne peut pas
deviner que je suis sorti. D'ailleurs j'ai mis un traversin au
milieu de mon lit, au cas o elle jetterait un coup d'il dans
'ma chambre.
Bob, c'tait une bonne ide de nous envoyer un
message dans ta vieille balle! dclara Laurence. Nous
avons prsent un passage sous la clture au fond du
jardin.
- Trs bien, approuva Bob. Je suis content que vous
soyez mes voisins. Nous tcherons de nous amuser.
- Bob, pourquoi ta gouvernante a-t-elle dit qu'il
n'y avait pas de garon ici? demanda Bruno avec curiosit.
C'est un mensonge !
Elle a ses raisons, je vous l'ai dj dit, rpliqua
Bob. Si je vous confie un secret, me promettez-vous de ne
pas le rvler?
Bien
sr! rpondirent-ils d'un commun
accord.
- Tu peux avoir confiance en nous , ajouta Bruno.
Flash lcha la jambe de Bob comme pour promettre
lui aussi de ne rien rpter.
Eh bien, je vais tout vous raconter , annona
solennellement Bob.
Il alluma de nouveau sa lanterne; son visage brilla
dans la lumire carlate.
Quelqu'un veut m'enlever!

38

Les enfants se turent pendant une minute. C'tait une


chose si trange!
Que veux-tu dire, Bob? demanda enfin Bruno.
C'est la vrit! affirma Bob. Je suis amricain, du
moins moiti. Mon pre, qui avait un chantier naval
Saint-Nazaire, avait pous une Franaise. Ma mre est
morte quand j'tais tout petit. Papa vendait ses bateaux aux
Etats-Unis, il allait frquemment New York et
quelquefois je l'accompagnais. Il gagnait beaucoup
d'argent. Quand il a disparu dans un accident d'avion, j'ai
hrit de tout.
Oh ! Tu es orphelin ! s'cria Bruno saisi de
compassion.
- L'avion a pris feu l'atterrissage, reprit Bob.
Tous les passagers ont pri. Le corps de papa n'a
pas t retrouv, mais il est srement mort avec les
autres. Alors toute sa fortune des millions -- m'est
revenue.
- Mais je ne vois pas pourquoi quelqu'un voudrait
t'enlever cause de cela! fit remarquer Nathalie.
- Le demi-frre de mon pre, mon oncle Paul, veut
s'emparer de mon argent, expliqua Bob. C'est un oncle que
je n'ai jamais vu. 11 a essay dj deux fois de me faire
enlever. S'il russissait, il prendrait le titre de tuteur et
ferait main basse sur tout ce que j'ai.
Bruno, Nathalie et Laurence carquillaient leurs yeux.
Un jeune garon qui avait des richesses immenses, un
mchant oncle qui cherchait l'enlever! C'tait un vrai
roman d'aventures!

39

C'est pour cela que tu te caches? dit Laurence.


Parce que tu te caches, n'est-ce pas? Ton Dragon et ton
prcepteur te surveillent?
- Oui, rpliqua Bob. Mon grand-pre maternel, qui
habite Saint-Nazaire, a lou cette villa pour nous. Il est
presque infirme et ne peut s'occuper lui-mme de moi.
Il a pens qu'oncle Paul ne viendrait pas me
chercher ici. Je suis en scurit, mais je m'ennuie
beaucoup. Mon grand-pre avait pris toutes sortes de
renseignements. Il avait choisi cette villa parce qu'elle
est trs l'cart; il croyait que, dans la maison voisine,
il n'y avait qu'une petite fille.
- C'est vrai d'habitude, expliqua Nathalie. La
petite fille, c'est moi. Mais Bruno rentre du collge
pour les vacances et notre cousine Laurence passe l't
avec nous.
- Nous nous amuserons bien tous les quatre,
dcrta Bob. Si vous voulez, je vous apprendrai ma
danse guerrire.
Les enfants ne demandaient pas mieux. Bruno avait
trouv le camarade qu'il souhaitait!
Bruno ne pourra plus se lamenter d'tre toujours
avec des filles, fit remarquer Nathalie. J'espre que nous
pourrons jouer avec vous deux, Laurence et moi.
- Bien sr! rpondit Bob. J'ai toujours regrett de
ne pas avoir de sur. Quelles bonnes parties nous
ferons!
Miss Taylor est trs svre? demanda Nathalie.
Pas tellement, rpliqua Bob. Mon grand-pre

40

l'a engage, parce que mon pre la connaissait depuis


longtemps, pour me surveiller afin que personne ne
s'approche de moi et ne sache que je suis ici. Je n'ai pas la
permission de sortir du jardin et de me montrer. Elle est
assez gentille tant que je lui obis. Papa avait lui-mme
choisi M. Marston aux Etats-Unis pour me servir de
prcepteur.
Crois-tu que tu ne risques rien ici? demanda
Laurence avec inquitude. Ce serait terrible si ton mchant
oncle venait t'enlever!
Je ne vois pas comment il pourrait deviner que je
suis ici, rpliqua Bob. Et puis je suis assez grand pour me
dfendre. Je n'ai pas peur de lui... Faisons des projets :
j'aimerais aller de temps en temps dans votre jardin.
Pourquoi ne viendrais-tu pas faire une promenade
en bateau avec nous sur la rivire un de ces jours?
interrogea Bruno. Nous connaissons un chemin
o
personne ne passe. Nous avons un bateau. Nous
pique-niquons souvent
dans une petite le o nous
n'avons jamais vu un chat. Tu veux nous accompagner?
Je crois bien! s'cria Bob, les yeux brillants. Je
choisirai un jour o le Dragon ira faire ses courses. En
attendant, vous viendrez me voir, n'est-ce pas? J'ai
une grande salle de jeux au grenier. On m'y laisse
toujours seul.
Entendu, promit Bruno. Nous apporterons nos
costumes de Peaux-Rouges.
Venez demain, insista Bob. Aprs djeuner. Le
Dragon fait la sieste et nous pourrons nous

41

amuser au fond du jardin. Amenez votre chien, il m'est


trs sympathique. A demain, n'est-ce pas?
A demain, rpta Bruno. Partons, les filles. Nous
ferons le tour de la pelouse avant que j'allume ma lampe
lectrique. Donnez-vous la main. Bonsoir, Bob.
- Bonsoir. Merci d'tre venus, rpliqua le jeune
Amricain. Demain j'irai vous attendre au fond du
jardin. A bientt!
Les trois enfants sortirent du petit kiosque avec Flash
et retournrent chez eux.
Bonsoir, chuchota Bruno la porte de sa chambre.
Pas un mot personne!
- Bien sr! rpondirent sur le mme ton
Laurence et Nathalie.
Elles entrrent dans leur chambre et se couchrent.
Quelle aventure palpitante! murmura Nathalie.
Mais elle tait loin d'imaginer quel point...

42

CHAPITRE VI
De plus en plus palpitant !
LE LENDEMAIN,

les trois enfants sortirent de l'armoire


leurs costumes d'Indiens en prvision de leur visite
Bob.
Nous allons les salir en passant sous la clture, fit
remarquer Laurence.
- Mettons-les dans un sac que nous tranerons avec
une ficelle, proposa Nathalie.
- Bravo! s'cria Bruno.
Nathalie se rengorgea. Ils enfermrent les costumes
dans un trs vieux sac de toile. Puis, vtus

43

de leurs vtements les plus uss, ils quittrent la


maison.
Mme Robin les rappela.
Ne vous salissez pas trop ! recommanda-t-elle.
- Non, nous avons fini de creuser, rpondit
Bruno.
- Vous pouvez cueillir des prunes. Tels que je vous
connais, vous aurez faim avant midi , ajouta Mme
Robin.
Les enfants secourent le prunier et remplirent leurs
poches de fruits jaunes. Ils prirent la part de Bob.
Accompagns de Flash, ils arrivrent au Irou dissimul par
des branches.
Passez! ordonna Bruno. D'abord toi, Nathalie, puis
Laurence.
Tous les trois taient bientt debout de l'autre ct de
la clture et brossaient leurs vtements. Ils n'entendaient
rien, si ce n'est le vent dans les arbres et un merle qui
chantait dans les branches.
Bruno ramassa le sac plein de costumes de PeauxRouges qu'il avait tran avec une ficelle.
Je me demande o est Bob, murmura-t-il. Flte! Il
commence pleuvoir!
En effet, de grosses gouttes de pluie tombrent sur
leurs visages. Quel .ennui!
Cherchons Bob, reprit Bruno. Il nous indiquera un
endroit o nous pouvons nous abriter jusqu' la fin de la
pluie.
Ils firent le tour du jardin cltur par une barrire de
fils de fer. Bob tait vraiment prisonnier!

44

Oh! cria une voix au-dessus de leurs ttes


Bob tait perch en haut d'un arbre.
Enfin vous voil! Je vous attends depuis longtemps!
- Oh! rpondit Laurence. Dis! nous allons tre
tremps! O pouvons-nous nous abriter?
II pleuvait verse maintenant et les feuillages ne
suffisaient pas protger les enfants.
Dans le kiosque, mais j'ai peur d'y trouver le
Dragon, rpliqua Bob.
- Et le grenier dont tu nous as parl? demanda Bruno.
Pouvons-nous y monter sans tre vus?
- Il y a peut-tre un moyen, rpliqua Bob
aprs rflexion. Vous savez grimper aux arbres?
- Oui, trs bien, affirma Bruno. Laurence
seule a quelque difficult.
-Mais si, je sais grimper! protesta Laurence indigne.
- Alors coutez-moi, reprit Bob, les yeux brillants. En
passant de l'autre ct du jardin, nous arriverons la
maison sans tre vus parce que les arbres sont trs pais.
Il y a un norme frne, presque aussi haut que la maison.
Pour atteindre ses branches, il faudrait monter sur le
toit du garage. De l nous pourrions, je crois, nous hisser
jusqu' la fentre de ma salle de jeux.
- Essayons! proposa Nathalie. Personne ne risque de
nous voir?
- Il n'y a pas de fentres de ce ct de la maison,
part les deux du grenier, rpondit Bob. Si vous m'entendez
siffler, c'est que la voie est libre. Vous grimperez sur le
toit du garage et, de l, dans l'arbre.
- Je passerai le premier, annona Bruno. Si

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c'est trop dangereux pour les filles, je redescendrai.


- Bien sr! approuva Bob. Et le chien? Il ne peut pas
grimper!
Que faire du petit fox-terrier? Flash les regardait d'un
air interrogateur. Il ne tenait pas rester en bas.
Ne pourriez-vous pas le mettre dans le sac de vos
costumes d'Indiens? demanda Bob. Est-ce qu'il aboierait?
Je le monterais au grenier.
Je crois qu'il accepterait, dclara Laurence. Il est
habitu toutes sortes de jeux bizarres. N'est-ce pas,
Flash?
- Ouah! Ouah! rpondit poliment Flash en agitant la
queue.
- Essayons1 tout de suite , dit Bruno.
Ils enfermrent Flash dans le sac qui avait contenu les
costumes, puis Bruno mit le sac sur son paule. Le chien
gmit et se dbattit. Laurence lui donna une petite tape.
N'aie pas peur, Flash! dit-elle. Tu ne risques rien.
II se calma aussitt.
Venez! ordonna Bob. Je vais vous accompagner au
garage, puis je ferai le tour de la maison pour m'assurer
que la voie est libre.
Ils se mirent en route. La pluie tombait toujours et ils
furent contents d'apercevoir, travers les arbres, le grand
garage construit ct de la maison. Les enfants levrent
la tte.
Comment arriverons-nous sur le toit? demanda
Bruno. Nous n'avons pas d'ailes!

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Je vais chercher une chelle, rpliqua Bob. Il y en a


une dans le garage.
II disparut et revint une minute ou deux plus tard avec
une chelle assez lgre. Il la plaa contre le mur du
garage. Elle tait juste de la dimension voulue.
Tout va bien, dit-il. J'ai fait le tour de la maison,
personne n'est en vue.
II parvint sur le toit en terrasse et aida Bruno.
Maintenant vous pouvez facilement monter dans le
frne qui est ici , dclara Bob en montrant un arbre qui
talait ses feuillages sur le toit du garage. Une fois que
vous serez dans l'arbre, vous grimperez de branche en
branche jusqu' ce que vous atteigniez la fentre de la salle
de jeux. C'est celle-l, gauche. Moi, je vais rentrer. Je
monterai par l'escalier avec le sac sur les paules. Quand
vous m'entendrez siffler, allez-y!
Bob mit sur son paule le sac qui contenait Flash et
disparut pour entrer dans la maison. Deux minutes plus
tard, les enfants l'entendirent siffler et l'aperurent la
fentre du grenier. Il leur adressa un signe de tte.
Venez, les filles! ordonna Bruno.
Il tendit la main Laurence. Puis vint Nathalie. Bruno
regarda le frne et choisit une branche qui s'tendait audessus du toit.
Elle a l'air facile atteindre, dit-il. Laurence, croistu que tu pourras y arriver?
Bien sr, rpondit Laurence. Je ne suis pas

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aussi agile que vous deux, mais je nie dbrouille


bien.
Ce n'tait pas trs difficile de monter l'arbre. Les
trois enfants furent bientt sur une branche en face de la
fentre du grenier, mais comment arriver jusqu'au rebord?
La branche se pencha sous leur poids quand ils furent
l'extrmit. Bob les regardait.
Une minute! dit-il.
Il disparut et revint avec une grande planche qu'il
avait prise dans un dbarras. Il la tendit par la fentre et
Bruno en attrapa l'extrmit.
Attache-la solidement la branche avec cette
corde, ordonna Bob en jetant une corde Bruno.
Celui-ci obit ces instructions. Une extrmit de la
planche reposait sur une large branche, l'autre sur le rebord
de la fentre. Il n'y avait plus qu' glisser le long de la
planche jusqu' la fentre.
Parfait! s'cria Bob tandis que, un par un, tous les
trois le rejoignaient. Nous pourrons toujours venir de cette
faon sans tre vus quand nous le voudrons. Nous
laisserons la planche ici, personne ne la verra.
Ils taient dans la grande mansarde, claire par un
il-de-buf, qui servait de salle de jeux au petit
Amricain. Des caisses et des malles taient ranges dans
un coin. Les jouets de Bob remplissaient la pice. Il y avait
un train lectrique, un tabli, un arc et des flches, d'autres
choses encore.
Dguisons-nous! Tu nous apprendras ta danse

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guerrire, proposa Bruno. Est-ce que le Dragon est


dans la maison? Et ton prcepteur?
- Non, ils sont partis tous les deux, rpondit Bob. La
cuisinire est au march. Le chauffeur conduit Miss
Taylor au village. Nous pouvons faire autant de bruit que
nous voulons.
Ils revtirent leurs costumes d'Indiens. Fermons la
porte cl, proposa Bruno. Ce sera plus prudent.
- Si tu veux , rpondit Bob en tournant la cl
dans la serrure.
Puis, imitant les gestes de leur ami, Bruno, Nathalie et
Laurence se mirent crier, danser et sauter. Ils s'en
donnaient cur joie, comme s'ils avaient oubli le reste
du monde. Mais ils s'arrtrent tout coup en entendant du
bruit dans le couloir. Quelqu'un essayait d'entrer et frappait
la porte. Une voix cria :
Bob, que faites-vous l-dedans? En voil un
vacarme! Ouvrez tout de suite!
C'est M. Marston, chuchota Bob. Qu'allons-nous
faire?

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CHAPITRE VII
La colre de M. Marston
enfants et le chien s'immobilisrent et se
regardrent, consterns. Flash poussa un petit grognement,
mais Laurence le fit taire.
II ne faut pas qu'il vous dcouvre! chuchota Bob. O
vais-je vous cacher?
Ouvrez la porte, Bob! Ouvrez tout de suite! cria la
voix du svre prcepteur.
Les enfants n'avaient pas le temps de s'chapper par la
fentre. Affols, ils regardrent autour d'eux. Bruno
aperut les malles ranges dans un
LES QUATRE

50

coin et y courut, en faisant signe Nathalie et


Laurence. Peut-tre pourraient-ils s'y cacher?
Oui, monsieur Marston, je vais ouvrir, annona Bob.
Je m'amusais danser comme les Peaux-Rouges.
II chuchota l'oreille de Bruno :
Fourrez-vous dans ces malles! Je vais faire semblant
de chercher la cl, cela vous donnera un petit moment!
Bruno approuva d'un geste et ouvrit une grande malle.
Il poussa Nathalie l'intrieur et la referma. Puis il aida
Laurence entrer dans une autre et enfin se dissimula dans
une troisime dont il fit retomber le couvercle.
Pendant ce temps, Bob s'tait approch de la porte,
faisait tourner le bouton et agitait la cl. Quand il vit que
les enfants taient cachs, il ouvrit. Son prcepteur
l'appelait impatiemment.
Bob, que faites-vous? Dpchez-vous, voyons! Une minute, monsieur Marston, rpondit Bob. Je crois que
la cl tait coince.
Enfin il poussa la porte. Son prcepteur se prcipita
l'intrieur, la mine svre. Il regarda autour de lui, comme
s'il s'attendait trouver la mansarde pleine d'enfants. Mais
il n'y avait personne, si ce n'est Bob qui avait pris son air le
plus innocent.
Est-ce vraiment vous qui faisiez tout ce tapage?
s'cria M. Marston d'un ton incrdule. Vous avez la voix
sonore, je le sais, mais ces cris, ces pitinements n'taient
pas produits par un seul garon!

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Alors une chose terrible arriva! Tout le monde avait


oubli Flash. Le petit fox-terrier s'tait blotti dans un coin
en entendant les coups frapps la porte. II s'avana pour
voir ce qui se passait. Craignant qu'il ne s'approcht des
malles o ses jeunes matres taient cachs, Bob le prit
dans ses bras. M. Marston regarda le chien avec
tonnement.
Encore cet animal! s'cria-t-il. Comment est-il
mont? Pourquoi l'avez-vous amen? Et d'o sort-il? Il y a
une clture tout autour du jardin.
a C'est moi qui lai fait monter, dclara Bob. Je Fai
trouv dans le jardin. Je suis si seul, voyez-vous! Et j'aime
bien ce chien,
Il appartient sans doute aux voisins, dclara M.
Marston. Mais je voudrais savoir comment il entre dans le
jardin.
Par un trou qu'il a creus sans doute, suggra Bob.
Il est petit, il peut se faufiler partout.
Ouah! Ouah! renchrit Flash.
Il faut qu'il parte! dcrta le prcepteur. Dire
qu'avec un petit chien vous avez pu faire tant de vacarme !
Ne refermez pas- la porte cl 1
Je ramne le chien chez les voisins? demanda Bob.
Bien sr que non! trancha le prcepteur. Il ne faut
pas qu'on vous voie, vous le savez. Et surtout je ne veux
pas que ces enfants ct sachent que vous tes ici. Ils le
raconteraient tout le monde et le secret serait vent.
II saisit Flash par son collier et se dirigea vers la porte.

52

Je vais ramener ce chien moi-mme, annona-t-il.


Quand je reviendrai, nous travaillerons. Prenez vos livres
et descendez dans mon bureau.
Oui, monsieur , rpondit tristement Bob.
Ds que son prcepteur eut quitt la mansarde, il
courut la grande malle o Bruno tait cach.
Tu peux sortir! chuchota-t-il.
Bruno tait sur le point d'obir quand, la grande
terreur de Bob, M. Marston revint pour dire quelque chose
qu'il avait oubli. Bob s'assit sur la malle. Bruno, qui
ignorait le retour de M. Marston, se demandait pourquoi le
couvercle ne se soulevait pas. Il poussa de toutes ses forces
et appela Bob.
Celui-ci, toujours assis sur la malle, tapait du pied et
sifflait pour couvrir la voix de Bruno.
Le prcepteur ne fut pas content.
Bob, ne sifflez pas quand je vous parle! Levez-vous
tout de suite!
Bob fut oblig de s'excuter. Par bonheur, Bruno avait
compris qu'il devait rester tranquille et il ne bougeait plus.
Les trois enfants tremblaient de crainte.
Je suis venu vous dire de sortir la grande
mappemonde, reprit M. Marston. Dpchez-vous! Je serai
de retour dans une minute. Enlevez votre costume d'Indien.

II disparut. Cette fois Bob attendit' qu'il et descendu


l'escalier. Puis il ferma la porte cl et courut vers les
malles. Il aida Nathalie et Laurence sortir. Bruno sauta
terre.
Nous lavons chapp belle! murmura Bruno.

53

II faut partir tout de suite. Venez, les filles, nous allons


passer par la planche et descendre le long de l'arbre. Quand
te reverrons-nous, Bob?
Je ne sais pas, rpondit tristement Bob. Il
pleut toujours. Impossible de jouer dehors. Et je n'ose pas
vous faire remonter ici. Demain peut-tre.
Nous avions l'intention d'explorer la rivire,
dclara Bruno. Elle dcrit une grande courbe aprs
notre petite le et nous ne sommes jamais alls si loin.
Peux-tu venir avec nous? Pourrais-tu t'chapper pendant
quelques heures? Tu passerais pas notre trou.
-Je viendrai, promit Bob. Je demanderai au Dragon de
me donner des sandwiches pour djeuner seul au fond du
jardin et je vous rejoindrai. A quelle heure? Onze heures?
C'est cela, approuva Bruno en se dirigeant vers
la fentre. Venez, les filles. Si nous ne nous dpchons pas,
le prcepteur de Bob va revenir.
Un un, ils glissrent le long de la planche et se
trouvrent sur l'arbre. De l ils arrivrent bientt sur le toit
du garage. Puis ils descendirent l'chelle et retournrent
chez eux. La pluie avait rempli le trou. Ils couvrirent de
boue leurs beaux costumes de Peaux-Rouges que, dans leur
hte, ils n'avaient pas pens enlever.
Tant pis! dit Bruno. Nous les brosserons bien quand
ils seront secs. Je me demande o est Flash...
Ils le surent bientt, car le petit chien se prcipita vers
eux quand ils furent de retour la mai-

54

son. M. Marston l'avait rapport, la grande surprise


de Mme Robin.
Maman, pouvons-nous faire un pique-nique demain?
demanda Bruno. Nous voudrions aller sur cette petite le
que nous avons dcouverte l'anne dernire, puis explorer
la grande courbe de la rivire. Nous ne la connaissons pas
encore. Ce serait amusant! S'il fait beau, nous pourrions
aussi nous baigner.
- Vous avez ma permission, rpondit sa mre Je
vous prparerai un bon petit djeuner froid.
Le lendemain avant onze heures, les trois enfants et
Flash descendirent en bas du jardin. Le soleil brillait dans
le ciel bleu. La pluie tait oublie.
Ils attendirent Bob. Onze heures sonnrent. Pas de
Bob. Soudain Flash courut vers le trou et disparut. Il ne
revint pas quand Laurence l'appela, ce qui tait trs mal de
sa part.
II est la poursuite d'un lapin, je suppose, fit
observer Laurence indigne. Pourvu que M. Marston ne
l'aperoive pas!
- Il est onze heures un quart, constata Bruno en
regardant sa montre. Nous attendrons le retour de Flash,
puis nous partirons. Bob ne viendra pas. Quel
dommage! Il aurait pass une bonne journe!
Voici Flash! s'cria Laurence, au bout de cinq
minutes. O tais-tu, vilain chien?
- Regarde, Laurence, il a quelque chose son collier,
dit Nathalie. C'est un billet.

55

- C'est vrai , convint Laurence et elle dtacha le billet


qu'elle lut tout haut :
Pouvez-vous m'attendre? M. Marston m'a donn un
devoir supplmentaire, je lui ai donc demand l'aprs-midi
pour m'amuser dans le jardin. Je serai libre onze heures
et demie et je pourrai venir avec mon djeuner. A tout
l'heure, j'espre.
BOB.
Bon vieux Flash! approuva Bruno en caressant le
chien. Tu nous as servi de messager. Nous allons attendre,
n'est-ce pas? Aprs tout, il sera bientt onze heures et
demie.
Comme la demie sonnait, ils entendirent siffler.
Bob! s'cria Bruno.
Au mme instant, Bob parut et rejoignit les enfants.
Merci de m'avoir attendu! dit-il. M. Marston m'a
donn mon aprs-midi si je travaillais ce matin. Venez. J'ai
l'impression d'tre un prisonnier vad. Quelle joie !
Le bonheur se lisait sur son visage panoui. Tous les
quatre sortirent par la petite porte au fond du jardin,
traversrent les champs, leur havresac sur le dos.
Nous avons un petit bateau nous sur la rivire,
nous l'avons baptis L'Intrpide, annona Bruno. Il nous
mnera notre petite le. Nous y djeunerons. Cet aprsmidi, nous explorerons la rivire.

56

- Qui sait si un jour je n'aurai pas besoin d'une


cachette? fit observer Bob en riant. Nous pourrions en
chercher une, un endroit o personne ne me trouverait.
- C'est cela, approuva Nathalie. Avec toi, Bob, on a
toujours l'impression que des aventures palpitantes vont
arriver. Tu vois notre Intrpide ? Dpchons-nous, il
me tarde d'tre sur la rivire!
Ils montrent dans le bateau et s'loignrent de la
berge. Bruno ramait et tous chantaient en cur. Quelle
bonne promenade en perspective!

57

CHAPITRE VIII
La pniche sur la rivire.
NOTRE petite le te plaira, affirma Nathalie.
Tu ne l'as pas encore vue, Laurence. L'anne dernire,
un cygne y avait fait son nid. Et les martins-pcheurs sont
nombreux. Il y a une petite plage bien commode pour
prendre des bains de soleil, aprs la baignade.
__H me tarde d'y tre, dit Bob. Donne-moi les rames,
Bruno!
Bob ramait trs bien. Le petit bateau fendit rapidement
les eaux bleues de la rivire. L'le parut bientt.
Nous y sommes! annona Bruno. Il n'y a

58

qu'un petit bois, quelques buissons de ronces et de


l'herbe, mais nous nous y amuserons beaucoup. Pas de
lapins, mon pauvre Flash!
Ouah! Ouah ! rpondit Flash.
Couch l'avant du bateau, il regardait l'eau comme
s'il avait envie de sauter dedans. Laurence tenait son collier
pour l'en empcher.
Les enfants se dirigrent vers la petite plage. Ils
dbarqurent et tirrent le bateau sur le sable. L'le tait en
effet trs petite. Il ne fallait que quelques minutes pour en
faire le tour.
C'est patant! s'cria Bob. Je voudrais que cette le
soit moi. Nous djeunons? Ou commenons-nous par
nous baigner?
Baignons-nous, conseilla Bruno. Il fait si
chaud!
Ils enlevrent leur short et leur jersey qu'ils avaient
mis sur leur costume de bain et se jetrent l'eau. Bob
nageait -comme un poisson et Bruno, seul, pouvait lui tenir
tt.
Aprs la baignade, les quatre enfants et Flash
s'allongrent sur la petite plage pour se scher au soleil.
Ensuite ils djeunrent. Ils avaient une faim de loup. Le
djeuner de Bob n'tait pas trs copieux. Mais Mme Robin,
qui connaissait l'apptit robuste de ses enfants, leur avait
prpar un repas substantiel et ils mirent tout en commun.
Flash eut quelques biscuits et un sandwich. Quand ils
eurent mang, Nathalie proposa une sieste.
Non, ne dormons pas! protesta Bob. Je ne suis pas
venu ici pour dormir. Faisons plutt une petite
promenade.
59

Ils montrent dans le bateau o Flash reprit sa place


l'avant. Les garons saisirent les rames. Il faisait dlicieux
sur la rivire cet aprs-midi-l. Une brise frache soufflait.
L'eau clapotait contre les flancs de ['Intrpide. Les enfants
taient trs heureux. Ils contournrent la courbe de la
rivire aux berges couvertes d'arbres.
Qu'il fait bon! s'cria Laurence. Il n'y a rien que
j'aime comme une promenade en bateau!
- Surtout quand tu n'as pas la fatigue de
ramer, fit observer Bruno. Je ne vois pas pourquoi les
filles ne prendraient pas les rames, et toi. Bob?
Les filles prirent donc les rames et les garons purent
se reposer.
Tiens, il y a une maison l-bas! s'cria brusquement
Bruno. Vous voyez, sur la pelouse qui descend jusqu' la
rivire? C'est la premire habitation que nous apercevons
depuis ce matin.
- Et qu'y a-t-il donc prs de la rive? demanda
Nathalie.
Les trois autres suivirent la direction de son doigt. Ils
aperurent une pniche qui avait vu de meilleurs jours. Sa
peinture jadis blanche s'caillait, ses cuivres taient ternis.
Elle faisait peine voir et avait l'air d'tre abandonne l
depuis des sicles.
Une pniche! s'cria Bob. Elle parat inhabite.
- J'aimerais voir comment est l'intrieur , fit observer
Nathalie.
Tous avaient le mme dsir. Flash lui-mme fit
entendre un petit jappement.

60

Pourrions-nous approcher et jeter un coup d'il?


demanda Laurence.
- Je ne sais pas, rpliqua Bruno. Elle appartient peuttre aux gens qui habitent cette grande maison l-bas. Si
nous allions demander la permission?
- C'est cela, approuva Nathalie. Vas-y, Bruno. Prends
Bob.
- Non, merci, rpondit aussitt Bob. Je ne dois pas me
montrer en public.
- J'avais oubli, dit Nathalie. Vas-y seul,
Bruno.
Ils mirent le cap sur la berge. Bruno sauta terre et se
dirigea vers la pelouse au fond de laquelle se dressait la
grande maison. Les volets taient ferms, il n'y avait aucun
signe de vie. Le garon frappa.
Une vieille femme ouvrit, la surprise peinte sur son
visage. Elle n'avait srement pas beaucoup de visiteurs
dans ce coin solitaire.
Excusez-moi de vous dranger, commena poliment
Bruno. Pourriez-vous me dire qui appartient la pniche
qui est l-bas? Croyez-vous que, mes camarades et moi,
nous pouvons jeter un coup d'il l'intrieur?
- Je ne sais pas, rpondit la vieille femme. Je garde la
maison jusqu' ce qu'elle soit loue. Personne ne m'a parl
d'une pniche. Ne faites pas de dgts!
- Oh ! non, nous ne toucherons rien ! promit
Bruno.
Il retourna vers ses amis. On ne lui avait pas

61

interdit d'entrer dans la pniche, c'tait tout ce qu'il


dsirait. Ils s'en approchrent, amarrrent leur bateau et
grimprent sur le pont. Toutes les portes taient fermes.
Nathalie regarda par une fentre et poussa une
exclamation.
Une cabine avec des couchettes et un petit lavabo!
Que j'aimerais habiter une pniche!
- J'ai trouv une porte dont la serrure est
rouille! cria Bob. Nous pouvons entrer!
La porte s'ouvrit facilement. Les enfants pntrrent
l'intrieur. -La petit pice humide, poussireuse, sale, leur
parut charmante. Us enviaient les heureux possesseurs de
cette maison flottante. Quel plaisir de s'veiller le matin en
entendant le clapotis de l'eau! Quel plaisir de prparer un
repas sur le pole de l'troite cambuse et de le manger sur
le pont! Et le soir de regarder les toiles poindre au
firmament !
On dirait que le propritaire a oubli sa pniche,
s'cria Nathalie. Je voudrais qu'elle soit nous!
Faisons comme si elle nous appartenait, proposa
Laurence.
- Que veux-tu dire? demanda Bruno.
Pourquoi ne camperions-nous pas ici? Nous
nettoierions tout, nous laverions le pont, nous
ferions briller les cuivres. Nous supposerions que cette
pniche nous appartient, expliqua Laurence. Je suis sre
que le propritaire ne serait pas fch s'il nous
surprenait. Nous pourrions prendre nos repas ici, nous
pourrions mme y coucher une nuit, si ta maman nous
le permettait!

62

Les autres applaudirent cette ide. Une pniche eux!


Ce serait merveilleux!
Entendu! approuva Bob. Personne ne peut nous en
empcher, except la vieille gardienne que Bruno a vue, et
elle ne connaissait mme pas l'existence de la pniche.
Commenons tout nettoyer demain. Ce serait la cachette
rve pour moi si jamais j'en avais besoin. Personne ne
viendrait m'y chercher.
(''est vrai, approuva Bruno. Je suis sr que ton oncle ne
te retrouvera pas, Bob. Mais si tu tais en danger, ce serait
exactement l'endroit qu'il te faudrait!
- Nous apporterons des torchons et des brosses demain,
et nous ferons un grand nettoyage, dcrta Laurence. Si
nous pouvions dormir une nuit ici! J'aurais l'impression
d'tre l'autre bout du monde!
Les enfants explorrent la pniche. Ils trouvrent
d'abord deux troites cabines contenant chacune deux
couchettes. Ils virent ensuite une minuscule cuisine,
presque entirement remplie par le fourneau et un placard,
puis ils entrrent dans la petite pice qui, par mauvais
temps, pouvait servir de salle manger.
Le pont tait trs grand, avec des tables et des chaises
empiles sous une tente.
Dites donc, il est quatre heures et demie! s'cria Bob
constern. Il faut que je rentre sans tarder. Je suppose que
toute la maisonne nie cherche dans le parc.
Venez! ordonna Bruno en sautant dans 1Intrpide.

63

Prenons chacun une rame, Bob, et partons! Flash,


nous t'avions oubli! Saute, nigaud! Saute donc! .
Il ne fallut pas longtemps pour retourner aux Htres.
Bob passa sous la clture. Le Dragon l'appelait d'un ton
irrit.
Bob! Bob! O tes-vous? C'est l'heure du goter!
Vous dormez? Venez tout de suite!
Jarrive ! rpondit Bob.
Il adressa un signe d'adieu ses camarades et partit en
courant. Les autres retournrent dans leur maison.
Demain! s'cria Laurence. Demain cette pniche
sera nous!

64

CHAPITRE IX
L'Hirondelle
le reste de la matine, Bruno, Nathalie et
Laurence ne parlrent que de la vieille pniche.
Nous n'avons pas demand Bob quelle heure il
serait libre demain, fit remarquer Bruno. C'est stupide!
Mais il tait si press de rentrer!
Demandons-le-lui, proposa Laurence. Demain c'est
jeudi, Bob ne travaillera sans doute pas. Bruno, grimpe
dans le marronnier pour voir si Bob est par l. S'il y est,
nous lui jetterons une balle avec un message.
PENDANT

65

Bruno grimpa dans l'arbre. Bob tait sur la pelouse


avec un livre. Le Dragon lisait ct de lui. Bruno glissa
terre; il crivit un billet, l'enfona dans une vieille balle
creve et la jeta dans le jardin. Quelques minutes plus tard,
la balle revenait avec une rponse. C'tait vraiment un trs
bon moyen pour communiquer!
Bruno lut le billet de Bob.
Je suis libre le jeudi. Bravo! Je sortirai dans le
jardin tout -de suite aprs le petit djeuner. Personne ne
s'occupera de moi avant midi. Je serai dans votre jardin
vers neuf heures.
Faisons nos prparatifs, proposa Laurence.
Quelle heure est-il? Cinq heures et demie. Les
magasins ne sont pas ferms. Allons acheter ce qu'il
nous faut. J'ai un peu d'argent.
- Maman nous le donnerait si nous le lui
demandions, fit observer Nathalie.
- Mais elle nous demanderait pourquoi nous
avons besoin de lessive et de torchons. Que rpondrionsnous?
Tu as raison, rpliqua Nathalie. J'ai de l'argent,
moi aussi. Partons.
Le village, appel Rochebourg, se trouvait quelques
kilomtres des deux maisons, Les Htres et Les
Chardonnerets. A bicyclette, le trajet n'tait pas long. Le
petit bazar vendait un peu de tout.
Du savon, demanda Nathalie en consultant sa liste.
Deux grands torchons, deux serpillires, de la lessive, une
brosse. C'est tout.
66

Du savon , .demanda Nathalie en consultant sa liste.

67

Ils mirent leurs emplettes dans leurs sacoches et


retournrent chez eux.
La pniche a bien besoin d'tre repeinte, dcida
Bruno. Dans notre garage, il y a une grande bote de
peinture blanche et des pinceaux.
Prends-les, conseilla Nathalie. Bob et toi,
vous peindrez pendant que, Laurence et moi, nous ferons le
mnage.
Enchant par cette ide, Bruno alla prendre la bote de
peinture, deux grands pinceaux et une petite bouteille de
trbenthine pour nettoyer les pinceaux quand ils en
auraient besoin.
Cela fait beaucoup de choses emporter, fit
remarquer Laurence.
Nous prendrons aussi du chocolat, des
prunes, des biscuits, ajouta Bruno. Si nous partons
neuf heures pour ne rentrer qu' midi, nous aurons
faim.
Une tablette de chocolat, un paquet de biscuits, une
douzaine de prunes dores furent donc ajouts au reste
dans les havresacs.
Bruno, Nathalie et, Laurence comptaient les minutes.
Quelle joie d'avoir un secret et de le partager avec un ami
comme Bob! C'tait dlicieux de penser la vieille pniche
qui les attendait sur la rivire!
Le lendemain, juste avant neuf heures, les trois
enfants et Flash attendaient au fond du jardin. Cette fois,
Bob fut exact. Il arriva neuf heures tapantes. Flash se jeta
sur lui pour lui lcher le nez.
A bas! s'cria Bob en essayant de dtourner la tte.
Laurence, appelle ton chien! Il est beau68

coup trop affectueux! Que vous tes chargs! Donnemoi ton havresac, Nathalie. Au retour, je porterai celui de
Laurence.
Nous avons de la peinture blanche pour
peindre la pniche, annona firement Bruno. Tu
m'aideras, Bob?
Bien sr, rpondit Bob. Je n'ai jamais peint, mais
je crois que je me dbrouillerai.
Dpchons-nous ! Il me tarde d'tre l-bas!
Quelques minutes plus tard, ils traversaient en courant le
champ qui menait la rivire. Ils dtachrent L'Intrpide.
Les garons prirent les rames et ne cessrent de ramer que
lorsqu'ils furent contre la vieille pniche.
La voil! s'cria Bruno. Avez-vous vu son
nom?

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Il est l, dit Bob. L'Hirondelle ! C'est un joli nom!


Montons vite sur le pont!
Les enfants regardrent la maison lointaine. Un
panache de fume montait d'une chemine; sans cela, elle
paraissait aussi dserte que la veille.
Je ne crois pas que nous serons drangs , constata
Bruno.
Ils restrent un moment immobiles sur le pont de
L'Hirondelle, ne sachant par o commencer leur nettoyage.
Par l'extrieur! dcida enfin Laurence. Vous, les
garons, vous peindrez. D'abord les fentres et les murs.
Puis les portes.
Lavons le pont, proposa Nathalie en prenant de la
lessive et une brosse. Qu'il est sale! Nous n'avons pas
pens apporter un seau!
Nous en trouverons peut-tre un dans la
cambuse , dit Laurence.
Il y en avait un en effet. Elles le plongrent dans la
rivire et se mirent au travail.
Elles furent obliges de laver le pont plusieurs eaux.
Pendant ce temps, les garons talaient la peinture blanche.
Ils s'y prenaient trs bien. Quand les vitres furent propres,
les filles essayrent de faire briller les cuivres, mais ils
taient vraiment trop ternis. Vers onze heures, les enfants
eurent faim.
Asseyons-nous, mangeons des biscuits, du chocolat
et des prunes , proposa Bruno.
Ils s'installrent sur le pont et partagrent leurs
provisions.
Les portes ont un autre air maintenant

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qu'elles sont repeintes, constata Nathalie. Quant au


pont, il est magnifique. Nous allons nous occuper de
l'intrieur, Laurence et moi. II faudra sortir les coussin, ils
sentent le moisi.
Ils se remirent au travail avec ardeur. Laurence et
Nathalie portrent dehors les coussins, les matelas, les
oreillers. Elles ouvrirent les portes et tes fentres pour
laisser entrer l'air. A midi, quand ils partirent, la pniche
avait dj pris un nouvel aspect.
Au revoir, L'Hirondelle ! cria Nathalie, tandis
qu'ils s'loignaient dans L'Intrpide. Nous reviendrons
bientt. Demain peut-tre.
Ils taient un peu en retard pour le djeuner. Mme
Robin ne les gronderait srement pas, mais pour Bob,
c'tait diffrent. Si Miss Taylor et M. Marston dcouvraient
son secret, il n'aurait plus la possibilit de jouer avec Bruno
et les deux filles.
Au revoir ! chuchota-t-il en s'clipsant. A demain !

71

CHAPITRE X
Fte d'anniversaire
LE LENDEMAIN,

Bob ne put accompagner ses amis. M.


Marston l'avait puni, sur la demande de Miss Taylor. Le
Dragon lui avait dit que le jeune garon se cachait dans le
jardin et ne rpondait pas quand on l'appelait. Bob, qui
tait sur la rivire, n'avait pas entendu les appels. Mais il ne
pouvait donner cette excuse.
Bruno, Nathalie et Laurence continurent donc seuls
leurs travaux dans la vieille pniche. Avant la fin de la
semaine, L'Hirondelle avait chang d'aspect. Toute
blanche, elle resplendissait sous

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le soleil, et les cuivres commenaient briller. Les


vitres taient claires, les ustensiles de cuisine lavs, les
couchettes et les siges dbarrasss de leur poussire.
Nous devrions donner une fte, proposa Laurence en
regardant son uvre avec fiert.
- En quel honneur? demanda Bruno. Et qui
inviter?
- Une fte pour nous, reprit Laurence. Mon
anniversaire tombe la semaine prochaine. Pourquoi ne le
clbrerions-nous pas ici avec un beau gteau? Qu'en ditesvous?
- Excellente ide!
approuva Bruno. Nous
demanderons maman la permission de goter dehors le
jour de ton anniversaire. Esprons que Bob pourra venir!
Le jour de l'anniversaire de Laurence, quatre enfants
et un chien montrent sur le pont immacul de la pniche.
Bruno portait le gteau dans un panier.
Il y a onze bougies, annona-t-il. Maman nous a
donn aussi des biscuits au fromage, des canaps au pt
de foie, des bouches, de chocolat.
Par bonheur, Bob pouvait disposer de son aprs-midi.
Son prcepteur et Miss Taylor taient sortis. La cuisinire
lui offrit une tartine de beurre pour quatre heures, mais
Bob lui assura qu'il avait si bien djeun qu'il n'aurait pas
faim avant le dner. Il rejoignit les autres. Flash l'accueillit
avec un jappement de joie.
Quand ils furent sur la pniche, les enfants disposrent
leur goter sur une table et prirent des

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verres et des assiettes dans la cambuse. Laurence jeta


un regard au petit fourneau.
Quel dommage que nous ne puissions pas faire du
chocolat! Mais nous avons de la limonade. Un jour, il
faudra allumer ce fourneau.
Leurs prparatifs termins, les enfants s'assirent
autour de la table. Flash prit place sur une chaise prs
d'eux. Il savait trs bien se tenir et, s'il lchait son assiette
grands coups de langue, on le lui pardonnait, car aprs tout
ce n'tait qu'un petit chien.
Le gteau fut servi sur un grand plat ros.
Malheureusement personne n'avait pens aux allumettes.
Je vais voir s'il y en a dans la cambuse , dclara
Laurence.
Elle disparut et revint en courant.
J'en ai une bote! annona-t-elle. Je l'ai trouve dans
le petit placard. Tiens, Bruno, allume les bougies!
Hlas! Les allumettes taient humides et elles ne
voulurent pas prendre. Quelle dception!
Eh bien, il faut couper le gteau sans allumer les
bougies, voil tout ! dcida enfin Bruno. Il sera bon tout de
mme.
- Ouah! Ouah! approuva Flash.
Soudain il gronda. Les enfants le regardrent avec
tonnement.
Flash, qu'as-tu? demanda Laurence.
Tu es fch parce que tu n'as pas encore ton
morceau de gteau? Tu es bien impatient! ajouta
Nathalie.

74

Flash gronda de nouveau et ses poils se hrissrent sur


son dos. Qu'avait-il donc?
Il tenait les yeux fixs sur les saules pleureurs qui
plongeaient leurs longues branches dans la rivire.
Quelqu'un venait sans doute. Les enfants n'entendaient
rien, car l'herbe tait si paisse qu'elle amortissait le bruit
des pas. Quel ennui d'tre surpris sur la pniche! Elle ne
leur appartenait pas, bien qu'ils l'eussent nettoye et
repeinte.
Ecoutez! chuchota Bob. Si quelqu'un vient, je ferai
semblant d'tre muet, parce qu' mon accent on devine
toujours que je suis amricain. Il ne faut pas qu'on sache
qui je suis!
II s'interrompit net. Cette fois, c'tait certain,
quelqu'un marchait sur la berge.
Esprons qu'on ne nous verra pas! dit tout bas
Bruno. Laurence, fais taire Flash. Il va gronder.
Laurence posa la main sur le collier de Flash. Aussitt
le chien se tut. Tous taient silencieux. Une petite toux
rsonna derrire les arbres. Mais ils ne voyaient personne
et ils espraient que personne ne les verrait.
Puis vint le bruit d'une allumette qu'on frottait et une
odeur de fume de cigarette arriva jusqu' eux. Ensuite le
nouveau venu se remit marcher et apparut sur la berge
entre les saules. C'tait un homme de haute taille. En
apercevant les enfants, ses yeux s'carquillrent
d'tonnement.
Bruno et les filles ne savaient que dire et que

75

faire. Ils restrent immobiles. Flash gronda de


nouveau.
Eh bien! s'cria enfin l'inconnu en montant bord de
la pniche. Quelle gentille petite rception! Une fte
d'anniversaire, en juger par le gteau?
Personne ne dit mot. L'homme jeta un regard autour
de lui et s'approcha d'une vitre pour voir l'intrieur. Il parut
plus surpris que jamais.
J'espre que l'un de vous a une langue, dit-il en
s'asseyant sur une chaise. Dans ce cas, je voudrais vous
poser quelques questions.
Nous avons tous des langues, rpliqua Bruno.
Alors j'aimerais savoir ce que vous faites sur
ma vieille pniche , reprit l'homme.
La pniche lui appartenait! Quel malheur! pensrent
les enfants consterns.
J'aimerais savoir aussi qui a repeint L'Hirondelle,
reprit l'homme. Qui a nettoy les cabines? C'est un
mystre! Je suppose que vous ne pouvez pas me rpondre?

Bruno ne pouvait s'empcher d'avoir de la sympathie


pour le nouveau venu, mais il se demandait si, par hasard,
ce ne serait pas l'oncle Paul de Bob.
La pniche est vous? interrogea-t-il. Je regrette
beaucoup, monsieur, que nous ayons pris la libert de
l'utiliser. J'ai demand la permission la gardienne de la
maison, mais elle ne connaissait pas l'existence de
L'Hirondelle. Nous n'avons rien abm. Au contraire, nous
avons pass une couche de peinture et nettoy un peu. On
est si

76

bien sur cette pniche! C'est dommage de ne pas s'en


servir.
- Je suis d'accord avec toi, affirma l'homme. Eh
bien, vous n'tes pas comme les autres enfants que je
connais. Ils auraient saccag les cabines. Mais vous,
vous vous tes donn la peine de remettre tout en
ordre. Quel est ton nom?
- Moi, je m'appelle Bruno, monsieur, rpondit le
jeune garon. Et voici ma sur Nathalie et ma cousine
Laurence.
- Et toi, qui es-tu? demanda l'homme en se
tournant vers Bob qui, bien entendu, n'avait pas dit un
mot de tout le temps et avait pris un air aussi stupide que
possible.
Bob ne rpondit pas.
Jean-Louis, monsieur , rpliqua Bruno en disant le
premier nom qui lui passa par la tte. II ne peut pas
parler, il est muet.
- Pauvre petit! s'cria l'homme qui semblait
vraiment mu. Qui sait si je ne pourrais rien faire
pour toi? Je suis mdecin. Le docteur Charpentier.
Il n'y a rien faire, monsieur, se hta de rpliquer
Bruno. Nous allons partir, puisque cette pniche vous
appartient. Nous vous prsentons nos excuses.
- Je vous remercie des travaux que vous avez faits
bord , dclara le mdecin
Son sourire rassura les enfants. Vous ne nous
permettriez pas de revenir, monsieur? demanda Bruno.
- Peut-tre, une condition, rpondit le doc-

77

leur Charpentier. Que vous m'invitiez goter et que


vous me donniez un morceau de ce gteau qui a l'air si
dlicieux! Pourquoi n'allumez-vous pas les bougies?
- Nous n'avons pas d'allumettes , expliqua
Laurence.
Le mdecin sortit une bote d'allumettes de sa poche et
la lui tendit. Elle alluma les onze bougies. Puis elle coupa
le gteau et tendit un morceau leur hte.
Merci, Laurence, dit celui-ci. Heureux anniversaire!
Et venez dans ma pniche aussi souvent que vous le
voudrez. Je vous la loue pour un morceau de gteau !
Quel bonheur! Les enfants ravis se regardrent. Ainsi
la pniche tait eux, ils pourraient venir y jouer chaque
fois qu'ils en auraient envie!

78

CHAPITRE XI
Jean-Louis le muet
Charpentier savoura son morceau de
gteau et dclara qu'il n'avait jamais rien mang de
meilleur.
O habitez-vous, les enfants? demanda-t-il. Nous
habitons une des deux villas de l'autre cot de la rivire.
Nous sommes venus en bateau. Et vous, docteur?
- La maison au fond de la grande pelouse
m'appartient, expliqua le docteur Charpentier en faisant un
geste. Mais je veux la louer et je crois que j'y suis arriv.
LE DOCTEUR

79

Les locataires se serviront-ils de la pniche?


demanda Nathalie inquite.
- Non. Je pensais qu'elle tait hors d'usage et je n'en ai
pas parl, rpondit le mdecin. Vous n'avez pas vous
tourmenter. Si on vous interroge, vous pourrez dire que
je vous l'ai loue. J'ajoute que c'est bien pay, ce gteau
est dlicieux !
En voulez-vous un autre morceau ? demanda
Laurence en prenant le couteau.
Dans ce cas-l, je vous la louerai pour deux ans,
dit le docteur Charpentier. Merci beaucoup!
Pendant ce temps, Bob mangeait son gteau sans rien
dire. Le docteur l'attira lui.
A-t-il toujours t muet? demanda-t-il.
Bruno rougit. Il ne savait que dire. Il avait horreur de
mentir, mais il ne pouvait pas trahir Bob.
Oui, toujours , rpondit-il enfin.
Comprenant l'embarras de son cousin, Laurence
chercha dtourner la conversation.
Un autre morceau de gteau, Jean-Louis?
demanda-t-elle.
Nathalie retint un fou rire. Bob fit entendre un
grognement et prit le morceau de gteau.
Ne peut-il pas faire entendre d'autres sons?
demanda le docteur Charpentier.
Les autres pensrent aux clameurs que poussait Bob
quand il jouait au Peau-Rouge.
Oh! si! rpondit Bruno. Une bouche de chocolat,
monsieur?
- Non, merci. Il faut que je me sauve, rpondit le
mdecin en se levant. Merci beaucoup pour le
80

gteau. Rappelez-vous : la pniche vous appartient.


- Au revoir , dirent les autres, l'exception de Bob.
Flash jappa. Le visiteur lui plaisait beaucoup.
Ils suivirent des yeux le mdecin qui s'loignait et
disparaissait derrire les saules. Alors Nathalie clata de
rire.
Pauvre Jean-Louis! s'cria-t-elle. J'ai piti de toi. Tu
as toujours t muet?
Bob poussa des petits grognements, au grand
amusement de -ses camarades. Puis il recouvra l'usage de
la parole.
Merci d'avoir si bien jou la comdie! dit-il. Je crois
que le docteur Charpentier est un brave homme, mais on ne
sait jamais. Mon oncle a des quantits de complices. En
tout cas, si M. Charpentier est l'un d'eux, il pensera que je
suis un muet appel Jean-Louis et non Bob Armstrong.
- Je ne crois pas que ce soit un homme malhonnte,
protesta Laurence. Il a l'air si franc! Dire qu'il nous
loue la pniche pour deux morceaux de gteau! Les
grandes personnes font des choses tranges, n'est-ce pas?
- En tout cas, grce lui les bougies ont t allumes,
rpliqua Nathalie. Elles sont presque brles. Il n'y a
plus qu' les teindre.
Tous se rjouissaient l'ide que la pniche leur
appartenait.
Crois-tu que maman nous permettra d'y passer une
nuit? demanda Nathalie. Ce serait merveilleux!
- Il faudra lui parler de la pniche, fit remarquer
Bruno.

81

Mais cela a moins d'importance puisque nous avons


l'autorisation d'y venir. Je crois qu'elle voudra bien que
nous y passions une nuit ou mme un week-end.
- Et Bob? interrogea Laurence.
Les yeux du jeune garon brillaient l'ide d'une telle
escapade.
Je m'esquiverai un peu tard et je retournerai de
bonne heure le matin, dclara-l-il. Maintenant il faut que je
parte, sans cela le Dragon se plaindra M. Marston. Je ne
veux pas tre enferm dans ma chambre.
Les enfants mirent tout en ordre et descendirent dans
L'Intrpide, enchants de leur aprs-midi.
A bientt, Hirondelle! cria Nathalie. Tu es nous!
Nous t'avons loue! Nous viendrons bientt passer une nuit
dans tes cabines!
Bob arriva temps. Personne ne se douta de rien.
Laurence lui donna le dernier morceau du gteau
d'anniversaire pour le manger quand il serait seul.
Demandez votre maman la permission de coucher
sur la pniche, recommanda-t-il. Il faut profiter du beau
temps. Et demandez-lui aussi si elle a jamais entendu
parler d'un docteur Charpentier. S'il habite rellement cette
maison, nous ne risquons rien.
Les enfants racontrent donc leur mre leur
rencontre avec le docteur Charpentier. Elle fut tonne
d'apprendre qu'ils avaient dcouvert la pniche et l'avaient
peinte et nettoye.

82

Pourquoi ne m'avoir rien dit? s'cria-t-elle. Vous


auriez pu avoir des ennuis. C'est trs gentil de la part du
docteur Charpentier de vous permettre d'y retourner.
Le connais-tu, maman? demanda Nathalie.
J'ai entendu parler de lui, rpondit Mme Robin. Il
habitait la maison de l'autre ct de la rivire, mais je crois
que, maintenant, il veut la louer.
C'est dj fait, ajouta Bruno. Les locataires
n'auront pas la pniche. Maman, pourrions-nous y passer
une nuit? Je t'en prie, donne-nous la permission !
Je verrai d'abord si le docteur Charpentier parlait
srieusement, rpondit Mme Robin. Je vais lui tlphoner
tout de suite. Je trouverai son numro dans
l'annuaire.

83

Mme Robin alla au tlphone. Les enfants se regardrent


gaiement.
Je parie que nous aurons la permission de coucher
sur la pniche, chuchota Bruno. Nous y djeunerons le
matin. Nous prparerons notre chocolat sur le petit pole.
Quand leur mre revint, elle tait l'image mme de la
surprise.
Oui, c'est bien d'accord, annona-t-elle. Le docteur
Charpentier a t amus de vous trouver en train de
manger un gteau d'anniversaire et content que vous ayez
peint et nettoy la pniche. Mais il a parl d'un garon
nomm Jean-Louis qui est muet...
Les enfants furent consterns. Quelle malchance que
le docteur Charpentier ait fait allusion a

84

Bob! Que dire maintenant? Ils se turent dans


l'espoir que leur mre n'insisterait pas.
Qui est ce Jean-Louis? demanda-t-elle. Et pourquoi
ne m'avez-vous jamais parl de lui? Est-il vraiment muet?
O avez-vous fait sa connaissance?
- C'est un garon peu prs de mon ge,
rpondit enfin Bruno. Nous l'avons rencontr, c'est
tout.
- Le docteur Charpentier se demande s'il ne
pourrait pas faire quelque chose pour lui, continua Mme
Robin. Il a pens que c'tait votre frre ou votre cousin.
- Oh! murmura Bruno.
Sa mre le regarda avec impatience.
Je vais bientt croire que tu es muet, toi aussi,
dclara-t-elle. O habite ce garon?
C'tait une question gnante! Trs heureusement Flash
leur donna l'occasion de changer le sujet de la
conversation. Tigre, le chat, fit son apparition. Le foxterrier sauta sur lui et une furieuse bataille s'engagea. Les
deux animaux, accrochs l'un l'autre, roulrent sur le
parquet. Mme Robin poussa un cri. Laurence lui fit cho.
Ce fut Tigre qui eut le dessus. Il enfona ses griffes
dans les oreilles de Flash. Le chien hurla de douleur,
chappa son adversaire et courut se cacher derrire
Laurence. Tigre le poursuivit.
Pauvre Flash! Il voulut s'enfuir, mais le chat bondit sur
son dos et les griffes acres s'enfoncrent de nouveau
dans sa peau. Flash monta en trombe l'escalier, puis le
redescendit et revint

85

dans la salle manger, Tigre toujours derrire lui.


Enfin Laurence russit saisir Flash, et Mme Robin mit
Tigre la porte.
Ce Tigre! s'exclama-t-elle en se laissant tomber dans
un fauteuil. Il porte vraiment bien son nom! Laurence, va
enfermer Flash dans ta chambre. Je veux avoir au moins
deux heures de tranquillit !
Les enfants emportrent Flash. Ils l'examinrent et se
rendirent compte avec soulagement que ses blessures
n'taient pas graves.
Tigre est arriv au bon moment! constata Bruno. Je
ne savais que rpondre au sujet de Bob. J'espre que
maman l'oubliera!
Mme Robin en effet ne posa plus de questions, mais
dit simplement que, si les trois enfants taient trs sages
pendant quelques jours, ils pourraient passer une nuit sur la
pniche.
II faut avertir Bob! dcrta Bruno quand il fut seul
avec les filles. Il sera bien content!

86

CHAPITRE XII
Est-ce l'oncle Paul?
faisaient mille projets pour la nuit qu'ils
passeraient dans la pniche.
II y a deux petites cabines avec deux couchettes
dans chacune, dclara Bruno. C'est trs bien pour nous
quatre. Flash couchera avec l'un de nous.
Moi, bien entendu, interrompit Laurence. Tu sais
bien qu'il ne me quitte jamais. Que ce sera amusant de
passer la nuit dans la pniche! Il faudra emporter des
bougies.
LES ENFANTS

87

Et n'oublions pas l'eau, continua Bruno. Nous ne


pouvons pas boire celle de la rivire.
La vieille gardienne nous permettra d'en
prendre son robinet, reprit Laurence. Nous lui dirons que
le docteur Charpentier nous a lou sa pniche.
Entendu, approuva Bruno. Nous allumerons le
pole. Maman nous donnera du chocolat, du pain, du lait,
tout ce qu'il nous faut.
Mme Robin leur permit de mettre leur projet
excution le vendredi suivant. Ils se glissrent dans le
jardin voisin pour avertir Bob.
Je vous rejoindrai, promit-il. Je ne pourrai pas passer
par la porte d'entre qui sera verrouill. Je m'esquiverai par
la fentre de la mansarde.
Dans l'obscurit? protesta Laurence.
Il fera clair de lune, rpliqua Bob. Mais j'en suis
bien capable, mme dans l'obscurit.
Veux-tu venir pique-niquer avec nous demain?
interrogea Bruno. Nous emporterons notre djeuner sur la
colline. Nous pouvons tg prter la bicyclette de papa.
J'aimerais bien* rpondit Bob. Mais c'est
impossible. Le Dragon et M. Marston seront l demain. Si
je disparaissais encore, ils auraient des soupons.
Quel dommage! s'cria Bruno. Tant pis! A
vendredi!
Comptez sur moi! rpliqua Bob. Attention, voici le
Dragon!
Miss Taylor arrivait sur la pelouse. Les enfants

se trouvaient derrire le kiosque. Elle appela Bob.


88

Bob, je voudrais que vous me rendiez un service. O


tes-vous?
Bob la rejoignit en sifflant. Le Dragon tait sur le
point de s'asseoir dans un fauteuil de toile quand elle
aperut quelque chose. Un petit mouchoir bleu tomb de la
poche de Laurence. Elle le ramassa.
A qui est cela? demanda-t-elle. Un mouchoir avec
un L. Bob, ces enfants sont revenus?
- Quels enfants? demanda Bob de son ton le plus
innocent.
- Vous savez bien que je parle des jeunes voisins,
expliqua le Dragon avec impatience. Je ne vois pas
comment ils pourraient entrer maintenant, avec cette
clture qui fait le tour de la proprit. Mais les enfants
savent se faufiler partout. J'espre que vous ne les avez pas
attirs dans le jardin, Bob?
- Dans le jardin? rpta Bob. Vous parlez de notre
jardin, Miss Taylor? Comment pourraient-ils entrer?
- Je ne sais pas, rpliqua Miss Taylor d'une voix
irrite en ouvrant son livre. Je suppose que c'est le vent qui
a apport ce mouchoir ici. Ne me regardez pas comme un
idiot, Bob ! Allez me chercher mon tricot dans le salon.
Dpchez-vous!
Bob s'loigna. Les autres enfants restrent immobiles
derrire le kiosque, osant peine respirer. Flash avait
compris qu'il ne fallait pas bouger. Bob revint. Il aperut
Bruno et lui fit un signe.

Voil, Miss Taylor , dit-il en lui tendant un


ouvrage.
89

Miss Taylor poussa un soupir d'impatience.


Ce n'est pas cela! protesta-t-elle. Vous m'apportez
une broderie. Mon Dieu, que vous tes stupide quand vous
vous y mettez! Il vaut mieux que j'aille le chercher moimme.
Au grand soulagement des enfants, le Dragon se leva
et se dirigea vers la maison.
Bravo, Bob! chuchota Bruno.
Les trois enfants et Flash coururent vers le petit bois
derrire la pelouse. Quelques minutes plus tard, ils taient
chez eux.
Dommage que Bob ne puisse pas venir demain ! fit
remarquer Bruno. Tant pis ! Nous irons tous les trois.
- Avec Flash, ajouta Laurence.
- Flash ne peut pas monter bicyclette, rpliqua
Nathalie.
Nous ne pouvons pas le laisser! protesta Laurence.
Je le mettrai dans un panier derrire moi.
Le lendemain matin, tous les trois partirent. Flash,
dans le panier de Laurence, trouvait la promenade trs
agrable, mais le timbre de la bicyclette le faisait sursauter.
Les enfants passrent une agrable journe et mangrent
toutes leurs provisions. Puis ils se mirent la recherche des
premires mres, mais la plupart taient encore vertes.
Je meurs de soif! dit enfin Bruno en s'pongeant le
front. Nous avons bu toute la limonade?

Il n'en reste pas une goutte, rpliqua Laurence. Si


nous allions en acheter?
90

Ils ttrent leurs poches et constatrent qu'ils avaient


assez d'argent. Ils remontrent sur leurs bicyclettes et
prirent la direction du village le plus proche. Sur la place
du March, une confiserie d'aspect accueillant attira leurs
regards.
Les trois enfants entrrent et s'assirent une table,
dans l'intention de commander de la limonade et des
glaces. A ce moment, une grande voiture s'arrta dehors et
l'homme qui en descendit pntra son tour dans le
magasin.
Excusez-moi, dit-il la vendeuse. De quel ct se
trouve Rochebourg?
- En sortant du village, prenez la route
gauche, rpondit la jeune femme. Puis tournez droite.
C'est loin? demanda le nouveau venu.
- Environ six kilomtres , rpliqua la vendeuse
en servant aux trois enfants leur limonade et leurs glaces.
Ce n'est pas si loin, dclara Nathalie. J'ai mesur
avec le compteur de ma bicyclette. a fait exactement cinq
kilomtres.
Vous habitez Rochebourg? interrogea l'homme en
s'approchant des enfants.
- A ct, pas trs loin , rpondit Bruno. L'homme
s'assit et commanda un verre de bire.
II y a des maisons aux environs?
Deux, rpliqua Nathalie. La notre et une
villa voisine.
- Qui y habite?
avoir bu quelques gorges.

demanda

l'homme

aprs

91

Nathalie ouvrait la bouche pour rpondre. Bruno lui


envoya un coup de pied la cheville et elle faillit avaler sa
petite cuiller.
Des gens s'y sont installs ces derniers temps?
interrogea l'homme.
A ce moment, Nathalie s'tranglait avec sa glace. Ce
fut Bruno qui rpondit.
Je rentre du collge et je ne suis pas au courant,
affirma-t-il. C'est peut-tre une famille d'Esquimaux !
- Ah! Ah! s'esclaffa l'homme comme si la
plaisanterie tait trs drle. Vous n'auriez pas vu un petit
garon, par hasard?
- Petit? Comment? demanda Bruno.
Comme vous.
Je suis grand! protesta Bruno.
- Eh bien, grand comme vous! rectifia l'homme avec
impatience.
Les yeux de quelle couleur? demanda Bruno.
Bleus, rpondit l'homme.
Et les cheveux?
Blonds.
- Combien de doigts chaque main? interrogea
gravement Bruno.
Cette fois l'homme ne rit pas.
Vous vous croyez spirituel? demanda-t-il.
- Bien sr , rpondit Bruno.
Nathalie et Laurence se mirent rire. L'homme se leva
avec un geste d'irritation.
Je vous enverrai un tlgramme si je vois un

92

petit grand garon avec des yeux bleus, des cheveux


blonds, et... combien de doigts avez-vous dit? demanda
Bruno.
Ne soyez pas insolent! s'cria l'homme.
Il paya son verre de bire, sortit, monta dans la
voiture, dit quelques mots un autre individu qui n'tait
pas descendu et mit le moteur en marche.
Je parie que c'est l'oncle Paul! dclara Bruno. Il a
dcouvert que son neveu est dans notre rgion. Il faut
avertir Bob. Quel malheur! Il sera peut-tre oblig de
partir. Nathalie, j'ai cru que tu allais faire une gaffe, je t'ai
envoy un coup de pied.
- Tu as bien fait, affirma Nathalie. J'ai facilement la
langue trop longue.
Venez! ordonna Bruno en se levant. Il faut vite
avertir Bob. Mets Flash dans ton panier, Laurence.
Ils pdalrent de toutes leurs forces. Dire qu'ils
s'taient trouvs dans la confiserie en mme temps que
l'oncle Paul! Quelle concidence bizarre!

93

CHAPITRE XIII
Un visiteur indsirable
retournrent chez eux le plus rapidement
possible. Le pauvre Flash, fort secou dans son panier,
s'tonnait de tant de hte.
Vous tes-vous bien amuss? demanda Mme Robin
pendant qu'ils rangeaient leurs bicyclettes dans le hangar.
Trs bien, dclarrent les trois enfants.
Venez me raconter votre aprs-midi , ajouta Mme
Robin.
Mais le temps manquait. Il fallait avertir Bob sans
tarder.
LES ENFANTS

94

Vous, les filles, allez parler maman. Moi, je me


sauve , chuchota Bruno.
Nathalie et Laurence rejoignirent Mme Robin debout
sur le perron. Bruno s'esquiva. Quelques minutes plus tard,
il se trouvait dans le jardin des Chardonnerets.
Il commenait pleuvoir. Bob tait sans doute dans sa
salle de jeux. Bruno se dirigea vers la maison en se
dissimulant derrire les arbres et parvint sans encombre au
garage. Il prit l'chelle, monta sur le toit, escalada les
branches du frne et se trouva en face de la fentre. Il siffla
comme un merle. Pas de rponse. Il siffla de nouveau.
Cette fois la tte de Bob apparut la fentre. Il eut un large
sourire en voyant Bruno.
Viens voir mon train lectrique, proposa-t-il. Je l'ai
mis en marche.
Bruno glissa le long de la planche et sauta dans la
mansarde. La porte tait ferme cl.
Bob, dit Bruno voix basse, je crois que ton oncle
Pau! est dans la rgion.
- Ne dis pas de btises! protesta Bob. Il ne peut
pas deviner o je suis.
Bruno lui raconta ce qui s'tait pass et rpta les
questions que l'homme avait poses.
C'est bizarre! s'cria Bob. Tu as trs bien rpondu.
Comment tait cet homme?
- Assez grand, blond comme toi, les yeux
bleus. Trs bleus. Mais tu n'as jamais vu ton oncle,
n'est-ce pas?
- Non, rpondit Bob. Il a bien essay de m'enlever
deux fois, mais il a toujours employ des

95

complices. Ce n'est pas tonnant que nous nous


ressemblions. J'esprais que nous pourrions passer quelque
temps ici. C'est si agrable d'avoir des camarades! Faut-il
que j'avertisse le Dragon et M. Marston?
Je crois, rpondit Bruno. Ecoute, j'entends une
voiture!
Ils coururent la fentre et Bruno poussa un cri
d'alarme.
Je reconnais la voiture que conduisait ton oncle!
Mais il est pass. Il s'arrte devant chez nous.
C'est drle! constata Bob. Retourne chez toi, tu
verras ce qu'il fait.
Bruno retourna donc prcipitamment. En entrant dans
le vestibule, il se heurta l'homme.
Bonjour, dit celui-ci. Voici le garon insolent!
Mme Robin sortait du salon pour accueillir son
visiteur. Elle entendit ces paroles.
Bruno! s'exclama-t-elle tonne. Bruno, tu as t
insolent?
Bruno, gn, garda le silence. L'homme se tourna vers
Mme Robin.
Je cherche un jeune garon qui doit tre dans la
rgion, expliqua-t-il. Je suis trs dsireux de le trouver. J'ai
pens qu'il tait peut-tre dans cette maison ou dans la villa
voisine, puisqu'il n'y a que deux habitations.
Je n'ai ici que Bruno, rpliqua Mme Robin. Il n'y a
pas d'enfant ct. Attendez... mais si, il y a un garon
que mes enfants ont rencontr dernirement dans les
environs.

96

- Vraiment? s'cria l'homme. O est-il? Comment estil?


Je ne l'ai jamais vu moi-mme, rpliqua
Mme Bobin. Mais je sais deux choses sur lui qui pourraient
peut-tre vous aider : il s'appelle Jean-Louis et le pauvre
petit est muet.
- Ce n'est pas le garon qu'il me faut, rpliqua
''homme. Celui que je cherche s'appelle Bob
Armstrong. Vous tes sre que vous n'avez pas entendu
ce nom?
- Eh bien, il n'y a que deux maisons ici, rpliqua Mme
Robin. Je le saurais s'il y avait un autre garon que JeanLouis aux environs. Si Jean-Louis n'est pas celui que
vous cherchez, je crains que vous ne le trouviez pas
Rochebourg.
Merci beaucoup, dit le visiteur en prenant son chapeau
pour partir. J'ai d faire une erreur. Mais, madame, je vous
serais reconnaissant de bien vouloir tlphoner cette
adresse si vous entendiez parler d'un garon de douze ans
appel Bob.
- Bien, convint Mme Robin trs intrigue. Je regrette
que mon fils ait t insolent avec vous. Cela ne lui
ressemble pas.
Il voulait simplement plaisanter , dclara
l'homme.
Il sortit et entra dans sa grande voiture. Il s'loigna,
sans s'arrter la maison voisine.
Bruno, qu'est-ce que cela veut dire? Tu as t
vraiment insolent l'gard de ce monsieur? demanda Mme
Robin indigne. Que s'est-il pass?

97

- Il nous a pos un tas de questions. Je ne vois pas


pourquoi j'aurais rpondu, rpliqua le jeune garon. Il ne
me plaisait pas.
- On n'est pas insolent l'gard d'inconnus
simplement parce qu'ils ne vous sont pas sympathiques! dit
sa mre. J'ai honte de toi. Je regrette de n'avoir pu aider ce
monsieur. Il avait l'air trs press de trouver ce garon
appel Bob. Je n'ai pas os lui demander pourquoi.
Bruno aurait pu le lui dire, mais il s'en garda bien. Il
rejoignit les deux filles pour leur raconter ce qui s'tait
pass.
Par bonheur maman ignore la prsence de Bob aux
Chardonnerets! Elle a rpondu qu'il n'y avait qu'un seul
garon aux environs, un nomm Jean-Louis qui tait muet,
expliqua Bruno. L'oncle Paul cherchera ailleurs. Je suppose
que Bob sera oblig de partir.
Je ne vois pas pourquoi, fit observer Laurence.
Son oncle ne reviendra probablement pas. Il vaut mieux
que Bob reste o il est.
Tu as raison, Laurence, approuva Bruno.
Tout fait raison. Je conseillerai Bob de ne parler de
rien pour le moment au Dragon et M. Marston.
- Il parlait avec un accent amricain, murmura
pensivement Nathalie. Il n'avait pas l'air mchant, n'est-ce
pas?
Les gens mchants ont souvent l'air bon, fit
remarquer Bruno. On ne peut pas juger les gens sur la
mine. C'est srement l'oncle de Bob parce qu'il lui
ressemble beaucoup.
Bruno, Bob pourra passer la nuit sur la

98

pniche avec nous si son oncle ne revient pas, n'est-ce


pas? demanda Laurence. Il nous manquerait tant!
Bruno et les filles ne purent rejoindre Bob ce soir-l. Il
pleuvait verse. Mme Robin les retint dans la maison et
leur conseilla de faire une partie de cartes.
A neuf heures, pendant que les enfants se
dshabillaient dans leur chambre, une grle de petits
cailloux s'abattit sur les vitres. Bruno courut la fentre.
En bas-dans le jardin, il aperut Bob qui lui faisait des
signes.
Tu peux monter , cria Bruno.
Bob bondit sur le poirier contre le mur et fut bientt
califourchon sur le rebord de la fentre. Bruno appela sa
sur et sa cousine et raconta Bob la visite qu'avait reue
Mme Robin.
C'est bien ton oncle, il n'y a aucun doute, conclut
Bruno. Sans le savoir, maman a dtourn ses soupons.
Nous pensons qu'il ira dans un autre village dont le nom
ressemble Rochebourg. Il y en a plusieurs dans la rgion.
Il ne reviendra pas ici. Mieux vaut ne rien dire M.
Marston et au Dragon.
- S'il revenait, tu pourrais toujours te cacher sur la
pniche! s'cria Laurence, les yeux brillants.
Bob fit un signe affirmatif.
C'est vrai, approuva-t-il. J'y serais en scurit. Il faut
que je parte. Le Dragon pourrait entrer dans ma chambre.
Si elle ne me trouvait pas, elle jetterait feu et flammes!

99

Les enfants se mirent rire. Bob glissa terre. A ce


moment, Mme Robin tirait les rideaux de la salle manger.
Elle s'tonna de voir une ombre qui tombait sur le sol.
Bruno! cria-t-elle. C'est toi? Que fais-tu?
Bruno poussa une exclamation de dsespoir.
Descends vite le long du poirier et puis remonte,
conseilla Laurence. Tu arriveras dans ta chambre en mme
temps que tante Annie. Dpche-toi !
Les deux filles retournrent dans leur chambre. Bruno
descendit le long de l'arbre et remonta. Il enjambait l'appui
de la fentre au moment o sa mre entrait.
Bruno! C'tait donc toi? Qu'est-ce que cela veut
dire? Tu devrais dj tre au lit!
Pardonne-moi, maman, s'excusa humblement
Bruno en se couchant.
Ne recommence pas ! dit svrement sa
mre.
Elle teignit la lumire. Vraiment, qu'inventeraient
encore ces enfants?

100

CHAPITRE XIV
Une nuit sur la pniche
commencrent leurs prparatifs pour le
vendredi. Mme Robin leur recommanda de prendre des
couvertures. Celles de la pniche seraient srement
humides.
Ds que vous arriverez, mettez les matelas au soleil,
ordonna-t-elle. Que voulez-vous emporter pour manger?
----- Des tas de choses, rpondit Bruno. Tu ne peux
pas t'imaginer comme nous avons faim quand nous
sommes sur la rivire, maman!
Je le devine, rpliqua Mme Robin en riant. Bon, je
vais prparer un panier. Le jardinier vous
LES ENFANTS

101

aidera tout porter -jusqu' L'Intrpide. N'oubliez pas


vos pyjamas et vos brosses dents!
C'tait un vrai dmnagement. Mais Mme Robin les
autorisa laisser une partie de leurs affaires sur
L'Hirondelle.
Je crois que nous aurons souvent la permission de
passer la nuit l-bas; fit remarquer Bruno. J'espre que Bob
pourra venir aussi. Laurence, tu prends des biscuits pour
Flash?
Bien sr, rpondit Laurence.
N'oublie pas sa brosse dents et son pyjama,
dclara gravement Nathalie.
-Nigaude! s'cria Laurence. Flash, seras-tu content
de passer la nuit sur une pniche, je me le demande?
Ouah ! Ouah ! rpondit Flash en agitant
joyeusement la queue.
Il tait toujours content partout, pourvu qu'il ft avec
Laurence.
Le vendredi arriva enfin, ensoleill et chaud. Au grand
regret des enfants, Bob ne pouvait partir en mme temps
qu'eux.
Je ferai semblant de me coucher de bonne heure,
promit-il. J'espre tre libre vers neuf heures. Tu viendras
me chercher avec L'Intrpide, n'est-ce pas, Bruno?
Bien sr, rpondit Bruno. Je t'attendrai neuf
heures. Il fera dj nuit. Personne ne te verra.
Les trois enfants et Flash partirent au dbut de l'aprsmidi. Pierre, le jardinier, les accompagna, charg du panier
et des couvertures. Bruno,

102

Nathalie et Laurence avaient chacun une mallette. Ils


taient tous au comble de la joie. Coucher dans une
pniche, quel bonheur!
Le jardinier posa ce qu'il portait dans le petit bateau.
Voil, dit-il. Bonne chance f Dormez bien !
Merci, Pierre , rpondit Bruno.
Le jeune garon prit les rames et ils partirent. Il faisait
trs chaud. Lorsqu'ils arrivrent la pniche peinte en
blanc, Nathalie et Laurence montrent les premires sur le
pont. Bruno leur fit passer les paquets, puis amarra
L'Intrpide et rejoignit les filles.
Mettons les matelas au. soleil, ordonna-t-il. Nous
l'avons promis maman!
Baignons-nous avant, proposa Laurence. II fait si
chaud.
Non, les corves d'abord! dcida Bruno.
Dpchons-nous!
Bientt les matelas des quatre couchettes taient
dehors sur le pont. Aprs vint le bain. L'eau frache tait
dlicieuse. Les trois enfants s'en donnrent cur joie de
nager. Flash les suivait en aboyant. Quand ils furent
fatigus, ils remontrent sur le pont de l pniche et se
schrent au soleil.
Je vais devenir une vraie ngresse , constata
Laurence.
Au bout d'une demi-heure, il fallut s'installer et goter.
Les filles dballrent les provisions et les rangrent dans le
placard. Puis elles servirent le goter sur une petite table
rouge.

103

Nous avons de la limonade, dit Nathalie. Ce soir,


nous ferons du chocolat.
II faudra demander de l'eau la vieille gardienne,
dclara Bruno. J'espre qu'elle nous en donnera.
- Tu iras Bruno, rpliqua Nathalie. Elle t'a dj vu.
Prends la bouilloire.
Vers six heures, Bruno, charg de la bouilloire traversa
la pelouse en direction de la grande maison. De la fume
montait d'une chemine. Les nouveaux locataires s'taientils installs?
Il frappa la porte de service. Personne ne rpondit.
Aprs avoir frapp plus fort, il poussa la porte. La vieille
gardienne travaillait dans la cuisine. Elle sursauta en
voyant Bruno.

104

Vous m'avez fait peur! s'cria-t-elle. Que voulezvous?


- Me permettez-vous de prendre un peu d'eau?
demanda poliment Bruno.
Pourquoi? Vous pique-niquez par ici?
demanda la vieille femme. Je vous conseille de partir! Le
docteur Charpentier a lou la maison et ses locataires
sont dj l. Vous aurez des ennuis s'ils vous surprennent
dans la proprit !
- Nous sommes dans la vieille pniche sur la rivire,
expliqua Bruno.'
- La pniche dont vous m'avez parl l'autre jour?
rpta la gardienne. Je ne sais pas si on vous y
laissera.
-J'espre bien que si! s'cria Bruno. Puis-je
prendre de l'eau?
- Il y a un robinet dehors prs de la porte de la
cuisine, rpliqua la vieille femme. Ne venez plus me
faire peur!
Merci. Excusez-moi de vous avoir drange. Je
ne recommencerai pas. Je vais prendre l'eau qu'il me faut.

II sortit de la cuisine et trouva le robinet. Pendant qu'il


remplissait sa bouilloire, une voix d'homme s'leva dans la
cuisine.
Qui tait l?
- Un petit garon, rpondit la gardienne.
- Que voulait-il? reprit la voix. Je ne veux pas
d'enfant par ici. Nous tenons tre tranquilles.
- Il a dit qu'il tait sur la pniche au fond du jardin,
grommela la vieille. Demandez-lui vous-mme d'o il
vient. Je ne le connais pas.
105

- Une pniche au fond du jardin? rpta l'homme


surpris. Je ne le savais pas. Elle doit appartenir la
proprit. M. Charpentier a oubli de m'en parler. Elle me
sera utile quand je voudrai m'isoler pour travailler.
Bruno fut constern. Tous ses projets taient vaul'eau. Fallait-il intercder auprs du nouveau locataire?
Mais il avait sans doute quitt la cuisine, car le silence
rgnait.
Le docteur Charpentier nous a lou ta pniche!
pensa le jeune garon en emportant sa bouilloire pleine.
Cet homme ne peut pas nous chasser. J'espre que ce soir
au moins il nous laissera tranquilles.
Mais cet espoir fut du.

106

CHAPITRE XV
Une surprise dsagrable
retourna la pniche et raconta aux filles ce
qu'il avait entendu. Leur joie en fut gche. Ce serait
horrible d'tre chasss de la pniche juste au moment
o ils se prparaient y passer la nuit!
J'espre que ce locataire ne viendra pas ce soir
quand tu ne seras pas l, gmit Nathalie. Que lui dirionsnous?
- S'il vient, ce sera avant la nuit, dcrta Bruno. Je
serai ici. Ne vous tourmentez pas. Aprs tout,
BRUNO

107

puisque nous avons la permission du propritaire,


nous ne risquons rien!
Mais les enfants restaient inquiets. Ils se baignrent de
nouveau. Puis ils contemplrent le mange d'un martinpcheur bleu et vert qui, perch sur une branche, se
prcipitait de temps en temps dans l'eau pour revenir, un
goujon dans son bec.
Vers sept heures et demie, alors que les arbres jetaient
sur l'eau de longues ombres mauves, des voix lointaines se
firent entendre. Flash dressa l'oreille et gronda.
Je crois que quelqu'un vient! chuchota Nathalie
effraye.
Elle ne se trompait pas. Les voix s'approchrent. Deux
hommes parurent prs des saules qui cachaient la pniche.
Ils n'taient pas du tout sympathiques. De fait, ils
semblaient encore plus rbarbatifs que le Dragon. Les
enfants gardrent le silence.
Que faites-vous l-bas? interrogea l'un des
hommes.
Il avait des yeux bleus, des cheveux blonds. L'autre
tait plus petit et brun.
Nous passons la nuit sur cette pniche, expliqua
poliment Bruno.
- Il n'en est pas question! protesta le grand blond.
Vous allez filer tout de suite! Nous sommes
chez nous dans cette proprit et nous ne voulons pas
d'enfants ici.
- Non, protesta hardiment Bruno. Nous avons lou la
pniche!

108

C'tait vrai, mais le nouveau venu ne le crut pas. Il eut


un rire bref.
Combien payez-vous de loyer? demanda-t-il,
moqueur.
Personne ne rpondit.
Eh bien, parlez! s'cria l'homme. C'est un mensonge
puisque vous ne pouvez pas rpondre. Eh bien, prenez vos
affaires et soyez partis dans une demi-heure!
C'en tait trop pour Nathalie.
Nous avons pay le loyer pour deux ans! s'cria-telle avec indignation. Vous pouvez demander au
propritaire.
- Et combien payez-vous? rpta le grand blond d'un
ton sarcastique. Dix mille francs par mois?
Non. Nous avons donn deux tranches du gteau
d'anniversaire de Laurence au docteur Charpentier,
expliqua Nathalie. Il a dit que c'tait suffisant.
Les deux hommes eurent un rire bruyant.
Vous n'imaginez pas que nous allons gober cette
histoire? demanda le brun. Allez, allez, disparaissez!
Nathalie fondit en larmes. Flash gronda. Bruno devint
rouge de colre.
Tlphonez au docteur Charpentier, il vous dira qu'il
nous a donn la permission d'utiliser cette pniche, dclarat-il. Nous ne vous drangerons pas du tout. Nous n'irons
mme plus chercher de l'eau si cela vous gne.
- Vous ne mettrez pas les pieds dans notre
proprit, c'est certain! affirma le blond. Quant au
docteur Charpentier, il est en voyage.

109

-Eh bien, tlphonez maman! insista le pauvre


Bruno. Elle est au courant de tout. Son numro est le 5
Rochebourg.
C'est cela, plaignons-nous la mre de ces enfants, dit
le blond en se tournant vers l'autre, le plus tt nous serons
dbarrasss d'eux sera le mieux. Venez. Allons tlphoner.
Ils partirent. Les trois enfants taient consterns cl
irrits. Quel malheur! Le docteur Charpentier leur avait
permis de s'installer sur la pniche. Ses doux locataires
taient horribles! Ils avaient tout gch !
Je parie que maman dira que nous ne devons pas
revenir, gmit Bruno. Je le parie! Pourquoi le docteur
Charpentier est-il parti? Nous lui aurions tlphon, il
aurait tout arrang. Quel dommage qu'il n'ait pas parl de
nous ces hommes!
Pendant ce temps, les hommes tlphonaient. Ils
obtinrent aussitt le numro de Mme Robin. D'une voix
trs polie, le blond exposa sa requte.
Nous pensons qu'il doit y avoir une erreur, dit-il
Nous avons lou toute la proprit du docteur Charpentier
qui est, comme vous le savez probablement, maintenant en
voyage. Nous ne voulons pas d'enfants chez nous. Le
docteur nous a assurs que nous serions tout fait
tranquilles.
- Je comprends trs bien, rpondit Mme Robin. Il est
pourtant vrai que le docteur Charpentier a

110

permis aux enfants de s'installer sur la pniche. Mais


puisque cela vous contrarie, je leur interdirai d'y retourner.
Merci, madame. Vous tes bien aimable. Je sais
que c'est une dception pour vos enfants. Pour les
ddommager, nous sommes prts leur faire un cadeau.
- Non, non! protesta Mme Robin. Mais si vous leur
laissiez passer simplement cette nuit l-bas, ils seraient
contents. Ils ont emport toutes leurs affaires, voyez-vous.
Quel' crve-cur pour eux de rentrer tout de suite! Je suis
sre qu'ils ne feront aucun dgt.
- Bon. Nous leur permettrons de passer la nuit
bord, promit le grand blond. Merci, madame. Au
revoir.
II raccrocha et retourna aussitt la pniche. Flash
gronda pour avertir ses jeunes matres. Bruno, Nathalie et
Laurence s'attendaient tre expulss sur-le-champ. Le
locataire du docteur Charpentier les interpella.
J'ai eu votre mre au bout du fil. Elle est d'accord
avec moi : nous ne pouvons pas accepter votre prsence
ici. Mais vous pouvez rester exceptionnellement cette nuit
et partir demain matin pour ne plus revenir. Compris?
- Oui , rpondirent tristement les enfants. L'homme
tourna les talons. Les trois enfants le suivirent des yeux. Ils
le dtestaient.
II est encore plus mchant que l'oncle de Bob, fit
remarquer Nathalie. Et lui aussi a un drle d'accent.

111

- C'est srement un Amricain, dit Bruno. Mais il ne


connat sans doute pas Bob. Quel malheur d'tre chasss de
la pniche!
Je ne vois pas pourquoi nous ne reviendrions pas!
s'cria Laurence. Pourquoi abandonnerions-nous tous nos
droits? Je ne le veux pas! Nous reviendrons chaque fois
que nous en aurons envie. Quand cet homme ne sera pas
ici.
Tu as raison, approuva Nathalie. Aprs tout, le docteur
Charpentier nous a lou la pniche. Nous y sommes chez
nous!
- Je pourrais demander la permission d'emmener la
pniche plus loin sur la rivire, dclara pensivement
Bruno. A ct de notre petite le, par exemple. Comme
cela, nous ne gnerions plus les habitants de la maison.
- Bonne ide! s'cria Laurence. Il doit tre dj tard.
- Prparez le dner, les filles, ordonna Bruno en
regardant sa montre. Je vais chercher Bob. Dommage
que nous ayons de mauvaises nouvelles lui annoncer!
Bruno descendit dans L'Intrpide. Les filles entrrent
dans la cambuse, allumrent des bougies et firent
l'inventaire de leurs provisions.
Du jambon, des tomates, de la salade de pommes de
terre, du pain, du beurre, du fromage, des biscuits, des
prunes, des pches, numra Laurence. Un vrai festin!
J'espre que Bob et Bruno ne tarderont pas revenir. Je
suis contente que nous ayons Flash avec nous. Il sauterait
la gorge de ces hommes s'ils revenaient.

112

- Je vais allumer le feu pour faire du chocolat ,


annona Nathalie.
Toutes les deux prenaient trs au srieux leurs devoirs
de mnagres.
Au bout d'un moment, on entendit un appel dans
l'obscurit.
Oh! de L'Hirondelle ! Nous voici!
Nathalie alluma une lanterne pour clairer les
nouveaux venus. Les deux garons montrent sur le pont.
A la vue de la table prpare, ils poussrent des
exclamations de joie.
J'ai l'impression d'tre un vrai loup de mer qui va
faire le tour du monde! s'cria Bob.

113

CHAPITRE XVI
Bob a des ennuis
tait bien sur le pont autour de la table. Les
enfants avaient faim. Le jambon, la salade,
le
fromage disparurent comme par enchantement. Le
chocolat de Nathalie tait onctueux souhait.
Bob comment as-tu russi t'chapper sans que le
Dragon et M. Marston te voient? demanda Nathalie.
Raconte-nous!
Il n'y a rien raconter, rpliqua Bob. J'ai annonc que
j'avais sommeil, je suis mont dans ma chambre, j'ai mis le
traversin au milieu du
ON

114

lit, puis je suis sorti par la fentre du grenier comme


d'habitude. Et me voici. Je n'ai attendu que deux minutes
l'arrive de Bruno.
Leur repas termin, ils admirrent la lune qui se levait.
Elle jetait une clart argente sur la rivire. Un hibou
ululait au loin.
Qu'il fait bon! s'cria Laurence. Nous pourrons
rester l jusqu' minuit si nous le dsirons.
- Moi, j'ai sommeil, dclara Bruno en billant.
J'ai beaucoup ram, ne l'oubliez pas. Les tilles,
rangez tout. Puis nous nous coucherons.
Laurence et Nathalie dbarrassrent la table, lavrent
la vaisselle et disposrent les bols pour le petit djeuner.
Ensuite elles allumrent les bougies dans les petites
cabines et tirrent les rideaux des fentres. Flash sauta sur
la couchette de Laurence et s'y endormit.
Pousse-toi un peu, Flash! protesta Laurence en riant.
Tu ne me laisses pas de place!
Les couchettes taient troites, mais elles avaient le
charme de la nouveaut.
Bonne nuit! crirent les filles, et les garons
rpondirent : Bonne nuit, dormez bien!
- Ouah! Ouah!
ajouta Flash, maintenant
allong aux pieds de Laurence.
Tous s'endormirent immdiatement, l'exception de
Laurence. La petite fille couta pendant un moment le
clapotis de l'eau et les appels du hibou. Enfin elle ferma les
yeux son tour. Les quatre enfants ne se rveillrent que
lorsque le soleil pntra dans les cabines. Il tait presque
huit heures.

115

Bob! s'cria Bruno en regardant sa montre. Nous


devions nous rveiller six heures et il est presque huit.
On s'apercevra de ton absence.
- Srement, convint Bob. Nous djeunons huit
heures. Partons tout de suite. Quel ennui!
Uni no et Bob s'habillrent prcipitamment et
descendirent dans L'Intrpide.
Prparez le djeuner, je serai bientt de retour! cria
Bruno l'adresse des filles.
Bruno laissa Bob sur la berge ou il l'avait pris la veille
el retourna aussitt la pniche. Une bonne odeur de
chocolat l'accueillit et il s'aperut qu'il avait une faim de
loup.
Pauvre Bob! dit-il en mordant dans une tartine. Que
vont lui dire le Dragon et M. Marston?
Un cri rsonna sur la berge. Les deux hommes taient
l.
Partez maintenant, ordonna le blond. Et rappelezvous : ne revenez pas!
Bien dcids revenir, les enfants ne rpondirent pas.
Ils lavrent la vaisselle et nettoyrent tout. Puis ils
retournrent chez eux. Inquiets pour Bob, ils se
demandaient s'ils pourraient avoir de ses nouvelles.
Bruno grimpa dans le marronnier et, n'apercevant
personne, il redescendit.
Peux-tu grimper par la fentre du grenier sans qu'on
te voie? interrogea Laurence. Le pauvre Bob est peut-tre
enferm dans sa chambre.
- J'essaierai cet aprs-midi , promit Bruno.
Tous les trois entrrent dans la maison pour raconter

116

conter leur soire Mme Robin. Ils ne parlrent pas


de Bob, bien entendu.
Vous ne pourrez pas recommencer, dclara leur
mre. Les nouveaux locataires de la maison n'aiment pas
les enfants. C'tait d'ailleurs bizarre de la part du docteur
Charpentier de vous donner cette autorisation. Ne
retournez pas sur la pniche!
Ils ne rpondirent rien. Pour changer le sujet de la
conversation, ils dcrivirent Mme Robin le martinpcheur si habile attraper les poissons.
Aprs le djeuner, Bruno grimpa en haut du
marronnier. Mais il ne vit pas Bob. Il passa donc sous la
clture et pntra dans le jardin des Chardonnerets. O
tait Bob?
Il se rendit au garage. L'chelle se trouvait encore
contre le mur o Bob l'avait laisse. Bruno monta sur le
toit, puis grimpa sur le frne. Il glissa le long de la planche
et atteignit la fentre. La mansarde tait dserte.
Sur la pointe des pieds, le jeune garon s'avana vers
la porte. Son cur battait trs fort. Il avait peur d'tre
surpris par le Dragon ou par M. Marston. Il essaya de se
rappeler o tait la chambre de Bob. Il sortit sur le palier et
se pencha par-dessus la rampe. Il y avait trois portes
l'tage infrieur. Laquelle tait celle de Bob?
N'entendant aucun bruit, Bruno descendit l'escalier. Il
ouvrit une des portes et regarda l'intrieur. Personne. Il
referma et essaya la porte suivante. Elle tait ferme cl,
mais la cl tait

117

sur la serrure. Il frappa doucement. Il n'y eut pas de


rponse. Il frappa de nouveau.
Oui est l? demanda la voix de Bob.
Aussitt Bruno ouvrit et entra dans la pice. Il
renferma et jeta un regard autour de lui. Bob tait devant
un petit bureau, un livre devant lui. Il avait l'air trs
malheureux.
Bruno, chuchota-t-il, comment as-tu os venir ici?
Le Dragon peut arriver d'une minute l'autre!
- Il fallait absolument que je sache ce qui Tel
ail arriv.
- Le pire! rpondit Bob. Pour je ne sais quelle raison,
le Dragon est entr dans ma chambre de lionne heure ce
matin et elle a vu le traversin dans mon lit. Elle a
rveill M. Marston et tous deux m'ont cherch dans la
maison, puis dans le jardin. Ils ne savaient pas
comment j'avais pu sortir puisque tout tait ferm cl.
Us ignorent mon secret.
- Et quand tu es revenu?
- Eh bien, je suis mont au grenier et je suis descendu
dans ma chambre. En chemin, j'ai rencontr le Dragon.
Elle a eu l'air si tonne que je n'ai pas pu m'empcher de
rire. Elle m'a saisi comme si elle voulait tre sre que
j'tais vraiment l. Au fond, je crois qu'elle m'aime bien
- Lui as-tu dit o tu avais pass la nuit?
demanda Bruno.
- Bien sr que non! Elle croit que je me suis cach
dans la maison pour lui faire peur. Je suis puni. Je dois
rester enferm dans ma chambre

118

pendant deux jours. M. Marston m'a donn du travail.


On me rendra la libert aprs-demain. Mais je ne pourrai
plus m'vader la nuit. Je serai surveill de prs. Je ne serais
pas surpris qu'on m'enferme cl dans ma chambre chaque
soir!
Soudain les garons entendirent des pas sur le palier.
Quelqu'un venait!
Sous le lit! chuchota Bob. Vite!
Le Dragon poussa une exclamation en s'apercevant
que la porte n'tait plus ferme cl. Elle entra.
Bob, qui a ouvert la porte? Qui est venu?
- On a ouvert la porte? demanda Bob de son air le
plus innocent.
- Oui. Je l'avais ferme cl tout l'heure, ne
faites pas semblant de ne pas comprendre! s'cria le
Dragon
d'un
ton
irrit.
Quelqu'un
est venu!
Quelqu'un se cache ici!
Elle jeta un regard autour de la pice et poussa un cri
en montrant le bas du lit. Bob suivit la direction de son
doigt. Horrifi, il aperut un des souliers de Bruno.
Qui est l? demanda le Dragon. Sortez!

119

CHAPITRE XVII
Que d'motions !
BRUNO ne bougea pas. Il ne savait pas que
son pied dpassait du lit. Le Dragon se remit crier.
Sortez immdiatement! Je vais vous y obliger,
moi !
Elle saisit le pied de Bruno et le tira violemment.
Oh! C'est le garon de la maison voisine! s'exclamat-elle avec colre. Je vous avais interdit de revenir!

120

- Oui. Vous m'avez dit aussi qu'il n'y avait pas de


garon ici, riposta Bruno. C'tait un mensonge!
M. Marston arriva. C'tait un homme trs svre qui,
disait Bob, ne souriait jamais. Il foudroya Bruno du regard,
pendant que le Dragon lui donnait des explications.
Monsieur Marston, je vous ai parl moi-mme de
mon voisin, dclara Bob. Il sait que je me cache et il sait
pourquoi. Il ne le dira personne. C'est mon ami.
- Votre ami! rpta M. Marston d'une voix sche. Vous
tes un enfant indisciplin ! Vous savez trs bien que nous
avons l'ordre de dissimuler votre prsence et que personne
ne doit s'approcher de vous. Vous nous rendez la vie
difficile. Vous mritez d'tre svrement puni. Ce garon
aussi!
Bruno avait peur de M. Marston. Son ton tait si froid,
ses yeux si perants, ses lvres si minces!
Excusez-moi, monsieur, balbutia-t-il.
- Tenez-vous loin de cette maison et du jardin si vous
ne voulez pas que je me plaigne vos parents!
- Je vous en prie, ne me faites pas gronder! supplia
Bruno effray.
- Dites-moi comment vous tes entr chez
nous, ajouta M. Marston.
Bruno surprit un regard de Bob. Il ferma les lvres et
ne rpondit pas. M. Marston perdit patience. Il assena un
coup de poing sur le petit bureau.

121

M'entendez-vous? rugit-il. Rpondez ma


question!
Bruno eut peur d'tre oblig d'avouer son secret. Une
ide lui vint. Personne n'tait entre lui et la porte. Il pouvait
s'enfuir. Sans rflchir davantage, il excuta ce plan
improvis. Il se prcipita vers la porte, la fit claquer
derrire lui, monta toute allure l'escalier du grenier. M.
Marston resta clou sur place. Quand il fut un peu revenu
de sa surprise, il courut ouvrir la porte. Il ne savait pas si
Bruno tait mont ou descendu. Il appela le Dragon.
Montez au grenier pour voir s'il se cache l-haut,
moi je vais descendre. Si je l'attrape, il aura de mes
nouvelles!
M. Marston descendit quatre quatre et le Dragon
monta. Bob ne bougea pas; il esprait que Bruno aurait le
temps de disparatre.
Lorsque le Dragon eut visit les autres mansardes et
pntr dans la salle de jeux, Bruno tait dj presque en
bas de l'arbre. Miss Taylor n'eut pas l'ide de se pencher
la fentre. Elle imagina que le jeune garon tait descendu
et alla rejoindre le prcepteur.
Quelques instants plus tard, le tlphone sonna. M.
Marston rpondit. C'tait Bruno qui tlphonait des Htres.
Monsieur Marston? Ne prenez pas la peine de me
chercher, monsieur. Je suis chez moi. Je regrette de ne pas
pouvoir vous dire comment je suis entr et sorti. Je vous en
prie, ne soyez pas en colre contre Bob! Je garderai son
secret, je

122

vous le promets. Je n'ai parl de lui personne.


Furieux, M. Marston raccrocha le rcepteur et
annona la nouvelle au Dragon.
On entre dans cette maison comme dans un moulin!
Quelle engeance, ces enfants! Quant Bob, ne le quittez
pas des yeux l'avenir!
Tremblantes d'motion, les filles coutrent le rcit
des aventures de Bruno.
C'tait terriblement palpitant! conclut le jeune
garon.
- Un peu trop palpitant pour mon got! protesta
Nathalie. Bruno, j'ai oubli ma petite montre en argent
sur la pniche, sous l'oreiller de ma couchette. Je suis
bien ennuye! Je suis sre que cet homme horrible s'en
emparera!
- J'irai la chercher, promit Bruno. Je n'ai pas peur de
lui. Nous verrons a ce soir, car cet aprs-midi nous devons
sortir avec maman. Heureusement elle fait des courses
Rochebourg, sans cela je n'aurais pas pu tlphoner M.
Marston. Le Dragon et lui me cherchaient partout
pendant que, moi, j'tais ici!
C'tait triste de penser que le pauvre Bob tait
enferm. L'aprs-midi, ils sortirent en voiture avec leur
mre pour goter chez des amis qui habitaient une
dizaine de kilomtres. A leur retour, Bruno dcida, aprs
une hsitation, d'attendre au lendemain pour aller chercher
la montre de Nathalie.
Les locataires guettent peut-tre pour voir si nous
retournons l-bas, dit-il. Ce soir, restons tranquilles!

123

Le lendemain, vers cinq heures, les trois enfants


prirent le chemin de la rivire. Bruno monta dans
L'Intrpide et fit un signe d'adieu aux filles. Il rama en
pensant ses aventures de la veille.
Je dteste M. Marston! se dit-il. Mais pas le Dragon.
Je ne la crois pas mchante. O est donc celte pniche? Je
devrais m'en approcher!
II aperut au loin la maison solitaire, mais la pniche
tait invisible. Il cessa donc de ramer pour examiner les
alentours.
L'Hirondelle n'tait plus l!
Immobile dans son petit bateau, Bruno scruta l'espace
vide sous les saules. Rvait-il? La pniche tait l, la veille,
ils y avaient pass la nuit. Et maintenant elle avait disparu.
C'tait extraordinaire! Bruno n'y comprenait rien.

124

A-t-elle coul pic? se demanda-t-il. Non,


c'est impossible!
Tout de mme, il s'approcha de l'endroit o la pniche
avait t amarre et se pencha sur l'eau claire. Mais aucune
pave ne gisait au fond de la rivire.
C'est vraiment bizarre! se dit Bruno. Qu'est-il donc
arriv notre Hirondelle ?
Il dcida de percer le mystre. Le grand blond et le
petit brun l'avaient emmene ailleurs. Mais o? Et
pourquoi? Le jeune garon se remit ramer.
Il n'eut pas aller trs loin. La rivire formait une
petite anse presque invisible tant les saules taient pais
cet endroit. La peinture blanche de la pniche brillait
vaguement travers ce rideau de feuillage.
Us l'ont ancre l pour que nous ne la trouvions pas,
je suppose, se dit Bruno. Eh bien, ils se trompent! Je l'ai
trouve!
De fait, elle tait si bien dissimule sous les branches
que, si Bruno ne l'avait pas cherche, il serait pass prs
d'elle sans la voir.
Le jeune garon resta un moment aux aguets.
N'entendant rien, il monta sur le pont et entra dans la
cabine o Nathalie avait couch la veille II glissa sa main
sous l'oreiller et sentit la petite montre d'argent. Il la mit
dans sa poche.
Nathalie sera contente, pensa-t-il. Je n'ai plus qu'
rejoindre les filles.
Il redescendit dans L'Intrpide et se mit ramer. Il
tait trs intrigu.

125

Les deux hommes n'avaient pas pris la peine de cacher


la pniche uniquement pour empcher les enfants d'y
entrer. Cependant quelle autre raison pouvaient-ils avoir?
Quel dommage que le docteur Charpentier ft en voyage !
Bruno raconta son aventure Nathalie et Laurence.
Heureusement que tu as retrouv la pniche, Bruno!
s'cria Nathalie. Je suis bien contente d'avoir ma montre!
Bob serait trs tonn d'apprendre que la pniche a t
dplace.
- J'irai le voir cette nuit vers minuit, annona Bruno.
Tout le monde dormira. Ce sera une surprise pour Bob!
Mais la surprise fut pour Bruno!

126

CHAPITRE XVIII
Bruno fait une dcouverte
CE SOIR-LA,

Bruno mit son rveil minuit et le cacha


sous son oreiller. Quand la sonnerie le rveilla, il avait si
sommeil qu'il hsita se lever. Mais un bruit de moteur
l'alerta.
Il sauta du lit. Une voiture s'arrtait devant le portail
des Chardonnerets. Bruno voyait ses phares. Quelle heure
indue pour des visiteurs!
M. Marston revient peut-tre de Rochebourg, pensa
le jeune garon. Puisque je suis rveill, j'irai l-bas aprs
tout. Je ferai attention de ne pas me heurter au Dragon ou
au prcepteur.

127

II enfila un short et un pull-over, se chaussa de


sandales et glissa le long du poirier.
Quelques minutes plus tard, il arrivait au garage.
L'chelle y tait encore! Parfait! Il monta, atteignit les
branches du frne, suivit la planche jusqu'au rebord de la
fentre et fut dans la mansarde. L'oreille tendue, il ouvrit la
porte.
L'obscurit rgnait sur le palier. Toutes let portes
taient fermes. Pas un bruit dans la maison. Aucun signe
de visiteurs ou de M. Marston. Tout le monde, semblait-il,
tait couch. Mais la prudence s'imposait.
Sur la pointe des pieds, Bruno descendit jusqu palier
o se trouvait la chambre de Bob. Il tourna le bouton. A sa
grande joie, la porte n'tait pas ferme cl. Il ouvrit. . La
chambre avait cependant un aspect un peu diffrent,
remarqua Bruno intrigu. Le clair rie lune entrait flots par
la fentre et le jeune garon vit tout de suite ce qui avait
chang. Il y avait deux lits au lieu d'un et chaque lit tait
occup! L'un par Bob, l'autre par le Dragon ! Bruno eut
froid dans le dos. Par bonheur, Miss Taylor dormait
profondment
Ils ont dcid de surveiller Bob nuit et jour, pensa
Bruno. Je n'ose pas rveiller Bob, le Dragon risquerait de
m'entendre!
A pas de loup, il sortit de la chambre et referma la
porte. Il poussa un soupir de soulagement en se trouvant
dans l'obscurit. Mais un son le fit tressaillir. Une voix qui
montait du bas de l'escalier. Elle avait un accent amricain.
Pourtant ce n'tait pas M. Marston qui parlait.

128

Bruno resta immobile. Fallait-il retourner la


mansarde? Il ne savait pas qui venait, car une courbe de
l'escalier cachait .les deux personnes qui montaient. Mais
elles entrrent dans une petite pice du premier tage.
Drle d'heure pour faire une visite! pensa Bruno
rassur. J'espre que M. Marston n'enverra pas Bob
ailleurs, maintenant que je connais son secret. Ce serait
trop malheureux!
II descendit plusieurs marches, dans l'espoir
d'apprendre quelque chose d'intressant. Et - ce qu'il
entendit lui fit dresser les cheveux sur, la tte.
c Vous toucherez cinq mille dollars ds que le garon
sera dans nos mains, disait la voix l'accent amricain. Pas
davantage. C'est prendre ou laisser !
Bruno resta clou sur place. Que signifiaient ces
paroles? Pourquoi M. Marston recevrait-il cinq mille
dollars? Etait-ce de Bob qu'il s'agissait? Dans ce cas, M.
Marston tait un tratre. Il se faisait payer par les ennemis
de Bob. Peut-tre en ce moment tait-il avec l'oncle Paul?
Demain soir je vous le livrerai, rpliqua la voix de
M. Marston. Ayez l'argent en espces. Vous ne pouvez pas
le prendre cette nuit. Sa gouvernante a insist pour dormir
dans sa chambre. Avez-vous un endroit sr o le cacher?
Sa disparition fera beaucoup de bruit. Il faudra que
j'avertisse la gendarmerie et que je mente!
Nous avons une cachette parfaite, reprit la premire
voix.

129

Personne ne pensera l'y chercher. Soyez prt demain,


la tombe de la nuit. Amenez-le en voiture l'endroit
convenu et je me chargerai de lui. Si vous tes habile,
personne ne se doutera du rle que vous avez jou dans
l'affaire.
O le conduirez-vous? demanda M. Marston,
Vous le saurez en temps voulu, rpondit
l'autre. Maintenant je pars. A demain. Au revoir.
La porte s'ouvrit. Bruno se hta de remonter quelques
marches. Il aurait voulu voir le compagnon du prcepteur;
Certainement c'tait l'homme qui l'avait interrog dans la
confiserie. L'oncle Paul! Il avait dcouvert le refuge de
Bob!
Des pas descendirent l'escalier. La porte d'entre
s'ouvrit. Une portire claqua. Le moteur se mit en marche
et la voiture dmarra. M. Marston revint seul. Bruno monta
dans le grenier; il glissa le long de l'arbre et fut de retour
dans son jardin en un temps record. Il tremblait. La
situation tait grave. Il se demandait ce qu'il devait faire.
De faon pu d'autre, il fallait prvenir Bob. C'tait
certain. Et Mme Robin? Non... elle ne croirait pas une
histoire si extravagante et irait peut-tre interroger M.
Marston. Le Dragon? Non... qui sait si elle n'tait pas la
complice de l'oncle Paul ? Pauvre Bob ! Quel danger il
courait !
Bruno entra dans la chambre des filles et leur raconta
toute l'histoire. Nathalie fondt en larmes.
Avertissons maman! sanglota-t-elle. Je ne

130

veux pas que Bob soit enlev par son mchant


oncle! Allons rveiller maman!
- Non, trancha Bruno. J'ai une bien meilleure ide.
Nous allons nous-mmes enlever Bob et le cacher! Nous le
garderons l'abri jusqu' ce que nous ayons trouv le
moyen de djouer les plans de ses ennemis.
- Mais o le cacher? Ici, dans la maison?
demanda Laurence. Ta maman s'en apercevrait.
- Bien sr que non, pas ici! rpliqua Bruno. Dans la
pniche! - Dans la pniche! rptrent les filles. Mais
oui, quelle bonne ide!
- Personne ne pensera aller l'y chercher,
reprit Bruno. Nous serons les seuls savoir. Nous lui
porterons de quoi manger chaque jour.
- Entendu! approuva Laurence. Bob ne risquera
rien l-bas. Quand remmnerons-nous?
- Le plus tt possible, rpondit Bruno. Ds demain. Il
faut faire vite, M. Marston doit le livrer le soir. Quel
homme horrible!
- Il m'a toujours t antipathique, dclara
Laurence.
- A moi aussi, renchrit Nathalie. C'est un
malhonnte homme!
Dormez maintenant! ordonna Bruno. Nous aurons
du travail demain!
Ils eurent de la peine trouver le sommeil. A leur
rveil, ils crurent avoir fait un mauvais rve. Bruno monta
dans le marronnier pour inspecter le jardin des
Chardonnerets. Bob tait sur la pelouse, mais avec le
Dragon et M. Marston.

131

Bob tourna la tte vers le marronnier.

132

Bob tourna la tte vers le marronnier. Bruno agita une


branche et Bob rpondit par un geste. Il prit une balle et se
mit jouer. Bruno redescendit.
Bob m'a vu, annona-t-il. Je vais lui envoyer un
billet. Pendant que je l'cris, les filles, cher-i-liez la vieille
balle perce.
Le message fut lanc dans le jardin voisin. Ni le
Dragon ni M. Marston ne remarqurent la seconde balle
qui roulait sur la pelouse. Bob la ramassa et courut derrire
le kiosque. Il lut le bref billet.
Bob, tu es en danger! Viens chez nous ds que lu le
pourras, nous t'attendrons!
Bol cacha le message dans sa poche. Il lana trs
haut la balle qui retomba dans les buissons. Bob se dirigea
vers elle.
Ne vous loignez pas, Bob! dit svrement M.
Marston.
- Je vais simplement chercher ma balle, monsieur ,
rpondit Bob en pntrant dans les buissons.
Il courut jusqu' l'endroit de la clture o il savait
trouver ses amis. En quelques mots, Bruno lui raconta
comment il avait dcouvert que M. Marston tait un tratre
prt livrer son lve ;'i l'oncle Paul.
Nous te cacherons dans la pniche, chuchota le
jeune garon. Peux-tu venir tout de suite? Oh! M. Marston
t'appelle! Enfuis-toi par notre jardin

133

ds que tu en auras l'occasion et embarque-toi dans


L'Intrpide. Nous te rejoindrons avec des provisions,
Boulevers, Bob retourna auprs de M. Marston en
cherchant n moyen de s'chapper le plus tt possible.
Heureusement que nous avons une bonne cachette)
pensa-t-il. Dans la pniche, je serai en sret !

134

CHAPITRE XIX
L'vasion de Bob
trouva M. Marston rouge de fureur.
avais dfendu de vous loigner! cria-t-il et,
premire fois, il lui donna une gifle
Le Dragon se rebella aussitt. Ne battez
enfant! Vous n'en avez pas le droit!
Taisez-vous! grommela M. Marston. Il
apprendre obir !
Je rpte que vous ne devez pas le frapper!
BOB

Je vous
pour la
pas cet
faut lui

135

reprit le Dragon d'un ton obstin. D n'a pas nue vie


bien gaie, le pauvre garon!
Bob la remercia au fond de son cur et ramassa le
tricot qu'elle avait laiss tomber.
M. Marston s'loigna en grommelant.
Ne le mettez pas en colre! chuchota le Dragon. Il
est de mauvaise humeur aujourd'hui. .
Bob s'assit prs de Miss Taylor et fit semblant de lire.
Il pensait aux rvlations de Bruno et se demandait
comment il pourrait s'chapper. L'ide d'tre le prisonnierde son oncle Paul le remplissait d'horreur. Si son pre
n'tait pas mort, mais il n'avait que son vieux grand-pre
qui l'avait confi la garde du Dragon et de M. Marston.
Une fois ou deux, il essaya de s'vader. Avant le
djeuner, il entra dans la cuisine dans l'espoir de se glisser
dans la buanderie. Mais M. Marston l'avait suivi.
Que faites-vous ici? demanda-t-il. Je vous ai dit
d'aller vous laver les mains et non de dranger la
cuisinire. Obissez tout de suite!
Bob se lava les mains et prit sa place table. S'il
obtenait la permission de jouer dans la mansarde aprs le
repas, il s'esquiverait par le toit du garage.
Pourrais-je m'amuser avec mon train lectrique dans
la mansarde cet aprs-midi? demanda-t-il.
Non, vous travaillerez avec moi dans le kiosque ,
rpondit son prcepteur, bien dcid le garder sous ses
yeux toute la journe.
Le pauvre Bob fut donc oblig de s'asseoir dans

136

le kiosque pour y faire une version latine, M. Marston


ne le lcha mme pas l'heure du goter. Le jeune garon
commenait dsesprer.
Puis-je faire le tour du jardin, monsieur? interrogeat-il enfin.
Oui , rpondit M. Marston.
Bob se leva gaiement. Le moment tait venu. Mais M.
Marston se leva aussi.
Je vous accompagne , dclara-t-il.
Et il ne le lcha pas d'une semelle.
Vous n'avez pas besoin de coucher dans la chambre
de Bob cette nuit, Miss Taylor, annona M. Marston au
Dragon l'heure du dner. La pice est trop petite pour
deux personnes.
Jaime mieux rester avec lui, protesta le Dragon.
J'ai fait enlever votre lit, dit M. Marston. Je
l'aiderai moi-mme se coucher, puis je fermerai la porte
cl. Il ne risquera rien.
Le Dragon s'enferma dans un silence dsapprobateur.
Bob avait perdu tout espoir. Comment pourrait-il
s'chapper si M. Marston l'enfermait dans sa chambre?
Impossible de sauter par la fentre, il se casserait le cou!
Que vais-je faire? pensa le jeune garon.
Rien, puisque son prcepteur ne le quitterait pas des
yeux. Il prit un livre et essaya de dresser des plans.
Vous vous coucherez de bonne heure ce soir, Bob,
dclara M. Marston. Vous avez Pair fatigu. Montez tout de
suite.

137

Je ne suis pas fatigu, protesta Bob. Il n'est que


huit heures et quart.
M. Marston lui prit le bras et l'entrana. Bob se trouva
donc dans sa chambre et fut oblig de se dshabiller.
Couchez-vous! ordonna M. Marston.
Le pauvre Bob se coucha. M. Marston lui dit bonsoir,
sortit, ferma la porte et mit la cl dans sa poche. Personne
ne pourrait entrer.
Bob se leva et se rhabilla. Il enfila son pyjama sur ses
vtements au cas o M. Marston reviendrait l'improviste.
Il avait dcid de s'enfuir quand son prcepteur viendrait le
chercher.

138

II dira que mon oncle a dcouvert mon refuge et


qu'il faut que je parte, pensa le jeune garon. Je me
sauverai ds que la porte sera ouverte. Je vais enlever
l'ampoule de ma lampe. Dans l'obscurit, il me sera plus
facile de m'chapper.
II enleva l'ampoule. Puis il s'assit sur une chaise
derrire la porte et attendit.
Vers neuf heures, des pas rsonnrent dans l'escalier.
Bob se leva, le cur battant. C'tait maintenant ou jamais!
M. Marston introduisit la cl dans la serrure et ouvrit.
Il tendit la main pour tourner le commutateur. Pas de
lumire!
Le prcepteur poussa une exclamation d'impatience et
entra dans la chambre pour allumer la lampe de chevet.
Bob en profita; en une seconde il avait franchi la porte et
atteint l'escalier qui conduisait au grenier. M. Marston
l'entendit et le vit sortir, car le palier tait clair. Avec un
cri, il courut aprs le jeune garon.
Bob ne pouvait s'chapper avec M. Marston derrire
lui. Il n'aurait mme pas le temps de glisser le long de la
planche pour arriver au Irne. Il devait se dissimuler
pendant quelques minutes et choisir le moment propice
pour enjamber la fentre. Prompt comme l'clair, il monta
sur une chaise et, d'un bond rapide, il fut en haut d'un
grand placard sur lequel il s'allongea plat ventre.
M. Marston se prcipita dans l'escalier. Il passa devant
le placard et entra dans la salle de jeux. Personne n'tait l.
Sa fureur augmenta.
Bob, je vous donnerai une bonne punition pour vous
conduire de cette faon! Qu'est-ce que

139

cela veut dire? Pourquoi vous cachez-vous? Venez


tout de suite!
Allong sur le placard, Bob se garda de rpondre. M.
Marston continua parler d'une voix de plus en plus irrite.
Puis un bruit de moteur se fit entendre. Bob devina que son
oncle Paul venait voir pourquoi M. Marston n'tait pas au
rendez-vous. Son cur battait se rompre.
M. Marston entendit la voiture lui aussi. Il n'osa pas
descendre, de peur que Bob n'en profitt pour s'enfuir. Il
appela le Dragon.
Miss Taylor, ouvrez la porte et faites monter mon
visiteur, s'il vous plat!
Une minute ou deux plus tard, le nouveau venu le
rejoignait.
Qu'y a-t-il? demanda celui-ci voix basse. O est le
garon?
- Il a quitt la chambre et s'est cach je ne sais o,
rpondit M. Marston furieux. Attendez que je l'attrape! Je
lui donnerai une punition dont il gardera longtemps le
souvenir!
Bob resta immobile sur le placard, certain d'tre
dcouvert tt ou tard. Puis une ide lui vint. Il avait une
balle dans sa poche. S'il la jetait dans la pice en face de
lui, le bruit attirerait les deux hommes et il profiterait de ce
bref rpit pour courir la salle de jeux.
Sans plus attendre, il prit la balle et la jeta de toutes
ses forces dans le cabinet de dbarras en face du placard.
Elle retomba avec un bruit sourd. Les deux hommes
s'lancrent dans la petite pice et se htrent de fermer la
porte

140

pour que Bob ne pt s'chapper s'il tait l.


C'tait exactement ce que Bob esprait! Il sauta
terre, courut la salle de jeux et, une fois lintrieur, eut
soin de fermer la porte cl.. Il tait sauv!
Au premier coup d'il, M. Marston et son
Compagnon constatrent que le cabinet de dbarras tait
vide. Ils sortirent juste temps pour voir la porte de la salle
de jeux se refermer et entendre le grincement de la cl. Ils
frapprent coups redoubls.
Ouvrez tout de suite! cria M. Marston.
Bob courut la fentre. M. Marston donna un coup
d'paule la porte. Dans quelques secondes, elle serait
enfonce. Dj elle s'branlait. Bob glissa le long
de la planche, tremblant de tous ses membres.
II faut que je russisse! pensait-il. Je ne veux pas
tomber dans les mains de mon oncle Paul!

141

CHAPITRE XX
Une nuit mouvemente
de la salle de jeux cda avec grand fracas
sous le poids des deux hommes. Bob entendit le vacarme
pendant qu'il glissait le long du frne. Dans son motion
il faillit tomber, mais il put se raccrocher une branche.
M. Marston avait couru la fentre. Il aperut la
planche attache au frne.
Regardez-moi a! cria-t-il. C'est ainsi que le
garnement s'chappait de la maison chaque fois qu'il en
avait envie et que le jeune voisin entrait !
LA PORTE

142

Descendons vite, nous le rattraperons sans peine!


Les deux hommes dvalrent l'escalier, mais Bob
tait dj en bas et s'enfonait dans les buissons. M.
Marston, qui avait une lampe lectrique, le vit et s'lana
sa suite.
Toujours poursuivi, Bob gagna le fond du parc et se
dirigea vers le passage sous la clture. Il tait presque
dans le jardin des Htres quand les deux hommes
arrivrent. A la lueur de sa lampe lectrique, M. Marston
dcouvrit le trou. Il manqua s'trangler de rage.
a alors! cria-t-il. Les petits vauriens! C'est
comme cela qu'ils entraient et sortaient! Et le chien aussi!
Bob, comment osez-vous vous conduire ainsi? Revenez
immdiatement!
Mais Bob se garda bien d'obir. Il s'enfuit dans
lobscurit. Ni M. Marston ni son compagnon ne
pouvaient le suivre. Le trou n'tait assez grand que pour
des enfants.
Bob hsita. Se rendrait-il directement L'Intrpide ?
Il dcida d'aller d'abord la maison. Bruno n'tait peuttre pas encore couch. De la lumire brillait dans sa
chambre.
Une grle de petits cailloux amena Bruno la l'en
tre. Aussitt il descendit le long du poirier et rejoignit
Bob.
Nous tions inquiets et prts tout rvler
maman, dclara-t-il. Les provisions sont dans le bal eau.
Viens vite! Je vais te conduire la pniche. Pendant que
je ramerai, tu me raconteras ce qui s'est pass. Partons
tout de suite!

143

En quelques minutes ils furent la rivire. Il y avait


dans le bateau un panier de provisions et des bouteilles de
limonade. Les garons montrent et Bruno prit les rames.
Bob raconta les vnements de la soire. Bruno
l'couta avec motion. Bob s'tait vraiment chapp juste
temps!
Tu as t trs malin! approuva Bruno. Quelle bonne
ide de jeter la balle dans le cabinet de dbarras! M.
Marston et l'autre homme ont d tre furieux de-te voir
passer sous la clture sans pouvoir te suivre!
Bruno arriva la petite anse et, avec sa lampe
lectrique, il montra la pniche Bob.
Elle est bien cache! s'cria celui-ci. Personne ne
m'y trouvera!
Ils grimprent sur le pont de L'Hirondelle, puis
entrrent dans une petite cabine.
Quelqu'un tait venu! Quelqu'un avait prpar une des
couchettes! Quelqu'un avait mis des provisions et de l'eau
sur la petite commode! Quelle surprise !
Un des locataires de la maison l-bas a fait une
tourne d'inspection, je suppose, murmura Bruno intrigu.
Heureusement, il n'est pas rest! Ouvre une fentre, veuxtu, Bob? Il fait trs chaud.
Bob voulut suivre ce conseil, mais la fentre rsista. A
la clart de la lampe lectrique, il constata qu'elle avait t
cloue.
C'est bizarre! fit-il remarquer. Pourquoi s'enfermer
ainsi par une telle chaleur?

144

Il faut que je m'en aille, Bob, dclara Bruno.


J'espre que tu ne t'ennuieras pas trop. Personne ne viendra
cette nuit, c'est certain. Si tu entends quelqu'un, quitte la
pniche et cache-toi sous un saule. Les feuillages sont trs
pais.
- Entendu! promit Bob. Merci de ton aide, Bruno.
Reviens demain et nous prendrons une dcision. En tout
cas, je ne suis pas dans les griffes de M. Marston, c'est
l'essentiel!
Bruno redescendit dans son petit bateau. Il cria
bonsoir et s'loigna. Bob se sentit bien seul quand le bruit
des rames se fut perdu au loin.
Tout habill, il se jeta sur la couchette et s'aperut qu'il
portait encore son pyjama sur ses vtements.
J'aurai trop chaud! pensa-t-il en l'enlevant.
Puis il se coucha de nouveau, fatigu aprs tant
d'motions. Il ferma les yeux et s'endormit bientt. La
pniche se balanait doucement. L'eau clapotait. Une poule
d'eau poussa quelques cris, mais Bob n'entendait rien.
Bruno ramait de toutes ses forces, press de mettre
Nathalie et Laurence au courant. Il amarra L'Intrpide et se
hta de retourner chez lui.
Il venait de franchir le portail quand un bruit l'alerta. Il
s'aplatit contre un arbre. Le rayon d'une lampe lectrique se
promenait de tous cts. Il devina que M. Marston et
l'oncle Paul s'taient introduits dans le jardin des Htres
pour y chercher Bob.
Le jeune garon rit sous cape. Bob tait loin, en
sret. Il avait triomph de ses ennemis. Ceux-ci,

145

ne pourraient plus s'emparer de lui, c'tait certain.


Bruno resta derrire l'arbre. Il se demandait ce que feraient
les deux hommes lorsquils auraient constat que Bob tait
introuvable. Pour lui, il dcida de tout avouer sa mre, le
lendemain matin de bonne heure.
Soudain Bruno sentit quelque chose de froid contre sa
jambe nue et il sursauta. Puis il poussa un soupir de
soulagement. Ce n'tait que Flash qui lui faisait fte sans
aboyer.
Eh bien, il tait temps de rentrer se coucher! Bruno
avait sommeil. Il se dirigea donc vers la maison. Mais
Flash ne marchait pas avec tant de prudence que lui et un
rameau craqua sous ses pattes.
Aussitt les deux hommes s'interpellrent.
Qu'est-ce que c'est? Est-ce Bob? Vite! L-bas!
Bruno se cacha derrire un autre arbre. Flash
dcouvrit un terrier de lapin et y enfona son nez. Puis il se
mit gratter la terre avec ses pattes de devant. Des cailloux
volrent en l'air et retombrent grand bruit.
Les deux hommes arrivrent au pas de course. Une
petite averse de pierres et de terre s'abattit sur eux. Bruno
rit tout bas. Bon vieux Flash ! Il s'esquiva et se dpcha de
retourner la maison. Flash couvrirait sa retraite.
Ce n'est qu'un chien ! dit M. Marston. Cet horrible
chien! Il est toujours dans mes jambes. Venez! Nous ne
trouverons plus Bob. Il est cach, mais il ne sera pas si
heureux demain matin,

146

aprs une nuit la belle toile et pas de petit djeuner!


Il reviendra l'oreille basse. Il me le paiera!
- A moi aussi! affirma l'autre d'une voix
farouche.
Ils retournrent aux Chardonnerets. Pench sa
fentre, Bruno entendit claquer la porte d'entre.
Les filles, qui taient trop inquites pour dormir,
vinrent aux nouvelles.
Tout va bien, assura Bruno. Bob l'a chapp belle,
mais il est en scurit dans la pniche. En revenant, j'ai
failli me heurter M. Marston et l'oncle Paul qui
cherchaient Bob!
- Que s'est-il pass? demanda Laurence, Bruno
raconta la fuite mouvemente de Bob.
Les deux filles coutaient, les yeux carquills. Un
vrai roman d'aventures!
Demain nous parlerons maman, dclara Bruno. J'ai
sommeil. Bonsoir!
Que d'vnements le lendemain!

147

CHAPITRE XXI
Quelle concidence !
matin, le Dragon s'tonna de ne pas
voir Bob la table du petit djeuner. Elle commena
manger et garda le silence pendant quelques minutes,
croyant que le jeune garon allait arriver. Puis elle
s'adressa M. Marston qui lisait le journal.
Pourquoi Bob ne descend-il pas? demanda-t-elle.
- Il djeune dans son lit , rpondit M. Marston.
LE LENDEMAIN

148

C'tait un mensonge, bien entendu. Bob tait sur la


pniche.
Pourquoi? Est-il malade? interrogea le Dragon.
- Non, rpliqua M. Marston.
- Je vais le voir, dclara le Dragon en se
levant.
- Asseyez-vous! ordonna M. Marston qui, de
nouveau, perdait patience. C'est moi qui suis charg
de ce garon!
- Son grand-pre me l'a confi moi aussi!
protesta le Dragon.
- Vous n'tes cense vous occuper que de ses
vtements, de sa nourriture, de sa sant, reprit M.
Marston. Si vous bravez ma volont, je vous congdierai!
Le Dragon se leva et, sans laisser M. Marston le
temps de faire un geste, elle quitta la salle manger et
monta l'escalier. Elle arriva la porte de Bob qu'elle trouva
ferme cl. La cl ntait pas dans la serrure. Le Dragon
frona les sourcils. Cela ne lui plaisait pas du tout.
Elle frappa la porte.
Bob, avez-vous djeun? Comment allez-vous?
Elle ne reut pas de rponse... et pour cause! le
Dragon frappa de nouveau. Comme elle n'entendait rien,
son inquitude augmenta.
Bob, tes-vous l? Rpondez-moi!
Mais le silence continua rgner. Le Dragon
descendit et s'attaqua M. Marston.
Je ne crois pas que Bob soit dans sa chambre,

149

il ne rpond pas quand je l'appelle! J'exige que vous


ouvriez cette porte, monsieur Marston! Si voua refusez, je
tlphonerai la gendarmerie!
M. Marston tait lui-mme inquiet, non pas pour Bob,
mais pour les cinq mille dollars qu'il devait recevoir! Si te
jeune garon ne revenait pas, il perdrait l'argent. Selon
toute apparence, Bob s'tait vad. Pourquoi? M. Marston
ne pouvait le deviner. Il ne savait pas que Bob avait t
averti. Le Dragon donna un coup de poing sur la table.
Monsieur Marston, m'entendez-vous? Si vous
n'ouvrez pas tout de suite la porte de Bob, je tlphone la
gendarmerie!
Il n'y avait qu' s'incliner. Le Dragon excuterait sa
menace et M. Marston aurait des ennuis. Il ouvrirait donc
la porte et feindrait d'tre trs tonn par l'absence de son
lve. Il essaierait de persuader le Dragon que Bob s'offrait
une petite escapade et serait bientt de retour.
Il se leva de table, prit la cl dans sa poche et monta
avec le Dragon.
II boude probablement, il ne veut pas rpondre ,
dclara-t-il en introduisant la cl dans la serrure.
Il ouvrit la porte. Miss Taylor poussa un cri.
II n'est pas ici! Son lit est vide! Qu'est-il arriv
Bob? Monsieur Marston, le savez-vous?
M. Marston s'efforait de paratre aussi tonn que le
Dragon. Il ouvrit de grands yeux et regarda tout autour de
la chambre, comme s'il pensait que Bob tait cach derrire
la porte ou dans un tiroir.

150

O peut-il bien tre? s'exclama-t-il.


Monsieur Marston, Bob a-t-il t enlev de
nouveau? demanda Miss Taylor qui tait devenue toute
ple. Comment a-t-il pu disparatre de cette pice alors que
la porte tait ferme cl?
Ne vous tracassez pas, Miss Taylor! rpondit M.
Marston. Attendons un moment. Il a pu se sauver avant que
je ferme et il se cache... Vous savez comme il est espigle!

Le Dragon regarda M. Marston. Ses explications la


laissaient incrdule.
Et ces alles et venues et ces cris que j'ai entendus la
nuit dernire? demanda-t-elle brusquement. Aprs l'arrive
de cet homme blond !
- Des alles et venues et des cris? demanda M.
Marston de sa voix la plus innocente. Je ne sais pas.
151

Vous avez d vous tromper. Terminons notre djeuner.


Bob reviendra avant que nous ayons fini.
Sinon je tlphone la gendarmerie! dit le
Dragon, les larmes aux yeux car elle s'tait attache Bob.
Ils s'assirent et terminrent leur djeuner. M. Marston,
furieux de l'intervention de Miss Taylor, dressait
rapidement des plans. Il ne pouvait pas l'empcher de
tlphoner la gendarmerie? Eh bien, il ferait semblant
d'tre aussi boulevers et aussi intrigu qu'elle. Personne
ne pouvait le souponner d'avoir enlev le jeune garon!
-Les gendarmes dcouvriront bientt Bob, quelle que
soit sa cachette, pensa-t-il. On le ramnera. Ce sera
l'occasion de le livrer son oncle. Ainsi j'obtiendrai ma
rcompense. Oui, je vais permettre Miss Taylor de
tlphoner la gendarmerie. Si je l'en dissuadais, elle
trouverait cela louche!
Lorsque le Dragon alla au tlphone, M. Marston ne
protesta donc pas. Il parla lui-mme au brigadier et
expliqua que Bob avait t enlev .deux fois dj.
Mais cette fois je suis sr que ce n'est pas le cas,
conclut-il. Je suis certain qu'il s'est enfui pour nous faire
une farce. Si vous le rameniez, ce serait un grand
soulagement!
Le brigadier arriva une demi-heure plus tard pour
questionner le Dragon et M. Marston. Il convint avec le
prcepteur que Bob faisait une escapade.
Les garons sont tous les mmes, dclara-t-il. Fiezvous moi. Je vous avertirai ds que nous aurons des
nouvelles. D'ailleurs il reviendra sans doute de lui-mme
ds qu'il aura faim.

152

C'est probable! approuva M. Marston.


Le prcepteur aurait bien voulu interroger Bruno. Il
tait sr que le jeune voisin tait plus ou moins le complice
de Bob. Le passage sous la clture avait srement servi trs
souvent. Quand le brigadier fut parti, le tlphone sonna.
M. Marston alla rpondre. La voix de l'oncle Paul rsonna
l'autre bout du fil.
Pas de nouvelles?
Aucune, rpondit M. Marston, sinon que Miss
Taylor a averti la gendarmerie. Si l'on trouve le garon,
on nous le ramnera et vous pourrez venir le
chercher.
Non, rpliqua la voix. Je ne veux pas risquer d'tre
surpris en venant chez vous. Je vous montrerai la cachette
que j'ai prpare pour lui. Vous l'y conduirez vous-mme.
Venez me retrouver au Caf de la Paix Rochebourg dans
une demi-heure!
O
est
cette
extraordinaire
cachette?
demanda M. Marston avec impatience. Vous en
parlez toujours!
II y eut un silence.
C'est une pniche, rpondit enfin l'autre. Vous savez
que nous avons lou cette maison solitaire au bord de la
rivire? Eh bien, nous avons dcouvert qu'une pniche
allait avec la proprit. Des enfants y jouaient, nous les
avons chasss

153

Nous avons conduit la pniche dans une petite anse


prs de la maison et nous l'avons dissimule sous des
saules. Elle est prpare pour Bob. Personne ne devinera
qu'il est l. Nous avons clou les fentres et mous avons
mis un cadenas la parte. Il ne pourra pas s'chapper'
M. Marston siffla.
Parfait.! s'cria-t-il A tout l'heure, a Caf de la
Paix ! Vous me montrerez votre pniche. Ds que Bob sera
venu, je vous le conduirai.
Je compte sur vous! rpliqua Paul Armstrong.
Et mon argent? demanda M. Marston,
Donnant donnant! rpondit l'oncle Paul. Ds que
Bob sera bord de la pniche, vous recevrez vos cinq mille
dollars!
M. Marston raccrocha le rcepteur et alla sortir la
voiture, press d'inspecter les lieux o Bob serait
emprisonn!
Il ne se doutait gure que Bob se cachait dans cette
mme pniche qui tait destine lui servir de prison. Pas
plus Bob ne se doutait qu'il s'tait jet dans la gueule du
loup!
Quelle trange concidence!

154

CHAPITRE XXII
Bob, l'chappe belle !
LE MATIN,

Bruno dcida d'aller consulter Bob avant de


tout raconter sa mre. Il s'embarqua sur L'Intrpide, passa
devant la petite le, la maison solitaire, et arriva dans l'anse
sous les saules. Il monta sur le pont de la pniche et se
dirigea vers la cabine o Bob avait pass la nuit.
Bob! Tout va bien? cria-t-il.
Tu m'as fait peur! rpondit Bob. Mais je suis
content de te voir! J'ai dormi comme un loir!
- Les deux filles et moi, nous n'avons pas ferm l'il
cause de toi, riposta Bruno. Ecoute, Bob, il faut prendre
une dcision. Dois-je dire la

155

vrit maman? J'ai peur qu'elle ne nous croie pas et,


si elle interroge M. Marston, il lui racontera des tas de
mensonges.
- C'est vrai, approuva Bob pensivement. Mais, Bruno,
je pense que tu pourrais te confier au Dragon. Je
suis sr qu'elle m'aime bien et je sais qu'elle dteste M.
Marston. Va la voir et tte le terrain. Si elle parat
chagrine par ma disparition, dis-lui tout. Elle saura ce
qu'il faut faire.
- Elle est si rbarbative! soupira Bruno,
effray l'ide d'aborder Miss Taylor.
- C'est pour cela que je l'ai surnomme le
Dragon, convint Bob. Mais je crois qu'au fond elle
est trs bonne.
Soudain, un bruit de voix, qui montait de la berge, fit
tressaillir les deux garons. Qui tait l? C'tait M. Marston
et M. Armstrong, bien entendu. L'oncle Paul montrait M.
Marston la cachette qu'il avait prpare pour Bob. 11
ignorait que son neveu tait dj l.
Quelqu'un vient! chuchota Bruno.
- Entre dans la penderie, vite! conseilla Bob Moi, je
me cacherai dans celle de la cabine ct.
II se hta de franchir la porte de communication. Il
tait temps. Les deux hommes montaient bord.
Ils s'arrtrent un moment sur le pont. Bob carta le
rideau de la penderie et les aperut travers la vitre. Son
sang se glaa dans ses veines.
Un des nouveaux venus tait M. Marston, l'autre ne
pouvait tre que son oncle Paul! Bob en tait

156

sr! Il ne l'avait jamais vu, mais ces cheveux


blonds, ces yeux bleus... et cet accent amricain!
Eh bien, monsieur Marston, que pensez-vous de la
cachette que j'ai prpare pour mon neveu? demanda M.
Armstrong.
- Elle est parfaite! approuva M. Marston. Je prendrai
un bateau pour conduire Bob. J'espre que je retrouverai
facilement cette anse.
Notre maison vous servira de point de repre,
rpliqua l'oncle Paul. Venez dans la cabine. Vous verrez
que le petit y sera trs bien. Nous avons clou les fentres
et mis un cadenas la porte, comme je vous l'ai dit. Il ne
pourra pas s'chapper!
A la grande terreur des garons, les deux hommes
entrrent dans les petites cabines. Bob se demanda s'il
n'avait rien laiss traner. Le panier de provisions tait dans
la cuisine sous la table, ils ne le verraient peut-tre pas,
mais son pyjama tait rest sur la chaise o il l'avait jet la
veille.
M. Marston et l'oncle Paul jetrent un regard autour
d'eux. Ils ne souponnaient pas que le garon qu'ils
cherchaient se trouvait quelques mtres d'eux, derrire un
rideau, et qu'ils auraient pu le toucher en avanant la main!
Bob et Bruno tremblaient de la tte aux pieds. Ainsi
c'tait dans la pniche que l'oncle Paul avait l'intention de
cacher son neveu! Maintenant ils savaient pourquoi les
fentres avaient t cloues, pourquoi la cabine avait t
prpare et des provisions apportes. Tout tait pour Bob...

157

Bob qui devait tre livr l'ennemi la veille!


Par un trange hasard, c'tait justement l que Bob
tait venu se rfugier. Rien ne pouvait tre plus
extraordinaire et plus effrayant!
Je voudrais bien savoir o est ce maudit garon!
s'cria M. Marston. Je l'avais enferm cl. Quand j'ai
ouvert, il s'est enfui. Mais les gendarmes le recherchent. Il
sera bientt dcouvert.
Les deux garons apprirent cette nouvelle avec
tonnement.
Dommage que vous n'ayez pas pu empcher Miss
Taylor de tlphoner la gendarmerie! grommela Paul
Armstrong d'une voix irrite. Vous auriez d la payer pour
qu'elle nous laisse agir notre guise.

158

- Impossible! rpondit M. Marston. Elle s'est ni


lche l'enfant, malgr sa brusquerie et ses ii 1rs
rbarbatifs.
- Dommage! constata Paul Armstrong. Eh bien, nous
nous passerons de son aide! Ds que Bob M-I-I dans
mes mains, je l'emmnerai en Amrique. Son grandpre est vieux et malade, il ne pourra s'opposer ce que
j'aie la garde du petit cl de sa fortune. L'essentiel est de
mettre la main NUI- ce maudit garnement!
Mob ne perdait pas un mot de cette conversation. M.
Marston tait donc le complice de son oncle Paul. Mais le
Dragon lui restait fidle.. Ctait une consolation.
- Venez, dit enfin M. Marston. On touffe dans

159

cette cabine. Ds que j'aurai retrouv Bob, je


l'amnerai ici et je vous tlphonerai : Le paquet est
arriv! Vous comprendrez de quoi il s'agit.
L'oncle Paul se mit rire.
Bien sr, affirma-t-il. Le cadenas est ici. Venez la
maison boire quelque chose.
Au grand soulagement des garons, les deux hommes
quittrent la pniche. Ils n'avaient remarqu ni le livre ni le
pyjama.
Bob sortit de sa cachette et regarda entre les saules
pour tre sr qu'ils taient partis. Puis il rejoignit Bruno.
Tous les deux taient ples d'motion.
Dire que je suis venu dans la cachette que mon oncle
avait prpare pour moi! soupira Bob.
- Reste ici, conseilla Bruno. C'est le dernier endroit
o il croira te trouver. Tu as de quoi manger. Je vais aller
trouver le Dragon et tout lui dire. Maman sera mise au
courant. Elles prendront une dcision. Ds que je le
pourrai, je reviendrai t'apporter des nouvelles.
- Bien, approuva Bob. Si oncle Paul et M.
Marston savaient que nous tions si prs d'eux dans la
cabine, ils seraient furieux!

160

CHAPITRE XXIII
Le Dragon pleure de joie
redescendit dans son bateau et se mit ramer
de toutes ses forces. Il fallait avertir le Dragon et Mme
Robin. L'histoire devenait grave, il ne s'agissait pas d'un
jeu!
Il commena par aller raconter les vnements de la
matine sa sur et sa cousine. Elles furent consternes.
Avertis vite tante Annie! s'cria Laurence.
Maman est en ville. Elle fait des achats et ne
rentrera que ce soir, annona Nathalie. Il faut parler au
Dragon. Venez, allons-y tout de suite!
BRUNO

161

- M. Marston est peut-tre revenu , dclara


Bruno qui ne tenait pas du tout se trouver devant le
prcepteur dloyal. Je vais voir si sa voiture est devant
la porte.
Oui, M. Marston tait de retour. Bruno grimpa dans le
marronnier. Le Dragon serait peut-tre seule sur la pelouse.
Dans ce cas, on pourrait l'aborder. Il redescendit, satisfait.
Oui, elle tricote. M. Marston est invisible. Venez,
dit-il aux filles. Nous nous glisserons sous la clture.
Mais leur grande consternation, le trou tait bouch
et la barrire rpare.
Au diable M. Marston! s'cria Bruno, rouge de
colre. C'est son uvre, j'en suis sr. Que faire? Je ne tiens
pas passer par le portail.
- Attendons que M. Marston sorte, proposa Nathalie.
Je n'entre pas dans cette maison tant qu'il y est! Il
serait capable de nous enfermer cl dans une chambre!
- Nous surveillerons tour tour la maison
voisine jusqu' ce que M. Marston soit sorti, dclara
Laurence. Je vais guetter la premire. Si je me cache l,
dans la haie, je verrai sans tre vue.
- Bien, approuva Bruno. Nous nous relaierons chaque
demi-heure. Ds qu'il sera parti, nous entrerons pour
avertir le Dragon.
Laurence se mit monter la garde. La cuisinire sortit
et revint avec un panier plein. Le chauffeur lavait la
voiture. M. Marston ne parut pas. Une demi-heure plus
tard, Bruno la remplaa, puis ce fut le tour de Nathalie. Le
djeuner accorda un moment de rpit.

162

A l'heure du goter, M. Marston ne s'tait pas encore


montr. Les trois enfants commenaient dsesprer.
Enfin, vers six heures et demie, Bruno, qui tait de garde,
vit sa grande joie M. Marston descendre l'alle. Il devait
sans doute aller la poste, car il avait une lettre la main.
Parfait! C'tait le moment ou jamais!
Bruno siffla et les deux filles arrivrent en courant,
Flash derrire elles.
II est sorti, annona Bruno. Venez. Prenons Flash
avec nous, ce sera plus prudent!
- Viens, Flash! ordonna Laurence.
Suivis du fox-terrier qui agitait la queue, les enfants se
dirigrent vers la maison voisine. Ils frapprent. Une
servante ouvrit la porte.
Pouvons-nous parler Miss Dragon? demanda
Bruno qui avait oubli le vrai nom de la gouvernante.
- Il n'y a personne de ce nom ici, rpondit la jeune
fille prte refermer la porte.
-Je sais. C'est Miss Taylor! corrigea Bruno. Elle habite
ici, je le sais.
- Je ne peux pas vous laisser entrer. J'ai
l'ordre de ne recevoir personne, dit la femme de chambre
hsitante. Mais je vais chercher Miss Taylor, si vous
voulez attendre une minute.
- Dpchez-vous! recommanda Bruno, qui
craignait le retour de M. Marston.
Elle disparut. Son absence dura longtemps Enfin elle
revint, accompagne de Miss Taylor qui fronait les
sourcils.

163

Que voulez-vous? demanda-t-elle.


- Miss Taylor, pouvons-nous vous dire un mot en
particulier? demanda Bruno. Nous avons des nouvelles
importantes pour vous.
Le Dragon regarda Bruno.
S'agit-il de Bob? demanda-t-elle.
Bruno hocha la tte. Miss Taylor fit signe aux enfants
d'entrer.
M. Marston ne tardera pas, dit-elle. Attendons-le.
- Non, protesta Bruno. C'est impossible! C'est le
complice de l'oncle de Bob!
- Quoi? s'cria le Dragon. Comment savez-vous
que Bob a un oncle?
- Nous savons beaucoup de choses, rpliqua
Bruno. Ecoutez-nous vite! C'est trs important!
- Savez-vous o est Bob? demanda le Dragon tout
bas.
Bruno hocha de nouveau la tte. Miss Taylor les
conduisit dans un petit salon et ferma la porte. Flash tait
entr aussi.
Quel est ce mystre? demanda le Dragon en
s'asseyant. Commencez par le commencement. Dites-moi
tout.
Bruno commena donc par le commencement et
n'omit aucun dtail. Le Dragon ne l'interrompit pas une
seule fois. Mais quand elle apprit la tratrise de M.
Marston, elle se leva d'un bond et se rassit. Bruno continua
son rcit. Quand il s'arrta, il vit, sa grande surprise, des
larmes briller dans les yeux du Dragon.

164

Pauvre Bob ! soupira-t-elle

165

Pauvre Bob! soupira-t-elle. Pauvre petit garon !


Les enfants la regardaient, tonns. Ils n'avaient
jamais imagin que le Dragon pouvait verser des larmes.
Elle prit son mouchoir et s'essuya les yeux.
Vous tes des enfants intelligents et courageux!
dclara-t-elle. Je suis content que vous soyez venus me
trouver!
Bruno ouvrit la bouche pour parler, mais ce moment
on entendit sonner et frapper la porte d'entre, si fort que
tout le monde sursauta.
Qu'est-ce que cela veut dire? s'cria le Dragon
tonn. Quel vacarme!
Pourvu que ce ne ft pas M. Marston ! La femme de
chambre courut ouvrir. Une voix l'accent amricain
s'leva. La jeune fille entra en coup de vent.
Miss Taylor, un monsieur demande M. Bob. Je lui ai
dit qu'il n'tait pas ici, mais il ne veut pas me croire.
Des pas rsonnrent dans le vestibule. Un homme
parut dans l'encadrement de la porte. Bruno reconnut celui
qui lui avait pos tant de questions dans la confiserie. Il
paraissait soucieux et irrit. Le Dragon se leva d'un bond.
Robert! s'exclama-t-elle d'une voix trangle.
Robert! Ce ne peut pas tre vous?
Le nouveau venu lui adressa un sourire affectueux.
Jane Taylor! dit-il. C'est donc vous qui tes charge
de Bob?
- Robert, nous pensions que vous tiez mort!

166

balbutia le Dragon en fondant en larmes. Je crois


rver. Ce n'est pas possible...
- Calmez-vous, Jane! conseilla l'homme
en
riant. Je ne suis pas mort. Je ne l'ai jamais t. Je ne me
trouvais pas dans 1 avion qui a pris feu. Mais celui o
j'avais pris place a eu un accident. J'ai t emport
l'hpital,
gravement
bless. Personne ne savait qui
j'tais. Pendant des mois j'ai perdu la mmoire.
- Oh! Robert, est-ce bien vous? s'cria le Dragon en
souriant travers ses larmes.
En chair et en os! Il y a quelques jours
seulement que j'ai quitt l'hpital, compltement remis.
Mon premier soin a t de tlphoner au pre de ma
femme pour avoir des nouvelles de Bob. Sa gouvernante
m'a rpondu. Elle m'a appris qu'il venait d'avoir
une crise cardiaque et que le mdecin avait interdit
toutes les motions. Quant Bob, mon demi-frre Paul
avait deux fois essay de l'enlever et, pour le mettre
l'abri, on l'avait envoy dans une maison isole aux
environs de Rochebourg. Les tentatives de Paul ne
m'ont pas tonn. Je connais sa cupidit et sa
mauvaise foi. Je me suis mis aussitt la recherche
de mon fils.
Et nous qui avions peur de vous! gmit
Bruno. Nous vous avions pris pour l'oncle de Bob. Et voil
que vous tes son pre!
- Oui, rpondit Robert Armstrong. Je veux voir Bob,
o est-il?
- En ce moment il n'est pas ici, expliqua
Bruno. Il est dans une pniche que nous connaissons,

167

dans une petite anse de la rivire. Nous l'avons cach


l, quand nous avons su que son oncle le poursuivait.
Bruno avait parl trop fort! Juste ce moment M.
Marston entrait dans la maison. Il entendit ces paroles.
Il s'arrta net. Puis, sans bruit, il sortit de nouveau et
se dirigea vers le garage. Ainsi Bob tait bel et bien dans la
pniche! Ces enfants l'avaient cach l'endroit mme
choisi par Paul Armstrong! Quelle aubaine!
Je vais aller trouver Paul pour lui annoncer que son
paquet est arriv, se dit M. Marston avec un mchant
sourire. Nous en prendrons livraison ensemble. Quelle
surprise pour Bob!
M. Marston monta dans la voiture et s'loigna, sans
savoir que le pre de Bob vivait et revenait pour protger
son fils!

168

CHAPITRE XXIV
Bob a une excellente ide
le petit salon, personne ne se doutait que M.
Marston avait entendu les paroles de Bruno. Les trois
enfants se relayaient pour raconter au pre de Bob tout ce
qui s'tait pass. Robert Armstrong coutait comme s'il ne
pouvait en croire ses oreilles.
Vous avez fait du bon travail! Passer sous la clture,
grimper jusqu'au grenier, emmener mon fils la pniche!
Vous tes pour lui des amis dvous!
Allons vite avertir Bob de votre arrive!
DANS

169

proposa Bruno, rouge de plaisir. Il sera si heureux


de vous voir, monsieur Armstrong!
- Je vais d'abord dire un mot aux gendarmes, dclara
M. Armstrong. J'ai ide que M. Marston, Paul et leurs
amis seront leur vraie place dans une prison. Les
gendarmes cerneront la maison pendant que vous
m'accompagnerez la pniche. Si ces sclrats essaient de
s'enfuir, on leur mettra la main au collet!
M. Armstrong se dirigea vers le tlphone. Le Dragon
embrassa les enfants l'un aprs l'autre. Elle n'tait plus du
tout rbarbative.
Bob est sauv! murmura-t-elle. Quel soulagement de
penser qu'il ne court plus aucun danger!
- Je me demande ce qu'il fait en ce moment, dit
Bruno. Heureusement que M. Marston n'est pas
encore revenu! Il met longtemps pour aller la poste.
M. Marston avait rejoint Paul Armstrong. Il lui
rptait ce qu'il avait entendu.
Le garon est dans votre - pniche ! annona-t-il.
Les enfants que vous avez chasss sont nos voisins. Ils se
sont lis d'amiti avec Bob, ont connu son secret et, pour
une raison quelconque, l'ont cach dans la pniche.
Allons voir! s'cria Paul Armstrong. Quelle chance
pour nous! Il n'tait srement pas l-bas ce matin, nous
l'aurions vu!
- Venez vite! ordonna M. Marston. Nous allons le
prendre par surprise. Il faudra ensuite chercher une autre
cachette.

170

Les hommes se dirigrent vers les saules pleureurs qui


cachaient la pniche. Bob ne les entendit pas. Il avait fini
son livre et s'ennuyait. Assis sur le pont, il regardait des
lapins qui s'battaient sur la pelouse.
Il n'entendit pas les nouveaux venus, mais soudain il
les aperut. Son cur se serra. Paul Armstrong et M.
Marston venaient droit la pniche. Bob dcida de ne pas
les attendre. Il n'y avait pas bord de cachette assez sre.
Le jeune garon glissa dans l'eau. A cet endroit, la
rivire n'tait pas profonde et il avait pied. S'il restait
immobile, on ne se douterait pas de sa prsence.
Les deux hommes montrent dans la pniche sans
faire de bruit. Ils restrent un moment sur le qui-vive. Bien
entendu, ils ne virent personne.
II doit tre dans une cabine, chuchota M. Marston.
Tant mieux, nous allons fondre sur lui!
Sur la pointe des pieds, ils s'avancrent vers la porte
des cabines. Ils coutrent un moment, puis crirent :
Vous tes-l, Bob?
Pas de rponse.
Entrons! proposa Paul Armstrong avec impatience.
Tous les deux entrrent. Les cabines taient vides. Les
hommes cherchrent sous les couchettes, dans les
penderies, partout.
Ce fut alors que Bob eut une ide gniale. Tremblant
d'motion, il grimpa sur le pont et

171

rampa jusqu' la porte des cabines. Il prit le cadenas et


le mit en place. Puis, d'un mouvement rapide, il ferma la
porte, tourna la cl dans la serrure et assujettit le cadenas.
Ses ennemis taient prisonniers.
Les deux hommes entendirent claquer la porte. M.
Marston fit un bond pour l'ouvrir, mais la cl grina avant
qu'il ft arriv.
Qui est l? cria-t-il en frappant coups de poing sur
le battant. Ouvrez!
- C'est moi, Bob, rpondit le jeune garon. Vous
vouliez me faire prisonnier, n'est-ce pas? Eh bien, c'est
vous qui le serez. J'espre que vous ne vous trouverez pas
trop l'troit!
Paul Armstrong inspecta les fentres.

172

Impossible de sortir par l. Ils taient vraiment


prisonniers. M. Marston perdit la tte et se mit frapper
coups redoubls sur la porte.
Taisez-vous! lui conseilla son compagnon. Vous
faites trop de bruit! Laissez-moi parler Bob!
Mais Bob n'tait pas d'humeur couter. Il s'assit sur
le pont, heureux d'avoir captur ses deux ennemis. Quelle
surprise pour Bruno quand il viendrait!
Je vais l'attendre, pensa-t-il. Ds qu'il sera l, je
l'enverrai tlphoner la gendarmerie. Je garderai M.
Marston et mon oncle jusqu' l'arrive des gendarmes.
Quel bruit ils font! Pourvu qu'ils n'enfoncent pas la porte!
Bob ne pouvait s'empcher d'tre inquiet en se
rappelant qu'ils avaient pu pntrer dans la salle de jeux.
Qui sait s'ils n'arriveraient pas se librer? La nuit tombait,
il pourrait facilement se perdre dans l'obscurit, il ne
risquait plus grand-chose, mais il voulait que son oncle et
son prcepteur reoivent le juste chtiment de leur
sclratesse!
Bob resta assis sur le pont, l'oreille tendue dans
l'espoir d'entendre un bruit de rames. Bruno tardait venir.
Le Dragon l'accompagnerait peut-tre. Quelle surprise pour
eux de trouver M. Marston enferm dans la cabine avec
l'oncle Paul!
Soudain un clapotis retentit. Un bateau surgit de
l'ombre. Etait-ce bien Lintrpide! Il y avait plusieurs
personnes bord. Entre autres un homme. Les nouveaux
venus taient-ils des promeneurs

173

qui entendraient les cris des deux prisonniers et les


mettraient en libert? Mieux valait ne pas faire un
mouvement. Si c'tait des promeneurs, ils passeraient peuttre sans voir la pniche amarre sous les saules.
Juste ce moment-l, les prisonniers poussrent une
clameur stridente. Les occupants du petit bateau cessrent
de ramer pendant quelques secondes, puis glissrent dans
l'anse. Tout coup, Bob sentit quelqu'un qui sautait sur lui,
le saisissait par les paules et le secouait comme un
prunier.
J'en ai un ! cria une voix. Apportez vite une lampe
lectrique!

174

CHAPITRE XXV
Un grand bonheur pour Bob !
avoir tlphon, M. Armstrong revint, un large
sourire aux lvres.
Le brigadier m'a cout avec beaucoup d'intrt,
dclara-t-il. Les gendarmes vont se rendre la maison que
je leur ai indique. Pendant ce temps, nous irons la
pniche et nous empcherons les hommes de s'enfuir de ce
ct. Venez avec moi, Bruno, je ne connais pas le chemin.
- Nous venons aussi! s'cria Nathalie, et
Laurence hocha la tte.
Oh non! Pas vous, les filles! protesta Bruno.
APRS

175

Pourquoi pas? demanda Laurence. Nous voulons


assister la fin de l'aventure!
- Je viendrai et les petites peuvent m'accompagner,
annona le Dragon. Je veux revoir Bob le plus tt
possible. Partons-nous tout de suite, Robert? Il fait dj
nuit.
- Oui, tout de suite! rpondit M. Armstrong.
Montrez le chemin, Bruno.
Bruno les conduisit donc vers L'Intrpide et tout le
monde s'embarqua. Bruno prit les rames, et le bateau, avec
six passagers car, bien entendu, Flash tait l, fendit les
eaux de la rivire.
J'espre que nous trouverons Bob sain et sauf,
murmura M. Armstrong. Il est si prs de son oncle! Un
oncle capable de tout!
- Bob ne risque rien, affirma Bruno. C'est un garon
courageux et dbrouillard. Je regrette d'avoir t
insolent avec vous dans la confiserie, monsieur Armstrong.
Mais je vous avais pris pour l'oncle de Bob!
- C'est
sans
importance!
rpliqua
M.
Armstrong. Mais j'ai cru que je me trompais en cherchant
mon fils Rochebourg. Au tlphone, j'avais pu mal
entendre le nom. Je suis all Roche-brune. L, j'ai
retlphon la gouvernante de mon beau-pre et j'ai
eu cette fois une adresse plus complte. Le malade allait
mieux. On a pu l'interroger et lui apprendre mon retour.
- C'est vous qui tes riche maintenant et non pas
Bob, fit remarquer Laurence.
- C'est vrai, convint M. Armstrong. Mais Paul ne
trouvera pas si facile de m'enlever!

176

- Voici notre petite le, annona Nathalie. Nous


verrons bientt la grande maison au fond de la pelouse.
- Ne parlez pas si fort! recommanda le pre de Bob.
Il ne faut pas que mon demi-frre soit averti de notre
arrive.
Tout le monde se tut. La pniche se dirigea vers la
petite anse. Il faisait nuit, mais Bruno, qui connaissait bien
le chemin, guidait adroitement son bateau.
O est cette pniche? chuchota M. Armstrong
- Cache sous ces normes saules pleureurs,
rpondit Bruno sur le mme ton. Nous y sommes presque.
Oh! Vous entende/?
Des cris montaient de la pniche, accompagns de
bruits sourds.
Monsieur Armstrong, ils ont enferm Bob dans la
cabine! s'cria Bruno effray. Ce sont des appels l'aide, je
crois. Et on dirait qu'on frappe coups redoubls sur la
porte. Pourvu qu'il ne soit pas en danger!
- Nous allons passer sans bruit devant la
pniche et nous nous arrterons un peu plus loin, dcida M.
Armstrong. Quelqu'un monte sans doute la garde sur le
pont. Je ne veux pas l'avertir de notre arrive. Plus un
mot!
En silence, le bateau glissa le long de la pniche. Puis
Bruno cessa de ramer. M. Armstrong saura terre. Il
attacha le bateau un tronc d'arbre.
Bruno, venez avec moi ! chuchota-t-il. Les filles
resteront ici avec Miss Taylor. Ne faites pas de bruit!

177

L'Amricain et le jeune garon se dirigrent vers les


grands saules. Quand ils furent prs de la pniche, le pre
de Bob jeta un regard sur le pont.
Je vois une silhouette! chuchota-t-il. Un gardien, je
pense. Je vais sauter sur lui, puis nous irons au secours de
Bob.
II ignorait que c'tait Bob lui-mme qui gardait son
oncle et M. Marston. Il s'lana sur le pont puis il fondit
sur le jeune garon et lui saisit les bras.
J'en ai un! cria-t-il Bruno. Apportez vite une lampe
lectrique!
- Lchez-moi ! hurla Bob en se dbattant.

178

Il croyait qu'un des complices de son oncle venait la


rescousse et il cherchait en vain lui chapper.
Lchez-moi! Lchez-moi! rpta-t-il.
Bruno reconnut aussitt la voix de Bob.
Monsieur Armstrong, c'est Bob! Lchez-le! cria-til.
Dans le tumulte, M. Armstrong ne comprit pas les
paroles de Bruno. Enfin, se rendant compte qu'il tenait un
enfant et non un homme, il prit la lampe lectrique que lui
tendait Bruno et en dirigea le rayon sur son captif.
La lumire tomba sur le visage irrit de Bob. M.
Armstrong le regarda avec tonnement. Mais c'tait Bob,
son fils! Il poussa un cri de joie.
Bob, c'est toi! Tu n'es pas bless! Oh! Bob, je t'ai
retrouv!
Bob reconnut la voix de son pre. "Mais comment
tait-ce possible? Il tait mort. Bruno sauta bord pour
tout expliquer.
Bob, c'est ton pre! Il est arriv ce soir aux
Chardonnerets! Il n'tait pas dans l'avion qui a pris feu! Il
est vivant!
Bob se redressa. Le pre et le fils se trouvrent l'un
devant l'autre. Bob se jeta dans les bras de M. Armstrong et
se serra contre lui.
Papa! murmura-t-il d'une voix trangle. Je ne peux
pas le croire!
C'est vrai, mon fils, affirma son pre en lui
caressant les cheveux. Je ne savais pas que c'tait toi tout
l'heure quand j'ai saut sur la pniche. Je croyais que tu
tais enferm dans une cabine.

179

Les cris et les coups de poing recommencrent. Bruno


interrogea Bob du regard. Qui est l-dedans? demanda-til.
M. Marston et mon cher oncle Paul, rpondit
firement Bob. Ils cherchaient me surprendre. J'ai attendu
qu'ils soient entrs dans la cabine et je les ai enferms.
Bravo J s'cria Bruno. Tel est pris qui croyait
prendre !
Les gendarmes ont d arriver, dit M. Armstrong. Je
vais les avertir.
Et moi, je vais tout raconter Miss Taylor et aux
filles , ajouta Bruno qui savait que Nathalie et Laurence
ne voulaient pas rester l'cart des vnements. Je vous
rejoins tout de suite !
Bruno retourna L'Intrpide, tandis que M.
Armstrong et Bob se dirigeaient vers la maison. Le
Dragon, Nathalie et Laurence coutrent, bouche be, le
rcit de Bruno.
M. Marston et l'oncle Paul sont enferms, conclut le
jeune garon. Bob s'est montr trs malin, n'est-ce pas? *
A ce moment, un grand vacarme retentit sur la
pniche. La porte venait de s'effondrer.
Ils s'enfuient! hurla Bruno en. s'lanant, mais
sans espoir d'arrter les fugitifs.
M. Marston et Paul Armstrong savaient qu'ils ne
pouvaient retourner la maison. Ils plongrent dans les
broussailles et furent bientt invisibles.
J'espre qu'ils n'iront pas trop loin, murmura Bruno.
Laurence, que fais-tu ici? Retourn auprs du Dragon !

180

-Flash est l, riposta Laurence. Il nous aidera. Voici les


gendarmes!
Trois gendarmes descendaient la pelouse avec Bob et
son pre.
Quel est ce bruit que nous avons entendu?
demandrent-ils.
M. Marston et l'oncle Paul se sont chapps! gmit
Bruno. Ils sont cachs dans les broussailles. Je ne sais o!
Flash, va chercher les lapins, les gros lapins!
ordonna Laurence. Dpche-toi!
Flash avait parfaitement compris les ordres de sa
jeune matresse. Il flaira le sol et partit comme une flche.

181

CHAPITRE XXVI
Un autre gteau d'anniversaire
le monde attendit. Soudain des aboiements
bruyants retentirent Sans le silence.
Ouah! ouah!... Ouah! ouah! Ouah !.
II les a trouvs ! s'cria Laurence. Ce bon Flash !
Guids par les aboiements, les gendarmes arrivrent
devant d'pais buissons. Tout autour, l'herbe foule
indiquait que les fugitifs taient srement cachs en cet
endroit.
Sortez de l sans nous obliger employer la force!
avertit le brigadier.
TOUT

182

Aprs un silence, le prcepteur et l'oncle de Bob


sortirent des buissons, dans la lumire des lampes
lectriques.
Emmenez ces hommes la maison! ordonna le
brigadier.
Les deux autres gendarmes se chargrent des
prisonniers et tous retournrent la maison. La vieille
femme les regarda avec effarement.
Je n'avais encore jamais vu chose pareille!
grommela-t-elle. Cela dpasse tout! Demain je m'en irai
d'ici!
Personne ne prit garde ses lamentations. M.
Armstrong s'avana. L'oncle de Bob poussa un grand cri. Il
avait brusquement vu son demi-frre.
Robert! s'cria-t-il. Non, c'est impossible! Ce n'est
pas Robert! Mais alors, qui est-ce? Robert est mort!
Non, il n'est pas mort! rpliqua M. Armstrong
d'une voix froide. Il est vivant et nous avons des comptes
rgler ensemble, Paul!
Paul plit. Il aurait pu mentir aux autres... mais il ne
pouvait pas tromper le pre de Bob qui le connaissait trop
bien et l'avait vu avec tristesse s'engager dans la mauvaise
voie.
Quant vous, reprit M. Armstrong en se tournant
vers M. Marston, vous vous tes montr indigne de la
confiance que je vous avais tmoigne. L'enfant dont vous
tiez charg, vous avez accept de le livrer pour de l'argent.
Vous serez puni comme vous le mritez.
M. Marston ne trouva rien rpliquer. Il n'avait

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jamais montr d'affection Bob et il ne pouvait


donc s'attendre ce que le jeune garon intercdt en sa
faveur.
Nous allons emmener ces hommes , annona le
brigadier en faisant un signe aux deux gendarmes.
Nous avons une voiture dehors. Peut-tre viendrez-vous
me voir demain, monsieur?
M. Marston et Paul Armstrong furent emmens.
Les enfants entendirent la porte d'entre qui se
refermait, puis une portire claqua. Le moteur se mit en
marche et la grande voiture de police s'loigna dans la
nuit en emportant les coupables.
Nous ne les reverrons plus! s'cria Laurence avec
un soupir de soulagement. Bob, tu es heureux, n'est-ce
pas?
Plus que je ne puis le dire , rpondit Bob.
Il se demandait encore s'il ne rvait pas. Son pre
tait revenu. Il ne risquait plus rien. Quel bonheur!
Nathalie billa.
II est temps de vous coucher, dclara le Dragon.
Retournons vite chez nous!
- Je vais dire un mot la pauvre gardienne, dcida
M. Armstrong. Elle doit se demander ce qui se passe.
- Il y avait un autre homme ici, fit remarquer
Bruno.
- Les gendarmes s'occuperont de lui , rpliqua M.
Armstrong.
Il donna quelques explications la vieille femme.
Elle secoua la tte.

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II en arrive des choses ici! Heureusement que le


docteur Charpentier est revenu ce soir. Il est Nantes. Je
voudrais bien lui tlphoner, mais je ne sais pas comment
on fait.
- Ne vous tourmentez pas, je m'en charge, dit M.
Armstrong. Connaissez-vous son numro?
Quelques minutes plus tard, le pre de Bob tlphonait
au docteur Charpentier. Celui-ci fut bien tonn
d'apprendre ce qui s'tait pass dans son Hirondelle,
J'irai l-bas demain, promit-il. Nous nous
rencontrerons sur la pniche, n'est-ce pas? Mais j'y pense!
C'est mon anniversaire! Dites Laurence que j'apporterai
un gteau ! Il ne sera peut-tre pas aussi bon que le sien,
mais il ne sera pas mauvais quand mme. Nous le
mangerons ensemble. A demain, quatre heures!
Qu'il est gentil! s'crirent les enfants. Il se
rappellera peut-tre qu'il nous a lou L'Hirondelle.
Ils retournrent chez eux, fatigus et surexcits. Mme
Robin, qui tait rentre, s'inquitait de l'absence des
enfants. Elle fut tonne de voir Bob, son pre et le
Dragon.
Que s'est-il pass? demanda-t-elle.
Maman, tu te rappelles, nous t'avions parl d'un
garon appel Jean-Louis qui tait muet? s'cria
Bruno. Le voici !
- Je suis trs heureux de faire votre connaissance,
madame, dclara Bob en tendant la main
Mais il parle! s'cria Mme Robin.
Ils se mirent rire et racontrent les vnements

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des jours derniers. Mme Robin les couta avec un


tonnement croissant.
Dire que cela s'est pass prs de moi et que je ne
savais rien! protesta-t-elle un peu indigne. Heureusement,
tout s'est arrang! Vous auriez pu avoir de graves ennuis,
Bob et vous!
- Oh ! non, madame, des enfants comme les
vtres aident les autres se tirer d'affaire, fit
remarquer M. Armstrong en riant. J'emmne Bob, il est
fatigu. Au revoir, mes enfants. A demain.
Le Dragon, M. Armstrong et Bob retournrent aux
Chardonnerets et Mme Robin obligea les trois enfants se
coucher.
Je n'ai pas sommeil ! s'insurgea Laurence. Je vais
parler jusqu' minuit!
Mais quelques minutes plus tard, ils dormaient
profondment et ils ne se rveillrent que le lendemain
l'heure du djeuner.
C'est l'anniversaire du docteur Charpentier
aujourd'hui! dclara Laurence. J'espre qu'il apportera un
bon gteau! Ce sera bien amusant de tout lui raconter!
A quatre heures tapantes, ils arrivaient la pniche.
M. Armstrong, le Dragon et Mme Robin taient de la fte.
Le docteur Charpentier les attendait. Sur la table trnait le
plus beau gteau d'anniversaire que les enfants eussent
jamais vu, norme et recouvert d'un glaage ros et blanc.
Pas de bougies! s'cria Laurence tonne.
- Il m'en faudrait trop, je suis si vieux! rpliqua le
docteur Charpentier. J'ai quarante-deux ans aujourd'hui

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et aucun gteau ne pourrait contenir autant de


bougies!
- Oh! Vous n'tes pas vieux! protesta Nathalie. Et
vous tes si gentil!
- Merci, dit le docteur Charpentier. Qui veut un
morceau de gteau avec moi? Toi, Flash? Attends
ton tour, s'il te plat. Les dames d'abord! Bruno, va
chercher la limonade, veux-tu? Je l'ai mise dans un seau
glace dans la cabine.
Quel festin! D'normes tranches du gteau, le meilleur
que les enfants eussent jamais mang! De la limonade
glace!
Le docteur Charpentier entendit toute l'histoire, du
commencement la fin, et inspecta la porte qui avait t
enfonce la veille.
C'est le seul dgt dont ces enfants soient la cause,
fit-il remarquer aux grandes personnes. Et encore
indirectement! Ils sont extraordinaires! J'ai l'intention de
leur vendre mon Hirondelle.
Les enfants le regardrent avec surprise.
Que voulez-vous dire, docteur? demanda Bruno.
- Je ne tiens pas garder cette pniche, vous le savez,
rpondit le mdecin. Vous pourrez vous en servir, y
enfermer des prisonniers, etc. Oui, je suis dcid vous la
vendre!
Nous aimerions bien l'acheter, mais combien en
demandez-vous? questionna Bruno. Nous n'avons que le
contenu de notre tirelire et quelques billets la Caisse
d'Epargne.
- J'en demande trs cher, rpliqua le docteur
Charpentier. Je reviens habiter ma maison.
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Si vous voulez acheter ma pniche, je vous la vendrai


condition que vous promettiez de me faire au moins, je
dis bien au moins, cinquante-deux visites par an. Est-ce
trop?
Les enfants, qui s'attendaient une forte somme,
poussrent des cris de joie.
Mais ce n'est pas un vrai paiement! objecta
Laurence. Nous irons vous voir simplement par amiti.
- C'est le prix que j'exige! dclara solennellement le
docteur Charpentier.
- Alors, ce sera un grand plaisir de vous faire une
visite chaque semaine! s'cria Nathalie.
Il tait si gentil! Et quelle joie d'avoir la pniche, d'y
jouer pendant toutes les vacances, d'y coucher quand ils le
voudraient!
Et Bob? demanda Nathalie.
- La pniche lui appartiendra aussi, rpondit le
docteur. Mais je suppose qu'il partira avec son pre, n'estce pas?
- Nous nous installerons Saint-Nazaire et
nous passerons toutes nos vacances aux Chardonnerets ,
rpliqua M. Armstrong, et les enfants poussrent de
nouveaux cris de joie. Je ne fais jamais de trs longs
sjours en Amrique.
Ce fut une fte d'anniversaire trs russie. Tous eurent
deux parts de gteau, mme Flash, et plusieurs verres de
limonade. Ils dirent au revoir au docteur Charpentier en
promettant de commencer bientt s'acquitter du
paiement.
Je regrette que l'aventure soit finie! dclara Bruno.

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- Pas moi! s'cria Bob. Oh! papa, que je suis content


de te revoir! Je ne peux pas croire que c'est vrai !
- C'est bien vrai, dit son pre. Nous serons trs
heureux ensemble, Bob. Nous ne nous quitterons plus.
- Et L'Hirondelle est nous! ajouta Laurence. Quel
bonheur!
- Nous irons trs souvent! renchrit Nathalie.
Que de joyeuses journes en perspective!

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