Vous êtes sur la page 1sur 186

1

LE MYSTRE
DU DONJON NOIR
par Enid BLYTON
POUR rien au monde, je n'irais
au chteau! s'exclame la serveuse de
l'auberge. Il s'y passe des choses bizarres,
trs bizarres...
Cela n'impressionne gure les quatre
Arnaud et leur ami, le petit prince Paul.
Pourtant, ds leur arrive au chteau,
d'tranges phnomnes se succdent dans
la bibliothque : les livres se mettent
sauter, Ses instruments de musique jouent
tout seuls, les portraits semblent s'animer...
Et que penser de l'attitude menaante
des gardiennes, qui interdisent aux visiteurs
l'accs du vieux donjon? Comme s'il
cachait un noir secret...

(Suite la page 4)

ENID BLYTON

LE MYSTRE
DU

DONJON NOIR
ILLUSTRATIONS D'ANNY-CLAUDE MARTIN

HACHETTE

TABLE
1. Vive les vacances!
7
2. A la recherche d'un chteau
13
3. Un individu antipathique
30
4. Les projets
40
5. Un accueil inhabituel
52
6. Des vnements tranges
68
7. Une dcouverte intressante
83
8. Bizarre
98
9. Le village en ruines
106
10.
Fourmillements... Et livres qui sautent
121
11.
Des cartes passionnantes
130
12.
En pleine nuit
139
13.
O se trouve la porte secrte?
148
14.
Dans le passage secret
155
15.
Quelle aventure!
165
16.
Une heureuse conclusion
176

CHAPITRE PREMIER
Vive les vacances!
PAR UN APRS-MIDI

ensoleill, deux fillettes, appuyes


contre la grille de leur jardin, scrutaient la route.
La voiture devrait dj tre l! remarqua Nicole.
J'espre qu'elle n'a pas eu de panne.
Que j'ai hte de revoir Guy! Et Jean aussi, bien sr!
s'cria Evelyne, sa sur, que chacun appelait Linette et qui
tait sa cadette d'un an.
Nicole et Evelyne Arnaud avaient quitt le lyce pour les
grandes vacances et venaient

d'arriver chez elles aprs un bref voyage en train.


Elles attendaient maintenant avec impatience le retour de
Guy, le jumeau de Linette, qui rentrerait de pension d'un
moment l'autre avec Jean, l'an des enfants. Jean n'tait pas
leur vritable frre. Orphelin, il avait t accueilli au foyer du
capitaine Arnaud et de sa femme qui le considraient comme
leur fils.
Je me demande si Paul les accompagne, reprit Linette.
Passera-t-il ses vacances avec nous ou repartira-t-il pour la
Varanie?
Le petit prince Paul de Varanie tait le meilleur ami des
enfants Arnaud. Il tait aussi leur benjamin. Il frquentait la
mme cole que les jeunes garons et avait partag nombre de
leurs aventures!
Je crois qu'il restera au moins quelques jours avec nous,
rpondit Nicole, en chassant une gupe. C'est ce qu'il fait
d'habitude. Ensuite, il ira sans doute en Varanie rejoindre ses
parents et ses nombreux frres et surs. - Regarde, les voil!
s'exclama Linette en ouvrant la grille du parc. J'aperois la
grande auto bleue et gris argent de Paul. Est-ce Ranni qui
conduit?
Ranni, le garde du corps du petit prince, lui tait
absolument dvou. A la naissance de Paul, quand le Varanien
avait tenu le nouveau-n dans ses bras, il s'tait promis de
toujours veiller sur lui. Depuis lors, bien des prils affronts
ensemble avaient scell l'amiti de l'homme et de l'enfant.

Les deux surs accueillirent les arrivants avec des cris de


joie :
Guy! Jean! Paul! Ranni! Quelle joie de vous
retrouver!
Ranni leur adressa un large sourire. Trois ttes rieuses
s'encadraient dans la portire.
Bonjour! lana Guy. Nous avons devin que vous nous
attendiez! Montez!
Sans se faire prier, les fillettes s'engouffrrent l'arrire
de l'auto. Linette se jeta au cou de Guy. Tous deux se
ressemblaient avec leurs cheveux bruns boucls et leurs yeux
noirs et vifs. Guy cependant, tait plus grand qu'elle, aussi
grand que la blonde Nicole.
Bonjour! fit Jean en donnant ses surs une bourrade
amicale.
Quant Paul, il ne se permettait pas ces faons
cavalires! Aussi inclina-t-il poliment la tte en direction de
Nicole et de Linette; mais celles-ci, faisant fi des manires
raffines, l'embrassrent en riant.
Aprs avoir suivi l'alle borde de massifs de fleurs,
l'auto s'arrta devant la villa. Aussitt, Ranni descendit ouvrir
le coffre pour en sortir les bagages.
A ce moment, Mme Arnaud, souriante, parut sur le seuil
de la porte.
Je suis bien contente de vous voir! s'cria-t-elle en
serrant les garons sur son cur. Venez! Laissons passer Ranni
: il est lourdement charg.
Maman, quelle bonne odeur! s'exclama Guy, du pain
grill et des crpes!
C'est exact, rpondit sa mre. Tu as peut-

tre oubli que tu me les as demandes pour votre


premier goter de vacances.
Jean jeta un coup d'il par la porte entrouverte de la salle
manger o tout paraissait prt satisfaire cinq apptits
exigeants.
Ma parole, murmura-t-il, ravi. Il y a aussi des clairs au
chocolat et des mille-feuilles! Quand pourrons-nous nous
mettre table?
Ds que vous vous serez lav les mains , fit Mme
Arnaud.
Riant, criant et se bousculant, les enfants s'lancrent vers
la salle de bains, au premier tage. Quel plaisir de se retrouver
ensemble! Paul n'tait pas le moins heureux; il se plaisait dans
cette famille si accueillante.
Quand les garons revinrent en trombe, ils aperurent,
assise auprs de Mme Arnaud, une petite dame aux doux yeux
gris.
Gentille , s'crirent-ils gaiement.
Selon son habitude, Paul se courba courtoisement, mais,
soudain, la surprise gnrale, il vint embrasser Mlle Janille!
C'tait aux enfants que Mlle Janille devait le diminutif de
Gentille. Habitant dans un pavillon voisin, loin de sa famille,
elle venait souvent aider Mme Arnaud aux travaux mnagers,
surtout quand garons et filles taient la maison. Chacun
l'aimait et l'estimait; cependant, sous une apparence frle et
timide, elle tait d'une grande fermet : les enfants ne s'y
trompaient pas!
Pendant que les convives se servaient, un silence
tonnant s'tablit.
Paul va-t-il retourner tout de suite en

10

Varanie? demanda Linette tristement. Nicole et moi ne


l'avons pas vu de tout le trimestre. Ne peut-il rester avec nous
quelque temps?
J'ai une grande surprise vous annoncer, reprit sa
mre d'un air solennel, en dissimulant un sourire malicieux.
Les parents de Paul ont l'intention de sjourner ici un mois ou
deux pour faire notre connaissance. Ils amneront deux de
leurs fils afin de les familiariser avec la France o, plus tard,
ils seront internes dans un collge.
Maman, c'est merveilleux! s'exclama Nicole.
Mais aurons-nous suffisamment de place pour accueillir le
roi, la reine et leurs serviteurs? Ils ne partent jamais en voyage
sans une troupe de gardes, de femmes de chambres et de
cuisiniers!
Non, bien sr, rpondit Mme Arnaud. Rflchis
donc! J'ai tout juste assez de chambres pour vous loger
tous les cinq lorsque vous venez en vacances! Non... Les
parents de Paul nous prient de chercher une trs grande
maison o ils pourront s'installer avec leurs fils et une
vingtaine de serviteurs.
Bigre! Seul un chteau fera l'affaire, constata
Guy.
C'est en effet ce qu'ils dsirent, rpliqua Mme Arnaud
en tendant la ronde un plat de toasts bien beurrs.
Un chteau! dit Guy. Sapristi! Ce sera drle de
visiter les agences immobilires en demandant : Auriez-vous
par hasard un chteau louer?
La reine, reprit Mme Arnaud, me

11

demande de faire de mon mieux pour lui trouver une


demeure qui lui convienne; mais je doute fort de dcouvrir un
chteau en tat d'tre occup!
Je suppose que la reine dsire seulement le louer, et
non l'acheter, remarqua Guy. Maman, emmne Paul
visiter plusieurs chteaux; il saura choisir celui qui plaira
sa mre!
Vous pourrez venir vivre avec nous! s'cria
Paul. Nous habiterons au chteau, ensemble. Nous...
Ta mre ne le voudra peut-tre pas, coupa Guy.
Elle ne vous supportera certainement pas longtemps,
ajouta Mme Arnaud d'un ton moqueur. Vous faites tant de
bruit! En ralit, elle crit qu'elle espre nous recevoir tous au
chteau pendant quelque temps; ce sera trs agrable!
Pourvu que nous trouvions un chteau bien !
souhaita Linette.
Que veux-tu dire par un chteau bien ? demanda
Guy. Tu ne t'imagines pas que nous allons choisir des ruines!

La semaine prochaine, annona Mme Arnaud


joyeusement, nous en visiterons certainement beaucoup.
La chasse au chteau... cela me plat! dcida Jean.
Je me demande lequel nous retiendrons; le plus intressant,
j'espre!

12

CHAPITRE II
A la recherche d'un chteau
furent palpitantes, et plus
d'un titre. D'abord, il tait bien agrable de se retrouver
ensemble la maison : finis les cours et les devoirs! D'autre
part, les enfants s'enthousiasmaient la lecture des
renseignements sur les chteaux louer!
Parmi les quelques propositions qu'elle reut, Mme
Arnaud ne put en retenir qu'une. Seul le chteau de La
Roquebrou offrait le minimum de confort auquel pouvaient
prtendre ses locataires royaux.
Un matin, il fut donc dcid que l'on partirait tous le
visiter dans la voiture de Ranni.
LES JOURNES SUIVANTES

13

L'auto partit en trombe, emportant les enfants


enthousiasms. Paul et Guy, assis prs de Ranni, avaient
dpli la carte sur leurs genoux, prts indiquer au conducteur
la direction suivre. Mme Arnaud, Nicole, Linette et Jean
s'taient installs l'arrire.
Ils atteignirent bientt la campagne. Ils filaient
maintenant entre les haies qui bordaient les champs de bl
presque mr o poussaient des coquelicots.
A prsent, droite! indiqua Guy lorsqu'ils arrivrent
un carrefour. Puis, tout droit pendant un bon moment, jusqu'
un pont. Ensuite, direction Guellaing-la-Fort! L, nous
tournerons droite et nous irons jusqu' Tillaubourg. Au-del,
la carte n'indique que des petites routes vicinales. J'espre que
la voiture pourra y passer!
O djeunerons-nous? s'informa Linette.
J'attendais la question et je me demandais qui allait
la poser, remarqua sa mre, avec malice. Nous nous
arrterons vers midi et demi si nous nous trouvons dans une
localit.
Nous arriverons Tillaubourg peu prs cette
heure-l, prcisa Guy aprs un rapide calcul.

A Tillaubourg, nous pourrions demander des


renseignements sur le chteau, proposa Jean.
En effet! approuva Nicole.
Et elle se lana dans l'improvisation d'une comptine qui
sembla si drle ses amis qu'ils clatrent de rire :

14

Au chteau de La Roquebrou
Que dcouvrirons-nous?
Vieilles pierres et vieux cailloux
Cachettes hiboux! Hou!
Dans la voiture qui roulait bon train, les enfants reprirent
en chur :
Au chteau de la Roquebrou
Que dcouvrirons-nous? Hou!
Quand les voyageurs pntrrent dans la petite ville de
Tillaubourg, la montre de Ranni marquait une heure. La
bourgade tait jolie avec ses rues larges et sa place du march
anime.
Les magasins sont bien approvisionns, constata Mme
Arnaud avec satisfaction. Ce restaurant rustique, devant lequel
Ranni s'est arrt, a beaucoup de- charme.
En apportant les plats, la jeune serveuse sourit aux
enfants affams qui vidrent bientt leur assiette avec entrain.
Au moment de rgler la note, Mme Arnaud interrogea la
Tillaubouraise :
Savez-vous si la route qui conduit au chteau de La
Roquebrou est bonne? Combien de temps nous faudra-t-il
pour y arriver en auto?
Le chteau de La Roquebrou? s'exclama la serveuse,
effare. Vous ne pouvez pas y aller! Personne n'a le droit de le
visiter : il n'est pas ouvert au public!

15

Comme il doit tre lou cet t, rpondit son


interlocutrice, j'aimerais aller le voir.
Lou! Je n'aurais jamais cru que quelquun voudrait
habiter un endroit aussi dsert. C'est si loin de la ville! Et il
vous en faudrait des domestiques! Grand Dieu, le chteau est
rest inoccup pendant des annes!
- Alors, nous ne le trouverons srement pas en bon
tat, conclut avec ennui Mme Arnaud, songeant qu'elle avait
perdu sa journe. N'y a-t-il pas de gardiens?
- Peut-tre, dit la jeune fille. Il parat que des gens
viennent en carriole, une fois par mois, pour acheter des
provisions et de l'essence. Ma parole!... pour rien au monde,
je n'accepterais d'aller l-bas! Des choses bizarres, trs
bizarres, s'y passent, ajouta-t-elle en baissant la voix.
Oh! Lesquelles? demanda aussitt Nicole d'un ton
pressant.
Je ne sais pas. J'ai seulement entendu dire qu'un
jour un crivain a demand consulter de vieux livres de
la grande bibliothque et qu'il s'est enfui pouvant; les livres
sautaient de leurs rayons pour tomber sur lui!
Tous se mirent rire de bon cur.
a, c'est amusant! s'cria Guy. Je ne dtesterais pas
vivre dans un chteau o les livres se dplacent seuls. Je
n'aurais qu' dire : Y a-t-il, parmi vous, un bon roman
d'aventures? Si oui, qu'il sorte et je l'attrape!
La serveuse, vexe, hocha la tte :
C'est une proprit abandonne et de mauvaise
rputation.

16

Mme si vous me payiez, je ne vous accompagnerais


pas!
Ces renseignements n'avaient pas russi dtourner les
enfants de leur projet; bien au contraire, ils n'avaient fait
qu'exciter leur curiosit! Dans la voiture, Ranni se tourna vers
Mme Arnaud avec un regard interrogateur :
Allons-nous au chteau?
Sur sa rponse affirmative, Guy consulta la carte.
La route devient mauvaise, indiqua-t-il. En sortant de la
ville, tournez gauche, s'il vous plat, Ranni.
- J'avoue que ces propos ne me laissent pas beaucoup
d'espoir, dit sa mre pendant que l'auto dmarrait. Si le
chteau n'a pas t habit pendant longtemps, il doit tre assez
dlabr!
En effet, acquiesa Guy. Les gens sont bien
tranges! Possder un chteau et ne pas s'en occuper...
Sapristi, quelle route!
Le conducteur dut ralentir; il s'engagea avec prudence
dans un chemin o les herbes, les ornires et les pierres se
disputaient la place.
Nous approchons d'un croisement, indiqua Paul.
Tenez... le voici! Prends gauche, Ranni... veux-tu?
Tant mieux, rpliqua celui-ci. Nous n'aurions
pas pu rouler de l'autre ct : le chemin est peine trac!
Soudain, Nicole tendit le bras vers un point situ
quelque huit cents mtres :
Voici des maisons! Maman, crois-tu que ce

17

soit le village de La Roquebrou? A ton avis, pourquoi a-til t abandonn?


Comment veux-tu que je le sache? rpondit sa mre.
Les habitants l'ont sans doute estim trop isol pour continuer
y vivre!
J'aperois des toits, reprit Nicole. Ce serait
intressant d'explorer un village en ruine!
A cet instant, les ornires profondes et rapproches firent
sauter si brutalement la voiture que Mme Arnaud craignit pour
la suspension; mais Ranni lui assura que les amortisseurs
rsisteraient parfaitement aux chocs rpts :
Les autos varaniennes sont construites pour pouvoir
affronter les chemins accidents, prcisa-t-il. Ni bosses, ni
trous ne parviendront endommager la suspension. Nous
arrivons d'ailleurs en vue du chteau. Il est certainement bti
sur cette colline, l... devant nous.
Les regards convergrent sur le versant trs abrupt, o
poussaient de grands arbres. Jean s'exclama tout coup :
Voici le chteau! Juste au sommet... ou plutt, presque
au sommet! Il est adoss la pente, sans doute pour tre
protg du vent. Regardez le beau donjon! Il est si haut qu'il
dpasse la crte! C'est drle qu'il n'existe pas d'autres tours!
Mme avec une seule tour, ce chteau est superbe!
s'cria Nicole. Que de meurtrires, que de crneaux! Vu des
fentres, le paysage doit s'tendre sur des dizaines de
kilomtres.

18

Tout de mme, je n'aimerais pas y passer ma vie!


- Ce chteau, massif et imposant, conviendrait srement
tes parents, Paul, dit Jean. Son allure a quelque chose de
royal!
Jean prchait un convaincu. Paul aussi, sduit par l'aspect
extrieur de la construction, songeait que sa mre apprcierait,
outre les bois et les champs, la petite ville pittoresque de
Tillaubourg et son march.
En tout cas, nous ne pouvons pas prendre une dcision
avant d'avoir examin le mobilier, dit Mme Arnaud. Je ne
m'attends gure le trouver en parfait tat! Nous nous en
rendrons bientt compte.
La voiture grimpait. La route, en pente raide et toujours
aussi mauvaise, formait des lacets pour faciliter l'ascension. A
mesure qu'ils approchaient, le chteau paraissait plus crasant.
J'ai l'impression qu'il nous observe et qu'il se demande
quels sont ces bruits affreux qui viennent troubler ses
rveries... murmura Linette, impressionne. Je suis sre qu'il
nous surveille!
Ne dis pas de sottises! rtorqua Nicole d'un ton ferme
o perait un peu d'inquitude. Qu'il est beau! Il voque les
sicles passs, le temps des nobles dames et des preux
chevaliers!
Les voyageurs s'arrtrent devant une haute grille. Ranni
la crut ferme clef, mais Jean, qui avait saut terre,
l'ouvrait dj. Elle grinait horriblement.

19

Des herbes folles avaient envahi l'alle. La voiture s'y


engagea et s'arrta devant un escalier aux larges marches de
pierre.
Nous sommes arrivs! constata Mme Arnaud.
Elle descendit de voiture aide par Paul, toujours
courtois.
Ranni prcda les enfants sur le perron. Une poigne de
fer pendait au bout d'une longue chane.
Est-ce une cloche? interrogea Guy; je ne vois pas de
marteau. Regarde, maman, la porte est pleine de toiles
d'araigne; la serrure aussi! On dirait que personne n'a pntr
dans le chteau depuis des annes!

20

Saisissant la poigne, il la tira vigoureusement. Rien ne


se produisit. Guy recommena de plus belle; en vain! Ranni le
remplaa; il tira si violemment que la chane se brisa et vint
frapper son paule!
Les anneaux sont compltement rongs par la rouille,
maugra-t-il. Je vais cogner la porte.
Aprs avoir frapp du poing contre le panneau de bois, il
appela d'une voix puissante; l'cho, fit sursauter le petit
groupe! Mais la porte resta obstinment close.
Quelle dception! soupira Mme Arnaud. Je pense que
nous n'avons plus qu' abandonner.
Oh, maman! Maintenant que nous sommes
presque au but, nous ne pouvons pas nous dcourager! s'cria
Guy, dsol. Peut-tre, en faisant le tour du chteau,
trouverons-nous une autre porte, celle de service, par exemple.
Les chteaux n'ont-ils pas des entres de service? Paul, ton
palais en possde-t-il?
Oui, plusieurs! Oh! j'aperois un sentier; continuons
de ce ct!
Les enfants se rallirent cette proposition, tandis que
Mme Arnaud, en son for intrieur, rejetait l'ide de louer ce
domaine pour le roi de Varanie et ne se rsignait continuer
l'expdition que pour retarder l'explosion de dsespoir qui
accueillerait sa dcision.
Envahi par la vgtation, le chemin troit contournait la
muraille. Les visiteurs remarqurent soudain une petite porte
sans sonnette, sans marteau et sans poigne... condamne

21

de toute vidence. Ils reprirent donc leur marche et, peu


aprs, aperurent, une vingtaine de mtres du chteau, un
petit btiment au milieu d'un enclos ferm par un haut grillage.
Tiens! fit Nicole en s'arrtant, il y a du linge en train de
scher! Quelqu'un doit vivre ici. Si nous appelions?
Guy, complaisant, cria de toutes ses forces :
Hol! Il y a quelqu'un?
Une petite femme replte, aux cheveux gris, entrouvrit
prudemment la porte de la maison. Deux autres femmes,
grandes et maigres, dont le visage rappelait de faon tonnante
les traits de la premire, regardaient par-dessus sa tte. La
mme expression d'effarement se lisait dans leurs yeux.
Que dsirez-vous? demanda la petite personne,
effraye. Qui tes-vous? Pourquoi tes-vous venus ici? C'est
interdit!
L'autorisation de l'agence immobilire la main, Mme
Arnaud s'avana.
Nous dsirons visiter le chteau, dit-elle. Est-ce
possible tout de suite? Comme il ne figure pas sur l'annuaire,
je n'ai pas pu vous prvenir par tlphone.
Mais les visites ne sont pas permises! rpliqua la
petite boulotte.
Nous ne venons pas en touristes, expliqua Mme
Arnaud. Une agence de location nous a fourni des
renseignements en joignant cette autorisation qui, prcisaitelle, nous permettrait de pntrer dans le chteau ds que
nous

22

le voudrions. Une de mes amies recherche, pour un ou


deux mois, une grande proprit et il est possible que celle-ci
lui convienne.
Mon fils n'est pas l, rpondit la femme d'un air
dsorient. Il m'a dit que personne ne devait entrer ici.
Personne! Je ne peux pas vous ouvrir la porte.
Nous sommes venus de trs loin pour visiter ce
chteau! protesta Mme Arnaud. C'est ridicule! Je crains que
vous ne vous attiriez de graves ennuis avec le propritaire si
vous refusez de laisser entrer des locataires ventuels! Vous
lui feriez perdre une grosse somme d'argent! Vous en
rendez-vous compte? Votre fils n'a pas intervenir dans cette
affaire!
Les trois femmes se consultrent voix basse. Les
voyageurs attendaient impatiemment la fin de ce petit
conciliabule. Quel contretemps! La rponse vint enfin :
Je ne sais pas comment mon fils prendra la chose...
Mais, aprs tout, advienne que pourra!... mes surs 'et moi
sommes les gardiennes. Entrez!
A la bonne heure! Voil qui est raisonnable, approuva
Mme Arnaud d'un ton ferme. Que fait votre fils? Est-il le
garde-chasse?
Pensez-vous! Mon fils est trs intelligent, rpondit
firement la mre. C'est un savant!
Alors, pourquoi s'enterre-t-il ici? demanda
Mme Arnaud, sceptique.
Il fait un travail important qui exige de la tranquillit
et du silence. Je me demande ce qu'il va dire si des gens
viennent s'installer au chteau...

23

- Son opinion n'a aucune importance, coupa Mi ne


Arnaud qui commenait perdre patience. Le c h fil eau ne
lui appartient pas! Maintenant, veuillez, je vous prie, nous
faire visiter les locaux, et qu'il ne soit plus question de voire
fils!
- Oui, madame, tout de suite , rpondit la petite femme
d'un air effray.
Silencieuses et rbarbatives, ses compagnes suivirent le
groupe.
Comment vous appelez-vous? demanda Mme Arnaud.
Mme Boirond; mes surs se nomment Rolande et
Josiane Pellaux. La personne qui dsire louer le chteau aurat-elle besoin de toutes les chambres?
Certainement, affirma la visiteuse. A l'exception
de votre logement, bien entendu. Pourquoi?
Mme Boirond ne rpondit pas, mais lana un regard
rapide ses surs. Estimant que la gardienne ne marchait pas
assez vite, les enfants, pousss par la curiosit, prirent les
devants. Ils dbouchrent dans une grande salle tendue de
brocart; des armures tincelaient le long des murs. L'une
d'elles rsonna quand Paul la frappa de la main.
Comme j'aimerais la porter! s'cria-t-il. Je baisserais la
visire et je regarderais par les trous!
Tu n'es pas encore assez grand, remarqua Jean. En
revanche, je crois que je pourrais en trouver une ma taille!

24

Mme Arnaud surprit une expression d'anxit dans les


yeux de Mme Boirond.
Ne vous inquitez pas, dit-elle en riant. Les garons ne
se promneront pas en armure! Quelle belle salle!
N'est-ce pas? dit la gardienne en ouvrant une grande
porte.
Une pice magnifique apparut; les siges lgants taient
tendus d'une lourde soie bleu roi dont le temps avait attnu la
vivacit; un tapis aux dessins bleus, rouges et ivoire, eux aussi
quelque peu teints, recouvrait le plancher.
Cela plairait maman! s'cria immdiatement Paul.
Regardez l'horloge!
Pendant que nos amis contemplaient la pendule
imposante qui s'adossait au mur, trois heures sonnrent. Un
ange poussa la petite

25

porte suprieure de la pendule, resta visible quelques


instants, puis recula et disparut.
C'est la premire fois que je vois une telle horloge! dit
Linette, ravie.
- Il existe d'autres curiosits, remarqua Mme
Boirond. Le comte de La Roquebrou, celui qui a vcu au
dbut du sicle dernier, collectionnait des objets rares qu'il
rapportait du monde entier! Une bote musique qui joue
une centaine d'airs diffrents et...
- O se trouve-t-elle? demanda Linette, merveille.
Peut-on la voir?
Si nous revenons, tu auras tout loisir de l'admirer,
intervint Mme Arnaud. Il faut maintenant nous hter de visiter
toutes les pices. Mon amie, la reine de Varanie, amnera ses
domestiques qui utiliseront la cuisine.
Oh! s'exclama la gardienne, les yeux ronds.
C'est donc une reine qui viendra demeurer ici?... La cuisine est
spacieuse, continua-t-elle. Nous n'en occupons qu'une partie.
Suivez-moi...
Les chambres coucher, au premier tage, ne le cdaient
en rien aux pices du rez-de-chausse pour l'lgance des
meubles, la beaut des tableaux, la prciosit des bibelots et la
richesse des tentures. Tout tait en parfait tat.
Les visiteurs atteignirent bientt une pice immense dont
les murs taient entirement tapisss de livres. Jean, Guy,
Nicole et Linette qui n'avaient jamais vu tant de volumes
rassembls, poussaient des exclamations merveilles.

26

C'est intimidant! s'cria Guy. Sapristi, cet endroit est


idal pour passer une journe de pluie!
Ces livres sont anciens, dit Jean. Je ne crois pas qu'ils
puissent nous intresser beaucoup!
Mon fils les lit! dit Mme Boirond d'un ton
orgueilleux.
Personne ne rpondit, mais les enfants rirent sous cape.
Le deuxime tage faisait office de grenier. D'normes
coffres, de vieux meubles et des monceaux d'objets
htroclites s'y entassaient.
Je ne pense pas que la reine ait besoin des greniers,
remarqua Mme Arnaud qui avait compt le nombre de pices
au cours de la visite. Le rez-de-chausse et le premier tage
devraient suffire. Le chteau est trs bien entretenu! Etes-vous
seule avec vos surs pour vous en occuper? Ne vous faitesvous pas aider?
Non! rpondit Mme Boirond, flatte, tandis que
ses surs hochaient la tte.
Reprenant l'escalier, elles prcdrent les visiteurs dans
une salle du rez-de-chausse.
Nous sommes trs attaches ces lieux : notre famille y
a toujours travaill! Oui, notre arrire-arrire-arrire-grandmre a vcu ici du temps de l'arrire-arrire-arrire-grand-pre
du comte actuel. Voici son portrait au-dessus de la chemine!
Les enfants levrent les yeux :
J'ai l'impression qu'il nous est hostile! murmura Nicole.
Quelle expression froce! Je

27

ne choisirais pas cette pice pour y rester longtemps... Je


ne me sentirais pas l'aise sous l'il de l'anctre de La
Roquebrou!
Guy clata de rire. Soudain, une ide lui traversa l'esprit :
Nous ne sommes pas alls dans le donjon! Pouvonsnous le voir maintenant?
Un silence tomba. Les gardiennes changrent un coup
d'il, mais se turent.
Est-il possible de le visiter? insista Guy, surpris. Je
crois que ta mre ne manquera pas d'y monter, Paul! Du
sommet, quel paysage elle pourra admirer! La vue doit tre
magnifique! Allons-y!
Il faut que je mette au point quelques dtails avec les
gardiennes, dit Mme Arnaud qui ne se souciait gure de
grimper des dizaines de marches. Explorez la tour, les
enfants. Je pense qu'elle est galement en bon tat, n'est-ce
pas, madame Boirond?
Oui,
rpondit
l'interpelle
en
hsitant.
Cependant, il n'y a rien voir. Rien du tout! Je suis certaine
que votre amie ne dsirera pas se promener dans le donjon;
vous savez, les marches sont hautes et d'autre part, les
pices sont petites et ne possdent que des fentres troites!
Elles n'offrent aucun intrt!
Le donjon est ferm! affirma soudain l'une des
demoiselles Pellaux. Ferm clef!
O se trouve la clef? demanda Guy, qui ne se
rsignait pas laisser chapper l'occasion d'explorer un
donjon!
Pas de rponse!

28

Elle est perdue! lana la seconde demoiselle Pellaux.


Perdue depuis longtemps! ajouta la premire. Mais il
n'y a rien voir.
- Le panorama doit pourtant tre grandiose , reprit Guy,
stupfait.
Ces histoires de clef perdue et de porte ferme ne lui
paraissaient gure plausibles! Pourquoi les gardiennes
s'acharnaient-elles interdire l'accs de la tour?
II est ncessaire de retrouver la clef pour l'arrive de la
reine, dit Mme Arnaud. Elle demandera certainement
contempler les champs et les bois du haut du donjon. A
prsent,
j'aimerais
m'informer
des
problmes
d'approvisionnement, de nourriture, etc. Allez vous promener
quelques instants, s'interrompit-elle en se tournant vers les
enfants; et soyez sages!
Bien sr! affirma Nicole d'un ton digne. Viens, Guy.
Essayons de dcouvrir l'entre de la tour! acheva-t-elle dans
un murmure.

29

CHAPITRE III
Un individu antipathique
suivirent des yeux les enfants qui
sortaient. Ceux-ci, refermant la porte derrire, se trouvrent
dans la grande salle aux armures. Linette ne put rprimer un
frisson.
On dirait que les visires nous regardent! s'cria-t-elle.
Ces demoiselles Pellaux me donnent la chair de poule...
Quelle singulire famille!
C'est le fils qui doit tre le plus bizarre, observa Guy.
Je ne crois pas que je sympathiserai avec toi... Le chteau est
splendide ! Te plat-il, Paul?
LES GARDIENNES

30

Oui, beaucoup! rpondit celui-ci les yeux brillants;


Ici, la place ne nous manquera pas! Comme nous allons-nous
amuser!
Voyons, o peut bien tre l'entre du donjon?
interrogea Jean pensivement. Nous devrions y arriver
en prenant ce couloir. Venez!
Jean en tte, les cinq amis longrent des murs qui, autant
que l'obscurit leur permettait d'en juger, taient recouverts de
tapisseries.
Ah! si j'avais ma lampe de poche s'cria Guy. Il ne
faudra pas oublier d'emporter nos torches et beaucoup de piles
de rechange! En effet, il n'y a pas d'lectricit et je n'ai vu dam
les chambres que des lampes ptrole. Je parie qu'elles ne
sont pas allumes tous les soirs!
Le corridor dboucha enfin dans une petite pice carre
o de vieux coffres s'alignaient le long des murs. Curieux,
Guy souleva un couvercle et examina le contenu, librant
aussitt une forte odeur de naphtaline. Linette ternua.
Ce sont des tapis, ou des rideaux, dcrta Guy en
laissant retomber le couvercle. Je reconnais que les gardiennes
prennent vraiment soin de tout... O est la tour?
Apparemment, on ne peut y accder d'ici , soliloqua
Jean en se dirigeant vers une tapisserie qui tombait du plafond
au sol entre deux coffres.
Lorsqu'il souleva le pan de tissu, une exclamation de joie
lui chappa :

31

Voil la porte du donjon!... Du moins, je l'espre!


Paul, Guy, Nicole et Linette se prcipitrent. La haute
porte troite, noircie par le temps, paraissait trs robuste. Une
poigne de fer sortait d'une norme serrure. Guy la tira, la fit
tourner en tous sens, la porte ne s'ouvrit pas!
Rien faire! constata-t-il, du. Et nous ne possdons
pas la clef! D'ailleurs, en existe-t-il une?
Certainement,
rpondit
Jean.
Mais Mme
Boirond ne doit pas vouloir que nous entrions dans le donjon.
Son fils s'y cacherait-il?
Pourquoi pas? dit Guy avec un sourire. Peut-tre se
livre-t-il ses travaux de recherches? Ou bien passe-t-il son
temps ne rien faire, l'insu de sa famille? Je me demande
quelle tte il a?... Quand ta mre viendra, Paul, ne pourra
pas rester dans son antre; s'il habite ce donjon... il devra le
quitter!
Saisissant l'anneau de fer, Jean, obstinment, secoua de
nouveau la porte avec violence. A cet instant, des pas
rsonnrent dans le couloir : tonns, les enfants se
retournrent. Qui cela pouvait-il tre? La main de Jean se
crispa sur la poigne.
Un homme trs brun fit irruption dans la pice. A la vue
du petit groupe, il s'arrta net, stupfait. L'air irrit, un gros
nez et des lvres minces lui donnaient une physionomie assez
repoussante.
Que faites-vous ici? cria-t-il. Quel sans-gne !

32

Jean secoua la porte avec violence.

33

Sortez immdiatement et lchez cet anneau, jeune


homme... La porte est ferme clef! En voil des faons de
fureter dans mon chteau!
Son chteau! Comment interprter ces paroles?
Ce chteau appartient au comte de La Roquebrou!
rtorqua Jean, le seul capable de reprendre ses esprits devant
l'homme courrouc. Etes-vous le comte de La Roquebrou?
Mon identit ne vous regarde pas! Je vous ai dit
de vider les lieux... On ne discute pas mes ordres! Personne n'a
le droit de pntrer ici... Personne!
Ma mre, la reine de Varanie, va louer ce chteau!
annona le petit prince Paul qui, retrouvant soudain son sangfroid, prit le ton imprieux et l'air altier qui avaient si souvent
amus ses compagnons. Mais, prsent, ils ne riaient pas; ils
admiraient l'autorit dont faisait preuve le jeune prince.
L'homme observa Paul comme s'il n'en croyait ni ses
yeux, ni ses oreilles. Il frona les sourcils.
En vrit, le conte de fes est plaisant! La reine de
Varanie!... C'est une illustre inconnue pour moi! Voulez-vous
vous sauver, marmaille! Si jamais je vous rencontre nouveau
dans ces parages, je vous pousse dans le donjon et je vous y
enferme!
Rien n'est moins sr! riposta Jean, qui la pleur
subite du visage de Nicole et de Linette donnait du
courage. En tout cas, votre menace prouve que vous savez o
se trouve la clef !

34

Donnez-la-moi et nous irons seuls dans le donjon : cela


vous pargnera la peine de nous y emmener de force!... Il est
d'ailleurs certain que l'amie de ma mre dsirera visiter la tour
avant de prendre un engagement.
La fureur de l'homme explosa. Marmonnant des
imprcations et serrant les poings, il s'avana vers les enfants
en leur jetant un regard si froce, que ceux-ci reculrent,
pouvants. Nicole et Linette s'enfuirent dans le couloir. Quant
aux garons, ils essayrent de rsister leur frayeur quelques
secondes mais, bientt, ils prirent leurs jambes leur cou et
disparurent. L'homme se lana leur poursuite.
Une course perdue s'engagea dans le corridor.
Poursuivis et poursuivant passrent en trombe dans la grande
salle et arrivrent, hors d'haleine, dans la pice o Mme
Arnaud s'entretenait avec les gardiennes.
Grand Dieu! s'cria Mme Arnaud, surprise et effraye
par cette brutale apparition. Que se passe-t-il donc?
L'homme avait gard son air farouche. Il s'arrta dans
l'embrasure de la porte, puis se dirigea vers Mme Boirond :
Que signifie? J'ai surpris ces enfants qui furetaient dans
les couloirs du chteau! Qui est cette dame?
Calme-toi, Lonard, dit sa mre d'une voix tremblante.
Elle est autorise visiter. Elle... elle pense que son amie, la
reine de Varanie, aimerait louer le chteau de La Roquebrou.
Les demoiselles et ces deux garons sont ses enfants. Celui-ci
est le fils de la reine de Varanie, le prince Paul.

35

Tout est en rgle. Ils ont le droit d'entrer partout.


Ne t'ai-je pas dit, mille fois, qu'il n'tait permis
personne de pntrer dans le chteau? gronda l'homme. Quant
cette histoire de location... je n'en crois pas un mot!
Mme Arnaud, qui ne se sentait pas particulirement en
scurit, fit un signe Guy :
Va chercher Ranni! murmura-t-elle.
Quand les visiteurs avaient quitt le Varanien, il vrifiait
la pression des pneus de la voiture arrte dans l'alle, au bas
des marches. Pourvu qu'il ne se soit pas loign! pensa
Guy, le cur battant. Il parvint en courant l'entre principale.
Elle tait bel et bien verrouille! Guy fut heureux de trouver
deux grandes clefs dans les serrures, mais il eut de la peine
les faire tourner. Enfin, la porte s'ouvrit dans un grincement
terrible, comme si elle se plaignait d'tre rveille de son long
sommeil.
Guy soupira d'aise; le garde faisait les cent pas non loin
de la voiture. A la vue du visage tendu du jeune garon, Ranni
devina tout de suite que quelque chose de dsagrable tait
survenu. Il s'lana dans l'escalier.
Maman m'envoie vous chercher! dit Guy
laconiquement.
Il refit en hte le chemin inverse, suivi du Varanien dont
les lourdes bottes martelaient les dalles de pierre.
Pendant ce temps, Lonard examinait avec soin
l'autorisation de Mme Arnaud, qu'il lui

36

avait pratiquement arrache des mains! Sa figure,


progressivement, devint sombre comme un ciel d'orage.
Pourquoi n'avez-vous pas crit pour demander un
rendez-vous? Votre dsinvolture n'est pas du meilleur ton!
Sachez que ce chteau n'a pas t lou depuis des annes! Des
annes... entendez-vous!
Vous m'avez appel, madame? coupa la voix grave
de Ranni.
Stupfait, Lonard leva les yeux; l'imposant garde du
corps se tenait prs de Mme Arnaud.
Oui, Ranni, rpondit celle-ci. J'ai fait le tour du chteau
et je crois que votre matre, le roi de Varanie, le jugera sa
convenance.

37

Monsieur, qui est le fils d'une des gardiennes, semble


hostile cette ide. Pensez-vous que le roi lui permettra de
rester en ces lieux pendant son sjour?
Ranni connaissait la rponse qu'on attendait de lui. Il
s'inclina devant son interlocutrice et, lanant un regard
indiffrent Lonard, il pronona d'un ton calme :
La reine vous a inform de ses intentions, madame. Sa
Majest le roi n'acceptera que la prsence des gardiennes. Sa
Majest me fera connatre ses instructions que je
communiquerai monsieur. Mais il ne fait aucun doute qu'il
devra s'abstenir de sjourner ici...
A ces mots, les enfants regardrent Lonard d'un air
triomphant. Brave Ranni!... Mais Mme Boirond poussa un cri
de dsespoir :
Soyez comprhensifs; c'est mon fils! Il a toujours
vcu ici... Ses paroles ont dpass sa pense! Il est
seulement...
La
question
est
rgle!
interrompit Mme
Arnaud. Tant que mes amis demeureront au chteau, votre fils
ne devra pas s'y trouver. Ne supposerait-on pas que le
domaine lui appartient?
Le visage de Lonard s'empourpra. Il s'avana, menaant,
et ouvrit la bouche... Personne, cependant, ne sut jamais ce
qu'il allait dire, car Ranni, lui aussi, s'avana d'un pas. Ce fut
suffisant! L'expression rsolue de l'imposant garde la barbe
rousse convainquit Lonard de ne pas insister! Grommelant
des propos incomprhensibles, il se dtourna et gagna la porte.
II est temps de partir, maintenant, fit observer Mme
Arnaud. J'crirai ce soir

38

l'agent de local ion pour le prier de mettre au point lies


rapidement tous les dtails avec le comte de Roquebrou. La
reine aimerait venir dans une dizaine de jours, et mme plus
tt si c'est possible. Je lui ferai part du parfait tat des lieux; il
va sans dire que les serviteurs royaux les entretiendront avec
le plus grand soin.
- Madame... s'il vous plat, supplia Mme Boirond, les
larmes aux yeux, ne racontez pas au coin le que mon fils...
mon fils... s'est montr dplaisant! II... il nous aide dans notre
travail, voyez-vous... et il ne savait pas que quelqu'un devait
visiter le chteau... pour le louer.
Cela n'excuse pas son attitude, rpondit Mme Arnaud.
Je vous promets pourtant de ne pas lui crer d'ennuis, s'il ne
s'en attire pas lui-mme! En tout cas, il sera ncessaire qu'il
s'en aille lorsque la famille royale s'installera ici.
Naturellement, vous et vos surs, pourrez y demeurer.
Aprs avoir pris cong, Mme Arnaud se dirigea vers la
grande porte, suivie des enfants et de Ranni. Les gardiennes,
bouleverses, le visage sombre, ne les accompagnrent pas.
En revanche, d'une fentre situe au premier tage, un
regard hostile observait la belle voiture bleue et gris argent qui
descendait l'alle. Ranni seul s'en aperut; mais il n'en dit rien.

39

CHAPITRE IV
Les projets
la maison, les cinq jeunes gens furent
accueillis par le capitaine Arnaud de retour d'une mission
l'tranger. Qu'il tait heureux de les revoir! Il souleva dans ses
bras, l'une aprs l'autre, Nicole et Linette. Guy, Jean et Paul,
trs surexcits, se grouprent autour de lui.
O donc tes-vous alls? demanda-t-il. Je reviens chez
moi heureux l'ide de vous retrouver, mais... le nid est vide!
Les oiseaux
EN RENTRANT

40

envols! Heureusement, Gentille gardait la cage!


Ne vous effrayez pas! riposta Mlle Janille en
s'adressant Mme Arnaud. Votre mari n'est arriv
que
depuis dix minutes; il n'a pas attendu longtemps!
A huit heures du soir, tout le monde tait affam.
Nous allons te raconter notre expdition pendant le
dner, promit gaiement Mme Arnaud. La journe a t
passionnante!
Bientt, le capitaine n'ignora rien de la visite au chteau
de La Roquebrou.
L'endroit a du cachet, expliqua Mme Arnaud; et
l'excellent tat des lieux permet une installation immdiate; il
ne reste qu' pourvoir les communs en produits alimentaires et
en produits mnagers indispensables la maison royale. Je
passerai commande en temps utile aux magasins de
Tillaubourg. J'ai dj envoy une lettre l'agence de location
pour donner mon accord.
Nous serait-il possible d'emmnager la semaine
prochaine? s'enquit le petit prince, plein d'espoir.
Bien sr, rpondit son htesse. J'imagine, Paul, que
votre famille voyagera par avion... Pourvu que nous ayons un
bel t! Les environs du chteau sont tellement agrables que
je ne doute pas de la satisfaction de la reine.
Irons-nous te rejoindre ds que tes parents
arriveront? questionna Linette en se tournant vers Paul.
Non! dit Mme Arnaud. Laisse-leur le temps de
s'installer.

41

Nous nous rendrons probablement au chteau quelques


jours plus tard.
Alors, Paul grimpera sans nous dans le donjon,
constata Nicole, dpite. Tu nous criras pour nous faire part
de tes dcouvertes et nous dire si la clef est retrouve et si
Lonard est parti, n'est-ce pas, Paul?
Lonard aura disparu, videmment! coupa Mme
Arnaud. Il n'est pas question de le laisser rder dans les
environs! Il a l'air d'avoir le cerveau un peu drang.
Comme Mlle Janille ne pouvait pas accompagner ses
amis La Roquebrou, le petit prince, qui l'aimait bien, lui fit
jurer de venir y passer un jour ou deux. Puis, une pense lui
traversa l'esprit :
Vous sera-t-il possible de nous faire une visite?
demanda-t-il au capitaine Arnaud.
Je l'espre... mais ce n'est pas certain. Un travail trs
important m'attend!
Quel travail? firent aussitt six voix.
Je ne le sais pas encore exactement moi-mme,
rpondit-il en hochant la tte. Je souhaite qu'on ne me le
confie qu'aprs vos vacances!
Linette touffa un billement derrire sa main.
Excusez-moi, j'ai sommeil. Quel dommage! Je suis
tellement fatigue que je n'ai plus la force de reprendre de
cette dlicieuse charlotte.
Pas du tout! rpliqua Paul. Je me sens le courage de la
manger ta place!

42

Guy et Paul se partagrent quitablement le dernier


morceau de gteau.
II est temps d'aller vous coucher, les enfants! dit Mme
Arnaud.
Ce soir-l, personne ne se fit prier pour monter dans sa
chambre. Jean et Paul n'eurent pas plus tt pos la tte sur
l'oreiller qu'ils s'endormirent. Guy aurait bien aim discuter un
peu, mais il se contenta de rvasser...
Ce chteau de La Roquebrou... si ancien mais si bien
entretenu, contenait tant d'objets insolites! Le jeune garon se
rappelait l'horloge originale qui, chaque heure, librait un
angelot et le reprenait ds que sonnait le dernier coup. Quant
la bote musique aux cent mlodies, Guy se fit fort de la
trouver! Peut-tre, mme, pourrait-il essayer une armure? Et...
il sombra dans un profond sommeil.
Mme Arnaud s'attarda un moment bavarder avec le
capitaine, l'un des meilleurs pilotes de son pays, qui ne
comptait plus ses tours du monde. L'aviation n'avait pas de
secret pour lui.
En quoi consiste ce travail que tu nous as annonc?
demanda son pouse. Est-ce vraiment si important?
- Je vais piloter un nouvel appareil, rpondit son mari,
simplement.
Ne s'agit-il pas d'un vol d'essai? s'cria Mme Arnaud,
alarme.
En effet. L'appareil ralisera des prouesses
exceptionnelles, en mme temps qu'il franchira le mur du
son!
M'autoriseras-tu t'accompagner jusqu'au terrain
d'envol? demanda sa femme.

43


J'en serai ravi, rpondit le capitaine avec
enthousiasme, en vidant sa pipe. J'espre seulement que le vol
ne concidera pas avec votre dpart pour le chteau de La
Roquebrou!
Il va sans dire que, si cela tait, je partirais avec
toi! Gentille prendrait soin des enfants durant mon
absence.
Que de rves, cette nuit-l, le mystrieux chteau fit-il
natre! Toujours est-il que le matin, en se rveillant, nos cinq
amis eurent des proccupations identiques. Sitt le petit
djeuner aval, ils harcelrent Mme Arnaud afin qu'elle
tlphont la reine.
La mre du petit prince, aprs avoir donn
chaleureusement son accord, s'adressa Paul, merveill
d'entendre sa voix :

44

Mon cher petit, disait-elle, que je suis heureuse de te


revoir bientt! Tes frres dbordent d'enthousiasme l'ide de
passer leurs vacances en France! C'est un si beau pays!
Quelques instants plus tard, l'agent de location qui Mme
Arnaud avait pris soin d'crire la veille, de Tillaubourg,
tlphona, satisfait de savoir que le chteau de La Roquebrou
tait lou.
La proprit n'a pas t habite depuis bien longtemps,
confia-t-il Mme Arnaud, bien qu'elle ait grande allure.
J'espre que la reine de Varanie sera satisfaite de son sjour...
Je suis ravi d'apprendre que l'intrieur est bien tenu, et je
souhaite qu' l'avenir ce chteau soit mieux connu et apprci
sa juste valeur.
Mme Arnaud se garda de faire allusion aux difficults
qu'elle avait rencontres. En son for intrieur, elle pensa
nanmoins que, si Lonard se rendait importun en restant au
chteau, il s'attirerait quelques dsagrments.
Nous n'avons pas besoin de nous mettre en rapport avec
le comte de La Roquebrou, dit-elle aux enfants. Il a laiss tous
pouvoir l'agence pour cette affaire. Votre mre, mon petit
Paul, pourra donc disposer ds lieux dans une semaine!
Quelle joie! s'cria le petit prince, ravi. Plus que sept
jours attendre!
La location d'un chteau cote-t-elle cher?
s'informa Guy.
Mon Dieu... oui! Aurais-tu l'intention d'en louer un?
ironisa sa mre.

45

Sait-on jamais... , rpliqua Guy du ton de celui qui


suppute ses chances.
Quand le capitaine Arnaud rentra, le soir, il apportait des
prcisions :
Tout va bien! annona-t-il. Je pars la semaine
prochaine. Comme les vols ne dureront probablement que huit
jours, je serai de retour assez tt pour vous rejoindre La
Roquebrou dans une quinzaine de jours.
Mais il se trompait; avant mme l fin de la semaine, des
ennuis imprvus allaient surgir!
Ils commencrent trois jours plus tard. Mme Arnaud reut
une lettre de la mre de Paul.
Les nouvelles sont-elles bonnes? demanda le petit
prince, impatient.
Pas excellentes, rpondit Mme Arnaud, L'un de vos
frres est malade; il s'agit de Boris.
Oh! gmit Paul. Que lui arrive-t-il?
On craint la rougeole, rpondit Mme Arnaud. Quel
dommage! Votre frre Gregor, qui n'a pas encore eu cette
maladie, devra peut-tre rester en quarantaine puisqu'il joue
toujours avec Boris!
Cela signifie-t-il que maman ne pourra pas venir?
interrogea le petit prince, atterr.
Ne nous mettons pas martel en tte! Nous ne
sommes mme pas certains que Boris ait la rougeole! Votre
mre dit que le mdecin ne s'est pas encore prononc... Peuttre, dans le pire des cas, la reine emmnera-t-elle vos deux
plus jeunes frres et laissera-t-elle les malades au palais. Ne
vous inquitez pas!
Malgr ces paroles encourageantes, Paul ne

46

manqua pas de se tourmenter; tant de projets si beaux... si


beaux... risquaient maintenant de ne pas se raliser! Ce Boris!
Il lui fallait toujours attraper les microbes qui passaient sa
porte! La passionnante dcouverte du donjon mystrieux se
terminait avant d'avoir commenc!
Jean, Guy et ses surs partageaient sa dception.
La seule personne qui y trouvera son compte sera ce
vilain Lonard! remarqua Guy, d'un air sombre. Comme il va
se rjouir!
Deux journes s'coulrent, lentes et tristes. A chaque
courrier, le petit prince s'informait auprs de Mme Arnaud :
Maman a-t-elle crit? C'est aprs-demain que nous
devrions partir pour La Roquebrou! Que ferons-nous si elle
dcide de rester en Varanie?
Au dbut de l'aprs-midi, enfin, le tlphone sonna.
Avertis par un instinct secret, les enfants se prcipitrent dans
le salon et se pressrent autour de Mme Arnaud.
Ils retinrent leur souffle, esprant entendre les paroles
prononces l'autre bout du fil. Mme Arnaud coutait
attentivement en hochant la tte d'un air approbateur. Sa part
dans la conversation fut restreinte :
Oui... Oui, en effet... l'ide est excellente... Oui... bien
sr!... Trs bien!
Les enfants, que ces rponses ne renseignaient gure,
bouillaient d'impatience. Quand Mme Arnaud raccrocha le
rcepteur. Paul ne pu rprimer un cri de reproche :
Pourquoi ne m'avez-vous pas laiss parler?

47

Parce
que
c'tait
une
communication
personnelle, rpondit Mme Arnaud d'un ton apaisant.
Ecoutez
les
nouvelles
que j'apprends : elles ne sont
pas aussi mauvaises que nous le craignions.
Raconte vite, maman! s'cria Guy.
La secrtaire de la reine m'apprend que Boris a bien
la rougeole, et Gregor aussi. Toutefois, la maladie
n'ayant qu'une forme trs bnigne, les deux malades seront
vite rtablis.
Qu'a-t-on dcid au palais? demanda le petit prince.
Maman viendra-t-elle seule, en attendant que mes frres
gurissent?
Non, elle dsire rester prs d'eux pour les soigner.
Mais elle est persuade qu'ils pourront voyager dans une
quinzaine de jours... Voici donc, Paul, ce que propose votre
mre : tant donn que l'acte de location du chteau prend
effet aprs-demain, elle nous propose d'aller tous nous y
installer sans plus attendre!
Bravo! s'crirent Nicole et Linette avec un
ensemble parfait.
Mais la premire se rembrunit soudain : Maman, n'as-tu
pas prvu d'accompagner
bientt papa, lorsqu'il devra effectuer ses vols?
As-tu chang d'avis?
Pas du tout! Ton pre aime bien que je sois prs de lui
dans ces moments-l. Gentille s'occupera de vous, ainsi que
Ranni. Je ne serai absente que quelques jours : une ou
deux semaines. Pendant ce laps de temps, vous vous

48

serez installs et Gentille, ayant pris les habitudes des


lieux, pourra diriger utilement les domestiques de la reine.
Je suis trs impatiente de connatre enfin ce
merveilleux chteau! s'cria Mlle Janille qui avait pris un
vif intrt la conversation. Savez-vous quand les
domestiques arriveront?
Ils ne prcderont la reine que d'un jour, dit Mme
Arnaud... D'importantes quantits de produits alimentaires
vont tre livres, car il est trop tard pour annuler les
commandes; je vous remettrai donc les listes aux fins de
vrification... Etes-vous satisfaits de ces nouveaux projets, les
enfants?
Sensationnel!
Magnifique!
Extraordinaire!
crirent cinq voix.
Je me charge des bagages, dit Mlle Janille.
La journe qui suivit passa trs vite. Mme Arnaud
tlphona, crivit, surveilla les prparatifs du dpart. Mlle
Janille savonna, frotta, repassa et, histoire de se reposer, s'assit
un instant pour recoudre ici un bouton, l une fermeture
glissire. Les garons couvrirent de livres et de jeux le fond de
deux grandes valises; Nicole et Linette, dsuvres,
fredonnaient une petite chanson de leur invention :
Au chteau de La Roquebrou... brou... brou...brou...
Que dcouvrirons-nous?... nous... nous... nous...
Guy enchana aussitt :

49

Comme nous nous amuserons... rons... rons...rons...


L-haut, sur le donjon!... /on... fon... /on...
Je me demande si le dnomm Lonard aura quitt le
domaine, interrompit Jean tout coup. Au fait, maman, les
gardiennes ont-elles rpondu votre lettre?
Pas encore, rpondit Mme Arnaud. Pourquoi?
Pour savoir si le fils de Mme Boirond est parti!
prcisa Jean.
Sans aucun doute! Ne t'inquite pas ce sujet! Je ne
pense pas non plus que vous rencontrerez souvent les
gardiennes, moins qu'elles ne se chargent du mnage en
l'absence des domestiques de la reine.
Qui s'occupera des repas? demanda Nicole.
Sera-ce Gentille? Mme Boirond l'autorisera-t-elle se servir
du fourneau?
Je ne sais pas, rpondit sa mre. Lorsque je lui ai
crit, je lui ai offert : soit de se charger de faire les repas, ce
qui lui vaudrait un salaire
supplmentaire,
soit
de
permettre Gentille d'utiliser la cuisine. A mon avis, elle
adoptera la premire solution et j'en serais contente pour
Gentille.
J'ai hte d'tre demain! s'exclama Nicole qui
apportait une pile de vtements soigneusement plies.
Varie un peu ta conversation! soupira Guy. J'ai dj
entendu cette phrase plus de vingt fois!... Quelle heure est-il?
Dj quatre heures !

50

Demain, ce moment, nous atteindrons le chteau!


Enfin, les bagages furent prts et les malles boucles.
Mme Arnaud et son mari se prparaient galement
partir le lendemain; il leur fut impossible de communiquer leur
adresse aux enfants, car les essais devaient rester secrets. Le
capitaine lui-mme ne connaissait pas l'endroit o ils auraient
lieu!
Je propose que nous montions nous coucher trs tt,
dit-il aprs le dner. Je veux me sentir en forme, demain.
Quant toi, continua-t-il en se tournant vers sa femme, tu
parais puise; Gentille d'ailleurs, n'a rien t'envier sur ce
point.
A quelle heure Ranni viendra-t-il nous chercher
avec la voiture? demanda Guy.
A dix heures et demie, rpondit sa mre. Vous
djeunerez au restaurant de Tillaubourg... Il est
superflu, j'espre, de vous recommander de prendre grand
soin des beaux meubles du chteau et...
Nous nous conduirons comme de vrais chevaliers,
maman! interrompit Guy en riant. Bonne nuit tous... et vive
le chteau de La Roquebrou!

51

CHAPITRE V
Un accueil inhabituel
AVEC QUELLE IMPATIENCE,

le lendemain matin, les


enfants attendirent-ils l'heure du dpart!
La demie de dix heures sonnait quand Ranni arriva au
volant de la voiture tincelante de propret.
Pauvre voiture! maugra-t-il, elle finira ses jours dans
les chemins remplis d'ornires de La Roquebrou.
Les voitures varaniennes se moquent des cahots!
rpondit Paul, les yeux brillants de plaisir. Au revoir,
capitaine, et bonne chance!

52

Merci. Si jamais vous entendez un grondement sourd


dans le ciel, vous saurez que je viens de disparatre l'horizon
aux commandes de mon nouvel appareil!
Un clat de rire gnral lui rpondit.
Fais bien attention, papa! recommanda Nicole en
embrassant son pre.
Peu aprs, la voiture dmarra silencieusement, tandis que
le capitaine et Mme Arnaud agitaient la main en signe d'adieu.
L'aventure commenait!
Malgr la largeur des siges, les voyageurs disposaient
chacun de peu d'espace; nul cependant ne s'en souciait, sauf
Mlle Janille qui fit observer qu'elle ne connaissait personne
d'aussi remuant que Nicole. Mais elle changea d'avis lorsque
Linette vint prendre la place de sa sur! Le lourd vhicule ne
fut plus qu'une ruche agite et bourdonnante.
A l'auberge de Tillaubourg, la serveuse les reconnut et
leur rserva la meilleure table.
Nous tions venus visiter le chteau! expliqua Linette.
Nous l'avons trouv MERVEILLEUX... et nous y retournons
aujourd'hui pour l'habiter!
Sceptique, la serveuse pensa que Nicole plaisantait :
Vous vous moquez de moi; personne n'oserait y vivre!
Le chteau de La Roquebrou a mauvaise rputation.
Pourquoi? demanda Guy.
Les gens disent que d'tranges choses s'y passent,
chuchota la serveuse d'un air mystrieux. Ne vous ai-je pas
racont l'aventure survenue au jeune homme qui s'intressait
aux livres anciens de la bibliothque?

53

Ah oui!... Les volumes ont saut des


rayonnages et se sont prcipits sur lui! s'cria Linette avec un
petit rire. J'espre voir ce prodige,
car
nous
allons
vraiment passer nos vacances au chteau.
La serveuse baissa la voix, comme si elle craignait de
parler :
II parat qu'on y entend des bruits trs bizarres, insistat-elle.
De quelle sorte? interrogea Jean, trs intress.
Je l'ignore. Nul ne le sait. Mais, de grce, n'allez pas
au chteau! Retournez chez vous tandis qu'il en est encore
temps!
La serveuse repartit vaquer ses occupations, emportant
les assiettes vides.
C'est passionnant! s'exclama Nicole. Voil qui va
satisfaire mon got pour les lgendes! Je ne serais pas surprise
si j'apprenais que Lonard fait courir des rumeurs afin
d'empcher la location du domaine et de pouvoir y vivre sa
guise!
Je suis de ton avis, acquiesa Guy. En tout cas, nous
ne tarderons pas nous en rendre compte! Pourtant, j'aurais
aim tre tmoin d'une de ces choses tranges !
Je ne souhaite pas entendre ces bruits, protesta
Linette. Tout ce qui est insolite m'effraie.
C'est le cas de la chaise en osier de notre chambre,
ajouta Nicole. La nuit, elle se met grincer comme si
quelqu'un venait de s'y

54

asseoir; mais, ds que j'allume la lampe, elle est vide!


- Bien entendu, remarqua Gentille. L'explication est
simple : l'osier travaille aprs avoir support la charge de ta
petite personne.
Les tranches napolitaines furent si apprcies que Mlle
Janille consentit en renouveler la commande.
Elle demanda la note :
Je viens de parler du chteau de La Roquebrou avec
une amie, la nice de l'picier qui a fourni l'alimentation,
dclara la serveuse voix basse. Le livreur de service tait
tellement pouvant qu'arriv la grande porte, il a tout
dcharg dans l'alle, en criant trs fort Y a-t-il quelqu'un? ,
puis il a saut dans sa camionnette, a dval la cte une
allure telle qu'on aurait dit qu'il avait le diable ses trousses!
Pourquoi avait-il peur? demanda Linette, tonne. La
btisse n'a cependant pas un aspect effrayant!
Je vous le rpte : c'est un endroit inquitant! fit la
jeune Tillaubouraise. Aprs quarante-huit heures de sjour, je
suis certaine que c'est vous qui viendrez me raconter
d'tranges histoires!
Les enfants se regardrent en riant.
Les seules habitantes sont les gardiennes! remarqua
Guy. Elles devraient donc tre terrifies si de telles choses se
produisaient!
Les gardiennes... , murmura la serveuse d'un ton qui
en disait long.

55

Et elle s'loigna.
Debout! s'cria Guy, et sus au chteau de La
Roquebrou! Nous allons nous amuser comme des fous ,
tonna-t-il...
Ranni, dj au volant, attendait les voyageurs. C'tait
bien rconfortant, tout de mme, de le voir l, sr de lui, avec
sa force tranquille.
J'ai oubli d'interroger la serveuse sur le village
abandonn, soupira Nicole avec regret. Elle n'aurait
certainement pas manqu de nous conter une lgende
poustouflante!
Regarde!
s'cria Linette. Nous arrivons au
carrefour. Ce chemin conduit aux maisons; elles ne sont pas
loin, peut-tre un ou deux kilomtres. Je propose que nous y
allions un jour! Explorer un village en ruine m'amuserait.
Le croisement dpass, les enfants aperurent, en effet,
les toits ventrs et les masures serres les unes contre les
autres. L'auto grimpa, tourna- sur la route en lacets qui
sillonnait le versant, puis s'arrta devant la grille du parc, de
nouveau ferme. Jean, sautant terre, se hta de la pousser.
Au bout de l'alle, la grande porte du chteau tait
galement close.
Nous voici arrivs! s'exclama Guy en promenant un
regard admiratif sur la construction imposante. Que faisonsnous, maintenant? Faut-il se servir de la cloche?... Mais... si
mes souvenirs sont bons, il me semble que vous avez cass la
chane, Ranni?
Elle est rpare, observa soudain celui-ci.

56

Aujourd'hui, nous pourrons entrer par la porte de


devant!
Jean s'lana sur les larges marches et se saisit de la
poigne de fer. Il la tira vigoureusement, provoquant aussitt
quelques sons discordants, qui laissaient deviner des flures
dans la grosse cloche de bronze.
Ce premier succs obtenu, Ranni s'empara des bagages et
les dposa sur le perron. L'attente devant l'huis dura quelques
instants. Elle se prolongea trop au gr de Jean qui, pris
d'impatience, sonna de nouveau; il sursauta tout coup : la
porte s'ouvrait lentement, silencieusement, sans le plus lger
grincement, mais personne n'apparut sur le seuil.
Les arrivants, immobiles, attendaient que l'une des
gardiennes vnt les accueillir.

57

Un moment plus tard, ils durent se rendre l'vidence :


nul ne se montrait! Peut-tre, cependant, Mme Boirond se
tenait-elle l'intrieur, sans qu'ils pussent la voir? Jean se
prcipita dans le vestibule; il tait dsert.
C'est trange! s'cria Mlle Janille. Il est certain que
quelqu'un a rpondu notre appel-Mais pourquoi disparatre
aussitt?
La premire des choses-bizarres-qui-arrivent
! nota Guy avec un petit rire. Je pense que l'une des surs a
ouvert la porte, mais qu'elle a fui, effraye, en apercevant la
barbe rousse de Ranni! Il fait tellement sombre ici qu'il est fort
possible que nous ne l'ayons pas vue. Puis-je vous aider,
Ranni?
Non, merci. Il faudrait pourtant trouver quelqu'un
pour savoir si nous pouvons nous installer cet aprs-midi!
58

Voulez-vous que j'aille la recherche de Mme


Boirond? demanda Jean Mlle Janille.
Il partit en essayant de se souvenir du chemin qui menait
aux cuisines. Il revint trs rapidement, l'air fier, accompagn
de Mlle Rolande Pellaux qui paraissait pouvante.
Mademoiselle prtend qu'elle n'a pas entendu la cloche
et que ni l'une, ni l'autre de ses surs n'a ouvert la porte!
s'exclama Jean.
Allons donc, murmura Gentille. Tout est-il prt
pour nous recevoir, mademoiselle? ajouta-t-elle. Je pense
que vous avez reu les instructions de l'agence, ainsi que la
lettre de Mme Arnaud qui vous annonait la modification de
nos projets.
Oui... Oui... en effet! rpondit la gardienne d'une
voix saccade. Nous savons que, pour le moment, seuls les
enfants doivent occuper le chteau, ainsi que Mlle
Janille et M. Ranni... Oui, tout est prt. Vous pourrez choisir
les chambres qui vous plairont. Des caisses sont arrives...
par douzaines! Elle sont dans la cuisine.
Merci, dit Gentille. Les enfants vont me faire visiter
le premier tage. J'irai plus tard vrifier les livraisons.
L'escalier retentit de cris de joie et d'exclamations
enthousiastes. Comme on allait s'amuser! Ranni, charg des
bagages, suivit le groupe. Tout en montant les larges marches,
Gentille s'merveillait de la beaut et de la majest du lieu.
Elle avait admir, en passant dans la grande salle, les
tapisseries et les tableaux splendides, tincelant sous le soleil.

59

Aprs avoir dpos les valises sur le vaste palier, Ranni


descendit chercher les sacs de voyage :
J'aimerais occuper une chambre situe prs de celle de
mon jeune matre, demanda-t-il Mlle Janille avec sa
courtoisie habituelle. Si les deux pices communiquaient, ce
serait parfait...
C'est entendu, Ranni. Je m'en occupe! promit
Gentille en songeant avec quel dvouement le Varanien
s'occupait de Paul.
Mais, o taient donc passs les enfants? Elle les trouva
dans une chambre immense dont les fentres s'ouvraient sur la
campagne. Les yeux brillants, Nicole accourut :
Pourrions-nous choisir cette chambre, Linette et moi?
Elle nous semble ferique!
Je ne le pense pas! rpliqua Mlle Janille, stupfaite
de la grandeur de la pice. C'est srement l'une des plus
vastes; elle doit revenir la mre de Paul!
Il existe d'autres pices encore plus belles!
protesta Nicole. Venez les visiter!
Eblouie, Gentille se laissa guider de chambre en
chambre, notant partout une propret mticuleuse, des
meubles lgants disposs avec un got parfait. Elle atteignit
bientt une enfilade de trois pices de moindre importance
qui, toutes, ouvraient sur le couloir. Tandis que deux de ces
chambres contenaient chacune deux lits, la troisime ne
pouvait loger qu'une personne.
Voil qui conviendrait admirablement aux enfants!
remarqua Gentille immdiatement.

60

Laisse-toi convaincre, Nicole : au cas o les gardiennes


ne s'occuperaient pas du mnage, tu devrais tenir ta chambre
impeccablement! Si elle est petite, elle sera beaucoup plus
facile entretenir qu'une grande. L'argument porta!
Vous avez raison, Gentille. En tout cas, ce sera
charmant de possder des chambres contigus!
Et elle s'lana vers la porte en appelant : Linette! Guy!
Paul! Jean! Venez vite! Nos amis se prcipitrent. Jean fut
tout de suite conquis :
Guy et moi pourrions prendre la chambre du milieu;
vous, les filles, celle de gauche et Paul, naturellement, celle
qui ne possde qu'un lit. Nous n'aurions pas pu rver mieux!
II se pencha la fentre : Le panorama est vraiment
incomparable!... Est-ce le village abandonn que j'aperois au
loin? Je vois quelques toits et des chemines!
Ses compagnons se pressrent ses cts.
En effet! s'cria Guy. Regardez, l-bas, un morceau de
route! Le chemin du village est sans doute un peu plus bas. Un
jour, nous irons l'explorer!
Pendant ce temps, Gentille s'tait loigne, la recherche
d'une chambre pour Ranni et d'une autre pour elle-mme. Elle
dcouvrit aussitt, de l'autre ct du corridor, une petite pice
qu'elle destina au Varanien; malheureusement, comme la
fentre donnait sur le flanc

61

abrupt de la montagne, elle ne laissait entrer que peu de


lumire.
Tout au bout du couloir, Mlle Janille pntra dans une
chambre coquette, de dimensions modestes, qui paraissait
servir de salon. Sduite par le paysage extraordinaire qui se
rvla ses yeux, lorsqu'elle s'approcha de la fentre, la
nouvelle chtelaine dcida d'adopter cette chambre o ne
manquait qu'un lit; il serait facile de remdier ce petit
inconvnient!
Quand elle rejoignit les enfants, elle croisa Ranni qui
montait les bagages. Gentille sourit en levant la tte vers le
grand garde barbu :
Je vous ai trouv une chambre toute proche, annona-telle. Cependant, la vue n'est pas dgage.
Ranni qui avait toujours vcu dans les rgions
montagneuses aux sites majestueux dit qu'il pourrait bien
supporter ce dsagrment quelque temps, pourvu qu'il
demeurt dans le voisinage immdiat du petit prince.
II n'y a pas de lavabos, constata Nicole en examinant
les grandes cuvettes de porcelaine. Devrons-nous utiliser ces
normes rcipients? Je ne me sens pas de force les soulever!
Tu oublies les salles de bains! rpondit Guy. J'en ai
dj compt six cet tage! L'une d'elles se trouve juste en
face; nous n'aurons qu' traverser le couloir!
J'ai l'impression, s'cria Linette, ravie, que je
tournerai en rond dans le chteau des heures avant de
retrouver ma chambre! C'est passionnant, Gentille!

62

Mlle Janille prouvait le mme sentiment. Pourtant, tous


apprirent avec une rapidit tonnante connatre les lieux et le
chemin le plus court pour se rendre d'un endroit l'autre!
Deux escaliers principaux desservaient les tages, ainsi
que trois autres de moindre importance.
Nous pourrons jouer chat pendant des heures!
remarqua Guy, surexcit. Et quel terrain idal pour des parties
de cache-cache! Tu sais, Paul, nous avons de la chance
d'habiter ici avant tes parents; quand ils arriveront, nous ne
pourrons plus courir partout! Les chambres seront occupes et
je suppose que nos irruptions ne seraient pas apprcies!
En effet, approuva Paul en songeant qu'il devrait
freiner son imptuosit en prsence de sa famille et des
serviteurs. Profitons de cette semaine de libert!
Mlle Janille descendit au rez-de-chausse afin de
s'entretenir avec les gardiennes. Dans une pice, qu'elle jugea
tre un petit salon, elle tira la sonnette. Nanmoins, comme
personne n'apparut, elle se dirigea, selon les indications de
Linette, vers la vaste cuisine.
Deux chemines l'ornaient. Dans l'une, flambaient et
crpitaient de grosses bches. Sept normes cuisinires,
plaques le long des murs, taient flanques d'autant d'viers.
Mlle Janille s'arrta la porte : il lui fallait reprendre ses
esprits! Pour quel Gargantua cet office avait-il t conu?
Les trois surs, assises au fond de la pice

63

prs d'une fentre ouverte, se levrent l'approche de


Mlle Janille, l'air inquiet.
Asseyez-vous, je vous prie, dit Gentille en pensant que
ses interlocutrices formaient un trio bien trange. J'aimerais
que nous rglions ensemble notre vie au chteau jusqu'
l'arrive de Sa Majest, la reine de Varanie.
Sans dire un mot, les gardiennes obirent l'invitation.
Durant quelques minutes, Mlle Janille entretint un aimable
monologue qui ne fut pas interrompu. Enfin, Mme Boirond
dcida de prendre part la conversation.
Les gardiennes acceptrent de s'occuper des repas et du
mnage jusqu' l'arrive des domestiques du palais.
Je suis sre que ces serviteurs trangers seront
terriblement ngligents, gmit Mme Boirond. Mon fils me l'a
prdit!
Ce n'est pas bien de parler ainsi! rpondit Gentille,
offusque. Vous vous rendrez vite compte, au contraire, que
les Varaniens se feront un point d'honneur d'entretenir le
chteau de faon impeccable! D'ailleurs, la reine y veillera
elle-mme... Allons, consolez-vous! Il faut bien que le comte
de La Roquebrou tire quelque rapport de ce chteau
magnifique, inhabit depuis tant d'annes!
Mon fils assure que le comte ne l'aurait pas lou des
trangers! lana Mme Boirond d'un ton morose. Il dit que le
directeur de l'agence a pris cette dcision sans consulter le
comte. Il dit aussi...
Ces considrations, dont le fils de Mme Boirond ne
semblait gure avare, provoqurent

64

chez Mlle Janille le mme sentiment d'irritation que celui


prouv par Mme Arnaud lors de sa visite.
Elle se rappela soudain la condition mise par son amie
la location de la proprit : Lonard devait quitter les lieux.
J'espre que voire fils n'habite plus ici? demanda-t-elle.
Bien entendu! s'cria Mlle Rolande Pellaux d'une
voix forte.
Et, lanant un coup d'il dpourvu d'amnit Gentille,
elle s'apprtait ajouter quelques paroles quand un coup de
coude brutal de sa sur cadette la fit taire.
Peu aprs, Gentille quittait la cuisine.
Elles semblent adorer ce Lonard, songea-t-elle. Dieu
merci! Il est parti!... Pourvu que je retrouve le chemin des
chambres!
Les enfants, qui avaient commenc de dballer leurs
vtements, refusrent son aide.
Non, Gentille, votre valise vous attend! observa Nicole.
Vous oubliez que nous avons l'habitude de ranger nos affaires
au collge! Srieusement, nous en viendrons bout tout seuls!
termina-t-elle en riant.
Quand allons-nous goter, et o? demanda
Guy, de la chambre voisine. J'ai faim!
A quatre heures et demie, rpondit Gentille. Nous
utiliserons la pice la plus petite du rez-de-chausse comme
salle manger, c'est--dire celle qui est situe droite du
corridor; j'y ai vu, accrochs au mur, de vieux instruments de
musique.
Oui. j'ai remarqu cette salle! s'exclama

65

Elles formaient un trio bien trange.


66

Linette. Elle a une forme bizarre comment dire?


elle est en forme de L .
C'est, ma foi, vrai! approuva Jean. Je suggre que
nous poussions une table tout prs de la fentre; ainsi, pendant
les repas, nous pourrons contempler le paysage!
Les enfants continurent ranger leur linge dans des
tiroirs tellement vastes qu'ils paraissaient encore presque vides
la fin des oprations.
Je pourrais m'installer un lit dans un de ces bahuts!
plaisanta Paul en apparaissant dans la chambre de Nicole et de
Linette. Etes-vous bientt prtes? J'avais beaucoup plus de
vtements que vous et j'ai termin le premier!
Si nous nous contentions, comme toi, de tout jeter
ple-mle, nous serions dj libres! rpliqua Linette. Ne
marche pas sur mes chandails, Paul! Le tapis se trouve ct!
Pardon, fit Paul. Est-ce l'heure du goter? Je suis
affam!
Mais, comme ses amis, il dut attendre quatre heures et
demie. Que feraient-ils ensuite? Guy n'hsita pas :
Nous irons voir si la porte du donjon s'ouvre,
aujourd'hui. Ce que j'espre bien!

67

CHAPITRE VI
Des vnements tranges
MME BOIROKB apporta un goter dlicieux. Les enfants
y firent honneur de si bon cur et flicitrent la gardienne
avec tant de conviction qu'un vrai sourire apparut sur ses
lvres.
Merci, Babo! fit soudain Linette tourdiment.
Gentille lui lana un regard svre, tandis que Nicole et
les garons s'attendaient une explosion de reproches.
Nanmoins, la surprise gnrale,

68

Mme Boirond ne sembla pas du tout offense. Bien au


contraire, son visage s'panouit encore!
C'est drle que vous ayez devin mon surnom! s'cria-telle. Je ne l'ai plus entendu depuis des annes, depuis que j'ai
cess de m'occuper du plus jeune fils du comte! A cette
poque, chacun m'appelait Babo!
Puis, aussi tonne que les enfants d'avoir abandonn son
air renfrogn, elle se sauva de la pice petits pas effrays.
Tu ne manques pas d'aplomb de l'appeler Babo, alors
que tu la connais peine! dit Guy sa jumelle. Mais je crois
que tu as touch le point sensible!
Gentille versa le chocolat fumant.
Ce gteau au chocolat est exquis.
Vous feriez bien de ne pas le terminer aujourd'hui,
observa Gentille. Mme Boirond espre certainement qu'il dure
au moins quelques jours!
Il lui faudra donc changer d'avis sur les limites de
notre apptit! remarqua Guy d'un ton faussement sentencieux.
En tout cas, cet excellent goter me donne une bien meilleure
opinion d'elle! Qu'en penses-tu, Paul?
Le petit prince pensait que quiconque savait cuisiner de
cette faon tait sympathique!
Que dsirez-vous faire ensuite? demanda Mlle Janille.
Nous visiterons le donjon, rpondit Guy. La porte ne
doit plus tre ferme clef. Nous accompagnerez-vous?
Non. Il faut que je prpare les lits.

69

Mme Boirond, qui ne sait pas encore quelles chambres


nous avons choisies, m'aidera dans ce travail. Quand je me
suis rendue dans la cuisin, j'ai vu une pile de draps auprs de
la chemine; ils nous sont sans doute destins!... Si vous
voulez notre aide pour faire les lits, dit Nicole en passant
derrire la chaise de Gentille, vous n'aurez qu' nous appeler;
nous accourrons!
La petite troupe partie, Mlle Janille se carra
confortablement dans sa chaise, se versa un peu de th, qu'elle
prfrait au chocolat, et admira, travers la vitre, le paysage
qui s'tendait perte de vue.
Comme Gentille l'avait dcid, le repas s'tait, en effet,
tenu dans la curieuse salle en forme de L , prs des
fentres.
Le silence rgnait. Mme les voix des enfants ne
parvenaient pas Gentille qui n'entendait que le tintement de
la cuiller contre sa tasse. Bang!
Elle sursauta. Le bruit fut si soudain, si inattendu, qu'elle
renversa quelques gouttes de son th. Bang!
Le son rsonna de nouveau. D'o provenait-il? La vieille
demoiselle se rappela tout coup les instruments de musique
anciens suspendus de l'autre ct de la pice. Elle sourit.
Ah, ces enfants! pensa-t-elle, amuse. L'un d'eux est
revenu en catimini pour me jouer un tour. Il espre me faire
peur! Je parie qu'il s'agit de Guy! Ce nigaud... Il a d pincer
les cordes de quelque vielle!

70

Bang! Bang!
Je sais que tu es l dans mon dos, cria gaiement
Gentille.
Dong!
Va donc rejoindre tes amis! reprit-elle d'une voix forte.
Ne sois pas stupide!
Dong!
Mlle Janille se demanda quel instrument produisait ce
son insolite.
Dong!
Cela suffit! s'cria-t-elle. Vous devriez savoir que les
plaisanteries les plus courtes sont les meilleures!
Elle couta un instant, s'attendant surprendre des rires,
des glissements de pieds furtifs, mais ne discerna rien, et reprit
sa tasse de th. Le jeu tait termin; l'auteur de la farce, quel
qu'il ft/s'tait clips.
Bientt, elle rejoignit Mme Boirond et ne se proccupa
plus que de draps et de couvertures. Elle imaginait les enfants
en train de courir dans le donjon.
Cependant, ils n'en avaient mme pas franchi le seuil!
Dpits, ils avaient trouv la porte verrouille!
Lorsque, dbouchant du couloir aux murs tendus de
tapisseries, ils pntrrent dans la petite pice carre entoure
de gros coffres de chne, Guy s'lana sans hsiter vers le
panneau de tissu qui recouvrait l'entre. Il carta le rideau d'un
mouvement rapide, puis resta bouche be :
II n'y a plus de porte!

71

Ses compagnons, berlus, promenrent autour d'eux un


regard impatient. Aucune ouverture n'tait visible! Des caisses
cachaient la partie infrieure du mur sur toute sa longueur,
l'exception de l'espace occup par la tenture. Pourtant, un
mtre environ de celle-ci, Jean remarqua un trs grand coffre,
beaucoup plus important que les autres.
Je parie que l'entre se trouve derrire ce coffre! s'criat-il. Viens m'aider le traner, Guy! Je viens d'avoir
l'impression, en regardant le rideau, qu'il n'tait pas suspendu
au mme endroit, la dernire fois!
Les deux garons s'arc-boutrent, tirrent. Etonnamment
lourde, la caisse rsista. Il fallut l'effort conjugu de nos cinq
amis pour la dplacer! Personne n'eut l'ide de la vider pour
l'allger...
Confirmant la prvision de Jean, la porte apparut, haute,
troite, ferme clef!
Cet affreux Lonard! s'exclama Jean d'un ton farouche
en secouant l'anneau de fer. Croyait-il qu'il parviendrait nous
cacher la porte derrire un coffre et qu'il nous tromperait en
changeant la tapisserie de place? Il a perdu la raison!...
Pourquoi ces prcautions?
Parce qu'il ne veut pas que nous entrions dans le
donjon; il y dissimule peut-tre un secret! expliqua Guy.
Tous l'approuvrent. A son tour, Nicole saisit la poigne,
sans rsultat; puis, se penchant, elle regarda par le trou de la
serrure.
J'aperois des marches de pierre, indiqua-t-elle.
Comment cet homme ose-t-il garder la clef?

72

Que dira ta mre, Paul, quand elle apprendra cela?


Peut-tre la tour sera-t-elle accessible ce momentl? observa Jean. Matre Lonard n'a sans doute pas eu le
temps de dmnager; alors, il pense nous arrter par ce
procd stupide!
En effet! dit Paul. Je parie qu'il s'est constitu une
sorte de foyer dans le donjon; il doit s'imaginer qu'il lui
appartient! Voil pourquoi il nous en veut tant de chercher
forcer sa retraite!
En tout cas, reprit Jean, si, un jour, nous voyons
soudain la clef dans la serrure, nous saurons que nos
suppositions sont justes! Il va profiter d'une nuit noire pour
emporter ses meubles et ses affaires!
C'est exasprant! s'cria Linette en secouant
vigoureusement l'anneau, comme si ce
mouvement
d'humeur pouvait faciliter l'accs de l'escalier entrevu!
La bouche colle la serrure, elle cria :
Lonard! Nous savons que vous tes l-haut! Venez
nous ouvrir la porte!
Jean tira Linette en arrire.
Ne fais pas de btises! commanda-t-il. Veux-tu
vraiment qu'il descende les marches quatre quatre et qu'il
nous foudroie de son terrible regard?
Linette observa la porte d'un air effray.
II ne donne pas signe de vie! fit-elle avec un soupir de.
soulagement. D'ailleurs, il n'a pas entendu mon appel. Le bruit
ne porte srement pas jusque dans le donjon!

73

Intrigu par le poids du coffre dplac peu de temps


auparavant, Guy se mit examiner son contenu.
J'aimerais bien savoir pourquoi il est si lourd... Voyez,
des tapis, des rideaux! Au fond de la caisse, de gros objets sont
envelopps de tissu bleu... Je me demande ce que c'est!
Pendant que, genoux, il essayait de percer ce mystre, il
sentit sous ses doigts des masses irrgulires, si pesantes qu'il
ne put les dplacer d'un centimtre!
Jean ne fut pas plus heureux dans ses tentatives. Tout
coup, apercevant une dchirure dans le tissu, il en carta les
bords. Une exclamation lui chappa :
Des rochers! Ce sont des pierres tellement grosses
qu'on ne peut pas les nommer autrement! Ma parole, Lonard
n'a pas d s'amuser quand il les a transports afin d'alourdir le
coffre!
Qu'allons-nous faire? demanda Paul,
Laissons le coffre ouvert, rpondit Jean. Ainsi, matre
Lonard saura que nous avons dcouvert sa petite
plaisanterie... Il faut que nous russissions pntrer dans le
donjon! Ce ne sera certainement pas facile...
Ainsi qu'ils l'avaient dcid, les enfants laissrent le
coffre bant. Quand Lonard saurait que sa ruse tait djoue,
s'obstinerait-il dans son attitude?
Nos amis, voulant mettre Mlle Janille au courant de
l'incident, se rendirent dans la pice en forme de L ,
Comme ils ne l'y trouvrent pas, ils en conclurent qu'elle
devait tre

74

occupe au premier tage. En effet, elle recouvrait le lit


de Paul; elle tait seule.
Nous n'avons pas pu entrer dans le donjon! annona
Linette d'un ton solennel.
La porte est encore ferme clef! ajouta Guy.
Et quelqu'un a essay de la dissimuler en poussant un
coffre devant elle! s'cria Paul, indign. Qu'en pensez-vous,
Gentille?
Mlle Janille rit de l'expression offense des visages
tendus vers elle.
Je ne sais ce qu'il faut en penser, dit-elle. Je suppose
que la tour sert d'entrept toutes sortes de vieilleries. Les
gardiennes dsirent sans doute la nettoyer et la dbarrasser de
certains objets! La semaine prochaine, quand les parents de
Paul arriveront, la porte sera certainement ouverte.
J'espre que vous avez raison, Gentille, observa Jean.
Mais, mon avis, quelque chose de mystrieux se cache ldessous!
Quelque chose qui doit avoir un, rapport avec
Lonard!
Tu as trop d'imagination! fit Mlle Janille. Je vais en
parler Mme Boirond qui nous donnera une explication fort
simple. Aprs tout, la clef est peut-tre vraiment perdue]

Alors, pourquoi la porte tait-elle dissimule


aujourd'hui? insista Jean. Et pourquoi le coffre contenait-il
d'normes pierres qui le rendaient presque impossible
remuer?
Allons donc; des pierres! Vous plaisantez! A propos
de plaisanteries : Bang! Dong!
Elle imita les sons avec un sourire malicieux.

75

Etonns, les jeunes gens la fixrent, puis ils se mirent


rire.
Quel air candide! reprit Mlle Janille. Mais je ne suis pas
dupe!
Ces paroles parurent produire une impression fcheuse
sur les enfants. Ils examinrent Mlle Janille avec inquitude...
Que voulez-vous dire, Gentille? demanda enfin Nicole.
Je ne comprends pas.
Mlle Janille sembla vexe.
Vous savez trs bien que l'un de vous est revenu sans
bruit dans la salle manger, aprs le goter, et qu'il s'est
amus pincer les cordes des instruments de musique
accrochs au mur! Ne le niez pas! La farce tait bonne, j'en
conviens : j'ai mme sursaut au premier bruit! Cessez donc de
faire les innocents!
Personne n'est revenu dans la pice! affirma Jean,
stupfait.
Il prit ses compagnons tmoin :
Ce n'tait pas nous, n'est-ce pas? Nous sommes partis
ensemble vers la porte du donjon et nous voici de retour
l'instant.

76

Gentille n'tait pas convaincue :


Trs bien. Les instruments se sont probablement mis
jouer tout seuls] Lorsque vous aurez dcid que la plaisanterie
est finie, j'espre que vous m'indiquerez Je nom de son
auteur!
Dconcerts, ls enfants, quittant Mlle Janille,
descendirent dans la salle en L .
Qu'est-ce que cela signifie? demanda Guy. Bang!
Dorng! J'ai vraiment eu peur que Gentille ait perdu la raison
quand elle a imit ces bruits!
Il est possible que les instruments de musique
anciens travaillent comme notre chaise d'osier, suggra
Nicole, Les cordes se tendent ou se dtendent peut-tre par
moments en produisant des sons...
Je n'ai jamais entendu parler d'un phnomne
semblable! rpliqua Guy. Allons les voir de prs!
Nos amis, debout prs du mur, examinrent attentivement
les grosses guitares, les tam-tams, les tambourins et toutes
sortes d'instruments insolites qu'ils ne connaissaient pas.
Jean pina une corde qui vibra doucement. Bientt,
chacun y mettant gaiement du sien, une cacophonie sauvage
emplit la salle.
A mon avis, dit Jean, Gentille a d s'assoupir aprs
notre dpart et elle aura rv. Les instruments ne peuvent
quand mme pas faire de la musique seuls! Si rams jouions
la bataille?
Tous acceptrent. Jean prit les cartes dans le bahut o les
enfants avaient rang diffrents jeux.
Au milieu de la premire partie, Gentille

77

ouvrit la porte et apparut, portant une corbeille ouvrage.


Comme vous tes sages! dit-elle en souriant. Ne m'invitez
pas : il faut que je couse un ourlet.
Et elle s'installa devant la fentre, prs des enfants assis
autour de la table. Mlle Janille contempla le paysage des bois
et des champs qui s'tendait sur des kilomtres. Le soleil,
son dclin, embrasait l'horizon.
Jean se mit battre les cartes.
Avant de recommencer jouer, dit Gentille, venez
admirer le panorama. Il est splendide!
Paul, Guy, Jean, Nicole et Linette se pressrent la
fentre. La dernire composa mentalement quelques vers.
L'instant tait calme, paisible.
Bang!
Les enfants sursautrent. Gentille laissa tomber ses
ciseaux.
Voil! souffla-t-elle. C'est le son que j'ai entendu aprs
le goter. Ce n'tait donc pas vous?
Nous vous l'avons affirm! rpondit Nicole. N'importe
comment, nous sommes prs de vous, maintenant; aucun de
nous ne s'est loign de la fentre!
Pendant un moment, rien ne se produisit. Jean fit le tour
de la pice et ne releva rien d'insolite. Remarquant la porte
ouverte, le garon la ferma.
Je n'ai vu personne! dit-il en s'asseyant.

78

Quelqu'un a peut-tre touch une corde et s'est sauv


ensuite sans que nous l'entendions.
II commena distribuer les cartes.
Bang!
Tous tressaillirent de nouveau, tant le son retentit
fortement. Jean et Guy se prcipitrent de l'autre ct de la
salle. La porte tait close!
On a pu s'introduire ici et, la farce termine, s'enfuir
rapidement! observa Jean. La clef est dans la serrure!
Tournons-la; le mauvais plaisant n'aura plus qu' abandonner!
Mlle Janille se sentait dsempare. Malgr les
dngations des enfants qui, elle le savait, ne mentaient
jamais, elle tait reste persuade

79

qu'il s'agissait d'une plaisanterie de leur-part. Mais


maintenant, elle devait se rendre l'vidence : ils avaient bien
dit la vrit!
Dong!
Jean jeta les cartes sur la table.
C'est impossible! s'exclama-t-il. J'ai donn un tour de
clef la porte!
Elle est toujours ferme! cria Guy, aprs avoir vrifi.
Bel et bien ferme!
II promena son regard sur les curieux instruments de
musique en se demandant lequel avait produit ce son. Aucune
corde ne paraissait avoir vibr. Troubl, il rejoignit le petit
groupe.
Dong!
Par exemple! lana Jean. Qui est l?
Personne! fit Gentille en ramassant les ciseaux qu'elle
venait de laisser tomber pour la seconde fois. Je suppose que
l'un ou l'autre des instruments se met rsonner de lui-mme
parce que la chaleur dilate ses cordes.
C'est la seule explication acceptable, dit Linette.
Seulement...
Elle s'interrompit.
Seulement quoi? interrogea Jean.
Seulement, nous savons que des choses bizarres
se passent ici, reprit Linette. Vous rappelez-vous les paroles de
la serveuse, au restaurant? Des choses bizarres et des bruits
tranges ... disait-elle.
Tais-toi! s'cria Nicole. Je n'y crois pas et je ne veux
pas y croire!
Elle disait aussi que les livres tombaient de leurs
rayons, continua Linette. Pourvu que

80

les objets ne se mettent pas sauter autour de nous!


Ecoutez-moi! commanda Gentille d'une voix
rsolue. Cette discussion devient parfaitement oiseuse. Je
refuse d'entendre un mot de plus l-dessus! Quelle ide
d'ajouter foi aux rumeurs rapportes par une jeune serveuse
l'imagination fertile!... Des livres qui sautent!... En vrit!
Les enfants, oubliant l'incident, disputrent avec entrain
une bataille acharne. Mlle Janille fut heureuse de les voir si
insouciants; elle s'tait efforce de les rassurer, mais se sentait
un peu dcontenance.
Avait-elle raison de supposer que les bruits taient
naturels? Oui, bien sr; il fallait qu'elle et raison... Elle
s'accouda la fentre, les yeux au loin. Le soleil touchait
l'horizon.
Pan! Pan!
Tout le monde sursauta; la moiti des cartes vola sur le
tapis. Gentille se leva brusquement. Que se passait-il?
Derrire la porte, une voix plaintive et tonne se fit
entendre :
Mademoiselle Janille, s'il vous plat; nous vous
apportons le dner, mais nous ne pouvons pas entrer.
Ce n'tait que Mme Boirond qui frappait la porte!
s'cria Guy, soulag.
Il courut tourner la clef et s'effaa devant Mme Boirond,
suivie de ses surs qui pinaient les lvres en signe de
rprobation. Les gardiennes portaient de grands plateaux.
La situation, soudain, parut comique; mais,

81

la vue des plats qui composaient le menu, tout fut


oubli. Serviables, de nombreuses mains s'empressrent de
disposer assiettes et couverts!
Voil un repas digne d'un roi! s'cria gaiement Jean. Et
en tout cas digne d'un prince ! Pouvons-nous commencer,
Gentille?

82

CHAPITRE VII
Une dcouverte intressante
CE soir-l, les enfants ne se firent pas prier pour regagner
leur chambre. Les portes de
communication,
laisses
ouvertes, permirent aux garons et aux filles de poursuivre
leurs bavardages.
Aucun des amis n'avait sommeil. Quand ils furent en
pyjama, Paul, Nicole et Linette envahirent la chambre du
milieu pour discuter avec Jean et Guy. Mais, bientt, la
conversation cda la place une bataille d'oreillers.

83

A grand renfort de rires, de cris d'encouragement ou de


dfi, les oreillers volrent travers les trois pices.
Ne faisons pas trop de chahut, recommanda Guy,
haletant sinon Gentille va nous gronder...
Pan ! Pan! et Vlan! Des pieds nus qui pitinent, courent,
bondissent, des exclamations qui fusent, quelqu'un, soudain,
coinc contre un mur et qui bgaye :
"
Paul! Grand bta! Tu as envoy ton oreiller par la
fentre!
Le combat s'arrta net. Le petit prince parut assez confus
lorsque Guy vint se planter devant lui :
Ah! C'est intelligent! Comment as-tu fait?
Il m'a chapp des mains! expliqua Paul.
Il se pencha la fentre. Je l'aperois! Il est tomb dans
l'herbe. Je vais le chercher!
Dans cet tat? s'exclama Jean d'un ton gouailleur.
Regarde ta veste : elle n'a plus que trois boutons! J'y vais.
Je t'accompagne! dit Guy. Prenons nos torches
lectriques; la nuit commence tomber.
Aprs avoir enfil leurs pantoufles, les deux garons
s'engagrent dans le couloir mal clair o brillait,
intervalles rguliers, la flamme tremblotante des lampes
ptrole.
Passons par la grande porte, chuchota Guy en
descendant l'escalier. Si nous prenions le chemin des cuisines,
nous pourrions rencontrer Mme Boirond ou l'une de ses surs
qui n'en finirait pas de nous poser des questions!

84

Te rappelles-tu que la porte s'est ouverte toute seule,


quand nous sommes arrivs, cet aprs-midi? dit Jean. Je n'y
avais plus pens jusqu' maintenant!
Je suppose que c'est une des demoiselles Pellaux qui
a rpondu au son de la cloche, rpondit Guy. C'est bien dans
leur manire de se sauver tout de suite aprs nous
avoir ouvert!...
Nous
y
voil!
Quelle
porte
immense!
Jean tourna la grande clef dans la serrure. Une fois
dehors, les deux garons dvalrent le large perron.
Prenons droite, fit Jean. En suivant les murailles, nous
sommes certains d'aboutir l'endroit o est tomb l'oreiller.
Les murs du chteau semblaient dfier toute logique.
Tantt, ils formaient des renfoncements ou des saillies angle
droit, tantt ils s'arrondissaient comme pour donner naissance
des tours qui ne seraient jamais acheves.
Nous devrions dcouvrir l'oreiller par ici , murmura
Jean en promenant la lueur de sa lampe sur l'herbe.
Il leva les yeux pour s'assurer qu'il se trouvait
effectivement sous les fentres de sa chambre mais, soudain, il
teignit sa torche et saisit le bras de son ami :
Guy! chuchota-t-il. Regarde la tour, l-haut!
Remarques-tu quelque chose?
Guy pencha la tte en arrire ; le donjon se

85

dcoupait, immense, sur le ciel constell d'toiles. Le


jeune garon poussa une exclamation touffe :
J'y vois de la lumire! Quelqu'un y est entr!
Ils examinrent le donjon avec attention.
Trois fentres sont claires! fit Jean voix basse.
Trois!... Il semble qu'on soit trs occupe l-haut, ce soir!
Le dnomm Lonard se prpare sans doute
dmnager, suggra Guy.
-Je me demande si 'c'est vraiment lui, dit Jean,
dubitatif.
Regardons encore quelques instants, proposa Guy.
Nous aurons peut-tre la chance de voir quelqu'un!
Ils s'assirent dans l'herbe et se mirent aux aguets. Ils
aperurent tout coup une silhouette dont la trop brve
apparition ne leur permit pas, leur vive dconvenue, de la
reconnatre.
Un moment aprs, fatigu d'une vaine attente, Jean se
leva :
Prenons l'oreiller et partons! s'cria-t-il.
Mais une ide lui traversa aussitt l'esprit.
Attends! Si nous allions jusqu' la pice carre o se
trouve la porte du donjon? Il est possible qu'elle soit ouverte
maintenant!
- Bonne ide! approuva Guy avec enthousiasme. Nous
pourrions mme grimper l'escalier pour dcouvrir ce qui se
passe. En route!
Ils revinrent sur leurs pas en direction de la grande entre,
Jean fut soulag de la trouver telle qu'il l'avait laisse en
sortant.

86

Il n'avait pu s'empcher de songer qu'une porte qui


s'ouvrait apparemment seule, possdait le pouvoir de se
refermer de la mme faon!
Quand ils furent rentrs, ils donnrent avec soin un
double tour de clef. Aprs avoir long le corridor, ils
dbouchrent bientt dans la petite salle carre, chichement
claire par une lanterne suspendue un clou. A sa faible
lueur, des ombres dansantes, bizarres, se projetaient sur les
parois, cependant qu'on distinguait peine les objets.
Mais les garons ne s'en soucirent pas. Leur lampe
lectrique la main, ils remarqurent que le coffre n'avait pas
boug depuis qu'ils l'avaient chang de place. La haute porte
du donjon apparut, profondment enfonce dans le mur pais.
Sur la pointe des pieds, Guy se dirigea vers elle. Il prit
l'anneau de fer, le tourna avec prcaution.
Rien faire, murmura-t-il, du. Elle est toujours
ferme clef... Tant pis! L'aventure est termine pour ce soir!
En rflchissant un peu, nous aurions pu le deviner!
chuchota Jean. Ce Lonard, j'en suis certain, ne courrait pas le
risque d'tre dcouvert dans le donjon! Imagine sa fureur s'il
savait que nous avons vu les fentres claires!
En tout cas, il ne sert rien de rester ici, fit Guy
voix basse. Sapristi! J'aurais tellement voulu explorer cette
tour! Pourquoi cet homme se cache-t-il ainsi? Quel secret
dissimule-t-il l-haut? Pourquoi s'enferme-t-il?
Srement parce qu'il n'ignore pas qu'il

87

aurait dj d quitter le chteau, rpondit Jean. Mais, j'ai


une ide! Si nous mettions quelque chose contre le bas de la
porte, il serait oblig de pousser l'obstacle pour sortir!
A quoi cela nous avancera-t-il?
, Il saura ainsi que nous sommes venus, et que nous
souponnons sa prsence dans la tour. En sortant du donjon, il
pourra remettre la malle en place, bien entendu, mais, quand il
y rentrera, cela lui sera impossible! De toute faon, nous nous
rendrons compte s'il est retourn dans la tour !'
Prenons un tapis dans un coffre , proposa Guy,
convaincu.
Avisant une carpette, ils la roulrent dans le sens de la
longueur et la bloqurent contre le bas de l'entre.
Pour ouvrir la porte, il faut peut-tre la tirer de
l'intrieur, vers les marches, remarqua soudain Guy, et non la
pousser dans cette pice! Dans ce cas, notre astuce ne nous
servira riea! Lonard n'aura qu' enjamber le tapis sans avoir
besoin de k dplacer!
Non, elle s'ouvre bien de ce ct-ci! rpondit Jean en
montrant des traces laisses sur le sol. Regarde, chaque fois
qu'on la tire, elle rafle les dalles.
En effet, tu as raison] approuva Guy en touffant un
billement. Dieu! que j'ai sommeil! Allons nous coucher!.
As-tu l'oreiller?
Oui, fit Jean en le ramassant. Grce cette masse de
plumes, nous avons dcouvert que le donjon est habit!
En montant quatre quatre les marches de

88

l'escalier monumental qui conduisait au premier tage, les


garons craignirent de rencontrer Ranni dans le couloir, car,
souvent, il se levait la nuit pour veiller la scurit de son
petit prince. Le Varanien n'aurait pas manqu de s'tonner de
leur sortie tardive et, ce soir, les enfants se sentaient trop
fatigus pour raconter l'vnement.
Aprs avoir dpos l'oreiller au pied du lit de Paul qui
dormait dj poings ferms, Jean se hta de regagner sa
chambre et se glissa avec plaisir dans ses draps frais.
Bonne nuit! chuchota-t-il Guy. Demain, nous
interrogerons Mme Boirond au sujet du donjon.
II n'obtint pas de rponse. Guy tait dj entr dans le
royaume des songes.
Ds leur rveil, Jean et Guy racontrent Paul et leurs
surs comment ils avaient dcouvert, la veille, de la lumire
aux fentres du donjon. Nicole clata de rire quand on en
arriva l'ide du tapis pouss contre la porte.
Aussitt aprs le petit djeuner, nous nous rendrons
dans la salle carre pour voir s'il est encore en place!
dcidrent les enfants d'un commun accord.
La carpette avait disparu! Quant la porte, elle tait
toujours ferme clef. Guy inspecta la petite pice du regard.
Quand Lonard a vu le tapis, en sortant de la tour, il l'a
rang. Il n'a mme pas pris la peine de le remettre devant
l'entre! Il se moque bien que nous soyons ou non sur sa
piste!

89

Jean ouvrait et refermait, l'un aprs l'autre, les nombreux


coffres.
Le voil! s'cria-t-il enfin. On l'a simplement jet l, tel
qu'il tait pli, dans le sens de la longueur!
Alors, ce Lonard sait maintenant que nous le
guettons! constata Nicole d'une voix anime.
Tant qu'il gardera la clef, dit Jean, et qu'il se glissera
dans la tour sans que personne ne le surprenne, nous ne
pourrons rien faire pour l'en empcher!
Si nous interrogions Mme Boirond? proposa Nicole.
Je l'ai vue en passant, tout l'heure : elle faisait le mnage, au
rez-de-chausse. Allons-y!
Les enfants se rendirent auprs de la gardienne.
Agenouille, le visage carlate, elle frottait vigoureusement le
carrelage.
Madame Boirond, commena Guy, la porte
90

du donjon est encore ferme! O est la clef? Mme


Boirond leva la tte en rejetant en arrire, d'un geste nerveux,
une mche de cheveux gris qui lui tombait sur les yeux.
La clef? fit-elle en hsitant. Elle est srement gare.
Je ne crois pas! affirma Jean. Comme quelqu'un s'est
introduit dans le donjon, puis en est sorti) nous savons que la
clef n'est pas perdue!
Elle est donc sans doute retrouve, dit Mme Boirond
en se penchant pour se remettre la tche. Il y a... Il y a des
affaires ranger avant l'arrive de la reine.
Quelles affaires? insista Jean, dcid obtenir le
maximum de renseignements. Appartiennent-elles au comte
de La Roquebrou? Sont-elles si prcieuses qu'elles doivent
tre gardes sous clef?

91

Peut-tre, rpondit la gardienne qui semblait aussi


effraye qu'ennuye. Je ne veux pas discuter ce sujet et je ne
veux pas que vous m'interrogiez! Aprs tout, vous louez le
chteau, -vous ne l'achetez pas!... La semaine prochaine,
quand la reine habitera ici, la tour sera nettoye et ouverte.
N'importe comment, c'est un endroit dangereux pour les
enfants; vous pouvez trs bien vous amuser ailleurs!
Pourquoi? demanda Nicole.
Encore des questions! s'exclama la gardienne d'un ton
excd, en repoussant de nouveau sa mche rebelle. Veuillez
me laisser mon travail, ou j'appelle Mlle Janille. Je suis sre
qu'elle ne vous permettrait pas de monter dans le donjon :
vous risqueriez de tomber par l'une des hautes fentres!
A cet instant, Ranni apparut sur le pas de la porte :
Mlle Janille part en voiture pour faire des courses
Tillaubourg, annona-t-il. Voulez-vous venir?
Oui! rpondit-on unanimement.
Au grand soulagement de Mme Boirond, les enfants
sortirent enfin de la pice.
Rflexion faite, je ne vous accompagnerai pas! lana
Jean, quelques minutes plus tard. Je resterai au chteau
pendant votre promenade. J'ai l'impression que Mme Boirond
va s'empresser d'avertir son fils, ds qu'elle ne craindra plus de
nous trouver sur son chemin. J'aurai peut-tre la chance de
dcouvrir quelque chose!
C'est entendu! fit Guy. Nous penserons toi en
mangeant des glaces!

92

Pendant que la joyeuse petite troupe s'loignait, Jean


demeura dans sa chambre, immobile prs de la fentre. Puis,
quand il perdit de vue la grande voiture bleue et gris argent, il
s'aventura prudemment dans le long corridor. Il ne vit
personne. Il dcida de descendre au rez-de-chausse par un
escalier de service qui le mena dans des chambres qui
semblaient destines au personnel. Le silence rgnait. En
passant devant les portes ouvertes, le garon se flicita d'tre
chauss d'espadrilles.
Aprs avoir tourn l'angle du couloir, il parvint l'entre
de la cuisine. Un bruit de voix l'arrta! Il couta prs de la
porte entrouverte en essayant de dcouvrir l'identit de ceux
qui discutaient.
Des voix fminines s'levaient, craintives. Soudain, un
homme leur donna la rplique, A en juger par son ton violent,
il devait tre fort en colre :
Ce n'est pas possible! Je n'en aurai pas fini avant
plusieurs jours. Tant pis pour toi; tu n'auras qu' trouver ds
explications... C'est ta faute aussi! J'avais ordonn que
personne n'entre au chteau : pourquoi n'as-tu pas obi? En
tout cas, le donjon restera ferm clef! Dbrouille-toi avec les
enfants... Te rends-tu compte de ce que tu as fait en autorisant
des gens pntrer ici, juste en ce moment!
Ces paroles furent suivies d'un bruit de pas sur le
carrelage, de pas qui ne paraissaient pas moins rsolus que la
voix. Sans perdre une seconde, Jean avisa un placard et s'y
glissa.
L'homme se dirigea vers l'escalier qu'avait

93

pris le jeune garon peu de temps auparavant. Jean


poussa lgrement le battant de bois. S'agissait-il de Lonard?
En effet, c'tait bien lui!
Jean pensa qu'il serait inutile, et sans doute dangereux, de
poursuivre cet tre irascible. Il ne bougea pas durant quelques
instants, puis il pntra dans la vaste cuisine. Mme Boirond,
assise l'autre bout de la pice, tait en larmes. Prs d'elle, ses
surs paraissaient toutes tristes. La petite gardienne replte
poussa un cri en apercevant le jeune garon :
Je vous croyais Tillaubourg! Etes-vous dj de retour?
Je suis rest au chteau, rpondit Jean. Que se passet-il, madame Boirond? Pourquoi pleurez-vous?
J'ai mal la tte, dit-elle en s'essuyant les yeux. Vous
ennuyez-vous? Vous pourriez aller dans la bibliothque, ou
bien faire fonctionner la bote musique qui vous offre cent
morceaux diffrents...
Jean comprit qu'elle voulait se dbarrasser de lui. Elle
devait craindre des questions gnantes! Il changea de sujet :
Connaissez-vous l'histoire du village en ruine?
demanda-t-il. Je pense qu'un jour nous partirons l'explorer.
Pour quelle raison n'est-il plus habit?
Un silence pesant s'tablit. Jean, surpris, observa les trois
femmes. Elles paraissaient mal l'aise.
Ce village cacherait-il un mystre? reprit-il.

Non! Bien sr que non! affirma Rolande Pellaux


d'une voix trop forte. Autrefois, on y exploitait des mines;
94

des mines d'tain je crois. Puis, les ouvriers les ont


abandonnes quand des incidents se sont produits. Les gens
sont alls vivre soit Tillaubourg soit ailleurs. Voil pourquoi
les maisons sont dlabres. Personne n'oserait s'aventurer dans
un endroit si triste, si inquitants
Mais c'est passionnant! s'cria Jean. Il faudra
dcidment que nous le visitions!
Un accident est vite arriv dans une mine dsaffecte!
intervint soudain Mme Boirond d'un ton mal assur. Si vous
tombiez dans un puits, c'en serait fini de vous!
Nous ferons attention! promit le jeune garon, en se
demandant pourquoi ks gardiennes se montraient tellement
soucieuses de leur scurit.
Il avait l'impression que des vnements tranges se
droulaient. S'il parvenait seulement pntrer dans le
donjon!.,. Ce Lonard devait se livrer des activits
clandestines.
J'aimerais voir la bote musique, reprit Jean, en
songeant qu'il serait amusant de la tenir prte pour l'arrive des
autres enfants. O se trouve-t-elle?
Je vous y conduis! proposa Rolande Pellaux,
Hier, dit Jean, une drle de chose est arrive. Vous
connaissez les instruments de musique anciens qui sont
accrochs au mur de la salle o nous prenons nos repas?

Tout coup, ils se sont mis faire Bang! et Dong!,


comme par enchantement! C'est curieux, n'est-ce pas?
95

Mlle Rolande le saisit par la manche. Jean fut tonn de


son air pouvant.
Vous les avez entendus! chuchota-t-elle. Mon Dieu !
Quelle catastrophe faudra-t-il supporter?
Je n'en sais rien, rpondit-il poliment. Pourquoi
voulez-vous qu'une catastrophe survienne pour quelques
Dong ?
A cause de la lgende, fit Mlle Rolande en regardant
par-dessus son paule, comme si elle s'attendait ce que, d'un
moment l'autre, le son retentt. Quand les instruments
commencent vibrer, ils annoncent toujours quelque chose de
terrible!
Que voulez-vous dire? demanda le jeune garon, trs
intress. Les murs du chteau vont-ils s'crouler, ou le donjon
disparatra-t-il?
D'aprs la lgende, relate dans un vieil ouvrage de la
bibliothque, seule la famille de La Roquebrou peut vivre ici
en paix. Si des trangers s'installent au chteau on peut
craindre bien des malheurs!
Je n'y crois pas! s'cria Jean, toujours plein de bon
sens. Ses superstitions datent du Moyen Age. Aujourd'hui,
personne n'y croit! Vous ne me ferez pas peur de cette faon,
mademoiselle Pellaux!
Je ne cherche pas vous effrayer, mon garon!
s'exclama ,la gardienne. Je pourrais vous raconter beaucoup
d'histoires!

Je vous en prie, attendez que nous soyons tous


runis : nous vous couterons avec joie! Les contes de fes
nous passionnent!
96

Mlle Pellaux lui lana un coup dil hostile. Elle ne


parvenait pas comprendre que cet enfant souriant ne la croie
pas* quand des adultes mme taient effrays!
Je sens qu'il va se passer quelque chose, fit-elle d'un ton
confidentiel. Les instruments de musique ne mentent pas!
C'est sensationnel! s'cria Jean qui paraissait ravi.
Quel genre de chose?
Mais la gardienne, dpite, coupa brusquement :
J'en ai assez dt !.... Mais sachez que les bruits sont des
signes prcurseurs. Ils se font entendre en guise
d'avertissement.
Sans aucun doute! convint joyeusement Jean. O se
trouve la bote musique? Si la lgende n'y voit pas
d'inconvnient, j'aimerais bien la faire marcher !

97

CHAPITRE VIII
Bizarre...
conduisit Jean dans une pice qui, situe
l'arrire du chteau et faisant face la colline, tait trs
sombre.
Voulez-vous la lampe? demanda-t-elle, l'air toujours
fch. Elle est accroche ici; il y a des allumettes ct.
Non, merci, rpondit le jeune garon. Ah! voici la
fameuse bote musique! Mon Dieu, elle est immense! Qu'elle
est belle!...
II s'approcha d'une grande bote pose sur un socle. Elle
mesurait environ un mtre cinquante de long et soixante
centimtres de large! Bote et socle, en noyer, taient orns de
petites silhouettes de danseurs admirablement sculptes.
Comment la met-on en marche? interrogea Jean en
examinant, aprs avoir soulev le couvercle, un cylindre de
cuivre garni d'innombrables et minuscules dents.
N'obtenant pas de rponse, l'enfant redressa la tte. Mlle
Rolande, sans prononcer une parole, s'tait loigne! Jean
sourit; croyait-elle vraiment l'impressionner en lui racontant
des contes dormir debout?
Je voudrais bien connatre le fonctionnement de cette
bote! murmura-t-il en se baissant. Ah! le mode d'emploi se
trouve l'intrieur du couvercle. Il faut la remonter. Je me
demande qui l'a fabrique... Elle doit tre ancienne, trs
ancienne.
II remonta le mcanisme avec prcaution, puis appuya
sur un bouton. Le cylindre se mit tourner lentement, tandis
qu'un vieil air guilleret s'levait.
MLLE ROLANDE

98

Jean coutait, subjugu, la mlodie charmante qui


emplissait la pice. Quelque chose d'irrel, de ferique,
manait des morceaux dsuets qui se succdaient. Le jeune
garon en reconnut certains.
Un bruit indistinct interrompit l'enchantement. Le regard
de Jean fit le tour des murs que le soleil n'clairait jamais. Il
remarqua soudain qu'il se trouvait dans la salle o trnait, audessus de la chemine, le portrait d'un anctre de La
Roquebrou. Le visage, sombre et

rbarbatif, semblait fixer sur l'intrus des yeux furibonds.


Excusez-moi si je vous drange, monsieur le comte, dit
Jean poliment. Je vous en prie, ne prenez pas cette mine
fche!
Un deuxime bruit se produisit. Etait-ce un sifflement? Il
semblait sortir de la grande chemine. Jean se dirigea de ce
ct, coutant attentivement. Il leva la tte; l'anctre ne le
quittait pas du regard. Tout coup survint un phnomne
trange. Les yeux du comte de La Roquebrou s'allumrent,
s'animrent; ils semblaient briller de colre!
Et le curieux sifflement se fit entendre ' nouveau!
Jean recula. Il n'tait pas peureux; il avait mme souvent
prouv son courage... Mais, dans cette pice obscure, au son
des airs vieillots de la bote musique, cette manifestation
tait tellement inattendue, tellement fantastique!
99

L'enfant heurta un tabouret et tomba. En se relevant, il


dtailla le portrait, les yeux s'taient teints. Cependant, l'aeul
avait toujours une expression dplaisante.
Le cur battant, Jean examinait le tableau. Son
imagination lui avait-elle jou un tour? Ou s'agissait-il d'un
effet de lumire? Le bruit sifflant ne se reproduisit pas.
Fronant les sourcils, le jeune garon revint vers la bote
musique. Puis, il tourna brusquement la tte pour savoir si le
regard l'observait encore avec cette apparence de vie.
Les yeux ne le quittaient certes pas. Pourtant, la lueur
avait disparu.

Ma parole! se dit Jean. Il va falloir que je faite


attention, si le chteau me rend nerveux ce point!
Le rythme des mlodies se ralentit; la bote musique se
tut. Alors qu'il s'apprtait la remonter, Jean sursauta :
Jean, Jean! O es-tu?
C'tait Guy qui l'appelait. Ses amis taient dj rentrs de
Tillaubourg. En se moquant de lui-mme, Jean s'lana hors
de la pice pour retrouver les autres enfants.
Tu aurais d venir avec nous! s'cria Linette en courant
sa rencontre. Nous avons mang des glaces et des
meringues! Nous t'avons rapport un gteau.
Dans la salle en forme de L , les enfants s'amusrent
aider Mlle Janille qui ouvrait les nombreux paquets dont elle
venait de faire l'acquisition.

100

Qu'as-tu fait pendant ce temps, Jean? demanda


Gentille. Pourquoi ne nous as-tu pas accompagns?
J ai mis en marche la bote musique, rpondit le
garon. Dans la pice o se trouve le portrait de l'anctre de La
Roquebrou...
Guy dcela une intonation insolite dans sa voix :
As-tu vu quelque chose d'intressant? demanda-t-il,
pendant que Mlle Janille sortait, les bras chargs.
Jean approuva d'un signe de tte.
Dis vite! s'cria Guy. Que s'est-il pass? As-tu entendu
des bruits?
Ils n'ont pas manqu! s'exclama Jean.

Et il rapporta les paroles que Lonard avait adresses


sa mre et ses tantes. Quand il raconta la lgende du chteau,
chacun se mit rire de bon cur.
Veut-on nous faire croire que cette vieille demeure
nous tmoigne son hostilit par des Dong et des Bang ?
observa Guy. C'est ridicule!
Bang!
C'tait inattendu. Il y eut. un silence effrayant.
Esprit, es-tu l? railla Jean, voulant ignorer
l'expression inquite de Linette et de Paul. Le moment tait
merveilleusement bien choisi!
Tais-toi, murmura Linette, craintive.
L'esprit du chteau est dur d'oreille! observa
joyeusement Jean. Il ne m'a pas entendu!
101

Bang!
Tous tressaillirent. Jean s'lana, examina les
instruments de musique avec soin. Pas une corde ne vibrait.
Le jeune garon revint lentement sur ses pas et pensa
aux yeux tincelants du portrait. Un coup d'il lanc sur les
visages angoisss de Linette et de Paul le fit renoncer parler
devant eux du phnomne. Il se promit de le rapporter Guy,
et peut-tre Nicole, lorsquils seraient seuls.
O se trouve la bote musique? demanda Linette. Si
nous allions l'couter!
Mais, comme les demoiselles Pellaux apparaissaient, les
bras chargs des plateaux du

102

djeuner, il lui fallut remettre son projet plus tard.


Gentille arriva galement:
Merci! dit-elle. Posez les plateaux; nous mettrons la
table. Comme c'est apptissant!
Les glaces et les meringues ne semblaient gure avoir
coup la faim des enfants, qui s'extasirent sur les mets qui
composaient le menu.
Mlle Janille ne cessait de s'tonner de la quantit de
nourriture que dvoraient ces jeunes gens. Ils ne laissaient pas
traner une miette!
Si vous voulez des biscuits ou des fruits, dit-elle la
fin du djeuner, vous les trouverez sur le buffet.
Guy, seul, se leva pour aller chercher une prune. Au
moment prcis o il la saisissait,

103

un bruit, maintenant familier, s'leva derrire lui. Dong !


Le Dong que tu as rclam arrive avec un peu de
retard! cria-t-il Jean, en se retournant d'un mouvement vif
pour promener son regard sur les instruments de musique,
d'ailleurs parfaitement immobiles.
Personne ne jugea bon de faire des commentaires. Les
bavardages habituels reprirent, anims.
Crac!
Tous sursautrent.
Qu'est-ce encore? demanda Gentille en repoussant sa
chaise.
Une belle potiche bleue gisait sur le sol, en morceaux!
Comme c'est dommage! s'cria Gentille, contrarie. Le
vase a quitt son tagre. Mais de quelle faon cela s est-il
produit?
Heureusement que vous tiez avec nous, Gentille!
remarqua Guy. Vous auriez pu croire que l'un de nous l'avait
casse! Il faudra avertir Mme Boirond. La potiche se trouvait
certainement trop prs du bord.
Jean se souvint des prdictions de Rolande Pellaux; il ne
put s'empcher de se sentir mal l'aise. De retour prs de la
fentre, les fillettes dbarrassrent la table et empilrent les
assiettes sur les plateaux : les gardiennes n'auraient qu' les
emporter.
Bientt apparut Mlle Rolande, suivie de Mme Boirond.
Elles lancrent un coup d'il

104

constern sur le vase dont les dbris jonchaient encore le


tapis.
Je ne sais pas comment c'est arriv, dit Gentille. Nous
avons entendu un bruit de porcelaine brise et nous avons vu
la potiche casse. Elle devait tre pose trop prs du bord de
l'tagre. Elle a sans doute gliss.
Elle tait bien au milieu, au contraire! rtorqua Mlle
Pellaux. Ce matin, j'ai pousset la pice moi-mme!
Je suis dsole, reprit Gentille, mais nous n'y sommes
pour rien. Je ne parviens pas imaginer ce qui s'est pass.
C'est le commencement! lana Rolande Pellaux d'une
voix si lugubre que chacun la regarda d'un air surpris.
Le commencement de quoi? interrogea Gentille.
De toutes sortes d'vnements malheureux! rpondit
Rolande. Vous feriez mieux de partir avant que le pire ne se
produise! La lgende se confirme: Vous n'auriez pas d
venir au chteau! Des catastrophes se prparent!
Assez de stupidits! coupa schement Gentille. Je ne
comprends rien ce que vous dites.

105

CHAPITRE IX
Le village en ruines
pina les lvres et sa sur parut
bouleverse. Gentille se tourna vers les enfants :
Je monte me reposer un peu. Il fait vraiment trs chaud,
cet aprs-midi! Voulez-vous partir en promenade?
Nous aimerions explorer le vieux village en ruine,
rpondit Guy. Ce matin, nous avons dcid d'aller le visiter.
Mlle Pellaux ouvrait dj la bouche, mais, la voyant sur
le point de parler, Mlle Janille, rsolue ne pas entendre de
nouvelles inepties,
ROLANDE PELLAUX

106

se mit bavarder avec entrain sans permettre aux


gardiennes de l'interrompre. Celles-ci, de guerre lasse, se
retirrent enfin, charges des plateaux du djeuner.
Bien que Rolande n'et pas trouv l'occasion d'mettre un
mot, Jean connaissait fort bien les paroles qu'elle tenait prtes!
Elle aurait tent de convaincre les enfants de renoncer leur
projet.
A tout l'heure! dit Gentille. Ne vous mettez pas en
route immdiatement. Le soleil est dangereux aprs un repas
pantagrulique! Vous pourriez lire pendant une heure, par
exemple.
Si nous faisions marcher la bote musique!
s'cria Linette. Jean, est-ce qu'elle joue vraiment cent
morceaux?
J'en ai perdu le compte au bout d'un moment, avoua
Jean. Allons-y!
Tous se prcipitrent dans la pice au portrait. Jean
craignit de voir nouveau tinceler les yeux de l'anctre; son
grand soulagement, s'ils n'avaient pas perdu leur aspect
farouche, ils n'exprimaient que ce qu'avait voulu le peintre.
Rassur, le jeune garon appuya sur le bouton de la bote
musique, aprs en avoir remont le mcanisme.
Tandis que les notes argentines s'grenaient, les enfants
coutaient avec ravissement. Le premier air venait peine de
s'achever que Mlle Janille fit irruption dans la petite salle :
Etes-vous entrs dans ma chambre? Il n'est pas possible
que vous ayez pu me jouer un tel tour!
Tous la regardrent, tonns.

107

Quel tour? demanda enfin Jean. Vous savez bien,


Gentille, que nous ne sommes pas monts au premier tage
aprs le djeuner!
Alors, c'est vraiment bizarre! conclut-elle en fronant
les sourcils.
Qu'est-il arriv? questionna Jean.
Ma chambre a t compltement bouleverse. Le lit a
chang de place. J'ai trouv mes vtements rangs dans des
tiroirs auxquels je n'avais pas touch. Les photos que j'ai
apportes s'talaient sur le tapis... Et l'un des vases de la
commode tait par terre, en morceaux!
Comme la potiche! s'exclama Guy. Mais, qui a pu
faire cela? Aucun de nous ne se serait permis une farce aussi
stupide!
Non, certainement, reprit Mlle Janille en rflchissant.
Je ne sais que penser... Je ne parviens pas imaginer que les
gardiennes soient les coupables. Ce sont des adultes, tout de
mme! Ce serait vraiment odieux si, par ce moyen, elles
voulaient prouver que nous sommes indsirables!
Lorsqu'elle fut sortie, indigne, les enfants s interrogrent
du regard.
Pauvre Gentille! dit Nicole. Il est impossible que
quelqu'un la dteste : elle est tellement sympathique!
Je parie que c'est Lonard! s'cria Paul. Ou en
admettant qu'il existe l'esprit du chteau qui prendrait un
malin plaisir briser les vases du comte de La Roquebrou!
Pendant ce temps, la bote musique continuait
fonctionner. Ecoutez! murmura Nicole. Elle joue Joli
Tambour, un air trs ancien. Le mois dernier, nous l'avons
chant l'cole.

108

Joli Tambour poursuivait son chemin, quand Jean perut


un sifflement provenant de la chemine. Le jeune garon ne se
sentit gure l'aise.
Guy et Paul l'entendirent galement, mais les fillettes
taient si absorbes par la musique qu'elles ne perurent rien.
Soudain, le petit prince poussa un cri strident qui fit sursauter
ses amis.
Tais-toi, Paul! commanda schement Linette. Tu m'as
fait peur!
Paul, fascin, ne pouvait quitter le portrait du regard.
Ses yeux... chuchota-t-il, la gorge serre. Ils avaient
l'air d'tre vivants! Et ils m'observaient!
Les deux surs, leur tour, dtaillrent le tableau.
Ne dis pas de sottises! fit Linette. Quelle imagination!
Les yeux sont affreux, en effet, mais ce n'est qu'une peinture!
Crac!
Un cadre se dtacha tout coup du mur, derrire les
enfants. Ils tressaillirent encore une fois.
S'armant de courage, Jean alla examiner la cordelette; il
remarqua immdiatement les bouts effilochs.
Tout va bien! annona-t-il joyeusement. La corde tait
use... Cette chute n'a rien voir avec le portrait de l'aeul de
La Roquebrou!
Cela ne me plat gure, dit Paul, qui avait

109

pli. J'ai vu rellement ls yeux briller, comme s'ils


taient vivants! Toi aussi, Guy, avoue-le! Tu regardais en
mme temps que moi.
Jean fit un signe d'intelligence Guy. Il ne voulait pas
inquiter les filles.
Guy, sans rpondre au petit prince, se contenta de
proclamer qu'il tait l'heure de partir en promenade.
Je n'aime pas cette pice, conclut-il. Ni cet aeul qui
nous observe, ni les tableaux qui tombent! Jean, arrte la bote
musique et sortons!
Lorsqu'ils eurent franchi la grande porte, les enfants se
retrouvrent sur le perron, au soleil. Comme la lumire leur
parut blouissante aprs la pice obscure qu'ils venaient de
quitter!
Ranni, pench au-dessus de la grande auto, se redressa
leur approche et sourit.
Ranni, nous avons de la chance de te trouver ici!
s'cria Paul.
Puis, se tournant vers Jean, il continua avec animation :
Ranni pourrait nous emmener en voiture jusqu'au
carrefour, cela nous avancerait! Nous n'aurions plus qu'
suivre pied le sentier qui mne au village abandonn. Il fait
une chaleur torride!
Bonne ide! approuva Jean.
Le garde qui, loin d'tre surcharg de travail, en arrivait
parfois s'ennuyer, accepta de bon cur de conduire les
enfants l'endroit indiqu.
La belle voiture s'engagea dans l'alle, descendit

110

la route en lacets et, bientt, s'arrta au croisement.


En vous attendant, dit le Varanien, je vais astiquer la
carrosserie.
Une quinzaine de minutes plus tard, les enfants
atteignirent le village. Quel paysage dsol! Maisons vides,
fentres casses, toitures de tuiles demi effondres, et
quelques toits de chaume bant.
Comme tout est silencieux! murmura Linette. Pauvre
vieux village abandonn! Personne pour marcher dans ses
rues, pour faire claquer une porte, pour le faire vivre!
Qu'y a-t-il l-bas? demanda Guy, le bras tendu. A ct
des cabanes et des hangars, il me semble voir de vieilles
machines!
C'est la mine, bien sr! dit Jean. Mlle Pellaux m'a
racont que des mines d'tain taient exploites ici, autrefois,
avant que les gens quittent le village. Je pense qu'elles sont
maintenant puises.
Ni les uns, ni les autres ne possdaient la moindre notion
du travail dans la mine. Alors que Guy imaginait des roches
stries de filons, Linette se reprsentait vaguement des tas de
feuilles d'tain soigneusement empiles!
Quand ils arrivrent aux hangars, ils examinrent avec
curiosit les gros appareils rouills. Soudain, Jean remarqua
un puits creus dans la terre. Il regarda l'intrieur.
Venez voir! s'cria-t-il. Les mineurs descendaient sans
doute par ici. Ah! voici une entre plus grande.
Allons-y! lana Guy enthousiaste.

111

Telle tait bien l'intention de Jean.


Moi, je n'y tiens pas particulirement, dclara Linette. Il
fait tellement sombre, en bas! Comment pensez-vous
descendre?
Il y a une chelle de fer, expliqua Guy, la tte
penche. Sapristi, elle est toute rouille. Je me demande si elle
est encore solide!
Celle-ci se trouve en meilleur tat! cria Jean qui
examinait, non loin de l, un puits plus important. J'ai
l'impression qu'elle est moins vieille. Essayons-la! Je descends
le premier.
Sans attendre de rponse, il enjamba le rebord de
l'ouverture. Les autres enfants, fort intresss, le suivirent du
regard. Une mine d'tain abandonne... L'exploration serait
passionnante!
A mi-chemin de sa descente, Jean cria :

112

L'chelle-est bonne! Venez!


Les deux garons suivirent le mme chemin, tonns que
l'chelle ft encore si bien conserve aprs tant d'annes
d'exposition aux intempries. Dj parvenu au fond, Jean
attendit ses compagnons.
L'un aprs l'autre, Guy et Paul parvinrent ses ct. Une
voix trange, caverneuse, se fit entendre :
a va, les garons?
C'est Nicole! murmura Jean. On ne reconnat pas sa
voix! Nous sommes au fond, cria-t-il. Je vois l'entre de
plusieurs tunnels. Nous allons faire un tour; nous reviendrons
vite!
Ne vous perdez pas! fit de nouveau la voix.
Les jeunes explorateurs n'avaient pas oubli leurs torches
lectriques. Jean promena de tous cts la lueur de sa lampe.
Comme il venait de l'indiquer, des galeries s'ouvraient devant
lui. Cependant, rien ne laissait deviner qu'elles diffraient des
souterrains classiques : aucune ' trace de mtal n'tincelait sur
les parois.
Quel tunnel choisissons-nous? demanda Jean, trs
anim.
.
Les jeunes garons optrent pour une galerie assez large,
mais si basse de plafond que Jean, le plus grand, dut baisser la
tte. Ils atteignirent bientt une salle souterraine o s'ouvraient
deux autres tunnels.
Regardez! s'cria Jean en ramassant un couteau tordu.
Il a certainement appartenu ' un mineur... Et cette tasse
casse aussi!
Braquant les torches autour d'eux, ils remarqurent

113

des poutres de bois qui soutenaient le plafond; comme


l'une d'elles avait cd, une partie de la vote s'tait effondre.
J'espre que les poutres vont tenir bon jusqu' notre
retour! lana Guy, mi-figue, mi-raisin. Elles sont trs vieilles.
Il nous faudrait des jours et des jours pour explorer
toute la mine, observa Jean en s'engageant dans le souterrain
de droite. Les tunnels paraissent vraiment nombreux!
Les enfants s'arrtrent devant une paroi grossire qui
fermait la galerie.
Ce n'est pas un mur! s'exclama Guy, mais un morceau
du toit qui est tomb. Nous ne pouvons aller plus loin.
Jean donna quelques coups de pieds dans
l'amoncellement de moellons qui s'croula.
Un trou s'est form au milieu de ces gravats, dit Jean.
Ce n'est pas normal!
II s'apprtait braquer sa lampe dans l'ouverture, lorsque
Guy poussa une exclamation :
N'claire pas! J'aperois de la lumire!
Surpris, Jean constata, en effet, qu'une ple lueur filtrait
par le trou. Il se pencha avec curiosit.
Un trange spectacle s'offrit sa vue. Une caverne
spacieuse allait en se rtrcissant et se terminait par une
galerie obscure. Sur le sol, brillait un feu rougeoyant, d'o
s'lanaient d'clatantes flammes vertes. Cependant, Jean ne
put identifier la matire qui se consumait en produisant de
petites explosions comme si elle contenait des ptards ou de la
dynamite. Aprs chaque dtonation, une

114

nuance pourpre se mlangeait au vert des flammes; des


cercles mauves s'en chappaient et s'levaient tels des volutes
de fume de cigarette.
Ptrifi d'tonnement, Jean carquillait les yeux, sans dire
mot. De quoi s'agissait-il? Pourquoi ce feu brlait-il ici, dans
la mine abandonne?
J'aimerais regarder mon tour! s'cria Guy, impatient.
Il ne tarda pas manifester son bahissement par un
grand cri.
Le petit prince, n'y tenant plus, tira son ami par les
paules. Stupfait, il contempla en silence le spectacle insolite.
Une ou deux minutes plus tard, Jean reprit son poste
d'observation. Il regarda longtemps par la petite ouverture.
Soudain, les deux autres garons, qui se tenaient derrire lui,
le virent se raidir et retenir son souffle.
Au mme moment, s'leva un grondement sourd, et Jean
fit un bond en arrire. Un curieux picotement parcourut les
membres des enfants qui se mirent se frictionner
vigoureusement.
Raconte-nous vite ce que tu as vu! murmura Guy, sans
cesser de se frotter bras et jambes.
Que signifient ces fourmillements dont je suis atteint?
maugra Jean. Quelqu'un est arriv! poursuivit-il. J'ai aperu
un tre vraiment bizarre, habill d'une combinaison trs lche,
semblable celle des plongeurs; une cagoule lui cachait le
visage! Il a vers quelque

115

chose sur le feu qui s'est mis ronfler tandis que les
flammes devenaient violettes. Elles tincelaient tant/que je ne
pouvais plus les regarder!
Guy risqua un coup d'il dans la caverne. Une dception
amre l'attendait : le feu s'tait vanoui! Bien que le bruit
persistt, les flammes avaient disparu. Deux personnages
dbouchrent tout coup de la galerie oppose, apportant une
sorte de balayette.
L'un d'eux, utilisant l'outil avec prcaution, fit un petit tas
d'une matire luisante et phosphorescente. Guy n'aurait su en
prciser la couleur : verte, violette ou bleue? Non, elle tait
vraiment indfinissable!
Les arrivants firent glisser cette matire sur une pelle
troite, en mtal brillant. A mesure que les poussires la
touchaient, elles devenaient invisibles! Aprs avoir
soigneusement envelopp- la pelle avec un sac, ils
s'loignrent.
Guy rapporta Jean et au petit prince le phnomne qui
venait de se drouler sous ses yeux. Tous trois s'assirent,
stupfaits et quelque peu effrays. Que se passait-il donc dans
la vieille mine dsaffecte?
Je voudrais bien tre dbarrass de ces fourmillements!
s'cria Jean en se frictionnant avec ardeur. Aussitt que je
cesse de me frotter, ils deviennent insupportables!
Je suis dans le mme cas! soupira Guy. Que penses-tu
de notre dcouverte?
Rien. Je suis abasourdi! On dirait un roman de
science-fiction!

116

- Crois-tu que Lonard soit ml cette affaire? demanda


Paul aprs un silence.
C'est possible! dit Jean. Au fait, comment les
personnages sont-ils entrs dans cette salle? S'ils avaient pris
le mme chemin que nous, Ils auraient dplac les gravats.
J'aimerais bien connatre le bon passage, nous pourrions nous
cacher et peut-tre percer ce mystre. Nous apprendrions qui
sont ces individus et connatrions l'endroit o ils transportent
la matire!
Je n'ai pas envie d'errer dans ces souterrains
compliqus, dit Guy. Nous risquerions de nous perdre! Il
existe srement un plan de la mine; nous n'aurions alors
qu' tudier le chemin le plus commode pour nous rendre
dans la caverne voisine !

117

Oui, c'est une bonne ide? approuva Jean. Je sais


mme o nous aurions une chance de le trouver... Dans la
bibliothque du chteau! car je suppose que ce terrain
appartient au comte de La Roquebrou.
Guy consulta sa montre et releva la tte, tonn :
II n'est que trois heures et demie? demanda-t-il. Oh !
Les aiguilles sont arrtes!
Les deux autres garons s'aperurent avec surprise que
leur montre ne marchait pas non plus!
II faut rentrer! dcida Jean. Nicole et Linette vont se
faire du souci. C'est le feu, j'imagine, qui a dtraqu nos
montres... et qui nous a donne ces fourmillements!
Chacun d'eux jeta un dernier regard sur les lieux, mais,
comme ils ne distinguaient plus qu'une faible lueur sur le sol,
les enfants revinrent sur leurs pas.
Les fillettes commenaient s'inquiter. Quand les
garons parvinrent au fond du puits, ils entendirent la voix de
Linette :
Guy! Jean! Paul!
Nous
arrivons!

crirent
les
jeunes
explorateurs.
Puis retentit la voix de Ranni :
Dpchez-vous, s'il vous plat! Il est tard!
Les enfants grimprent l'chelle en hte et retrouvrent
avec un plaisir non dissimul la lumire du jour. Cependant,
quand les rayons du soleil touchrent leurs bras et leurs
jambes, leurs fourmillements redoublrent d'intensit!
A lbahissement amus de leurs compagnes,

118

ils ne cessaient de se frotter et de se gratter de la tte aux


pieds!
Vous vous tes attards! dit Ranni d'un ton svre. Une
mine dsaffecte n'est pas un lieu de promenade! J'ai laiss la
voiture au croisement pour venir vous chercher.
Nos montres se sont arrtes, rpondit Paul, un peu
confus. Les vtres, continua-t-il en s'adressant Nicole et
Linette, marquent-elles l'heure?
Oui, fit la premire en vrifiant son poignet. Avezvous vu quelque chose d'intressant, en bas?
Dis plutt quelque chose de passionnant!
s'exclama Jean.
Les fillettes coutrent avec stupfaction le rcit des
jeunes garons. Au volant, Ranni n'en perdait pas un mot. Il
ralentit, s'arrta, puis se tourna vers les enfants.
Vous ne reviendrez plus ici! ordonna-t-il d'un ton grave.
Si votre histoire est vraie, vous n'avez rien faire dans cet
endroit. Je ne laisserai pas mon jeune matre courir de tels
dangers.
Mais, rellement, Ranni, nous ne courions aucun
danger , rpondit Jean.
Le Varanien tait d'un avis diffrent.
Ce travail dans une mine abandonne est un travail
clandestin! Des enfants ne doivent pas s'en occuper. Jean,
promettez-moi de ne plus descendre dans les puits, ni avec
Paul, ni avec Guy, ni seul!
Mais, je ne peux pas! protesta Jean. Il faut que nous
clairassions ce mystre!

119


J'attends cette promesse! insista le garde,
imperturbable; sinon, je prviens Mlle Janille qui ne manquera
pas de vous ramener immdiatement chez vous!
Jean connaissait Ranni depuis assez longtemps pour
comprendre qu'il ne lui restait plus qu s'excuter.
Vous ne retournerez pas non plus au village en ruine!
ajouta le garde qui ne voulait rien laisser au hasard.

C'est entendu! fit Jean, du. Satisfait, le


conducteur dmarra. Jean, pour
se console?, fit part ses compagnons d'un nouveau
projet :
Puisque nous avons promis de ne pas nous rendre au
village, nous nous contenterons de rechercher les vieux plans
de la mine. Aprs le goter, nous irons dans la bibliothque du
chteau!
Les livres sauteront peut-tre sur nous! lana Linette
avec un petit rire. Comme la serveuse nous le disait...
Ce ne sera que plus amusant! s'cria Jean.
Oh, ces picotements! soupira Guy. Quand vont-ils
cesser?
Nous voil arrivs! dit Linette, tandis que la voiture
franchissait l'entre du parc.

120

CHAPITRE X
Fourmillements... et livres qui sautent
attendait les enfants en se demandant pourquoi
ils tardaient tant rentrer.
Elle poussa un soupir de soulagement quand, enfin, ils
firent irruption dans la pice.
Vous voil! s'cria-t-elle. Vous tes-vous bien amuss?
Oui! rpondit Guy avec conviction. Nous nous
sommes rendus au vieux village o se trouve la mine. Ranni
nous a emmens en voiture. Excusez-nous de ne pas tre
revenus plus tt... C'est un lieu tellement trange!
GENTILLE

121

En effet! enchana Nicole qui avait fait le tour du


village avec Linette pendant que leurs compagnons
exploraient les galeries souterraines. Les maisons en ruine
sont couvertes de lierre et de ronces. L'endroit donne une
impression de tristesse et de dsolation; nous n'avons
rencontr personne. Seuls, des oiseaux s'envolaient
et
quelques lapins dtalaient devant nous!
Allez vite vous dbarbouiller, dit Gentille. Mme
Boirond vous a encore prpar un excellent goter!
( Bientt, propres et les cheveux brosss, ils s'installrent^
table. En baignant leurs membres dans l'eau froide, les jeunes
garons avaient d'abord senti leurs picotements s'apaiser.
Mais, ds qu'ils s'assirent, les fourmillements se manifestrent
avec tant de violence que les pauvres explorateurs ne purent
s'empcher de se trmousser et de se frotter sans relche.
Que vous arrive-t-il? demanda Mlle Janille.
Nous avons des fourmis dans les bras et dans les
jambes, rpondit Jean. Cela nous a pris au village!
Un peu inquite, Gentille en parla Mme Boirond ds
que celle-ci apporta le plateau.
Croyez-vous que des insectes soient responsables de
leurs dmangeaisons? demanda-t-elle. Je n'y comprends rien :
regardez-les, ils ne tiennent pas en place!
Ils se sont approchs de la mine! s'cria la gardienne
sans hsiter. Je ne serais pas surprise

122

qu'ils y soient mme descendus! Il n'y a quune chose


faire, mademoiselle : les mettre au lit et les envelopper de
compresses mouilles avec une lotion que je vais vous
remettre. Ce traitement les gurira rapidement.
D'o proviennent donc ces picotements? s informa
Mlle Janille.
7- H s'agit de la maladie qui a chass les habitants du
village, expliqua Mme Boirond. On dit qu'elle est apparue d'un
seul coup. Un jour, les mineurs travaillaient comme
d'habitude, quand un incendie a clat. Lorsqu'il a t teint,
les hommes sont retourns au fond. A partir de ce moment, ils
ont souffert de ces dmangeaisons.
Seigneur! s'exclama Gentille. Est-ce dangereux?
Non, mademoiselle. Si ces jeunes garons restent
tendus et s'ils utilisent cette lotion leur mal disparatra.
Pourtant, l'poque dont je vous parle, hommes, femmes et
enfants n'ont pu s'en f dbarrasser qu'en quittant le pays!
Qu'est-ce qui a provoqu ces picotements?
demanda Gentille, intrigue.
Je ne sais pas exactement, fit Mme Boirond. Il parat
que le grand incendie n'y a pas t tranger. Des radiations se
sont produites qui, partant de la mine, se sont rpandues dans
le village, causant aux habitants des dmangeaisons qui les ont
rendus presque fous!
Voil qui explique l'abandon des maisons, dit Jean
d'un ton pensif.
Oui, reprit la gardienne. L'endroit, d'ailleurs, a
mauvaise rputation. Comme tous les

123

hommes refusaient d travailler la mine, ils ne


gagnaient plus d'argent. Trois ans aprs, le village ne comptait
plus un seul habitant. Depuis, il tombe en ruine. Cela s'est
pass il y a au moins cent cinquante ans! Je me rappelle
encore ma grand-mre me racontant que l'histoire s'tait
passe du temps de son grand-pre... J'avais prvenu les
enfants, mademoiselle; mais ils sont entts, n'est-ce pas?
Gentille ne voulut pas confirmer ce jugement!
Auriez-vous la gentillesse d'aller chercher la lotion?
demanda-t-elle, sans se compromettre. Linette, veux-tu
accompagner Mme Boirond et rapporter le mdicament?
Mlle Janille s'attendait voir les jeunes garons se
rebiffer l'ide de se coucher au milieu de l'aprs-midi;
cependant, son grand tonnement, ils acceptrent sans
rsistance.
Les fourmillements ne cessent pas un instant! gmit
Guy en se frottant les bras.
Presss de mettre un terme leurs souffrances, les
garons grimprent l'escalier quatre quatre. A peine eurentils ouvert la porte de la chambre du milieu qu'ils
s'immobilisrent, sidrs.
La pice tait dans un dsordre indescriptible! Les deux
lits se trouvaient sous la fentre, les vtements, sortis des
tiroirs, s'talaient sur les commodes, le beau vase de fleurs
gisait sur le tapis, et les chaussures taient disposes en rang
d'oignons le long des murs.
C'est l'uvre d'un fou! s'inclina Jean en contemplant
ce spectacle.

124

Un cri le Paul lui apprit que la chambre du petit prince


prsentait le mme aspect. Les garons se rendirent dans le
domaine des filles : il n avait pas t pargn!
Qui a fait cela, et pourquoi? s'exclama Guy, dsorient.
S'il s'agit de l'esprit du chteau, il a eu du travail!
s'cria Paul avec un TOC Jaune.
Ne dis pas de sottises! lana Jean d'un ton svre. Tu
sais fort bien qu'il n'existe pas d esprit! Il s'agit d'un acte de
malveillance. Mais pour quelle raison?
Voil encore un des vnements tranges
annoncs par la serveuse! remarqua Guy en rcuprant ses
chaussures. Remettons vite les chambres en ordre! Si Gentille
apprenait ce qui vient d'arriver, elle nous ramnerait sans
doute la maison, et je tiens claircir ce mystre!
Entendu! approuvrent ses compagnons.
Guy, occupe-toi de la chambre des filles! poursuivit
Jean. Moi, je range la ntre et Paul la sienne. Dpchez-vous!
Gentille va venir d'un instant l'autre!
Lorsque Gentille apparut, munie d'une grande bouteille
de liquide vert et de bandes de tissu, elle trouva les jeunes
garons en train de se dvtir. Elle leur jeta un regard de
reproche.
Je vous croyais dj au lit! Vous ne devez pas tre aussi
mal en point que vous le prtendez!
Oh, si! protesta Guy. Regardez mes

125

jambes, je les ai tellement grattes qu'elles sont presque


vif!
C'est merveilleux! J'ai l'impression que la lotion est
glace et je ne sens pratiquement plus mes fourmillements!
s'exclama-t-il ds que ses membres eurent subi le traitement.
Mme Boirond assure que demain matin vous serez
frais comme des gardons, dit Mlle Janille. J'avoue que
l'histoire de ce village me parat peu banale. En fait, beaucoup
de choses, ici, me semblent bizarres. Je me demande si je ne
ferais pas mieux de vous ramener la maison.
Indign, Guy redressa le buste : Gentille, vous dites
cela pour plaisanter! Le chteau est sensationnel. Les filles
vont

126

nous procurer de la lecture... de prfrence des ouvrages


traitant du chteau et de la mine. Voulez-vous leur demander
de monter, s'il vous plat?
A l'entre de la bibliothque, Linette et Nicole se
heurtrent Mlle Rolande Pellaux qui tenait un plumeau la
main.
Le dos la porte, le visage nigmatique, elle ne bougea
pas, pensant que les jeunes filles dsiraient poursuivre leur
chemin.
Excusez-nous, nous voudrions entrer dit Nicole.
Mlle Rolande s'carta et ouvrit la porte Quel genre de livres
voulez-vous? demanda-t-elle. Il n y a pas de rcits pour les
enfants

127

Nous aimerions lire l'histoire du chteau et du vieux


village, indiqua Linette. Il y a tellement de livres que nous ne
parviendrons pas trouver celui qui nous intresse. Autant
chercher une aiguille dans une meule de foin!
Je vous aiderai, proposa la gardienne, soudain
complaisante. J'ai pousset les rayonnages si souvent que je
connais presque tous les titres par cur! Asseyez-vous un
instant. Je vais prendre un escabeau dans un placard du
corridor.
Quand elle sortit, les jeunes filles ne suivirent pas son
conseil, niais se promenrent, le nez en l'air, en lisant quelques
titres au hasard. Soudain, Linette poussa un cri et sa sur se
retourna.
Deviens-tu folle? s'exclama Linette avec colre, en se
frictionnant le cuir chevelu. Quelle ide de me jeter des livres
la tte!
Ce n'est pas moi! protesta sa sur, stupfaite.
D'un mme mouvement, elles se baissrent pour ramasser
le livre. Un second volume vint s'abattre aux pieds de Nicole!
Effraye, elle fit un bond de ct. D'o venait-il? Tout coup,
saisissant la robe de Linette, elle tendit la main. Sur un rayon
suprieur, un livre s'inclinait lentement et jaillit tout coup de
sa place pour atterrir cinquante centimtres des enfants.
D'aprs la serveuse du restaurant, c'est exactement ce
qui est arriv au savant venu consulter de vieux grimoires,
chuchota Nicole. Regarde! en voil un autre qui tombe.

128

Sur les pages dployes, Linette aperut une carte. Elle


ramassa le livre d'un geste vif. Il s'agissait d'un plan et ce plan
concernait peut-tre la mine!
Histoire du chteau de La Roquebrou et de ses Terres,
lut-elle voix haute. C'est ce que nous cherchons!
Lorsque Mlle Rolande entra avec un escabeau, elle
s'arrta en remarquant le dsordre.
Je ne vous permets pas de traiter les livres de cette
faon! s'cria-t-elle d'un ton furieux.
Ils sont tombs tout seuls des rayonnages! rpondit
Nicole qui s'attendait un sourire incrdule.
Mais Mlle Rolande la crut si bien que, laissant choir
l'chelle, elle se prcipita, l'air pouvant, hors de la
bibliothque! Etait-elle rellement effraye ou simulait-elle?
Dans ce cas, elle se montrait bonne comdienne!
Viens! dcida Nicole. Portons ce livre aux garons;
nous leur raconterons cette nouvelle aventure!

129

CHAPITRE XI
Des cartes passionnantes
se sentaient beaucoup mieux. Tant
qu'ils restaient allongs, les fourmillements les laissaient en
repos, mais, s'ils s'avisaient de se lever et de faire quelques
pas, les dmangeaisons reprenaient avec une violence accrue.
Comme Ranni avait pouss le lit du petit prince dans la
chambre du milieu, les trois malades se trouvaient ensemble.
Ils accueillirent Nicole et Linette avec enthousiasme.
LES JEUNES GENS

130

C'est le chteau , annona Guy.


131

Quel livre apportez-vous? demanda Guy en -tendant la


main. L'Histoire du chteau de La Roquebrou et de ses Terres.
Bravo! Voil exactement ce que nous voulions! Comment
avez-vous fait pour le trouver si vite?
Nous ne l'avons pas trouv, rpondit Linette.
Nous ne le cherchions mme pas encore : il est venu
nous tout seul!
Ne te moque pas de moi! s'cria son frre. Tu
rptes l'histoire de la serveuse!
C'est, en effet, l'histoire de la serveuse... C'est aussi la
ntre! rpliqua Nicole.
Et elle rapporta ses camarades, captivs par son rcit,
les faits tranges qui venaient de se drouler dans la
bibliothque. A leur tour, ils dcrivirent le dsordre qu'ils
avaient dcouvert dans les chambres.
Je ne comprends rien ce qui arrive, dit Guy d'un ton
pensif. On dirait que quelqu'un s'obstine nous chasser d'ici...
Pourtant, je ne partirai pas! Je resterai au chteau jusqu'
l'arrive des parents de Paul. A ce moment-l, s'il se produit
toujours des vnements bizarres, je parie qu'il ne faudra pas
longtemps pour les tirer au clair.
Oubliant que ses surs ne les avaient pas remarqus, Guy
parla des yeux vivants du portrait. Les fillettes eurent peine y
croire.
C'tait srement un effet de lumire, suggra Nicole.
Non, dit Paul. La pice est trop sombre!
Alors, je renonce comprendre quoi que ce soit! dit
Nicole. Si je croyais aux esprits, je dirais que celui du chteau
ne nous aime pas

132

et qu'il dsire nous voir partir... Mais je sais bien qu'ils


n'existent que dans les contes!
Nous aussi! s'crirent ses interlocuteurs avec
conviction.
Guy se .mit en devoir de feuilleter le livre. Le texte serr,
crit en petits caractres, n'incitait gure la lecture; aussi le
jeune garon chercha-t-il des plans.
Il en dcouvrit quelques-uns, au trac tonnamment net.
Certains se dployaient comme des cartes routires. Il tala
l'un d'eux sur la couverture. Paul quitta son lit avec le
minimum de mouvements et grimpa sur celui de son ami.
Bientt, tous s'absorbaient dans le dchiffrage des tracs.
C'est le chteau, annona Guy. Voici le plan du rez-dechausse. O se trouve donc notre salle manger en forme de
L ?
Ils la dcouvrirent aprs quelques instants. Puis, ils
reconnurent tour tour la bibliothque, la pice contenant la
bote musique, l'emplacement des diffrents escaliers, etc.
Quel ddale de salles dans ce chteau de La Roquebrou!
Puis les enfants se penchrent sur la feuille suivante qui
concernait le premier tage.
Nos chambres sont ici! s'cria Guy en les dsignant du
doigt. Voici celle de Ranni... Et Gentille doit occuper celle-l.
Regardez, une troisime porte est dessine dans la chambre de
Paul! Existe-t-il une porte cet endroit? Va t'en assurer, Paul;
elle doit tre droite de ton lit. Je ne l'avais pas remarque...
Moi non plus! dit le petit prince, tonn,

133

en sautant du lit. Oh! gmit-il. Ces fourmillements! Ds


que je fais un pas, ils deviennent insupportables! Nicole, veuxtu y aller ma place? Pourtant, s'il y avait une porte cet
endroit, je l'aurais remarque!
Et, clopin-clopant, il regagna son lit.
Les fillettes allrent inspecter les lieux, mais aucune
ouverture ne s'offrit leur vue. Les murs, entirement
lambrisss, ne laissaient apparatre que deux portes, l'une
ouvrant sur le couloir, l'autre sur la pice du milieu.
La carte est fausse, conclut Nicole en revenant dans la
chambre des garons. A moins que cette porte, existant
autrefois, ait t condamne par la suite.
O conduit-elle? demanda Jean, intress. Attendez...
Si elle se trouvait dans le mur de droite de la chambre de Paul,
elle communiquerait avec la salle de bains bleue. Celle-ci
semble avoir t amnage rcemment et on a d supprimer la
porte ce moment.
Elle est marque d'un D : je me demande
pourquoi, dit Nicole.
Dplions la carte suivante , proposa Guy. Quand la
feuille fut ouverte, des exclamations de joie fusrent :
Le donjon! Un plan du vieux donjon! Les enfants se
penchrent. Reprsente en schma, la tour semblait coupe
verticalement et rvlait la disposition des lieux.
Voici l'entre ferme clef, indiqua Guy. Et voici
l'escalier de pierre; comme il est grand! Ensuite, la pice du
premier tage : elle est toute ronde! Quelles sont ses
dimensions

134

vritables? Sur le papier, elle a l'air assez petite... Au


dpart de la salle, les marches s'largissent, puis redeviennent
plus troites au second tage.
Linette posa le doigt sur le dessin d'une petite porte
place dans la chemine du deuxime tage.
Qu'est-ce que c'est? demanda-t-elle, tonne. Ce n'est
certainement pas la porte qui ouvre sur l'escalier puisqu'il y en
a une autre ici... Pourtant, on dirait bien une entre... Regardez
cette marque!
Je vois un D , dit Jean.
Un D ! La porte que nous n'avons pu dcouvrir
dans la chambre de Paul tait dsigne de la mme lettre sur la
carte! D signifie peut-tre donjon! expliqua Nicole.
Crois-tu qu'il y ait un rapport? demanda Guy,
sceptique.
Il est possible qu'autrefois cette ouverture conduisait
la tour, dit Nicole en suivant son ide. Il existe peut-tre un
passage secret menant de la chambre de Paul la tour : elles
ne sont pas trs loignes l'une de l'autre!
Le regard fix sur sa sur, Guy rflchissait :
Vous savez, dit-il enfin, elle doit avoir raison! Attendez!
regardons maintenant les autres plans.
La dernire carte, de grand format, se rapportait aux
greniers, ce qui n'offrait que peu d'intrt. Cependant, un petit
schma, intitul
Moyens de Communication , attira et intrigua les
lecteurs.

135

Les Moyens de Communication , observa Guy,


pourraient comprendre les escaliers, les couloirs, les passages
secrets qui relient les diffrentes parties du chteau. Si c'est le
cas, le plan me semble bien compliqu! Je n'arrive pas situer,
par exemple, les diffrentes cages d'escalier.
Il s'agit sans doute des chemins secrets! dit soudain le
petit prince. Les vieux chteaux possdent toujours des
passages cachs; notre palais n'en manque pas! Autrefois, on
les utilisait pour se sauver ou se mettre l'abri pendant que les
ennemis assigeaient la place.
Mais oui, c'est cela! s'cria Guy, les yeux
brillants.
Aprs avoir examin de nouveau la carte, il traa du doigt
une ligne courbe.
Ce trait, expliqua-t-il, part d'un point marqu D et
aboutit un second D . A

136

mon avis, il reprsente le passage qui fait communiquer


la chambre de Paul avec le donjon! Ce serait merveilleux de
dcouvrir un chemin secret qui mne la tour!
Un silence ravi tomba. Puis, Paul se mt marteler le lit
de ses poings :
II faut le trouver! Il le faut! Nous pourrions alors
surprendre ce Lonard et savoir pourquoi il se dissimule...
Regardez! fit Jean. On dirait que le passage qui part
de la chambre de Paul conduit, par l'intrieur du mur, une
autre porte ou une ouverture quelconque la chemine
d'une pice du donjon, par exemple. La porte de la chambre
n'aurait, alors, jamais donn sur ce qui est aujourd'hui une
salle de bains, qu'en pensez-vous?
Chacun ne souhaitait qu'une chose : que Jean et raison!
Je sais de quelle faon nous pouvons vrifier cette
supposition! reprit Jean. Nous allons mesurer d'abord la
chambre de Paul et la salle de bains dans leur largeur. Ensuite,
nous relverons la dimension des deux pices, mais
l'extrieur, dans le couloir. Si nous trouvons une grosse
diffrence entre les rsultats, cela prouvera que le mur de
sparation est assez pais pour contenir un passage!
Quelle bonne ide! s'cria Linette. Je vais chercher le
mtre dans ma bote couture!
Avec l'aide de sa sur, elle calcula que, d'un mur
l'autre, la chambre du petit prince faisait quatre mtres vingt.
A la salle de bains, maintenant!

137

Celle-ci mesurait deux mtres quarante de ' largeur.


Quatre mtres vingt, plus deux mtres quarante,
additionna Nicole voix haute, font six mtres soixante.
Voyons ce que donne le mur dans le corridor!
Les fillettes s'appliqurent mesurer soigneusement la
cloison qui longeait la chambre de Paul et la salle de bains.
Les joues ross d'animation, elles revinrent en courant : ,
II y a une grande diffrence! s'cria Nicole. A
l'intrieur, les murs font six mtres soixante, tandis que, dans
le couloir, ils mesurent sept mtres vingt! Qu'en dites-vous?
Guy exultait :
Soixante centimtres de moins! La largeur idale d'un
passage secret... qui partirait de la chambre de Paul et
remonterait, entre celle-ci et la salle de bains, jusqu'au donjon!
Essayons de dcouvrir la porte cache! lana Paul,
plein d'enthousiasme, en sautant du lit.
Hlas! Il revint tout de suite en gmissant. Comme les
jeune garons, l'esprit trop occup, avaient oubli d'humecter
les bandages devenus secs, les dmangeaisons se rveillaient.
Tant pis, soupira Guy, on ne percera pas le mystre ce
soir... car il n'est pas question que les filles trouvent la porte
secrte sans nous! Remettons cela demain... Ce sera
passionnant!

138

CHAPITRE XII
En pleine nuit
CE SOIR-L,

l'heure du coucher, les enfants eurent peine


trouver le sommeil. Paul ne cessait de se tourner et de se
retourner dans son lit en se posant des questions sur
l'emplacement prcis de la porte mystrieuse, au cas o elle
existerait encore!
Elle doit pourtant tre l, pensait-il, puisque nous
savons qu'il y a un espace vide dans le mur entre cette pice et
la salle de bains voisine!
Bien entendu, il n'avait pu s'empcher de

139

frapper sur le mur en maints endroits pour " tenter de


situer l'ouverture. Sans le moindre
doute, la paroi sonnait le creux. Il lui fallut retourner
s'tendre avant de procder un examen plus approfondi, car
les picotements redoublaient
d'intensit.
Guy,
qui
venait d'entendre les coups, lui cria :
Paul, attends que nous soyons sur pied pour dcouvrir
tous ensemble la porte secrte!
Entendu! rpondit Paul en allongeant les jambes et
en se frottant furieusement les bras.
En dpit des protestations du petit garon qui souhaitait
rester avec Jean et Guy, Ranni avait ramen son lit dans sa
chambre,
Je viendrai vous voir deux ou trois fois pour m'assurer
que vous allez bien, mon prince, annona le gigantesque
garde, inquiet sur l'volution de la maladie mystrieuse de son
jeune matre. Ne vous effrayez donc pas de ma prsence.
J'aimerais que tu ne te fasses pas tant de souci!
rpliqua Paul.
Ces paroles furent vaines : on avait confi le petit prince
au grand Varanien qui, rsolu le protger, voulait demeurer
dans la mesure du possible aux cts de Paul.
Enfin fillettes et jeunes garons parvinrent s'endormir.
Quelques heures plus tard, Paul s'veilla soudain. Il
s'assit, se demandant ce qui l'avait tir du sommeil. Rvait-il
en croyant entendre un bruit sec?
Il aperut, prs de la fentre, dont les volets n'taient pas
ferms, une silhouette sombre :

140

Ce Ranni! murmura-t-il avec un soupir.


Il voulut observer les alles et venues de son garde, mais
ses yeux se fermrent. Pendant quelques minutes, il ne perut
plus rien. Soulevant les paupires, il ne vit personne; Ranni
s'tait peut-tre loign.
Un second claquement lger se produisit : le garde
quittait probablement la pice. Paul crut remarquer une ombre
qui se profilait trs haut sur le mur. Il tenta de sortir de son
assoupissement pour se rendre compte de ce qui se passait.
Non... Il ne pouvait pas... Il dormait! Ranni, les bruits, tout se
confondit dans un rve o d'intrpides cow-boys lanaient le
lasso.
Il n'eut pas conscience de la conversation qui se tenait
voix basse dans la chambre voisine. Guy et Jean
s'interrogeaient galement sur la cause de leur rveil brutal. Le
premier, persuad qu'il avait entendu du bruit, essaya de
comprendre d'o il venait. La pice lui parut obscure. Il se
frotta les yeux. Nulle lueur n'clairait la fentre; les toiles
elles-mmes taient invisibles!
Jean chuchota :
Tu ne dors pas, Guy? Sens-tu encore des
fourmillements ?
Oui, mais j'ai tellement sommeil que je n'arrive pas
descendre du lit... Il faut pourtant que j'aille chercher la lotion
pour mouiller mes bandages!
Moi aussi, reprit Jean. Quel flau! Les deux
garons firent grincer les sommiers en s'asseyant. Guy
tendit la main vers sa

141

lampe de poche. Ne l'avait-il pas pose sur la table de


nuit?
Allume ta torche, murmura-t-il. Je ne trouve pas la
mienne.
Tout de suite , rpondit Jean en ttonnant.
Ses doigts ne rencontrrent pas l'objet dsir.
O l'ai-je donc range? Si seulement je pouvais trouver
un bouton lectrique! Le chteau est admirable... Cependant,
bien des petites choses manquent : l'lectricit, par exemple!
Que la nuit est sombre! remarqua Guy. Les toiles
brillaient tant, hier soir!... Cette obscurit m'tonne...
Rsolu retrouver sa torche, Jean se leva.
Je l'ai peut-tre laisse sur le rebord de la fentre. Ae!
Mes picotements!
Arriv la fentre, il ne parvint pas trouver l'appui. Un
tissu doux, pais et lourd le recouvrait.
Sapristi! s'cria le jeune garon d'une voix contenue.
Qui a ferm les rideaux? Voil pourquoi nous ne pouvions rien
voir! Ce n'est pas tonnant qu'il fasse noir comme dans un four
et qu'on touffe de chaleur dans la chambre!
Je n'y suis pour rien! protesta Guy. Tu sais que je
dors toujours avec la fentre ouverte. Je pense que
Gentille s'en est charge.
Je ne crois pas, dit Jean. Elle serait la dernire
personne faire cela!
Jean ouvrit les rideaux et se pencha la

142

fentre, aspirant profondment l'air doux de la nuit. Les


toiles tincelaient par milliers.
Enfin, je respire! chuchota Guy en sautant du lit. Et la
pice est toute claire!
II rejoignit Jean et ne trouva pas de lampe. Ils
s'amusrent reconnatre la Voie lacte, le Grand Chariot, le
Petit Chariot, l'toile Polaire. Bientt, les fourmillements
rappelrent les jeunes garons l'ordre; ils se prcipitrent,
saisirent l'ponge, la mouillrent et tamponnrent de lotion
leurs bandages.
Quel soulagement! murmura Jean. Mais, o se trouve
ma torche? Je suis sr de l'avoir laisse prs de mon lit.
Pour jeter un dernier coup d'il au ciel constell, ils
retournrent la fentre. Tous deux aperurent immdiatement
un spectacle qui leur coupa le souffle.

143

Regarde! fit Jean, les yeux carquills. Qu'est-ce que


c'est?
De la lumire... Une sorte de lueur s'tend sur le
village en ruine, dit Guy, stupfait. Elle a la mme couleur
que le tas de poussire ramass par les deux tranges
personnages...
En effet, coupa Jean; elle a quelque chose
d'irrel... Que se passe-t-il ici et dans la mine? Je parie que
Lonard n'y est pas tranger!
Il s'agit sans doute d'une exprience, avana
Guy. Dans ce cas, je m'explique que le fils de Mme Boirond se
soit oppos ce que nous habitions le chteau. Il ne voulait
mme pas qu'on le visite! Comme il sait que la famille
royale arrivera dans quelques jours, il faut qu'il termine ses
travaux avant de s'en aller!
La brume insolite commena de se dissiper. Jean et Guy
la virent disparatre, puis regagnrent leur lit.
Imagine la fureur de Lonard s'il apprenait que nous
avons -tout observ! chuchota Guy en riant. Voil un fait qu'il
devait absolument cacher, sous peine d'intriguer les tmoins et
de les pousser se renseigner. Et alors, c'en tait fini du secret
de ses travaux.
Il a d'ailleurs pris grand soin de tirer nos rideaux, afin
que nous ne dcouvrions rien au cas o nous nous
rveillerions! Il n'a pas non plus oubli nos lampes
lectriques! ajouta-t-il avec rancur.
Quel culot, s'cria Guy, indign. Venir ici, fermer nos
rideaux et emporter nos torches!...

144

A propos, crois-tu qu'il en ait fait autant dans la chambre


des filles et dans celle de Paul?
Cela ne m'tonnerait pas. Je vais voir. II revint vite.
Guy ne s'tait pas tromp : les
deux pices taient plonges dans l'obscurit. J'ai tir
les rideaux, annona-t-il. Tu as d m'entendre. Mais qu'a-t-il
donc fait de nos prcieuses lampes? rpta-t-il d'un ton
furieux.
En tout cas, il avait l'intention de nous empcher de
voir, observa Guy satisfait. S'il prend toutes ces prcautions,
c'est qu'il nous craint.
Il se rend compte que nous essayons de le surveiller,
constata Jean en se glissant entre ses draps.

145

Il s'est aperu que nous avons dplac le coffre qui


dissimulait l'entre du donjon et que nous avons pouss un
tapis contre la porte.
C'est drle qu'il ait os s'introduire chez nous, au
milieu de la nuit! Il a pris le risque de passer devant la
chambre de Ranni qui ne dort toujours que d'un il, comme
les chats!
Il est peut-tre entr par la porte drobe! suggra
Jean en se redressant d'un bond. Je parie qu'il est arriv tout
droit du donjon par le chemin secret, ce qui lui vitait des
rencontres fcheuses!
Sapristi! fit Guy. Je ne vais pas pouvoir me rendormir
maintenant. Ce chteau de La Roquebrou, quel endroit
mystrieux! Nous avons dj vcu pas mal d'aventures,
mais celle-ci me parat la plus passionnante!
Et elle n'est pas encore termine! ajouta Jean.
Demain, il faut que nous dcouvrions la porte secrte dans la
chambre de Paul; elle est trs bien dissimule... Pourtant, nous
la trouverons! Bonne nuit!
Leurs fourmillements s'apaisaient. Les enfants, allongs,
laissaient errer leur regard sur le ciel constell d'toiles, en
rflchissant aux incidents singuliers dont ils voulaient percer
l'nigme.
Ils s'endormirent pour ne se rveiller qu'au matin. Debout
et habilles, les fillettes entendirent Jean qui s'adressait Guy.
Bonjour, paresseux! s'cria Nicole en bouriffant les
cheveux de son jeune frre. Nous allons descendre djeuner.
Comment vont les jambes?
Parfaitement bien! rpondit Jean en se levant. Je ne
sens plus rien! Les fourmis se sont sauves, continua-t-il en
riant de sa plaisanterie.

146

Alors, vous n'aurez pas besoin de rester au lit,


aujourd'hui, dit Linette avec entrain.
Ah! non! s'exclama Guy. Nous sommes guris! Au
fait, quelqu'un a-t-il perdu sa lampe lectrique?
Oui, rpondirent ensemble Nicole et Linette. Les
ntres ont disparu. Ne les auriez-vous pas empruntes?
Paul passa la tte dans la porte entrouverte :
Je n'ai plus de picotements! A propos de
lampes lectriques, je ne trouve pas la mienne!
Quel ennui! fit Guy. Nous ne possdons plus une
seule lampe... Allons, les filles, ne prenez pas cet air tonn!
Cette nuit, pendant que vous dormiez sur vos deux oreilles, il
s'est pass quelque chose d'tonnant. Nous sommes en pleine
aventure! Attendez que Jean et moi nous soyons prts; nous
vous raconterons tout! Et il faudra dresser des plans...

147

CHAPITRE XIII
O se trouve la porte secrte?
MLLE JANILLE,

heureuse de voir les jeunes garons


dbarrasss de leurs fourmillements, fit part de son
soulagement Mme Boirond, lorsque celle-ci pntra dans la
salle manger.
Cette lotion est excellente, dit-elle. Je n'avais jamais
entendu parler d'un mdicament contre les picotements!
Comment se fait-il que vous le possdiez? Souffrez-vous
vous-mme d'attaques de cette sorte?
__Non, mais cela arrive mon fils, rpondit la gardienne
sans rflchir.

148

Je crois bien, murmura Guy en poussant Jean du


coude. Il doit descendre souvent dans la mine!
Quel dommage qu'il pleuve! continua Mme
Boirond. Les enfants ne pourront pas sortir.
Nous ne nous ennuierons pas! affirma Jean en
lanant un clin d'il ses compagnons qui pouffrent.
- O voulez-vous jouer? demanda Gentille, le petit
djeuner termin. Vous pouvez rester dans cette pice, si vous
le dsirez.
Nous aimerions plutt monter dans nos chambres pour
chercher un objet gar, fit Jean. De plus, comme nous
avons emport l-haut quelques jeux, vous pourrez coudre ici
tranquillement; nous ne vous drangerons pas par nos cris.
Vous ne me drangez pas! protesta Gentille. -Puisque
vous prfrez regagner vos chambres, attendez qu'on y ait
fait le mnage. A propos, il faut ranger le livre que vous avez
emprunt hier!
Je cours le chercher! s'cria Jean. Rendez-vous la
bibliothque! ajouta-t-il l'adresse des autres enfants.
Il s'lana dans l'escalier tandis que Paul, Guy, Linette et
Nicole se dirigeaient vers la grande salle de lecture.
J'espre bien que les livres vont se mettre sauter! dit
Linette en levant la tte vers les rayons.
A sa vive dception, rien ne se produisit. Les volumes
tombs la veille avaient repris leur place.
Le seul vide tmoignait de l'absence de L'Histoire du
chteau de La Roquebrou.

149

Peu aprs, Jean apporta le gros volume et le remit en place,


prs avoir ferm la porte, il parcourut la pice du regard.
Est-ce que la reprsentation a commenc? demanda-til.
Les fillettes secourent la tte.
Non, ce n'est pas amusant, rpondit Linette. Les livres se
conduisent comme des livres normaux!
Le spectacle devient monotone, dit Guy. Je pense que
nos chambres sont faites maintenant. Allons-y!
Devant leur porte, ils rencontrrent Mme Boirond, un balai
et un chiffon la main.
J'ai termin, dit-elle. Je vais faire le mnage chez Mlle
Janille.
Jean verrouilla les trois portes des chambres qui donnaient
sur le couloir.
II ne faudrait pas qu'on nous drange au moment o nous
aurons dcouvert l'ouverture secrte! s'cria-t-il.
Pleins d'entrain, tous se prcipitrent dans la chambre de
Paul. La paroi de droite, lambrisse de haut en bas, paraissait,
premire vue, ne renfermer aucun mystre.
J'ai bien entendu deux bruits secs, cette nuit, dit Paul.
Mais je pense que c'est Ranni qui faisait sa ronde. J'ai vu sa
silhouette devant la fentre.
Jean se mit rflchir.
II s'agissait peut-tre de Ranni, en effet. L'homme qui est
arriv par la porte secrte a

150

ferm les rideaux; tu n'aurais donc pu le remarquer. Il est


sans doute venu aprs le dpart de Ranni.
Ou alors, Paul l'a aperu juste avant qu'il ne tire les
rideaux! dit Linette.
Jean approuva :
Oui, c'est possible. Maintenant, au travail! Il faut
dcouvrir ce passage. Attention : nous n'abandonnerons pas
avant de l'avoir trouv!
Chacun s'attaqua une partie du mur. Poussant un
endroit, puis un autre, les enfants ttonnaient avec leurs
doigts, appuyaient leurs poings, pesaient de tout leur poids
contre les panneaux qu'ils essayaient de faire glisser en vain.
Pas de chance! constata Jean au bout d'un long
moment. J'ai examin le mur de mon ct jusqu' une hauteur
d'un mtre quatre-vingts environ, mais je n'ai rien constat
d'anormal. Si nous changions de place? Deux inspections
valent mieux qu'une!
Les enfants reprirent leurs recherches avec animation. Le
nud de bois le plus banal, la fente la plus minuscule
n'chappaient pas leur attention.
Soudain, quelqu'un dans le couloir saisit la poigne de la
porte de la chambre et frappa des coups vigoureux. Les jeunes
gens, absorbs par leurs investigations, sursautrent de
frayeur.
C'tait Mlle Janille qui, pour les rafrachir, leur montait
une assiette pleine de prunes. Nicole se prcipita pour ouvrir.
Pourquoi vous enfermez-vous? demanda Gentille d'un
ton peu aimable.
Pour que les gardiennes ne nous ennuient pas,
rpondit Jean, sincre. Elle sont toujours en train de nous
surveiller... Oh! Merci, Gentille! Comme vous tes gentille!

151

Gentille partie, les ' enfants s'assirent sur le lit de Guy


pour goter un repos bien mrit. Ils taient fort dus.
Nous avons tout inspect, centimtre par centimtre!
grommela Jean. Nous sommes battus... J'ai l'impression que je
ne pourrai plus regarder ce mur en face : j'en ai assez!
Ses compagnons partageaient ce pnible sentiment.
Sortons! proposa Linette. La pluie s'est arrte et il y a
du soleil. Pourvu que personne ne vienne encore bouleverser
nos affaires pendant notre absence !

152

C'est une plaisanterie tellement absurde!


Nous allons verrouiller les portes extrieures de nos
chambres! dcida Jean. Je garderai les clefs.
Ainsi fut fait. Quand les enfants se retrouvrent dehors, le
soleil brillait, l'herbe, presque sche, sentait bon. Ils
retrouvrent leur entrain et coururent, en se poursuivant,
autour de l'norme chteau et en poussant de grands cris de
joie.
L'heure du djeuner approche, remarqua soudain Nicole.
Il faut rentrer. Comme je suis sale! Je monte directement la
salle de bains!
Aprs avoir grimp l'escalier quatre quatre, Jean prit les
clefs dans sa poche et ouvrit la porte de la chambre des
fillettes.
Rien n'a boug, constata-t-il d'un air satisfait. Quel que
soit le mauvais plaisant, il n'a pas pu entrer!
Regardez, ma torche est revenue! s'cria Linette. Celle
de Nicole galement!
La mienne aussi! lana Guy qui s'tait prcipit dans
sa chambre. Et voil la lampe de Jean. Je n'y comprends
rien... car tu avais emport les clefs, n'est-ce pas, Jean?
Oui, rpondit celui-ci. Cela prouve que la personne qui
a restitu ces objets n'a pu passer que par la porte secrte... que
nous sommes incapables de dcouvrir! C'est la seule
solution... La porte existe donc, elle est l! Oh! Pourquoi ne la
trouvons-nous pas? Paul, ne te souviens-tu pas d'un petit fait
qui nous mettrait sur la voie? Tu es le seul avoir entendu des
bruits et le seul qui ait aperu une silhouette. Rflchis bien.
Rapporte-nous le moindre dtail!

153

Je crois que je vous ai dj tout dit, rpondit Paul en


essayant de se concentrer, sourcils froncs. Quand le
deuxime petit claquement s'est produit, j'ai pens que Ranni
quittait ma chambre; ensuite, une sorte d'ombre, en
haut du mur...
Une ombre en haut du mur! coupa Jean, les yeux
brillants. C'est cela! l'entre doit se trouver en haut, bien sr,
plus haut que la partie que nous avons examine! L'ombre
appartenait certainement notre visiteur nocturne qui
retournait au donjon par la porte drobe! Maintenant,
l'ouvrage!

154

CHAPITRE XIV
Dans le passage secret
n OMME L'HEURE du djeuner avait sonn depuis un
certain temps dj, les enfants e purent continuer leur
exploration. Gentille ne manquerait pas de les gronder s'ils
tardaient encore.
Quand ils descendirent, Mlle Janille l'air contrarie se
prparait prcisment monter les chercher Nicole l'attrapa
par la taille et lui planta sur la joue un baiser qui touffa la
rprimande.

155

La bonne demoiselle ne put que rire de cette intempestive


dmonstration d'affection qui avait failli la renverser!
Ne sois pas si brusque! fit-elle. Aidez-moi tous
mettre la table : le repas vous attend depuis dix minutes!
Les enfants avaient grande envie de discuter de la porte
mystrieuse et encore plus de la dcouvrir! Cependant, Mlle
Janille leur poserait tant et tant de questions, en apprenant leur
projets qu'ils prfrrent garder leur secret. Peut-tre mme
s'effraierait-elle du danger possible et leur interdirait-elle de
poursuivre leurs recherches!
J'ai demand Ranni de tenir la voiture prte pour deux
heures, annona soudain Gentille qui ne se doutait certes pas
de la consternation qu'allaient provoquer ses paroles. Mme
Boirond m'a parl d'une piscine magnifique qui se trouve
une dizaine de kilomtres d'ici. Comme il fait trs chaud
aujourd'hui, j'ai pens que vous aimeriez nager. Nous
emporterions le goter et le dner!
A sa vive surprise, personne ne sembla accueillir cette
proposition avec plaisir. Elle regarda les enfants, tonne de
leur silence maussade.
Jean remarqua la dception de Gentille. Pour ne pas la
chagriner, il feignit gnreusement d'prouver un
enthousiasme qu'il communiqua, par certains coups de pied
sous la table, ses compagnons.
Bientt, Mlle Janille conclut qu'elle avait d se tromper :
ils paraissaient si gais! En vrit, ils s'taient laiss sduire,
leur insu, par le

156

projet de la bonne demoiselle et se rjouissaient de cette


distraction inattendue. Par cette chaleur, une baignade, assortie
d'un pique-nique, serait dlicieuse!
Aprs tout, fit observer Jean, la porte ne changera pas
de place. Nous la trouverons ce soir! N'y pensons plus pour le
moment et profitons de notre excursion!
Et, joyeusement, ils s'engouffrrent dans la grosse
voiture.
Ils plongrent, s'brourent, nagrent tant qu'ils restrent
ensuite longtemps tendus sur l'herbe, sous le soleil
blouissant qui les schait. Quel bel aprs-midi!
Au retour, les enfants, courbatus de s'tre tellement
dpenss, se sentaient extnus.
II faut vous coucher tout de suite! dit Gentille en les
voyant biller l'un aprs l'autre. - Quand ils arrivrent dans
leurs chambres, leur enthousiasme pour la porte mystrieuse
s'tait quelque peu refroidi! Seuls, Jean et Guy paraissaient
garder assez de force pour reprendre les recherches.
Linette et moi pouvons peine nous tenir debout, dit
Nicole. Cela vous ennuierait-il de rechercher la porte sans
nous? Je suis sre que Paul n'a aucune envie de grimper sur
une chaise et de frapper le mur au-dessus de sa tte : il dort les
yeux ouverts!
C'est entendu, rpondit Jean. Nous vous avertirons ds
que nous aurons russi. Heureusement, nos lampes lectriques
sont revenues! Maintenant, nous y verrons clair!
Les fillettes se glissrent dans leurs draps.

157

Paul, avec remords, suivit leur exemple. Confortablement


allong, il observa ses deux amis qui plaaient des siges
contre la paroi. Mais il ne suivit pas longtemps les vnements
: il dormait!
C'est ennuyeux, grommela Jean en remarquant le
sommeil du petit prince. Je voulais lui demander s'il y avait
une chaise prs du mur, quand il s'est lev ce matin; j'imagine
que celui qui est parti par cette porte haut perche a d s'en
servir!
Oui, tu as raison! approuva Guy. Je me rappelle que
j'en ai aperu une, peu prs ici! Voyons s'il y a quelque chose
d'insolite cet endroit.
Aprs avoir pouss une chaise la place indique, Jean
grimpa dessus. Il parcourut des doigts la partie suprieure de
la cloison et, presque aussitt, une exclamation de triomphe lui
chappa :
J'ai trouv un bouton! J'appuie... Sapristi! Le panneau
tout entier se met glisser!
Fou de joie, Guy braqua sa torche. En effet, un grand
panneau venait de se dplacer, rvlant une ouverture sombre.
La porte livrait enfin son secret! Elle tait bien dissimule...
Qui songerait rechercher une entre dans la partie suprieure
du mur?
Veux-tu aller voir si tes surs sont rveilles, Guy! Ce
n'est pas la peine d'essayer de rveiller Paul : il dort comme
une marmotte!
Guy s'lana dans la chambre des fillettes.
Impossible de compter sur elles! murmura-t-il en
revenant. Quand j'ai secou Nicole,

158

elle n'a mme pas boug! Autant continuer l'exploration


seuls. Il vaut peut-tre mieux que nous ne soyons pas nombreux.
Oui, approuva Jean. Allons chercher des valises pour les
poser sur la chaise, sinon nous ne pourrons pas atteindre l'entre.
L'installation termine, l'escalade parut facile. Jean grimpa le
premier en faisant un peu de bruit. Mais Paul ne fit pas le moindre
mouvement!
II y a des marches de l'autre ct, souffla Jean en avanant
le pied avec prudence. Passe-moi ma torche, Guy. Je l'ai laisse
par terre.
Quand il l'eut en main, le jeune garon l'alluma.
C'est un vrai passage, annona-t-il d'une voix vibrante,
d'une cinquantaine de centimtres de large! Je m'y engage... Suismoi!

159

Guy se hissa dans l'trange porte. L'escalier consistait en de


larges encoches creuses dans la pierre et ne prsentait aucune
difficult.
Bientt, les deux explorateurs marchaient l'un derrire
l'autre, frmissants de joie la pense d'avoir enfin dcouvert le
chemin mystrieux!
Les hardis garons poursuivirent leur route en ligne droite
dans le passage chaud et touffant qui bifurqua soudain.
Nous devons longer, en ce moment, les pices situes
notre tage, remarqua Jean, Attention! la descente est rapide, ici!
Lorsqu'ils eurent dval le couloir sur une dizaine de mtres,
ils grimprent une forte pente. Le passage s'enroulait et se
droulait, formant un dessin en apparence bien compliqu, pour
s'arrter brusquement devant un mur de pierre.
Fixs la paroi, intervalles rguliers, des crampons en fer
montraient la voie suivre.

160

Je grimpe! fit Jean voix basse.


Pour garder les mains libres, il prit la torche entre ses
dents. L'escalade ne dura pas longtemps.
Je ne peux pas aller plus loin, expliqua-t-il bientt. Ma
tte touche le plafond... Oh! Voici une grille! Je vais tirer sur
la poigne... en essayant de ne pas faire de bruit!
Aucun son ne retentit : la serrure ne manquait donc pas
d'huile. Sans aucun doute possible, c'tait l le chemin
qu'empruntait le voyageur nocturne pour ses visites au premier
tage du chteau!
Devant l'ouverture, Jean, qui n'osait plus se servir de sa
lampe, se trouva dans l'obscurit la plus complte. Venait-il
d'atteindre la chemine d'une des pices du donjon qui portait,
sur le plan, l'indication D ? Il tendit l'oreille; le silence
rgnait.
Je me glisse dans le trou, chuchota-t-il l'adresse de
Guy. Je pense qu'il n'y a pas de danger. Reste ici pour le
moment. Quand je sifflerai doucement, tu pourras me suivre!
Aprs avoir enjamb le rebord, il devina une suite de
marches qu'il descendit avec prcaution, dans le noir. En
tendant les mains, il rencontra la pierre froide devant lui,
derrire lui et de chaque ct! Il se dcida lancer un rapide
jet de lumire. Le jeune garon se rendit alors compte qu'il
tait dans une chemine, les pieds poss sur l'tre. Il n'avait
qu' se pencher, avancer un peu et il s'introduirait dans une
pice du donjon!
Comme il faisait sombre! Bientt, pourtant,

161

Jean distingua un petit rectangle de ciel toile que


dcoupait l'troite fentre. Il siffla; c'tait le signal convenu.
Aussitt, Guy se hissa dans l'ouverture et, peu aprs, il
rejoignit Jean, qui promena autour de lui le faisceau de sa
lampe. Les explorateurs se trouvaient dans un petit salon, fort
bien meubl en vrit! Ils n'aperurent personne.
Que de fauteuils! chuchota Jean. Lonard semble
apprcier le confort...
Regarde cette porte, l-bas, murmura Guy.
L'escalier doit tre derrire. D'aprs la carte, nous savons
qu'il existe deux autres salles au-dessus de celle-ci. Allons-y!

Avec prudence ils se dirigrent vers la porte et l'ouvrirent.


Une ple lueur clairait les marches. Jean avisa une lanterne et
souffla la bougie.
Dans l'obscurit, nous courrons moins le risque d'tre
surpris, fit-il voix basse. Maintenant, attention : nous
ignorons ce qui peut se prsenter!
Chausss d'espadrilles, les jeunes tmraires s'lancrent
sans bruit sur les marches uses qui montaient en spirale entre
deux murs du donjon. Ils arrivrent une porte entrebille
qu'ils poussrent.
Comme il n'entendait rien, Jean donna de la lumire. Il
carquilla les yeux, stupfait :
Une chambre transforme en dortoir! Qui peut bien y
habiter? Srement pas Lonard seul; beaucoup de gens
doivent loger ici... Mais que font-il dans la tour?
Il y a encore une salle au-dessus,

162

chuchota Guy dont le cur battait coups prcipits.


Nous surprendrons peut-tre quelque chose l-haut!
L'oreille aux aguets, les deux garons reprirent l'escalier
de pierre. Ils n'avaient pas atteint le palier suivant que des voix
sonores leur parvenaient! Ils s'immobilisrent immdiatement
et, osant peine respirer, se serrrent l'un contre l'autre. Dans
la partie suprieure du donjon, un bruit de dispute s'levait.
On dirait qu'ils sont nombreux, murmura Jean. Je
propose de nous glisser l-haut pour couter. Viens!

163

II y a des marches de l'autre ct.


164

CHAPITRE XV
Quelle aventure!
gravirent les marches qui les
sparaient dune porte qui, comme la prcdente, n'tait pas
compltement ferme.
Partant du petit palier, un escalier plus troit montait en
colimaon.
Personne ne se doute de notre prsence, souffla Jean
l'oreille de Guy. Si quelqu'un sort, nous nous sauverons par ces
marches qui doivent conduire au sommet du donjon.
Guy approuva de la tte. Retenant leur
LES JEUNES GARONS

165

souffle,
les
deux
enfants
regardrent
par
l'entrebillement, assez large pour leur permettre d'examiner
toute la pice. Ils virent une nombreuse assemble.
Plusieurs hommes taient revtus de combinaisons
analogues celles que portaient les individus aperus dans la
mine. Une cagoule cachait leurs visages, tandis qu'une matire
transparente protgeait leurs yeux. Jean supposa qu'il s'agissait
d'une sorte de mica rsistant de hautes tempratures.
Les autres portaient, sous une blouse, des vtements
ordinaires. Jean poussa Guy du coude en reconnaissant
Lonard parmi ces derniers. Impossible de se tromper sur cette
figure dplaisante l'expression farouche!
Tous taient visiblement furieux contre le fils de Mme
Boirond. Des cris s'levaient, profrs en langue trangre.
Des poings serrs se dressaient, menaants, devant l'homme
qui conservait un air but.
Tu nous as racont que nous serions ici en scurit pour
excuter nos travaux dans le plus grand secret! Tu nous as
assur que nul ne pntrait jamais dans le chteau, ni dans la
mine. Et maintenant, avant mme d'avoir termin, il nous faut,
d'aprs toi, quitter le donjon!
A une remarque que les enfants ne comprirent pas,
Lonard se leva en repoussant sa chaise d'un geste brusque :
Je vous rpte que ce n'est pas ma faute! Voil deux ans
que nous occupons ces lieux sans que personne ne souponne
nos activits,

166

grce l'aide de ma mre et de mes tantes! Je vous ai


apport mes connaissances scientifiques, je vous ai propos
cette affaire quand j'ai dcouvert ce mtal dans la vieille mine
dsaffecte... Mais je vous avertis : si nous restons encore dans
cette tour, notre secret sera dvoil! Comme le chteau a t
lou, les locataires demandent visiter le donjon.
Des exclamations se croisrent. Un homme qui, au milieu
du tumulte, gardait une attitude calme, se mit parler :
Rcapitulons tes propositions : tu emportes la matire
dj prte et tu la caches. Quant nous, nous quittons cet
endroit et nous nous installons dans la mine jusqu' ce que les
locataires soient partis. Ensuite, nous pourrons revenir et
terminer notre travail.
Oui, rpondit Lonard. Et vous savez que c'est la seule
solution intelligente! Le chteau appartient au comte de La
Roquebrou, ainsi que la mine et tout ce qu'elle contient. S'il
croit qu'elle ne renferme que de l'tain, pour notre part, nous
sommes mieux renseigns!... Aprs l'incendie du sicle
dernier, les mineurs ont contract cette curieuse maladie qui se
manifeste par des fourmillements; ils ont d s'enfuir du village
pour s'en dbarrasser. Personne n'a jamais su qu' la suite de
cette catastrophe un mtal nouveau s'tait form, que nous
avons appel le stellatosium, le plus rsistant et le plus
prcieux du monde...
Des hurlements lui couprent la parole. Quelquun frappa
sur la table.
Et tu voudrais que nous te laissions le

167

vendre tranquillement, pendant que nous serions terrs au


fond de la mine! cria une voix au travers d'une cagoule. Nous
n'avons pas confiance en toi, Lonard Boirond! Tu n'es pas
loyal.
Lonard promena un regard amer sur ses accusateurs :
Pas loyal? Lequel d'entre vous est honnte? Aucun! En
tout cas, de deux choses l'une : ou vous m'accordez votre
confiance et nous arriverons sauver le rsultat de nos
expriences, ou vous me la refusez et nos travaux sont
perdus!
L'homme calme rendit son verdict.
Trs bien. Nous nous en remettons toi. Procdons la
raction de la dernire partie de matire que tu emporteras
avec l'autre. Ensuite, nous nous rendrons la mine par le
souterrain et nous y demeurerons jusqu' ce que tu nous
avertisses que nous pouvons revenir. Nous aurons
suffisamment de vivres pour tenir quelque temps!
Vous avez raison, constata Lonard, le visage toujours
aussi hargneux. Mais dpchez-vous! Je veux en finir cette
nuit... J'esprais effrayer les locataires du chteau, mais je n'y
ai pas russi... Je n'ose pas rester ici plus longtemps.
Bien, fit l'homme, tranquille. Mettons-nous au
travail. Demain, nous transporterons les lits dans la cave, sous
le donjon, pour ne pas laisser de trace de notre prsence.
Les autres meubles ne feront rien souponner. Ensuite,
nous dmnagerons cette pice... Mais,

cette nuit, nous devons descendre la mine. Vous n'tes


pas sans avoir vu, hier, la lumire qui s'tendait sur le village
168

en ruine; il faut que nous nous occupions de certaines choses


immdiatement!
Chacun donna son accord, non sans rechigner. Jean et
Guy observrent, remplis d'tonnement, les prparatifs qui
suivirent.
L'un des complices dposa sur le sol, au milieu de la
pice, une sorte de grande prouvette dans laquelle il mit
quelques tubes de verre. Des individus en combinaison et
cagoule apportrent trois pelles troites enveloppes de sacs.
Reculez-vous, firent-ils aux hommes en blouse, et
couvrez-vous le visage!
Tous suivirent le conseil. Quelques-uns mme
s'accroupirent, face au mur. Bien que pris de peur, les enfants
ne purent s'empcher de continuer observer la scne.
Ceux qui avaient le visage cach dcouvrirent rapidement
les pelles et versrent l'trange poussire brillante dans la large
ouverture de l'prouvette. A mesure que glissait la matire
luisante, ils faisaient couler un liquide incolore dans les tubes
de verre.
Soudain, la pice entire sembla disparatre derrire un
rayonnement intense qui effaa toutes choses... un
rayonnement de couleur indfinissable rappelant, ne pas s'y
tromper, celui qui avait envahi le village en ruine, la nuit
prcdente.
Fascins, les enfants contemplaient ce spectacle insolite.
Hormis ce brouillard irrel, rien

ne s'offrait plus au regard; hommes, chaises, murs


paraissaient s'tre vanouis!
169

Jean et Guy commencrent souffrir des yeux.


Protgeant de leurs mains leurs paupires, ils montrent quatre
marches en titubant. Ils s'assirent, incapables d'ouvrir les yeux
pendant de longues secondes. Il comprenaient maintenant
l'utilit de la recommandation des techniciens!
Ecoute! souffla Guy en saisissant le bras de son
compagnon. Quelqu'un se dirige vers la porte. Ce doit tre
Lonard qui part avec le mtal!
Des pas rsonnrent sur le palier, puis sur les marches de
pierre. Les garons virent un individu portant une bote
mtallique sous le bras. Sans doute contenait-elle la prcieuse
matire!
Suivons-le pour savoir o il va , chuchota Jean.
Avant de parvenir l'tage infrieur, ils aperurent une
lueur qui filtrait de la chambre. Lonard devait s'y trouver.
Peut-tre rassemblait-il ses vtements?
Tout coup, Jean agit si rapidement que Guy ne devina
pas immdiatement son intention. Il sauta les deux marches
qui le sparaient de la porte, la ferma d'un geste vif et tourna la
clef reste dans la serrure!
A l'intrieur, une exclamation effare retentit :
Qui est-ce? s'exclama une voix furieuse. Que faitesvous?
On entendit une course prcipite; la porte fut secoue
avec force, tandis que les cris redoublaient de violence.

170

Oh, Jean! murmura Guy, ravi et stupfait. Tu l'as fait


prisonnier! Il ne peut pas s'chapper de cette salle. On ne peut
mme pas l'entendre de l-haut!
Quoi qu'il en soit, je garde la clef! Ce disant, Jean la
mit dans sa poche.
Et maintenant... interrogea Guy, la voix vibrante mais
contenue, allons-nous suivre les hommes dans la mine?
Non, enfermons-les dans la pice o ils se trouvent!
chuchota Jean, les yeux brillants.
Alors, viens vite!
Les degrs gravis quatre quatre, ils lancrent un coup
d'il circonspect par la porte entrouverte. Les hommes, tous
quips prsent

171

de la combinaison et de la cagoule, semblaient prts


partir. Jean se rendit compte que, s'il ne se dcidait pas
l'instant, les individus sortiraient. Il claqua la porte et chercha
la clef.
Il ne la trouva pas! Des cris de colre s'levrent. Jean
saisit son compagnon par le bras.
Vite, cachons-nous. Il n'y a pas de clef!
II entrana brutalement Guy sur les marches qui
conduisaient au sommet du donjon; ce moment, quelqu'un
parut sur le palier, et scruta l'escalier.
Est-ce toi, Lonard?
Des clameurs se firent entendre. L'homme fut bouscul.
Bien sr! Ce ne peut-tre que Lonard! Pourquoi se
trouve-t-il encore ici? Allons lui demander des explications!
La bande, au complet, se rua dans l'escalier sans se douter
le moins du monde que deux enfants effrays se dissimulaient
un peu plus haut.
Il y eut tant de vacarme que, lorsque Lonard appela ses
complices leur passage, nul d'entre eux n'en prit conscience.
Les jeunes garons, qui suivaient les hommes avec prcaution,
sourirent malicieusement en entendant les cris du prisonnier.
Arrivs en bas, les hommes s'arrtrent.
II est bien parti! Il a referm la porte du donjon. Ce
n'tait qu'un courant d'air... Sapristi! Nous devenons bien
peureux pour nous conduire de la sorte!
L'un d'eux engagea une grosse clef dans la serrure.

172

Il ouvrit la porte d'entre de la tour et tous passrent dans


la petite pice carre.
Soudain, l'un d'entre eux poussa une exclamation :
J'ai oubli de prendre mes notes dans le salon! Je vais
les chercher; je vous rattraperai ensuite. Donne-moi la clef : je
verrouillerai la porte en redescendant.
Jean et Guy, retournant sur leurs pas, s'enfuirent aussi
silencieusement qu'ils le purent. S'ils ne s'loignaient pas surle-champ, l'homme, en montant au premier tage, ne
manquerait pas de les surprendre!
Il grimpait maintenant l'escalier d'une dmarche lente et
lourde, sans souponner la prsence des garons qui,
essouffls et tremblants d'motion, s'assirent enfin sur les
marches au-dessus de l'entre du salon.
Une torche allume la main, l'individu pntra dans la
pice. Le grincement d'un tiroir qu'on tire se fit entendre.
Viens, descendons! -chuchota Jean pris d'une impulsion
subite. C'est notre seule chance de sortir du donjon par le
chemin normal et de savoir o l'homme va se rendre. Comme
nous le pensions, un passage secret vers la mine existe
srement!
En silence, ils dvalrent les degrs, franchirent la haute
porte troite et se blottirent l'abri d'un coffre, l'oreille aux
aguets.
Bientt, ils perurent des pas. L'homme s'encadra dans
l'entre, puis tourna la clef avec soin. Les jeunes gens le
regardaient, retenant leur respiration. Qu'allait-il faire?

173

Il se dirigea vers un coin de la petite pice carre, ttonna


un instant, tira quelque chose. Au centre mme du sol, une
grosse dalle s'enfona doucement, silencieusement, comme si
elle tait huile. Stupfaits, les enfants fixaient un regard
incrdule sur la trappe claire par la lampe lectrique de
l'individu. Combien de fois n'avaient-ils pas pos leurs pieds
cet endroit!
L'homme s'assit au bord de l'ouverture et s'y laissa
glisser. Il disparut. Quelques secondes aprs, Jean et Guy
sortirent de leur cachette. A l'instant o ils allumaient leur
torche, la pierre s'leva dans un mouvement rgulier et reprit
sa place.
Est-ce que tu te rends compte! murmura Jean. Je me
demande si je ne rve pas... Qu'allons-nous faire?
Suivons-le! rpliqua Guy sans hsiter. Jean secoua
la tte.
C'est trop dangereux! Nous risquerions de nous garer
sous terre en essayant de retrouver sa trace. Il a pris trop
d'avance sur nous... J'ai une ide!
Laquelle? demanda Guy.
Aide-moi pousser ce lourd coffre sur la dalle
mobile! De cette faon, les hommes ne pourront plus sortir. Ils
seront prisonniers!
Les deux garons tranrent le coffre aux imposantes
dimensions l'endroit indiqu. Le travail termin, ils se
regardrent, un sourire ravi aux lvres.
Lonard est enferm dans la chambre de

174

la tour. Ses complices ne parviendront pas s'enfuir de la


mine moins qu'ils ne se fraient un passage dans le mur de
moellons derrire lequel nous les avons dcouverts; mais je ne
crois pas qu'ils y penseront!
Guy se frotta les mains d'allgresse.
Regagnons notre lit, maintenant, dclara Jean. Rien
d'autre faire puisqu'ils sont tous prisonniers! Demain matin,
nous raconterons les vnements Gentille et Ranni, ainsi
qu' Paul, Nicole et Linette. Ils seront stupfaits!
J'espre que nous n'allons pas nous rveiller et
constater qu'il ne s'agit que d'un rve! s'exclama Guy. Jamais
nous n'avons pass une nuit aussi mouvemente!

175

CHAPITRE XVI
Une heureuse conclusion
LE LENDEMAIN MATIN, Jean et Guy dormaient encore
profondment quand leurs camarades se prparaient
descendre. Paul les tira de leur sommeil en faisant irruption
dans leur chambre.
Que s'est-il pass hier soir? s'cria-t-il. Vous dcouvrez
l'entre secrte et vous ne me prvenez mme pas... Elle est
reste grande ouverte!
A cette dclaration sensationnelle, les fillettes
accoururent. Guy et Jean se rveillrent en

176

sursaut. Ce dernier, se souvenant d'un seul coup des


vnements de la nuit, sauta du Ht et donna une bourrade
Guy.
Crois-tu que nos prisonniers se portent bien?
demanda-t-il dans un grand clat de gaiet.
Guy sourit en se rappelant leurs exploits. Quelle
aventure!
Le rcit des hros tait si palpitant que 'Nicole, Linette et
Paul croyaient peine leurs oreilles.
Mlle Janille, qui attendait les enfants pour le petit
djeuner, prouva une vive surprise se voir soudain entoure
de cinq enfants gesticulant, les yeux brillants, et poussant des
exclamations dlirantes.
Je vais chercher Ranni, dcida Paul. Lui aussi doit
connatre l'histoire!
II s'lana hors die la salle manger. Bientt, il revint en
compagnie du grand Varanien qui, tonn de cet appel
imprieux, observait l'agitation du petit prince avec une
certaine inquitude.
Sans un regard pour le chocolat fumant, les enfants
relatrent l'incroyable aventure. Gentille coutait, muette de
stupfaction. Attentif, Ranni hochait la tte de temps autre. Il
partit d'un norme clat de rire quand il apprit comment
Lonard s'tait fait prendre dans la chambre de la tour. A
l'pisode du coffre plac sur la trappe qui conduisait la mine,
il rit de plus belle. Mais, soudain, son expression changea,
devint grave.
Nous avons couru ds dangers, dclara-t-il, de grands
dangers! Maintenant, je m'en rends compte! Et je m'explique
beaucoup de choses qui me paraissaient singulires.

177

Moi aussi, dit Mlle Janille. Toujours est-il que Jean et


Guy semblent s'tre fort bien dbrouills sans nous... Il ne
nous reste plus qu' avertir les gendarmes!
Oui, .dit Ranni. C'est une affaire trs grave dont le
comte de La Roquebrou doit tre inform. Je crois qu'il se
trouve actuellement en Amrique; il lui faudra prendre le
premier avion.
Mme Boirond et les demoiselles Pellaux connaissent
sans doute ce qui se tramait ici, remarqua Gentille. Je vais les
appeler.
Les gardiennes, en effet, n'ignoraient rien des activits de
Lonard. Les trois femmes, stupfaites et pouvantes,
rpondirent avec embarras aux questions svres de Gentille et
de Ranni.
Mme Boirond pleurait amrement. Si Mlle Rolande
ressentait la mme angoisse, elle n'en affichait pas moins une
expression de dfi.
Ne blmez pas Mme Boirond, dit-elle. Elle n'a jamais
approuv les projets de son fils. C'est moi seule qui l'ai
encourag. Il est si intelligent que le monde pourrait le
reconnatre, un jour, pour son plus grand savant!
Sa carrire se termine l, interrompit Mlle Janille,
car il a choisi le mauvais chemin. Ainsi que vous le savez, la
mine ne lui appartient pas; pourtant, il s'est arrog le droit d'y
amener ses amis qu'il a aussi installs dans le donjon!

178

J'imagine que le comte de La Roquebrou n'apprendra pas


cette nouvelle avec plaisir!
Je suppose, dit soudain Jean, que c'est vous qui
provoquiez ces choses bizarres : les Bang et les Dong
, les livres qui jaillissaient de leurs rayons, etc. Sans doute
vouliez-vous nous effrayer pour que nous partions?
Oui, affirma Rolande Pellaux. Moi seule m'en suis
charge; mes surs ne voulaient pas. Mon neveu a imagin les
dispositifs je vous le rpte, c'est un gnie , et il m'a
montr leur fonctionnement. J'actionnais, par un fil, la porte
qui semblait s'ouvrir toute seule. Quant aux livres, il existe,
derrire la bibliothque, un passage troit o je peux me
glisser; je passais le doigt dans les trous percs par Lonard an
fond: d'un rayon et je n'avais plus qu' pousser ls volumes.
Trs simple! s'cria Jean. Nous n'avons pas pens
examiner le fond des rayons. Et les Bang ? Comment les
instruments de musique produisaient-ils ces sons?
Ils n'y sont pour rien, assura firement Mlle Rolande.
Un mcanisme d'horlogerie se trouve l'intrieur de la
chemine. Au moment o il arrive en fin de course, les deux
bruits retentissent, l'un aprs l'autre!
Sapristi! fit Guy. Voil pourquoi nous ne dcouvrions
jamais quoi que ce soit!... Et les yeux du portrait qui;
paraissaient devenir vivants?
Ils ont t gratts sur la toile, rpondit

179

Mlle Rolande, puis repeints en laissant subsister un petit


trou. Derrire chacun d'eux, se trouve une ampoule,
commande distance par un systme piles. Lorsque vous
entriez dans la pice, je restais l'extrieur; j'allumais et
j'teignais la lumire, en mme temps que j'appuyais sur une
sorte de soufflet dont vous entendiez le sifflement. C'est mon
neveu qui a eu l'ide de cette installation! ajouta-t-elle avec
orgueil.
Avez-vous
galement
boulevers
nos
chambres... et cass les potiches? demanda Mlle Janille en
se mlant cette conversation effarante.
J'ai tout fait! fit la gardienne, arrogante. Le tableau
qui se balanait, c'tait encore moi!
Sa sur, grande et sche, hochait tristement la tte. Mme
Boirond, effondre, continuait pleurer. Cependant, Rolande
Pellaux semblait satisfaite. Elle avait aid son cher neveu :
cela seul importait!
Les mystres sont claircis... Je suis un peu due, dit
Nicole. Je crois pourtant que bien des gens, notre place,
auraient eu peur!
C'est arriv , observa laconiquement Mlle
Rolande.
Les enfants se souvinrent alors de l'crivain qui voulait
consulter des livres anciens dans la bibliothque. Lorsqu'il
accrdita la rumeur au sujet des fameux vnements tranges
, comme les trois surs durent se rjouir!
Personne ne pensait au petit djeuner. Enfin, congdiant
les gardiennes, Mlle Janille se mit verser le chocolat.

180

Ranni, s'assit prs de Paul, son bras pass autour des


paules du prince. L'ide des prils courus par le petit garon
l'effrayait rtrospectivement.
Peut-tre pourriez-vous prendre la voiture pour aller
avertir les gendarmes, proposa Gentille.
Quand Ranni fut sorti, les enfants mangrent du bout des
lvres, trop mus pour prter attention autre chose qu'aux
faits extraordinaires qui venaient de se drouler. Ils guettaient
le retour du Varanien que suivraient les gendarmes; pourtant
ils sursautrent au coup de klaxon du garde.
Tout se passa trs vite, ensuite. Bien entendu, Ranni avait
rsum pour le brigadier les principaux points de l'affaire.
Deux hommes furent dpchs avec mission de ramener
Lonard. Ils forcrent sans trop de difficult la haute porte de
la tour puis, munis de la clef remise par Jean, ils montrent
l'escalier. Bientt, un Lonard chevel, ahuri et furieux fut
pouss dans le car de la gendarmerie.
Ni sa mre ni ses tantes, qui pleuraient chaudes larmes,
ne furent autorises lui parler. On n'avait encore rien dcid
quant au sort des gardiennes. Le comte de La Roquebrou
prendrait leur gard les mesures qu'il jugerait bon. Averti par
tlgramme, il devait rentrer d'Amrique, par avion, le
lendemain.
Quand aux mineurs, un important dtachement les
encercla rapidement. Jean et Guy obtinrent la permission de
descendre dans le passage secret, condition d'tre
accompagns

181

de Ranni. A la grande dception de Paul, le Varanien lui


interdit de se joindre l'expdition.
Une fois la trappe dbarrasse du lourd coffre qui la
recouvrait, Guy se dirigea vers l'endroit que l'homme en
cagoule avait dsign sans le vouloir. Il remarqua, presque au
niveau du sol, une petite pointe de fer plante dans le mur. Il la
tira... Au milieu de la pice, la dalle centrale s'enfona,
rvlant l'ouverture.
Tous s'engagrent dans le tunnel qui, sur la plus grande
partie de son parcours, tait troit et bas de plafond. Des
gouttes d'eau ruisselaient le long de ses parois. Ranni supposa
qu'il sagissait du lit creus autrefois par une rivire
maintenant assche.
Lorsque la petite troupe parvint la mine, la vote gagna
soudain en hauteur et le passage perdit son humidit.

182

Arrivs dans une petite galerie, les deux garons


reconnurent devant eux la salle souterraine o ils avaient
contempl, merveills, l'tonnant feu sans combustible
apparent. Le mur de moellons se dressait de l'autre ct,
fermant la caverne.
Les singuliers mineurs, dsorients et nerveux, se
tenaient l. Dans l'intention de retourner au donjon, ils avaient
pris le chemin de la trappe. Naturellement, une fois la dalle
abaisse, ils s'aperurent avec atterrement qu'un obstacle
bloquait l'ouverture. Ils n'osrent pas tenter de le soulever. Ils
ne devinrent pas qu'un simple coffre obstruait le passage!
Aprs avoir remis la pierre en place, ils battirent en retraite au
fond de la mine.
A la vue des gendarmes, les hommes en combinaison et
cagoule firent entendre quelques jurons furieux. Ranni les
regarda, sidr par leur apparence.
Depuis leur retour de la trappe infranchissable, ils
s'attendaient un vnement de la sorte. Certains que la
dnonciation manait du fils de Mme Boirond, ils se,
promettaient de ne pas rester en compte avec lui, de le trahir,
au besoin. Lorsqu'ils eurent donn les renseignements les plus
dtaills, ils apprirent avec stupfaction que Lonard se
trouvait galement prisonnier.
Ils auraient pu passer par l, remarqua Jean, en
dsignant le mur qui bouchait l'entre de la cave. Il leur
suffisait de renverser les moellons et ils s'chappaient par un
puits. Nous le savions, mais pas eux!
On se demande comment vous connaissez tout cela ,
fit l'un des gendarmes en souriant.

183

Quand les prisonniers furent emmens, Gentille et Ranni


poussrent un profond soupir de soulagement.
Je crois que nous nous rendrons Tillaubourg en auto
pour djeuner, annona Mlle Janille en pntrant dans la salle
manger. Mme Boirond et ses surs ne sont srement pas en
tat de prparer un repas!
Oh oui, allons-y! s'cria Linette, enthousiaste. Nous
raconterons la serveuse qu'elle ne se trompait pas : il y avait
en effet des choses bizarres et des bruits tranges au
chteau de La Roquebrou!
Vous ne lui en direz pas un mot! ordonna Gentille
d'un ton ferme. Il ne faut pas que le rcit de ces vnements
fasse le tour de la petite ville!
Ma mre doit-elle toujours venir? interrogea le petit
prince, soudain inquiet. J'espre qu'elle n'a pas chang d'avis.
Au contraire! rpondit Mlle Janille. J'ai reu une
lettre ce matin. Tout ce remue-mnage m'a empche de
vous en parler. Vos frres sont guris; la famille royale
arrive demain! Qu'en pensez-vous?
C'est formidable! s'exclama Guy. Maintenant que
l'nigme se trouve rsolue, nous nous ennuierions s'il fallait les
attendre longtemps-Quelle joie de n'avoir qu'une journe
patienter!
Nous avons perc les mystres au bon moment,
observa Jean. Ne pensez-vous pas que nous sommes des
garons intelligents, Gentille?

184

Mlle Janille bouriffa les cheveux de Jean en riant, ne


voulant pas flatter son orgueil.
Bang!
Grand Dieu! s'cria Gentille. Ne me dites pas. que ces
bruits affreux vont continuer, je ne les supporterai plus!
Dong!
Les enfants s'tranglrent de rire. Jean contourna la pice
en forme de L et examina l'intrieur de la chemine, la
lueur de sa torche.
Levant la main, il attira avec prcaution un curieux
dispositif d'horlogerie muni de marteaux minuscules.
Le voici! fit-il en le posant sur la table. Le BangDong lui-mme : l'un des secrets du chteau de La
Roquebrou!
L'appareil produisit un petit bruit trange. Son
mcanisme parut arriver en fin de course. L'un des marteaux
s'leva lentement, puis frappa le socle mtallique.
Dong!
C'est fini... observa Jean, pensif. Fini, comme notre
passionnante aventure... Il ne faut plus y penser.

185

Enid Blyton

186

Centres d'intérêt liés