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Internet rend-il bte ?


Publi le
25/07/2009.

Illustration
Beb-Deum pour Tlrama
Comment notre cerveau s'adapte-t-il au Net ? Certains craignent l'avnement d'une pense zapping et la mort de
la lecture l'ancienne. Un scnario que d'autres estiment alarmiste.
Ces dernires annes, j'ai eu la dsagrable impression que quelqu'un, ou quelque chose, bricolait mon
cerveau, en reconnectait les circuits neuronaux, reprogrammait ma mmoire. Je ne pense plus de la mme faon
qu'avant. C'est quand je lis que a devient le plus flagrant. Auparavant, me plonger dans un livre ou dans un long
article ne me posait aucun problme. [...] Dsormais, ma concentration commence s'effilocher au bout de deux
ou trois pages. [...] Mon esprit attend dsormais les informations de la faon dont le Net les distribue : comme un
flux de particules s'coulant rapidement. Auparavant, j'tais un plongeur dans une mer de mots. Dsormais, je
fends la surface comme un pilote de jet-ski. s En crivant ces lignes dans un article du magazine The Atlantic de
juin 2008, l'essayiste et blogueur amricain Nicholas Carr a dclench un immense dbat, qui n'en finit pas de
rebondir sur la Toile et la une des magazines. Son article s'inspirait de son exprience personnelle de lecteur,
pourtant averti, l're de la rvolution numrique. Peut-on gnraliser cette exprience ? Sommes-nous en train
de devenir des obses mentaux, gavs d'informations, au sens o notre cerveau serait en train de subir les
mmes effets que nos corps dforms par la surconsommation et la malbouffe ?
On objectera qu' chaque rvolution technologique ressurgissent les mmes questions : avant Internet,
l'invention de l'criture avait, dj, soulev les craintes des penseurs. Ainsi, dans le Phdre de Platon, le
personnage de Socrate se livre une attaque en rgle de l'criture. Il reconnat bien sr que celle-ci prsente
l'avantage de faciliter la remmoration. Mais il craint que l'on se repose de plus en plus sur les mots crits, sur la
masse de ces informations stockes sur le papier comme substitut la connaissance relle. C'est ce que

Platon appelle un pharmakon : c'est--dire la fois le poison et le remde, le problme et la solution. Le


spcialiste des technologies de l'crit Alain Giffard a justement entrepris d'valuer, loin des querelles entre pro- et
anti-Internet, ce nouveau pharmakon qu'est le Web, et a livr ses conclusions dans un vivifiant chapitre du recueil
Pour en finir avec la mcroissance .
Entre les mails, les alertes, le relev de nos fils RSS,
nous sommes bel et bien entrs dans l're
de la distraction perptuelle.
C'est un fait : lorsque nous sommes connects au Web, nous lisons. Mais de quelle lecture s'agit-il ?
Certainement pas de celle entendue comme exercice spirituel prparant la mditation, telle que Snque la
dcrit dans la Lettre 84 Lucillius, o il conseille de recopier sur des tablettes des extraits des textes lus, de les
classer, de bien les digrer, afin de les faire passer dans notre intelligence, non dans notre mmoire . Il ne
s'agit pas non plus d'une simple consultation comme sur un cran de distributeur d'argent pour contrler des
oprations, mais d'une lecture d'un genre nouveau, qu'Alain Giffard nomme lecture numrique . Votre lecture
se fait alors avec un temps plus long consacr la navigation, la lecture en diagonale , non linaire, base
de liens hypertextes, plus slective et parfois en interaction avec d'autres lecteurs. Une lecture qui est aujourd'hui
assiste par de nombreux petits logiciels, filtres ou agrgateurs de nouvelles (Netvibes, Google Reader). Une
lecture o vous pouvez mettre en commun vos marque-pages et vos notes.
Or, chacun d'entre nous en a fait le constat : entre les mails, les alertes et, pour certains, le relev de nos fils
RSS et des messages sur les sites de partages sociaux (Twitter, Facebook...), nous sommes bel et bien entrs
dans l're de la distraction perptuelle. La lecture ayant une influence dterminante sur les structures d'activit
dans notre cerveau, on ne peut alors s'empcher de se demander : est-ce grave, docteur ?
Plus que tout autre organe, le cerveau est conu pour voluer en fonction de l'exprience - une fonctionnalit
appele la neuroplasticit , rappelle Roland Jouvent, qui dirige le Centre motion du CNRS, la Salptrire, et
qui vient de publier Le Cerveau magicien. De mme qu'il s'est adapt l'arrive de la radio, du cinma, de la
tlvision, il se modifie sous l'effet de nos pratiques de lecture en ligne. On sait gnralement que les capacits
d'apprentissage sont spectaculaires chez l'enfant, mais elles peuvent l'tre tout autant chez l'adulte. Une tude
rcente ralise chez des chauffeurs de taxis londoniens a montr que les zones de leur cerveau qui contrlent la
reprsentation de l'espace sont particulirement dveloppes. C'est que, pour obtenir leur licence, ces chauffeurs
doivent passer un examen trs svre afin d'valuer leur connaissance des milliers de rues de la ville. En ce qui
concerne Internet, nous disposons dj d'une tude pilote en 2008 par Gary Small, de l'universit de Californie.
Selon le centre de recherche sur la mmoire et l'ge, la lecture et la navigation sur le Web utilisent le mme mode
de mmorisation et stimulent les mmes centres d'activit du cerveau. Mais la recherche sur Internet stimule
galement des secteurs lis la prise de dcision et au raisonnement complexe. Ce qui constitue la fois une
bonne et une mauvaise nouvelle : avec l'ge, surfer sur la Toile vous aidera entretenir et aiguiser vos
capacits cognitives, un peu comme les mots croiss.
Les sollicitations par le biais du Web - une information
par e-mail ici, une vido sur YouTube l, un twitt ailleurs nous permettent de cliquer toute la journe la poursuite
des meilleures rcompenses...
D'un autre ct, les multiples prises de dcision que ce surf implique consommeront une partie de votre
nergie mentale... Un puisement qui peut tre renforc par la dimension potentiellement addictive du Net : on le
dcrit souvent comme une bote de Skinner , conue dans les annes 30 par le psychologue du mme nom
pour mettre au jour les mcanismes de la dpendance. Ce dispositif montrait que les plus irrsistibles des
rcompenses ne sont pas celles qui reviennent invariablement, mais celles qui arrivent au hasard. Les
sollicitations par le biais du Web - une information par e-mail ici, une vido sur YouTube l, un twitt ailleurs - nous
permettent donc de cliquer toute la journe la poursuite des meilleures rcompenses... Katherine Hayles,
professeure de littrature la Duke University, en Caroline du Nord, a constat, il y a quelques annes, qu'elle ne
parvenait plus faire lire un livre de Faulkner ses tudiants. Elle en a fait un article - longuement comment par
le philosophe Bernard Stiegler dans son livre Prendre soin de la jeunesse et des gnrations -, dans lequel elle
distinguait l'attention approfondie de l'hyperattention , caractrise par des changements soudains d'objectifs

et de tches, une prfrence pour les flux multiples d'informations, la ncessit d'un haut niveau de stimulation et
une faible tolrance de l'ennui. Elle prconisait de construire un pont entre l'hyperattention et l'attention
approfondie, et tente depuis de l'exprimenter en s'appuyant sur certains jeux vido, qui ncessitent de faire
cohabiter ces deux types d'attention.
A tous les Cassandre du Net annonant l'effondrement total de l'attention et l'avnement de la pense morcele,
il suffirait donc de rappeler la ncessit d'apprendre bien diriger et moduler son attention. Mais en sommesnous vraiment les matres ? Une nouvelle donne est venue bouleverser le paysage ces dernires annes : vous
n'en avez peut-tre pas pris conscience, mais la lecture est devenue une industrie. Et c'est avec ce nouvel
environnement, l'espace des lectures industrielles , qu'il faut aujourd'hui compter, explique Alain Giffard. Un
espace rgi par le modle conomique de Google, lequel repose ni plus ni moins sur la commercialisation des
actes de lecture et permet le financement du Web par la publicit. Le moteur de recherche est une machine de
lecture automatique, quasi universelle, qui pratique une double lecture : lecture des textes et lecture des lectures.
Grce aux cookies implants sur les ordinateurs des internautes, il peut enregistrer les parcours de lecture et
constituer automatiquement des profils individualiss qu'il peut revendre aux annonceurs. Ainsi, son service de
publicit contextuelle AdSense se caractrise par sa proximit non seulement avec le texte, mais aussi avec le
type de concentration spcifique l'activit de lecture. On se souvient de la clbre expression de Patrick Le Lay :
Nous vendons du temps de cerveau disponible. Aujourd'hui, la lecture commercialise devient elle aussi le
support d'orientation du temps de cerveau disponible. Mieux : elle vend du temps de cerveau actif. Sur le Net, ce
qui vaut de l'or, ce n'est pas votre disponibilit, mais votre attention. A partir d'informations sur vos lectures,
Google tire des informations sur vous, lecteurs, qu'il change contre de la publicit. Dans cette logique, chaque
acte de lecture est considr comme un hit : c'est la quantit qui produit la qualit. De la sorte, une majeure
partie de la concurrence entre les grandes entreprises prsentes sur le march Internet a pour enjeu la rapidit du
flux d'informations, nous amenant cliquer plus pour penser moins.
Les plus jeunes, qui ont grandi devant un ordinateur,
risquent de prendre la lecture industrielle
comme lecture de rfrence.
Il se trouve que la lecture de consommation est compatible avec la lecture d'information, cette lecture non
linaire, fragmente. La lecture d'tude chre Snque, par contre, prsente peu d'intrt commercial. N'est-elle
pas de ce fait menace ? Pour Alain Giffard, les lecteurs numriques confirms continuent d'aimer la lecture
l'ancienne , tout en aimant la singularit de cette exprience nouvelle, individuelle et collective, o des socits
de lecteurs se constituent autour de la publication et de l'change de lectures : Ils ont appris suspendre la
navigation et clturer un texte pour se concentrer. Ils savent imposer des dtournements de la technique
permettant de reconstituer la lecture d'tude.
Mais la situation est bien diffrente pour le lecteur dbutant, mme si l'on manque de recul pour mesurer les
consquences de ce phnomne. Les plus jeunes, qui ont grandi devant un ordinateur, risquent de prendre la
lecture industrielle comme lecture de rfrence, ce qui devrait entrer directement en conflit avec les exigences de
l'cole. Pour prvenir ce danger, Alain Giffart, Bernard Stiegler et toute la communaut qui s'est forme autour de
l'association Ars Industrialis - une association internationale pour une politique industrielle des technologies de
l'esprit - en appellent l'intervention de la puissance publique. Pour l'instant, les politiques se sont limites
favoriser l'accs Internet et offrir des dbits de connexion toujours plus importants. Mais pour quoi faire ?