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LA FAMILLE TANT-MIEUX
A LA CAMPAGNE
par Enid BLYTON
QUE feront Marie-Jolle, Tounette et
Nicolas pendant l'absence de leurs parents,
prvue pour six mois? A leur grande joie,
oncle Edouard et tante Madeleine proposent
de les accueillir dans leur ferme.
La vie des btes, les travaux de la
campagne passionnent les enfants. Souvent,
mme, ils aident leur oncle et leur tante, ce
qui ne va pas sans msaventures.
Que de choses ils auront raconter
leurs parents, le jour de leur retour!

Ce livre porte le label MINIROSE, c'est--dire qu'il


intresse les enfants ds qu'ils savent lire, et qu'il peut aussi
bien leur tre lu haute voix.

ENID BLYTON

LA FAMILLE

TANT-MIEUX
A LA CAMPAGNE
ILLUSTRATIONS DE MICHEL CHARRIER

HACHETTE

DANS LA MEME SERIE


1. La famille Tant-Mieux 1945
(The Caravan Family 1945)
2. La famille Tant-Mieux en pniche 1948
(The Saucy Jane Family 1948)
3. La famille Tant-Mieux en croisire 1950
(The Pole Star Family 1950)
4. La famille Tant-Mieux prend des vacances 1950
(The Seaside Family 1950)
5. La famille Tant-Mieux la campagne 1951
(The Buttercup Farm Family 1951)
6. La famille Tant-Mieux en Amrique 1951
(The Queen Elisabeth Family 1951)

Enid Blyton

TABLE
1. Tant pis, tant mieux!
2. Vaillant fait preuve de mauvaise volont
3. La ferme de Puyvigier
4. Tounette a un protg
5. Marie-Jolle mrite un poste de confiance
6. O l'on voit loup et bergre au travail
7. Pirate, Brutus, Cline, Moustache et Boby
8. Les jumeaux
9. Pensionnat n 1 - Pensionnat n 2
10.
Tte--tte avec la truie
11.
O l'on assiste au dshabillage des moutons
12.
Le temps des moissons

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CHAPITRE PREMIER
Tant pis, tant mieux!
UN SURNOM bien mrit, c'tait celui
de la famille Tant-Mieux : en toutes
circonstances,
parents
et
enfants
rivalisaient de bonne humeur. N'ayant pas
trouv de maison, ils vivaient dans deux
roulottes, ce qui enchantait Marie-Jolle,
Elisabeth et Nicolas. Leurs chres
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roulottes! Elles tenaient une telle place


dans leurs conversations qu'elles soulevaient
partout intrt et curiosit.
Quelle chance tu as, Tounette ! disait,
un matin, Jacqueline sa petite amie
Elisabeth. Quelle chance tu as, de passer
chaque week-end en roulotte ! A ce comptel, moi aussi j'accepterais gaiement d'tre
pensionnaire le reste de la semaine !
Dans un autre coin de la cour de
rcration, Nicolas exposait Thierry les
avantages de possder une maison
roulettes :
Est-on fatigu du paysage?... Pas
difficile : on attelle les chevaux et on s'en
va!

Invite-moi ! glissait, pendant ce temps,


une de ses compagnes l'oreille de MarieJolle. Je ne suis jamais entre dans une
roulotte ! Tes descriptions ne me suffisent
pas !
Chacun, l'cole, connaissait le nom des
chevaux : Pompon et Vaillant et la
couleur des chemines : rouge et celle des
murs : jaune crme et la devise peinte sur
la porte : TANT MIEUX! et... tous les
dtails, car les trois enfants taient
intarissables lorsqu'ils abordaient ce sujet !

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Bientt vinrent les vacances de Nol, et,


avec elles, les premiers flocons de neige.
Voil qui va compliquer notre vie de
campeurs! dit Maman, soucieuse.
Sa famille se chargea de la rappeler
l'optimisme.
Mais non, tant mieux ! s'cria Nicolas.
A nous les batailles ranges! Cela nous
donnera une mine superbe, tu verras !

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Tant mieux ! rpta Marie-Jolle en


embrassant sa maman. Pense un peu aux
heures que va nous demander la construction
d'un bonhomme de neige : tu seras
dbarrasse de nous pendant un srieux bout
de temps !
Elisabeth ne voulut pas tre en reste.
Tant mieux ! fit-elle. La luge va servir.
Toi qui te plaignais d'avoir fait un achat
inutile !
Ma foi, oui, tant mieux ! conclut Papa.
Un Nol sans neige n'est pas un vrai Nol!

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L'aprs-midi, aprs une bonne partie de


glissades, nos trois amis se dirigeaient,
essouffls, vers la roulotte des parents.
Soudain, leur parvint la voix de Maman :
Que faire des enfants? Impossible de
les emmener avec nous.
Nous pouvons les confier BonneMaman , rpondit Papa.
D'un bond, Marie-Jolle escalada les
quelques marches.
Papa, Maman, que se passe-t-il ? O
voulez-vous aller sans nous ?

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Qu'avez-vous donc entendu? demanda


Maman. Rien n'est dcid !

- Mais de quoi s'agit-il? reprit Nicolas. Vous


n'avez pas l'intention de nous abandonner,
j'espre?
Bon! Autant le leur expliquer, maintenant
! dcida Papa. Venez, asseyez-vous. Ne
prenez pas cet air tragique, cela n'en vaut pas
la peine !
Anxieux, Nicolas et ses surs trent
rapidement leurs bottes de caoutchouc et
s'installrent autour de la table. Papa tenait
une lettre la main. Il commena :

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Vous savez que mon frre, votre Oncle


Jacques, est install au Canada depuis
plusieurs annes. Je viens de recevoir de ses
nouvelles. Il me propose de faire un stage de
six mois dans son entreprise, pour complter
celui que j'y ai dj accompli1. Cela
m'intresse fort. De plus, il insiste pour que
votre Maman m'accompagne. De telles
vacances sont inespres pour elle !

Mais... mais... et nous? bgaya


Elisabeth au bord des larmes. Vous nous
laisseriez ici ?

Il le faut bien ! reprit Papa.


Heureusement, vous tes assez grands pour
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vous dbrouiller. D'ailleurs, la moindre


alerte, nous prendrions l'avion; en moins
d'une journe,
nous
serions
avec
vous. Ainsi, vous n'aurez aucun souci
vous faire.
As-tu trs grande envie d'y aller,
Maman? demanda Nicolas.
Maman hocha la tte.
Oui, avoua-t-elle. Il y a si longtemps
que votre pre et moi n'avons voyag seuls
depuis ta naissance, Nie! Mes chris, cela
m'ennuie de vous quitter... mais je sais que
vous serez heureux chez Bonne-Maman.
Puisque cela te fait plaisir, reprit
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Nicolas avec un petit sourire tremblant,


il n'y a pas de raison pour que tu en sois
prive. Ce ne serait pas chic de notre part de
t'empcher de faire ce voyage, par des
caprices et des pleurnicheries! Tu as besoin
de vacances, c'est un fait! Qu'en penses-tu,
Papa ?
Certainement, approuva celui-ci en
se penchant vers Maman pour l'embrasser.
Bravo, Nie ! Je vois que tu es un homme !
Moi aussi, je veux en tre un!
s'cria Elisabeth en s'essuyant les yeux.
Marie-Jolle passa le bras autour du cou
de sa nice.

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Je m'occuperai des deux autres,


promit-elle. Sois tranquille, Maman, tout ira
bien !
Merci, ma grande, rpondit Maman,
mue. Maintenant, nous allons tlphoner
Bonne-Maman, pour savoir si elle veut de
vous pendant ces six mois.
Personne n'en doutait. Pourtant, lorsque
Papa revint de la poste, chacun vit sa mine
embarrasse qu'un obstacle avait surgi.
Contretemps ! annona-t-il. BonneMaman ne peut pas prendre les enfants : elle
vient de recueillir deux de ses petits-neveux
dont la mre est malade...

Moi,
intervint Elisabeth avec
vivacit, je connais une solution qui
me plairait.
Laquelle? questionna Maman,
intrigue.
Aller Puyvigier, tiens! Chez
l'Oncle Edouard!
Elle
a
raison !
s'exclama
Nicolas. Tante Madeleine est si gentille!
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Nous avons dj pass dans leur ferme


des vacances patantes !
Tounette a une excellente ide ,
reconnut Maman.
Ds le lendemain, tout tait arrang.
Oncle Edouard et Tante Madeleine s'taient
dclars ravis d'avoir la garde de leurs
neveux, ajoutant : Qu'ils arrivent le plus tt
possible!
Nous irons mercredi, dclara Papa.
Peut-tre, d'ici l, la neige aura-t-elle fondu,
ce qui nous permettrait de faire le trajet avec
nos roulottes. Nous pourrions les remiser
dans une des granges jusqu' notre retour;
quant aux chevaux, je suis sr que l'Oncle
Edouard apprcierait leur aide.
Le mercredi suivant, si un froid vif
persistait, du moins les routes taient-elles
praticables. Le convoi s'branla de trs
bonne heure. Les enfants taient partags
entre le chagrin de quitter leurs parents et la
joie d'aller vivre leurs jours de cong dans
une ferme cela pendant deux trimestres
entiers ! Au fond, n'tait-il pas prfrable
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d'envisager la situation par son ct


agrable?
C'est ce que s'efforaient de faire
Nicolas et ses surs, dsireux de ne pas
attrister leurs parents. Elisabeth avait lanc
un : Allons, tant pis, tant mieux ! qui
avait ramen le sourire sur toutes les lvres !

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CHAPITRE II
Vaillant fait preuve de mauvaise volont
ON AVANAIT avec prcaution sur la
route gele, lorsque, soudain, Elisabeth
poussa un cri d'effroi. Vaillant venait de
glisser! Il s'croulait, entranant la roulotte
des parents, qui piqua du nez, dans un grand
tintamarre de casseroles ! Papa et Maman
sautrent vivement sur le chemin, inquiets
pour le

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cheval. Celui-ci levait ses yeux sombres


d'un air interrogateur :
Qu'arrive-t-il ? Qu'est-ce que j'ai fait?
J'ai peur!
Allons, relve-toi, mon vieux! fit Papa
d'une voix rassurante. Je ne crois pas que tu
te sois fait mal. Pour ce qui est des ustensiles
de cuisine, ne te mets pas en peine. Tounette
et Marijo nous rangeront cela en moins de
temps qu'il ne faut pour le dire!
Vaillant dtourna la tte, boudeur.

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Aid de Nicolas, Papa essaya de le


pousser. En vain ! Alors, chacun, tour tour,
fit mille tentatives pour dcider le cheval
rcalcitrant se mettre debout. Caresses,
menaces, promesses, tout fut inutile!...
En dsespoir de cause, Papa dclara :
Je vais chercher du renfort la ferme la
plus proche. Vaillant est ttu comme une
mule moins qu'il ne soit bless !

Papa revint bientt, accompagn de


deux hommes qui portaient des cordes. A
cette vue, jugeant que la plaisanterie avait
assez dur, Vaillant se redressa avec
lenteur et dignit!
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Quel farceur! s'exclama l'un des


paysans. Monsieur a fini sa sieste !... Ma
foi, cela vaut mieux ainsi. Pourtant,
continua-t-il en s'adressant Papa, il
semble un peu tourdi. Vous devriez
marcher ct de lui pendant un
moment.
Papa ayant suivi ce conseil, aucun
nouvel incident fcheux ne survint ; mais
le retard sur l'horaire prvu tait
considrable.

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Au lieu d'atteindre Puyvigier


quatre heures et demie comme nous
l'avions annonc, soupira Maman, nous
n'y serons que vers sept heures... Vous
serez transis et affams, mes pauvres
enfants! Et que pensera Tante Madeleine?
Elle va nous croire gars!

Il faisait nuit depuis longtemps lorsque


enfin, au dtour du chemin, on dcouvrit
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la ferme. Qu'elle tait accueillante, avec


ses fentres claires et son air paisible!
Un chien accourut leur rencontre en
aboyant.
C'est Loup ! s'exclama Elisabeth.
Comme je suis contente : il nous
reconnat!
C'tait un berger allemand, la
fourrure paisse, aux yeux intelligents. Il
distribua des coups de langue droite et
gauche, puis fila comme un trait annoncer
l'arrive des invits.
Tante Madeleine sortit sur le pas de sa
porte pour leur souhaiter la bienvenue. La
seule vue de son visage aimable et souriant
tait rconfortante ! Tous dgringolrent
des roulottes et se prcipitrent vers elle.
L'odeur dlicieuse qui s'chappait de la
cuisine fit prendre conscience aux enfants
de la faim qui les tenaillait.
Un lapin aux pruneaux ! Chic alors !
s'cria Nicolas aprs avoir embrass sa
tante. C'est mon rgal !
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Nous avons eu des msaventures !


raconta Elisabeth. Figure-toi que Vaillant a
gliss sur la route. Il est rest pendant des
heures sans bouger, et nous, nous
attendions en grelottant !
Les
pauvres !
compatit
Tante
Madeleine. Vous devez tre gels!
Venez vite vous rchauffer ! Edouard,
occupe-toi des chevaux, veux-tu?
Ce disant, elle introduisit les voyageurs
dans une vaste pice, tout illumine par le
feu joyeux qui y flambait.
C'est la maison du bonheur, chez vous
! s'exclama Elisabeth, en se campant
devant la grande chemine campagnarde.
Je suis joliment heureuse de m'installer
ici ! Tant mieux ! fit Tante Madeleine - qui
connaissait la devise de la famille.
Maintenant, si vous n'tes pas trop fatigus, il y a de l'eau chaude pour vous dans
la salle de bain. Dpchez-vous, le dner
est prt !
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Je suis joliment heureuse de m'installer ici !

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Les enfants grimprent l'escalier quatre


quatre. Aprs un brin de toilette, ils le
descendirent plus rapidement encore !
Bientt, tous se trouvaient runis autour de
la longue table de bois, savourant les bons
plats que Tante Madeleine avait cuisins
leur intention.
Une magnifique tarte aux pommes,
qui couronnait le repas, fut salue par des
cris d'enthousiasme.
Oncle Edouard dclara :
Cela est rserv aux grandes
personnes les enfants n'ont plus faim
pour le dessert!
... ce qui souleva un concert de
protestations !
Maman se tourna vers sa belle-sur :
Vraiment, Madeleine, si vous les
nourrissez de cette manire pendant leur
sjour ici, je ne pourrai plus les
reconnatre mon retour, tellement ils
seront devenus grands et gros !
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Comme l'Oncle Edouard, alors !


lana tourdiment Elisabeth.
Au lieu de se fcher, l'Oncle Edouard
clata d'un rire sonore. En dpit de sa
forte carrure, il n'impressionnait pas ses
neveux, car il se montrait toujours gai et
taquin.
O sont Pompon et Vaillant? s'enquit
Elisabeth. Il ne faudrait pas les oublier, ils
sont si gentils. Ont-ils eu manger ?

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Naturellement, rpondit l'Oncle


Edouard. Voyons, Madeleine, rappellemoi... est-ce du lapin aux pruneaux que
nous leur avons fait servir, ou bien de la
tarte aux pommes?
Vous vous moquez de moi, mon
oncle ! s'exclama Elisabeth. Je suis sre
que c'est une farce!
Tu me parais trs avise, pour une
fille de ton ge, continua l'oncle en riant. Je
dois reconnatre que tu as raison,
comme toujours ! Allons, petite Tounette,
ne te fais pas de souci pour tes amis ! Ils
sont l'table, o ils se rgalent d'avoine.
Quant aux roulottes, elles se prlassent
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dans la remise, racontant aux charrettes


leurs multiples aventures.
Il est l'heure d'aller au lit, rappela
soudain Maman. Non seulement pour
Tounette, mais aussi pour Nie et
Marijo. Dj!
s'cria Nicolas
avec surprise.
Couch tt, lev tt, c'est la loi du
paysan ! formula l'Oncle Edouard. Il faut
que tu apprennes cela, jeune homme. Pas
question de faire la grasse matine ici :
petit djeuner sept heures tapant !
Mme s'il tait six heures, je dirais :
Tant mieux ! protesta Nicolas. Vive la
ferme de Puyvigier !

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CHAPITRE III
La ferme de Puyvigier
Il FAISAIT encore nuit, le lendemain
matin, lorsque les enfants furent tirs de
leur
sommeil
par
toutes
sortes
d'appels :

Cocorico!...
Meuh!... B !...
Coin-coin!...

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Nicolas regarda son rveil :sept heures


moins le quart. Il sauta de son lit, et se
prcipita la fentre. Impossible de rien
distinguer, il faisait trop sombre ! Il passa
la tte la porte de la chambre des filles.

Vite!
Debout!
chuchota-t-il.
Entendez-vous les animaux?
Oui, rpondit Elisabeth, coutez les
vaches! Elles font un de ces vacarmes!...
Tiens, a, c'est Pompon qui rclame son
avoine !
Rapidement habills, ils descendirent
dans la vaste cuisine de la ferme, o les
attendait le petit djeuner.

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Comme la veille, un beau feu allum


dans la chemine donnait la pice un air
accueillant.
Ne vous tonnez pas de mon apptit!
fit Oncle Edouard, en attaquant une
norme tartine, sur laquelle il avait tal
une paisse couche de rillettes. C'est que
j'ai une dure journe devant moi : les
pommes de terre trier et emporter au
march. Pour rsister au froid, il faut avoir
l'estomac bien garni!
Tante Madeleine se mit rire :
Votre oncle invente des excuses. En
ralit, il dvore autant le dimanche ;
pourtant, ce jour-l, il laisse le plus gros du
travail ses ouvriers !
Marie-Jolle se tourna vers ses parents
qui entraient :
Bonjour, Papa! Bonjour, Maman!
Quand partez-vous? Pas encore, j'espre!
Mais si, rpondit Maman. Nous
devons aller Paris aujourd'hui, pour faire
quelques achats et rgler plusieurs affaires
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avant de prendre l'avion. Avouez que je ne


vous abandonne pas dans un endroit
dsagrable !
C'est vrai, reconnut Nicolas.
Malheureusement, quand les vacances
seront finies, on
ne
profitera
de
Puyvigier que le samedi et le dimanche.
Peut-tre aussi le jeudi, si Oncle Edouard
a le temps de venir nous chercher?

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Eh bien, j'ai une bonne surprise


pour vous! annona Papa en souriant.
Hier soir, votre oncle et moi nous avons
tudi la question. Nous avons dcouvert
qu'un car conduit directement votre
cole. Vous pourrez facilement faire le
trajet chaque jour.
- Nous reviendrons ici tous les soirs !
Quelle chance ! s'exclamrent les enfants
en chur.

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Elisabeth battait des mains :


On ne manquera ni l'cole ni la ferme!
Tant mieux, car il doit se passer ici des
quantits d'vnements, surtout pendant le
printemps!

Oui, vous aurez beaucoup de choses


nous raconter dans vos lettres, dit
Maman. N'oubliez pas de nous crire au
moins une fois par semaine.
Et vous, vous nous dcrirez votre
visite New York, ajouta Nicolas.
Si vous m'aviez emmene,
lana Elisabeth, je serais monte sur un
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gratte-ciel. J'aurais attrap un nuage. Je


l'aurais attach ma ceinture, et je
me serais envole comme un ballon.
- Quel bb ! fit Nicolas, tandis que
chacun riait.
Aprs le petit djeuner, les enfants
accompagnrent leurs parents la gare.
Leurs mines n'taient pas tristes, car ils
pensaient au beau voyage qui serait pour
leur maman un repos bien gagn.

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Eux-mmes, d'ailleurs, ne se trouvaient


pas plaindre : la perspective d'un sjour
de six mois dans une ferme n'a rien de
dplaisant !
Soyez gentils
et serviables !
recommanda Maman une dernire fois.
Sois tranquille, Maman, nous serons
de vritables anges! promit Marie-Jolle. A
ton
retour,
Tante Madeleine fera
tellement de compliments de nous que
nous ne saurons plus o nous cacher!
J'espre que votre esprit inventif
ne mritera pas trop d'loges, reprit
Maman. Ne devenez pas des spcialistes
en btises !
Voil le train ! s'cria Elisabeth. Oh !
l ! l ! Je n'ai pas envie de dire au revoir !
Alors, ne le dis pas ! plaisanta
Papa.
Cela drida Elisabeth, qui agita la
main avec les autres lorsque le convoi se

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mit en marche. Il quitta la gare, et ne


fut bientt plus qu'un point l'horizon. Les
enfants s'en retournrent la ferme.
Nous avons encore plus de dix jours
de vacances devant nous, remarqua
Nicolas. Nous allons commencer par
explorer les lieux de fond en comble.
Ses surs l'approuvrent. La journe
entire se passa donc en vagabondages ,
selon l'expression de Tante Madeleine.
L'heure du goter les ramena, sales et
fatigus, mais ravis de leurs dcouvertes.
Nous avons fait la connaissance de
Bergre, le deuxime chien de berger,
raconta Nicolas. Vous avez un troupeau de
moutons magnifique!
Et trente-trois poules ! continua Elisabeth.
Je les ai comptes au moment o elles
s'installaient sur leurs perchoirs. Voyez-moi
a! fit Tante Madeleine. Moi qui n'ai
jamais pu savoir leur nombre exact.

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Vous avez aussi quinze canards,


reprit Elisabeth, et six oies. Quant aux
dindons... ils m'ont fait peur, je n'ai
pas os approcher !
Il y en a dix-sept, affirma Nicolas. Je
connais aussi le
nom de toutes les
vaches : la Roussette, Blanchette,
Brigande, Noiraude, Charmante....
Merci, je sais a par cur! interrompit
l'Oncle Edouard en riant. Avez-vous rendu
visite ma truie?
Oui, rpondit Marie-Jolle. Elle est
norme... Mais ce qui m'a tonne, c'est
que vous avez neuf chats!
Il n'y en a pas trop, assura Tante
Madeleine, pour faire la chasse aux armes
de souris et de rats ! En tout cas, j'ai
l'impression que vous avez fait le tour
complet de la ferme. Est-ce qu'elle vous
plat?
Beaucoup ! affirmrent
les
enfants avec ensemble. C'est la plus belle
ferme du monde!
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CHAPITRE IV
Tounette a un protg
QUE DE CHOSES faire dans une
ferme, mme durant l'hiver! Les enfants
avaient
trouv
de
nombreuses
occupations qui leur plaisaient beaucoup :
nourrir les poules, ramener les vaches
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l'table, leur porter du foin, ramasser du


bois mort pour la cuisine...
Un
aprs-midi comme un
timide soleil invitait aux promenades
Elisabeth alla jusqu' la colline voisine,
o Guillaume, le berger, vivait avec ses
moutons. C'tait un vieil homme courb
par l'ge, au visage rid et souriant, et
dont les yeux se plissaient avec malice.

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Ds qu'il aperut Elisabeth, il lui fit


signe d'approcher. Il lui dsigna le petit
parc moutons, construit prs de sa
cabane, en disant :
Jetez un coup d'il par l. Devinez
ce qui m'est arriv cette nuit?...
Intrigue, Elisabeth se hta. Que vitelle sur la paille frache ? Une brebis et - si petits qu'on les et facilement pris
pour des jouets deux agneaux qui se
pressaient contre elle.
Ce sont des vrais? murmura
Elisabeth, le cur battant. Ils sont trop
mignons...

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Est-ce que je peux entrer? Je voudrais


les prendre dans mes bras !
Ne le faites pas, rpondit le berger.
Cela ne plairait pas la mre! Ce sont les
premiers, vous savez, mais nous en
aurons encore ! Revenez souvent, je vous
montrerai tous les nouveau-ns. Chic !
s'cria Elisabeth. Je pourrai jouer avec
eux, quand ils seront un peu plus grands ?
Bien sr ! Vous gambaderez
ensemble dans les prs!...
Dites, Guillaume... est-ce que
ce ne serait pas possible que vous
me donniez un agneau
un agneau
pour moi seule ?
Les yeux d'Elisabeth brillaient cette
ide. Pourtant, le vieux berger secoua la
tte :
Non, on ne peut pas retirer un
agneau sa maman. Elle en aurait trop de
chagrin. Tenez, voici Loup et Bergre qui

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viennent vous faire un brin de causette.


Ils travaillent dur!
Ils travaillent ? rpta Elisabeth,
surprise. Qu'est-ce qu'ils font?

Ils
sont
extraordinaires!
affirma Guillaume en les caressant. Mes
pauvres jambes sont fatigues;

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elles ne peuvent plus me


rendre
les mmes services qu'autrefois.
Heureusement,
mes
chiens les
remplacent! Quand je veux mener
mon troupeau un autre pturage, ils
le font pour moi.
J'espre qu'un jour j'assisterai ce
spectacle ! Allons, ajouta Elisabeth, il
faut que je me sauve. Je reviendrai
demain !

Elle dvala la pente en courant. De


temps en temps, elle se retournait pour
agiter la main en guise d'au revoir. Elle se

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promettait de rendre visite son nouvel


ami aussi souvent qu'elle le pourrait.
Une fois, Guillaume lui parut
soucieux. Il tenait sur ses genoux un
agneau faible et tremblant.
Pauvre bte! dit-il en hochant la
tte. Pauvre petiot ! Je ne crois pas qu'il
puisse vivre. Sa mre est malade, elle n'a
plus de lait. Quant aux autres brebis, elles
ne se soucient gure de lui!
Que c'est triste! murmura
Elisabeth apitoye. Il doit avoir froid
et faim... Si je le nourrissais moi-mme
avec une cuiller?
Avec une cuiller, non, mais avec
un biberon ce serait une chose tenter.
Emmenez-le la ferme, votre tante vous
procurera ce qu'il faut.
Abasourdie, Elisabeth regardait le
berger sans faire un mouvement.

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Quoi?... Quoi?... L'emmener?...


Alors, il serait moi?... C'est moi qui
m'en occuperais?...
Cela m'en a tout l'air !
rpondit Guillaume
en
riant.
Attention, ce n'est pas facile lever !

Il faudra lui donner boire plusieurs


fois par jour. Trs mue, Elisabeth
tendit les bras pour recevoir le petit
agneau. Elle avait envie de bondir de joie,
mais parvint se contenir. Ce fut pas
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lents et prcautionneux qu'elle revint la


maison.
Nic! Marijo! appela-t-elle. Venez
voir !
Ils accoururent, bahis. A la suite de
leur sur, ils pntrrent dans la cuisine.
Tante Madeleine, fit Elisabeth,
devinez ce que Guillaume m'a confi : un
pauvre agneau dont la mre est malade.
Est-ce que vous permettez que je le
garde?
Tante Madeleine saisit un biberon
dans une armoire et y adapta une ttine
de caoutchouc.
Bien sr! Combien n'en ai-je pas
sauv moi-mme! Marijo, fais chauffer
un peu de lait dans une casserole.
S'il vous plat, supplia Elisabeth, je
voudrais lui donner boire toute seule !
Avant de lui passer le biberon, Tante
Madeleine le secoua. Une goutte de lait
perla sur la ttine qu'Elisabeth prsenta
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son protg. Il la huma de son petit


museau ros-.. L'instant d'aprs, il la
happait, et buvait aussi vite qu'il le
pouvait!
Elisabeth tait en extase :
Qu'il est beau ! Qu'il est fragile !
Pourvu qu'il ne tombe pas malade comme
sa maman!
Il faut que tu lui trouves un nom,
dclara Nicolas. A ta place je choisirais
Bigoudi : il frise... comme un mouton!

Quelle
ide!
rpliqua
Elisabeth. Non,
je
l'appellerai
Gambadou, parce que j'espre le voir
gambader
bientt partout.
Mon
Gambadou chri, que je suis heureuse
de t'avoir !

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CHAPITRE V
Marie-Jolle mrite un poste de confiance

LES vacances de Nol touchaient


leur fin.
Tant mieux ! s'cria Nicolas. J'ai hte
de retrouver mes camarades, j'ai tant de
choses leur raconter!

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Peut-tre! soupira Elisabeth. Mais


que va devenir mon petit Gambadou sans
moi ? Pourvu qu'il ne fasse pas de btises!
Et si Tante Madeleine oubliait de
lui donner son lait ?
Pas de danger! rpliqua son frre.
D'ailleurs, ton Gambadou est assez effront
pour aller lui rappeler l'heure. Il mordillera
son tablier, comme il le fait avec toi,
chaque fois qu'il veut son biberon.
C'est vrai! dit Elisabeth en souriant.
Il est drle, il est mignon, il est gentil, il est
malin, il...
Et les poules, donc! interrompit MarieJolle. Je t'assure qu'elles sont amusantes !
Je suis contente de revenir tous les soirs
Puyvigier : je pourrai continuer lever les
ufs moi-mme!
Le temps passe vite lorsque l'on a
beaucoup faire. Bientt ce fut fvrier,
amenant ses perce-neige et ses chatons de
noisetier qui s'agitaient sur les haies.

60

Marie-Jolle s'intressait de plus en plus


la basse-cour. Un jour, elle demanda
comme une faveur la permission d'y
veiller
seule. Tante Madeleine avait grande
envie d'accepter. Depuis qu'elle avait la
charge supplmentaire de trois enfants, elle
trouvait que les occupations ne lui
manquaient pas ! Elle fit cependant certaines
objections.
Tout beau, tout nouveau ! dit-elle. Mais
quand tu seras lasse de ce travail, tu
l'abandonneras!
Certainement pas! se rcria MarieJolle. Pour moi ce n'est pas une amusette,
c'est une affaire srieuse! Tu verras, je ne
m'en fatiguerai pas. D'ailleurs, si je m'en
fatiguais, je m'engage continuer bon gr
mal gr ! Est-ce que cela te va ?
Tante Madeleine n'tait pas encore
convaincue.
Mets-toi bien cela dans la tte,
continua-t-elle : quand on est responsable
d'animaux, on doit se montrer la hauteur de
61

Bonsoir, jolies cocottes ! disait Marie-Jolle.

62

la tche, sinon on risque de les rendre


malheureux par sa faute. La faim, le froid, la
soif les guettent.
Cela ne sera pas, ma tante ! promit
Marie-Jolle. J'aime trop mes poules pour
leur vouloir du mal.
Il est vrai, convint enfin Tante
Madeleine, que tu n'as jamais rien oubli de
ce dont je t'ai charge jusqu'ici. Tu t'en es
acquitte au mieux... Allons, c'est entendu, tu
mrites ce poste de confiance !
Marie-Jolle tait ravie.
Merci, ma tante! s'exclama-t-elle.
Voyons, rcapitulons : le matin, une pte
chaude; une autre le soir, en revenant de
l'cole ; chaque fois, de l'eau frache...
Ah! Et puis, vrifier qu'il y ait toujours de
la paille dans leurs nids... Qu'est-ce que
j'aurai encore faire?
- Tu ne parles pas de nettoyer le
poulailler, trois fois par semaine comme il
se doit! remarqua Nicolas. Je suis sr que
tu ne le feras pas, tu dtestes a!
63

En effet, c'est une besogne de


garon, dclara Oncle Edouard se mlant
soudain la conversation. C'est toi que a
regarde.
Nicolas rougit. Il regrettait de ne pas
avoir su lui-mme offrir son aide. Mais sa
sur secoua la tte.
Pas question! dit-elle. Je veux me
dbrouiller seule. Je ne suis pas de ces
personnes qui prennent d'un ouvrage ce qui
leur convient, laissant aux autres la
mauvaise part.
Bravo! approuva Tante Madeleine. Elle
a raison, n'est-ce pas, Edouard? Nous
trouverons facilement un peu de travail
Nicolas.
Marie-Jolle prit cur ses fonctions.
Ds le lendemain, elle se leva de bonne
heure. Elle voulut transporter le lourd seau
de pte depuis la cuisine jusqu' la bassecour. Mais cela, Tante Madeleine le lui
interdit :
64

Tu n'es pas de taille, ma fille!


Contente-toi de le remplir chaque jour avec
les miettes de pain, les vieilles pommes de
terre, les restes des repas, les pluchures...
Ainsi, tous les matins, Marie-Jolle
prparait la nourriture de ses poules, y
ajoutant pour l'hiver une cuillere d'huile de
foie de morue, comme le lui avait
recommand sa tante. Elle veillait ce que
l'eau frache ne manqut pas, et n'oubliait
pas de renouveler la paille dans les nids.

65

Les poules eurent vite appris reconnatre


leur gentille fermire. Ds qu'elles
l'apercevaient,
elles
accouraient
en
caquetant. Tante Madeleine se plaignait de
les voir pntrer dans sa cuisine :
Elles te cherchent partout quand tu es
l'cole! Pour avoir la paix, je vais les
enfermer dans leur poulailler ! ajoutait-elle
pour la taquiner.
Non, tante, par piti ! s'criait Marie-

66

Jolle. Elles dtestent la prison! Elles


veulent pouvoir picorer un peu partout.
Le soir, la nuit tombante, Marie-Jolle
devait encore s'en occuper. Elle les appelait
de sa voix claire :
Petites... petites... petites... Venez, c'est
l'heure du dodo.
Aussitt, obissantes, les poules se
prcipitaient, arrivant de toutes les
directions. Marie-Jolle les conduisait
67

jusqu' leur domaine. Elles y pntraient


par des planches inclines, puis s'installaient
sur leurs perchoirs, se blottissant les unes
contre les autres, dj moiti endormies.
Bonsoir, jolies cocottes ! disait MarieJolle en fermant les portes. Dormez bien.
Mais, demain, vous serez gentilles, vous me
donnerez beaucoup d'ufs!
68

- Cot... cot... d'accord! rpondaient les


poules.
Le croirez-vous? Jamais la rcolte
d'ufs n'avait t aussi belle, du temps

de Tante Madeleine! Marie-Jolle les


ramenait firement la maison, sous les
yeux stupfaits de l'Oncle Edouard qui
s'criait
Eh bien, ma petite Marijo, quel
succs! Je t'engage mon service pour le
reste de tes jours !

69

70

CHAPITRE VI
O l'on voit Loup et Bergre au
travail
UN JEUDI matin, Elisabeth sen alla
raconter son ami Guillaume les derniers
mfaits de Gambadou qui devenait de
plus en plus espigle. Aprs l'avoir coute
en souriant, le vieux berger lui parla de ses
chiens :
Puisque vous n'avez pas classe
cet aprs-midi, que diriez-vous de venir
71

avec moi pour les voir au


travail?
Que doivent-ils faire? questionna
Elisabeth, intresse.
Emmener mes moutons sur l'autre
colline l-bas, o ils trouveront de la
bonne herbe tendre. Seul, cela me
serait impossible. Il me faut l'aide de
Loup et de Bergre, ces deux braves
btes !

Entendant leurs noms, les chiens se


mirent agiter la queue. Ils contemplaient
leur matre avec adoration, tirant leurs
langues ross.
72

Elisabeth regarda dans la direction que


Guillaume avait indique. Elle se retourna
vers lui, stupfaite :
Mais il faut traverser le ruisseau!...
Jamais Loup et Bergre n'arriveront faire
passer les moutons sur le pont! Il est si
troit et branlant! Ce sera une histoire
pouvantable...
Le vieux berger sourit avec placidit.
Ne vous inquitez pas pour a, fit-il,
mes chiens n'en sont pas leur coup
d'essai! Quand je vous dis qu'ils sont
habiles! D'ailleurs, vous le constaterez
vous-mme : soyez ici aprs le djeuner,
avec votre frre et votre sur.

A l'heure convenue, Nicolas, MarieJolle et Elisabeth taient au rendez-vous.


parpill aux alentours, le troupeau
paissait paisiblement. Quelques petits
73

agneaux foltraient, causant bien du souci


leurs mamans !
Loup! Bergre! Allez-y! Sus aux
moutons ! intima soudain Guillaume
ses chiens qui, attentifs, guettaient les
ordres de leur matre. Aussitt, ils se
dressrent sur leurs pattes, et partirent d'un
trait.
Vous allez voir avec quelle rapidit ils
auront rassembl le troupeau! ajouta
Guillaume firement, en s'adressant ses
jeunes spectateurs mduss.
Il avait raison! Les deux chiens s'taient
mis courir autour des moutons, en
aboyant. Aussitt, les animaux peureux se
rapprochrent les uns des autres,

74

considrant de leurs gros yeux craintifs


ces diables noirs qui venaient troubler leur
quitude.
Cependant, trois ou quatre moutons
pris d'indpendance s'enfuyaient en
trottinant. Plusieurs agneaux les suivirent,
ravis. Ds qu'il s'en aperut, Loup se lana
leur poursuite, les dpassa et leur fit face
en montrant les crocs. Quel que ft le
chemin de la libert choisi par les moutons,
ils trouvaient devant eux Loup, tte
baisse, qui jappait. Pour les dserteurs, il
n'y avait plus qu'une solution : revenir en
75

arrire et rejoindre le troupeau. C'est ce


qu'ils firent, contraints l'obissance.
Et voil! s'exclama Guillaume. Le
tour est jou ! Maintenant, il nous faut
descendre jusqu'au ruisseau. Allez, Loup,
Bergre, on y va!
Les deux chiens surveillaient les
moindres gestes du berger; ils le virent
diriger son bras vers le bas de la colline.

Ils ont compris, on le lit dans leurs


yeux ! s'cria Nicolas. Ils sont merveilleux!
Mais ils vont avoir du fil retordre avec le
pont : deux planches au-dessus de l'eau...
Jamais les moutons ne voudront y passer!

76

Tu comptes sans l'habilet des


chiens, mon gars ! fit Guillaume.
D'ailleurs, une fois qu'ils auront oblig le
premier de la bande avancer, tous les
autres l'imiteront.
Dans un nuage de poussire, le
troupeau dirig par Loup cependant que
Bergre mordillait les jarrets des
retardataires approchait du ruisseau.
Parvenu sur la rive, il s'immobilisa. Aucun
des animaux ne semblait avoir envie de se
jeter l'eau, ni encore moins d'emprunter
la passerelle!
Tandis que Loup empchait les
moutons de se disperser en faisant autour
d'eux des rondes incessantes, Bergre se
faufila dans leur groupe. Elle vint se placer
juste derrire la bte qui se tenait le plus
prs du pont. Ds que le mouton aperut la
chienne, il s'effraya. D'un bond, il sauta
vers la gauche : ce fut pour s'y trouver nez
nez avec Bergre.
77

Il tourna vers la droite : Bergre y fut


avant lui... Affol, le mouton ne savait plus
que faire!
Traverse, idiot, traverse! criait
Elisabeth hors d'elle.
Bergre lana un jappement bref. Le
mouton, tremblant de peur, ne vit plus
qu'une issue : il s'engagea sur la passerelle,
et trotta jusqu' la berge oppose, imit
aussitt par le mouton le plus proche, puis
par le suivant, et le suivant encore...
Les enfants riaient de bon cur.
Ce serait bien plus difficile
maintenant de les arrter! dit Nicolas. Ma
parole, si l'un d'eux se jetait l'eau pour se
noyer, je crois que le troupeau entier le
suivrait! Quelle stupidit!... Tiens, le
dernier fait des manires !
Le mouton, les sabots plants dans la
terre, refusait d'avancer. Mais il fallut peu
de temps Loup pour le dcider prendre
le mme chemin.
78

C'est du bon travail, apprcia


Guillaume. Et ce n'est pas fini. Il y a lhaut deux pturages, l'un au nord, l'autre au
sud. Regardez les chiens : ils me
demandent lequel j'ai choisi!
En effet, Loup et Bergre levaient leur
tte intelligente vers le vieux berger. Celuici, portant les doigts sa bouche, mit un
long sifflement. Puis il agita son bras
gauche. Comprenant le signal, les chiens,
d'un commun accord, dirigrent le
troupeau vers le sud de la colline.

79

Ils couraient sans relche, houspillant


les
retardataires,
gourmandant
les
indisciplins, forant l'obissance les plus
rtifs.
Vous voyez que, sans eux, je ne
pourrais rien faire, dit Guillaume. Non
seulement ils devinent mes ordres, mais
encore ils les excutent point par point. Ils
sont stupfiants ! rpondit Elisabeth avec
fougue. Je les aime beaucoup, et vous?
Ce sont mes meilleurs amis, assura
Guillaume. Si vous les aviez vus
rechercher des brebis perdues dans la
neige! Ils ne rentrent pas avant de les avoir
retrouves!
Oui, mais ils sont exceptionnels,
intervint Nicolas. Je suis sr qu'il n'existe
pas de chien de berger aussi habile que
Loup ou Bergre.
Tu te trompes, mon garon, il y en a
des quantits comme eux!... bien que ce
soit eux que je prfre, videmment !
80

Loup et Bergre, leur devoir accompli,


revenaient prs de leur matre. Guillaume
leur donna quelques os, qu'il prit dans un
sac.
Ils ont mrit leur salaire , dit-il.
Qui et prtendu le contraire?

81

82

CHAPITRE VII
Pirate, Brutus, Cline,
Moustache et Boby
LES ENFANTS parlaient
souvent
des tonnants chiens de berger et de
leurs prouesses.
II n'y a qu'un agneau qui n'en ait pas
peur, lana Elisabeth avec fiert : c'est
Gambadou. Il ne fait aucun cas de ces
terribles gardiens de troupeau. Il bondit
autour d'eux, il leur donne
83

des coups de tte je crois mme qu'il


s'en moque dans son drle de langage !
C'est vrai qu'il est amusant,
remarqua Nicolas. Tu as de la chance
d'avoir un animal toi. Marijo a ses
poules. Moi, rien!...
Veux-tu un joli cochon ros,
lorsque notre truie aura des petits?
proposa Tante Madeleine.
Nicolas fit la moue.
Ce qui me plairait, c'est un chat ou un
chien, rpondit-il. Une bte qui me suivrait
partout, comme le fait Gambadou pour
Tounette. Savez-vous, ma tante, que pas
plus tard qu'hier Gambadou nous a
accompagns jusqu' l'autobus? Tounette
voulait l'emmener, mais le conducteur a
refus !
Tante Madeleine se mit rire.
Je suis sre que Tounette voudrait lui
apprendre lire! Quel polisson, ce

84

Gambadou! L'autre jour, il s'est


introduit dans la laiterie et a bu un bon litre
de crme!
Il est si jeune! plaida Elisabeth.
C'est normal, son ge, de faire des
btises! Je vous en prie, ne me demandez
pas encore de le mettre dans les prs
avec le troupeau, j'en aurais trop de
chagrin!
Oncle Edouard entra, l'air mystrieux.
Savez-vous les dernires nouvelles?
commena-t-il.

85


Quoi? Qu'est-ce
qu'il y a?
questionnrent les trois enfants d'une
seule voix.
Au fait, continua l'oncle, ces nouvelles
appartiennent Guillaume. Je ne peux pas
les lui voler. C'est lui que vous devez
interroger.
Impossible d'en faire dire davantage
Oncle Edouard, qui, taquin, hochait la tte,
souriait, mais gardait un mutisme obstin...
Il fallut bien se rsoudre courir la
recherche du vieux berger. Loup vint leur
rencontre.
Tiens, o est donc Bergre?
demanda Elisabeth.
A cet instant, Guillaume sortit de sa
cabane. Toutes les rides de son visage se
plissaient de contentement.
Mettant un doigt sur ses lvres, il leur
lana un clin d'il malicieux.
Venez voir un peu par l , murmurat-il en leur indiquant sa hutte.
86

Ils y pntrrent sur la pointe des pieds.


Dans un coin, couche sur la paille, se
trouvait Bergre. Elle semblait heureuse et
ce qui lui tait plutt inhabituel
nonchalante. Elisabeth poussa un cri de
joie :
Regardez : elle a des bbs-chiens!

Oui, c'est une belle porte! fit


Guillaume, tout fier. Il y en a cinq et des
plus vigoureux! Est-ce qu'ils ne sont pas
magnifiques?
87

Les enfants s'agenouillrent autour de


la chienne, qui ne faisait aucune attention
leurs exclamations. Elle distribuait des
coups de langue chacun de ses petits,
comme pour proclamer : Celui-ci est
moi et celui-l et encore cet autre.
J'en ai beaucoup. J'ai de la chance, n'est-ce
pas?
Qu'ils sont mignons! s'cria MarieJolle. Que cela va tre amusant de les voir
grandir!
Les yeux de Nicolas brillaient. Il se
tourna vers Guillaume.
S'il vous plat, dit-il d'une voix
suppliante, est-ce que je ne pourrais pas en
avoir un pour moi?
Le vieux berger ne put s'empcher de
rire.
C'est qu'ils valent leur pesant d'or,
mon garon. Ils sont dj tous retenus. Ds
qu'ils auront deux mois, ils quitteront leur
mre. Il leur faudra aller chez leurs
88

nouveaux matres pour apprendre leur


mtier.
Quelle dception!
Jamais je n'avais eu autant envie de
quelque chose , murmura Nicolas
tristement. Elisabeth, qui l'avait entendu,
fut dsole pour lui. Mais si les chiots

taient dj vendus, hlas! il n'y avait


plus rien faire!
Chaque jour, les enfants venaient les
contempler, se rjouissant de leurs progrs.
Ils roulent de tous cts, maintenant,
racontait Elisabeth sa tante. Il y en a un
89

qui voudrait marcher : il se dandine, trane


les pattes, s'tire... il est trs drle!
Pourquoi ne pas les garder? On nous les
retirera juste au moment o ils seront le
plus intressants!
Si nous avions conserv les portes
de chiots que nous avons eues ici,
interrompit l'Oncle Edouard, nous nous
trouverions la tte d'une meute de prs
d'une centaine de btes!

90

Les petits de Bergre sont toujours


beaux. Ils font d'excellents chiens de
berger. Nombreux sont ceux qui
remportent des prix des concours.
Trop vite arriva le moment o il fallut
s'en sparer. Les enfants s'y taient
attachs. Ils avaient - aprs de longues
discussions attribu un nom chacun.
Quelle tristesse lorsque leurs nouveaux
matres vinrent les chercher!

Ce fut Brutus qui partit le premier. Puis


Cline. Ensuite vint le tour de Pirate. Il ne
restait plus dans le panier que Moustache et
Boby.

91

Deux jours aprs, un fermier des


environs se prsenta pour prendre possession
de Moustache.
Pauvre Boby, soupira Nicolas en le
serrant dans ses bras. Te voil seul! Et pour
combien de temps es-tu encore ici?...
Ce soir-l, l'Oncle Edouard annona :
Je suis ennuy : le voisin qui devait
prendre Boby quitte la rgion pour diriger
une exploitation fruitire. Il n'a plus rien
faire d'un chien de berger. Il faut que je
trouve quelqu'un d'autre qui veuille acheter
ce chiot, et n'ai gure le loisir de m'en
occuper !
Tant mieux! tant mieux, mon oncle!
s'cria Marie-Jolle. C'est ce que nous
esprions, Tounette et moi. coutez : nous
pouvons payer Boby avec l'argent que nous
avons la Caisse d'pargne. Ne nous refusez
pas ; nous voudrions tant l'offrir Nic!

92

Emus, Oncle Edouard et Tante Madeleine


se regardrent.
Faisons-en cadeau Nie, fit celle-ci.
C'est un bon garon. En classe, ses
notes sont excellentes. Et ici, il me rend de

93

Ils se tiennent dj debout ! s'cria Elisabeth.

94

grands services : il nettoie la laiterie,


rcolte le bois, m'aide tous les travaux
pnibles. Il mrite bien une rcompense.
Entendu, approuva l'oncle. Boby est
toi, jeune homme!
Nicolas n'en croyait pas ses oreilles.
Rouge de joie, il se leva et courut
embrasser chacun la ronde.
Un chien moi! rptait-il comme
pour mieux s'en convaincre. Un chien
moi... C'est mon plus grand rve qui se
ralise!..

95

96

CHAPITRE VIII
Les jumeaux
UN SAMEDI soir, Marie-Jolle entra en
coup de vent dans la cuisine, o Nicolas et
Elisabeth faisaient sagem ent leurs devoirs
de classe :
II parat que les veaux sont ns!
Venez vite!
97

Oublis, livres et cahiers! Elisabeth et


Nicolas se prcipitrent sur les traces de
leur sur, qui se dirigeait en courant vers
l'table.
Ils y trouvrent Joseph, le vacher, qui
leur ddia une grimace amicale.
Eh bien, bougonna-t-il, ne dirait-on pas
que vous n'avez jamais vu de veaux dans
votre vie?
Jamais de si petits, en tout cas, repartit
Marie-Jolle. Qu'ils sont drles avec leurs
longues pattes! Alors, ma vieille Roussette,
es-tu contente?

98

A l'appel de son nom, la mre, une bonne


vache rousse et blanche l'air paisible, leva
la tte vers les enfants ; mais elle revint
aussitt ses veaux, qu'elle se mit lcher.
Des jumeaux ! reprit Joseph. Et beaux!
Et vigoureux! Quelle fameuse nouvelle pour
votre oncle...
Tante Madeleine, qui arrivait, dit qu'elle
allait tre trs occupe avec ces deux veaux
nourrir.
Je leur donnerai du lait crm,
expliqua-t-elle.
Au biberon? demanda Elisabeth.
Comme pour Gambadou?
Pas du tout, ce serait trop long!
Demain, tu viendras avec moi. Je te
montrerai comment je m'y prends.
Moi aussi, moi aussi ! rclamrent
Marie-Jolle et Nicolas.
Le dimanche matin, les trois enfants
regardrent leur tante prparer le repas de
ses veaux. Elle prit deux seaux, les emplit
de lait aprs en avoir t la crme ,
puis versa dans chacun d'eux quelques
99

gouttes d'huile de foie de morue. Nicolas


se chargea de l'un des rcipients, Tante
Madeleine de l'autre.
Ils se rendirent l'table. La Roussotte,
ses petits contre son flanc, ruminait. Tous
trois tournrent la tte au grincement de la
porte. Les veaux se dressrent sur leurs
pattes fines.

Ils se tiennent dj debout ! s'cria


Elisabeth. C'est stupfiant ! Qu'ils sont
mignons! On voit bien que ce sont des
jumeaux : ils se ressemblent comme deux
gouttes d'eau!
Ils ressemblent aussi leur mre, fit
remarquer Nicolas. Ils ont les mmes
taches rousses sur fond blanc.
100

Voil qu'ils balancent la queue !


continua Elisabeth. Hier, ils ne le faisaient
pas, j'en suis sre. Mais ils savaient tter :
ils s'exeraient sur mon pouce...
- Certes, dit Tante Madeleine. C'est
d'ailleurs grce cela qu'ils vont vite
apprendre boire. Poussez-vous un peu,
les enfants.
Posant son seau terre, elle y trempa la
main, puis la prsenta, ruisselante de lait,
l'un des veaux. Surpris, celui-ci dtourna la
tte. Sans se dcourager, Tante Madeleine
frotta ses doigts contre le nez soyeux du
petit animal. Tiens, la bonne odeur!
sembla-t-il penser cette fois-ci : il huma,
renifla, sortit enfin un bout de langue ros.
Autant goter, aprs tout !...
Pas mauvais... dlicieux!... Moiti
lchant, moiti ttant, il eut bientt aspir
jusqu' la moindre goutte. Tante Madeleine
recommena l'opration. A cette nouvelle
tentative, le veau, de lui-mme, avana le
101

mufle. Sans perdre une seconde, il sua,


lcha, tta...
S'il faut les nourrir ainsi l'un aprs
l'autre, cela va prendre un temps fou!
remarqua Marie-Jolle.
Attends la suite! rpondit Tante
Madeleine en souriant. Regarde : quand je
dplace lentement la main vers le seau, mon
nourrisson, trs occup la lcher, ne
l'abandonne pas; il suit le mouvement. Je
vais ainsi l'amener mettre le nez dans son
djeuner.
L, ma foi, il s'apercevra qu'il peut se
servir sans l'aide de personne... Attention!
je plonge la main dans le lait...
Plouf! fit Marie-Jolle en clatant de
rire. Le veau a plong le nez aussi! Qu'il
est drle! Il a aval une gorge sans le faire
exprs!
- Le roi boit! Le roi boit! claironna
Elisabeth.
Oui, dit Tante Madeleine. Le plus dur
est fait. Bientt, il se dbrouillera seul. Ds
102

qu'il entendra le cliquetis du seau, il


accourra ma rencontre!
Marie-Jolle supplia :
S'il te plat, laisse-moi m'occuper de
l'autre jumeau. J'aimerais tant cela!
Si tu veux! consentit Tante
Madeleine. Cependant, mfie-toi des coups
de tte.

103

Enchante, fire de l'importance de sa


tche, Marie-Jolle s'installa. Avec
habilet, elle refit tous les gestes de sa
tante.
Mon nourrisson a plus d'apptit que le
tien! lui murmura-t-elle lorsque, ds le
premier essai, le veau se mit lui lcher les
doigts.
Bientt,
elle
les
abaissa
progressivement jusqu' l'intrieur du seau.
Victoire! En faisant beaucoup de bruit, le
veau russit boire quelques gorges.
Bravo, Marijo! explosa Elisabeth. Je
parie que c'est le tien qui aura vid son
seau le premier!... Que c'est amusant, une
ferme ! On se demande comment il peut y
avoir encore des habitants dans les
villes!...
Chaque matin, dornavant, MarieJolle aida sa tante nourrir les veaux. Ils
se prcipitaient ds qu'elle apparaissait sur
le seuil de l'table ce qui la comblait de
joie.
104

Quel animal prfrer ? se demandaitelle. Gambadou?... Boby?... Les poules?...


Les veaux?... Ils sont tous aussi
attachants!

105

106

CHAPITRE IX
Pensionnat n 1 Pensionnat n 2
Tante, dit un jour Marie-Jolle en J_
revenant du poulailler, tante, c'est ennuyeux :
mes poules ne m'obissent plus! Il y en a
deux qui ne quittent pas leur nid. J'ai beau
les en chasser pour les faire courir avec les
autres, elles reviennent ds que j'ai le dos
tourn.

107

Tante Madeleine se mit rire.


Tant mieux ! fit-elle. Elles ont envie de
couver, tout simplement.
Ce qui veut dire?... questionna
Elisabeth avec curiosit.
Ce qui veut dire : tenir leurs ufs au
chaud pour les faire clore... Allons, bon! Tu
vas me demander maintenant ce que veut
dire clore ! Eh bien, l'closion, c'est la
naissance des poussins. Tant mieux, donc,
nous allons donner treize ufs chacune.

Pourquoi
treize?
interrogea
Marie-Jolle.
Parce que c'est le nombre maximum
de poussins dont une poule peut s'occuper
bien qu'videmment, elle n'en sache
rien !
Quel dommage, remarqua Nicolas,
que ce ne soit pas une cane qui montre ces
bonnes dispositions! Un caneton!... C'est
a qui est mignon!

108

Nous pouvons faire une chose,


proposa Tante Madeleine : donner des ufs
de cane l'une des poules. Nous aurons
ainsi des poussins et des canetons.
- Excellente ide! s'cria Marie-Jolle.
Puisque c'est le dbut des vacances de

109

Pques, j'ai le temps ncessaire pour m'en


occuper. Que faut-il faire au juste?
Ton oncle va nous procurer les
ufs, rpondit Tante Madeleine. En
attendant, il faudrait que Nie dniche
les deux vieilles caisses claire-voie qui
servent dans ces occasions. Elles doivent
tre remises dans l'une des granges. Tu
devrais en profiter, mon garon, pour les
remettre un peu en tat si elles en ont
besoin.
Nicolas se mit en qute. Il dcouvrit
bientt les cages poules, pas trop
vermoulues, mais couvertes de poussire.
Un bon poussetage et quelques coups de
marteau les rendirent prsentables.
Je t'apporte les prisons pour tes
couveuses, annona-t-il sa sur. Les
pauvres ! Je les plains !
a leur sera bien gal d'tre
enfermes ! assura Marie-Jolle. Si tu
voyais avec quelle persvrance elles
restent pendant des heures sur leurs nids.
110

Elles vont tre enchantes, au contraire,


d'avoir de belles maisons particulires !
Tante Madeleine m'a expliqu

ce qu'il fallait faire, c'est trs facile!


L'Oncle Edouard arrivait avec deux
paniers pleins d'ufs. On reconnaissait ceux
de cane leur couleur gris vert et leur taille
au-dessus de la moyenne.
111

Avec prcaution, Marie-Jolle les dposa


dans chaque caisse, sur un joli nid de paille
ufs de cane d'un ct, ufs de poule de
l'autre. Puis, ayant attrap l'une des
couveuses, elle la mit en cage, et partit
aussitt la recherche de la deuxime.
Intresss,
Nicolas
et
Elisabeth
contemplaient la prisonnire. Elle examinait
les ufs, la tte sur le ct. Aprs en avoir
retourn un ou deux avec son bec, elle
s'accroupit dessus dlicatement, en faisant
gonfler ses plumes pour les recouvrir tous.

112

Elle couve! cria Elisabeth sa sur qui


revenait. Regarde, on dirait que a lui plat!
Introduite dans sa caisse, la seconde poule
manifesta
d'abord
un
certain
mcontentement. Elle passait le bec travers
les barreaux en gloussant. Puis elle remarqua
les ufs. Ds lors, son comportement
changea. Elle s'installa sur le nid et ne
bougea plus.
Un vrai sphinx! remarqua Marie-Jolle,
Tante Madeleine, viens voir mes deux
couveuses! Elles prennent leur tche au
srieux. Je vais avoir vingt-six nouveaux
petits pensionnaires! Tralala !
Tu parles comme la Perrette de la
fable, prends garde! lana Nicolas. Saistu seulement combien il leur faut de
temps pour clore ? Tu crois peut-tre les
voir courir partout ds demain?
Mais non, rpliqua Marie-Jolle. Il
faut compter au moins huit jours...

Bien
davantage!
fit
Tante
Madeleine. Trois semaines pour les ufs
113

de poule, quatre pour ceux de cane.


Jusque-l, Marijo, tu veilleras ce que tes
protges ne manquent de rien!
Bien sr, ma tante!
Marie-Jolle tint sa promesse. Tous les
matins, elle ouvrait la porte des cages,
obligeant les poules quitter leur nid : il
fallait en effet les nourrir, et leur faire
prendre un peu d'exercice. Aprs un quart
d'heure de rcration, elle les rappelait
leur devoir.

Les ufs ne doivent pas tre


abandonns
trop
longtemps,
avait
recommand Tante Madeleine. Les canes,
avait-elle ajout, ne sont pas de bonnes
114

couveuses : elles quittent souvent leur


poste.
Les enfants avaient coch sur leur
calendrier la date prvue pour l'closion de
la premire couve.

Ce jour-l, Marie-Jolle resta en faction


devant la cage, guettant l'vnement.
Enfin, elle crut percevoir un bruit
inaccoutum.
Ds qu'elle en fut sre, elle courut
annoncer la nouvelle son frre et sa
sur. D'un ton solennel, elle commena :

Mademoiselle,
monsieur, j'ai
l'honneur de vous faire part de la
naissance...
115

On ne lui laissa pas terminer sa phrase!


Devinant qu'il s'agissait du poussin tant
attendu, Elisabeth et Nicolas se
prcipitrent. Ils avaient hte de l'admirer.
Quoi?... C'tait cette jolie boule jaune et
soyeuse?... Mais c'tait encore plus
charmant qu'ils ne l'imaginaient! Elisabeth
retenait sa respiration, craignant de le voir
s'envoler au moindre souffle, tel un de ces
flocons ariens qu'elle s'tait souvent
amuse cueillir sur les pissenlits, et
poursuivre travers champs.

116

Crac!... Crac!... Un second poussin


dressa une tte bouriffe puis un
troisime un quatrime!... La vieille
poule coutait, regardait, gloussant de
plaisir. Fire des onze beaux poussins qui
lui naquirent, elle lanait des regards de
ddain sa voisine.
Pour celle-ci, il fallut encore une
semaine de patience! Enfin, ses ufs se
dcidrent livrer leurs secrets. Les
coquilles se fendirent, les canetons
apparurent. Qu'ils taient drles ! On et
dit des jouets mcaniques bien remonts.
Les enfants se demandaient comment ils
avaient pu tenir dans leurs ufs,
tellement ils semblrent longs et
dgingands lorsqu'ils s'gaillrent en se
dandinant ! II n'y en a que dix! se
lamenta Marie-Jolle. Moi qui esprais en
avoir treize !
Avec vingt et un nouveaux lves,

117

tu n'as pas te plaindre ! remarqua sa


sur. C'est dj beau...
Regardez ! murmura Nicolas. Voil
un chat qui veut s'approcher du pensionnat
n
1
(c'tait le nom qu'il avait
donn la couve de poussins). Vous
allez entendre le signal d'alarme!
En effet, la poule avait vu l'ennemi.
Elle rassembla en hte sa progniture :
Cot... Cot... Danger! venez vite! Cot...
Cot...
A cet appel, les poussins dboulrent de
leurs cachettes en piaillant. Ils se
rfugirent prs de leur mre, se glissrent
sous ses ailes, tandis qu'elle hrissait ses
plumes pour les cacher. Une seconde aprs,
on n'en apercevait plus un seul! Bravo!
fit Nicolas. L'opration de sauvetage est
russie. Dommage qu'on ne dcerne pas
des mdailles aux animaux : toutes les
poules en gagneraient! Pourtant,

118

la pauvre directrice du pensionnat n 2


aura beau s'vertuer, elle ne pourra pas
empcher ses canetons de se jeter dans la
mare ! Elle ne se doute pas des tourments
qui l'attendent!

119

120

CHAPITRE X
Tte--tte avec la truie
DANS UNE FERME, remarqua
Nicolas, chaque
jour
apporte
du
nouveau!
Les vnements lui donnrent raison :
le lendemain, ce furent douze jolis
porcelets qui vinrent grossir le nombre des
121

animaux de Puyvigier! Que c'tait drle de


voir leurs minuscules queues en tirebouchon danser un ballet autour de
l'norme vieille truie!...
Elle reste tendue l, toute la journe,
ne s'veillant que pour manger, fit Nicolas
d'un air dgot. Quelle paresseuse, quelle
bonne rien!... Elle ne s'occupe pas de ses
bbs : j'ai envie de lui en prendre un pour
jouer avec lui.
Aussitt dit, aussitt fait ! Nicolas
enjamba la clture, puis tenta d'attraper l'une
des boules ross, qui, prises de panique,
s'parpillaient en couinant.
Alerte ! avertit soudain Marie-Jolle.
La vieille endormie va se fcher !
La truie, en effet, n'apprciait pas cette
bousculade. Et qui se permettait de faire
crier ses petits comme cela?... Les yeux
misclos, elle considrait l'intrus. Soudain, se
dressant sur ses courtes pattes avec une
rapidit qu'on n'et certes pas attendue d'elle
elle se prcipita vers lui. Paralys par la
surprise, Nicolas n'baucha pas le moindre
122

geste. Il n'esquiva pas le coup, qui l'atteignit


aux genoux et le fit s'asseoir un peu plus
brutalement qu'il ne l'et
souhait !
Forte de son avantage, la truie baissa la
tte pour recommencer, bien dcide
rduire l'ennemi dfinitivement. Cette foisci, Nicolas n'attendit pas! Il se releva d'un
bond, courut la palissade, l'escalada en un
clin d'oeil...

Ce fut pour trouver Elisabeth et MarieJolle riant aux larmes ! La fuite de leur

123

frre, sa mine effare, son short boueux,


formaient un spectacle assez comique !
C'est mieux qu'au cirque! put enfin
prononcer Marie-Jolle. Je pense que tu ne
tiens plus gure ton ide de donner un
porcelet comme compagnon de jeu Boby?

Le Boby en question, pour le moment, se


souciait peu de s'amuser : il essayait de
rendre quelque dignit son matre, en lui
lchant les jambes pour les nettoyer !... Il ne
quittait pas Nicolas, le suivant comme son
ombre.
124

Gambadou tait l aussi. Il avait bien


grandi, ce qui dsolait Elisabeth.
Les animaux poussent trop vite, se
plaignait-elle. C'tait hier, il me semble, que
Gambadou tait minuscule comme un jouet.
Maintenant, on le prendrait presque pour un
mouton grande personne !
Hlas! Tante Madeleine dcida un jour
qu'il ne pouvait plus courir en libert.
C'est un vrai chenapan, dit-elle. Ce
matin, je l'ai surpris en train de grimper
l'escalier ta recherche, ma Tounette. Hier,
c'est un gteau qui a disparu dans la cuisine.
Il est facile de deviner le coupable... Ce n'est
pas son premier tour, mais il faut que ce soit
le dernier.
Quel crve-cur pour Elisabeth !
II ne voudra pas vivre avec le troupeau,
expliqua-t-elle sa tante. Il ne pourra pas s'y
habituer, et tombera malade...
Mais non, rpondit Tante Madeleine. Au
contraire, cela lui plaira beaucoup. Allons, je
sais ce qui te chagrine ! Rassure-loi : il ne
125

t'oubliera pas. Il accourra ds quil entendra


ta voix.
Tante
Madeleine
avait
raison.
Gambadou se montra ravi de trouver d'autres
compagnons.

Que de poursuites, de sauts, de folles


gambades! C'tait toujours lui le meneur de
jeu. Cependant, il abandonnait les parties les
plus endiables pour rpondre l'appel de sa
petite matresse. Chaque fois qu'Elisabeth
arrivait, il lui faisait fte, nichant son museau
126

contre sa robe, blant d'une manire


attendrissante...
Je suis bien contente que tu m'aimes
encore, lui confiait tout bas Elisabeth.
Pourquoi veux-tu donc devenir un vilain
gros mouton ? Essaie plutt de rester mon
gentil agneau !
Et nos canetons?... Ma foi, nos canetons
avaient fait une dcouverte qui allait
bouleverser leur vie : la mare! Ce jour-l, les
enfants taient dans la cour de la ferme. Ils
ramenaient Pompon de chez le forgeron, qui
avait d lui remettre un fer.
Ils tendaient la bride du cheval leur
oncle, lorsque celui-ci clata de rire.
Regardez! dit-il. Votre pensionnat n 2
a remarqu la mare! Pauvre maman poule!
Celle-ci, videmment, n'imaginait pas
que ses petits fussent des canards. Elle
croyait avoir de bons poussins ordinaires,
ayant les gots et les besoins des bons
poussins ordinaires...
127

Elle courait de tous cts, aussi furieuse qu'effraye.

128

Ds qu'elle vit sa couve s'approcher de


l'eau qu'elle dtestait , elle la mit en
garde :
Cot, cot, revenez ici - - cot, cot, la
mare, c'est trs dangereux.
D'habitude, les poussins obissent
l'appel de leur mre. Cette fois-ci,
cependant, l'un des petits trouva cette
belle tendue bleue un air engageant.
Plouf! Il sauta dedans. Epouvante, la
poule s'lana vers la berge pour tenter de
sauver l'infortun.
Mais l'audacieux n'coutait pas les
conseils pressants. Il nageait, dj sr de
lui, ravi, aussi l'aise sur ce nouvel
lment que s'il n'avait fait que cela depuis
des annes!
Ce spectacle fut une rvlation pour ses
frres et surs. L'un d'eux suivit son
exemple, bientt imit par un autre... et par
un autre encore... La pauvre mre ne savait
plus o donner de la tte !

129

Elle courait de tous cts, aussi lu rieuse


qu'effraye.
Plusieurs poules joignirent leurs efforts
aux siens...En vain...
Les canetons, eux, taient heureux
comme des rois. Jamais ils ne s'taient
amuss autant que sur cette eau dont on leur
avait dit tant de mal!
Nous sommes des canards, pas de
vulgaires poussins! proclamaient-ils avec
fiert. Nous l'annoncerons notre maman
poule lorsque nous aurons fini de jouer !
130

C'est ce qu'ils firent - - mais elle ne


voulut pas les croire! Elle pensa seulement
qu'elle tait enfin parvenue tirer sa couve
de la noyade...
Ne te fais pas d'illusions! lui cria
Nicolas. Demain ils recommenceront.
Eh oui ! Le lendemain, les canetons se
prcipitrent vers la mare, causant de
nouvelles motions leur mre poule.
Cependant, en dsespoir de cause, celle-ci
finit par les laisser faire.
Non seulement elle y est habitue,
prtendit mme Elisabeth, mais elle en est
ravie. Cela lui donne une telle supriorit sur
ses amies ! Elle n'arrte pas de leur raconter
les exploits de ses extraordinaires petits!...

131

132

CHAPITRE XI
O l'on assiste au dshabillage des
moutons
UN MATIN, Tante Madeleine dclara :
La tonte des moutons aura lieu demain. Qui
veut y assister?
Moi! Moi! Moi!
J'en tais sre, continua-t-elle en
souriant. C'est pourquoi j'ai demand
aux tondeurs de venir un jeudi.
Merci, ma tante! dit Elisabeth en
l'embrassant sur les deux joues. C'est chic
de ta part! Mais, continua-t-elle, inquite,

133

est-ce que Gambadou sera de la partie ? Je


n'aimerais pas le retrouver tondu !
- Rassure-toi, reprit Tante Madeleine.
Chez nous, les agneaux ont la permission
de garder leur toison pendant une anne
complte. Ce ne sera que l'an prochain que
ton Gambadou passera chez le coiffeur !
Moi, je crois qu'il aurait t content d'y
aller cette fois-ci ! s'cria Marie-Jolle.

134

Quelle chaleur pour un mois de mai!...


Les moutons pousseront un ouf! de
soulagement en sortant des mains du
tondeur...
Le lendemain matin, ce fut un concert
de blements qui veilla les enfants. Ils se
prcipitrent aux fentres.
Regardez ! fit Nicolas. Loup et
Bergre rassemblent les moutons. Mais...
Boby est avec eux! Il apprend son mtier!
C'est qu'il est adroit...

135

Oui, approuva Marie-Jolle. Il ne se


dbrouille pas trop mal. Tu pourras le
vendre cher un jour.
- Le vendre! rpta Nicolas horrifi.
Qu'est-ce que tu racontes ? Je ne le vendrai
jamais!
Il paraissait tellement furieux que
Marie-Jolle clata de rire :
Il n'en est pas question, nigaud.
Personne de nous ne voudrait s'en sparer!
Aprs un petit djeuner htif, Nicolas et
ses surs sortirent. Dans la cour, c'tait se
boucher les oreilles : plaintifs, hardis, graves,
aigus sur tous les tons les B...
B... emplissaient l'air.
Les hommes il y en avait quatre, que les
enfants ne connaissaient pas taient dj
installs. L'un d'eux saisit une brebis, la
coucha sur le flanc, lui lia les pattes pour
l'empcher de se blesser dans des
mouvements dsordonns. Puis ds qu'elle se
tint tranquille, il commena. Clip, clip, clip
, faisait la tondeuse.
136

Il oprait si habilement que la toison


semblait se dtacher d'elle-mme - - ce qui
fit dire Elisabeth :
C'est trs facile de dshabiller un
mouton! On lui retire son manteau, et puis
voil !
Le tondeur, s'amusant de la rflexion,
ajouta :
Eh oui! pas de boutons ni d'agrafes,
cela simplifie les choses!... En tout cas,
continua-t-il, redevenu srieux, la laine est
joliment belle. Elle se vendra un bon prix!
Tant mieux! lana Nicolas. Je suis
content pour l'Oncle Edouard. Cela lui
permettra peut-tre d'acheter le nouveau
tracteur dont il a si grande envie! Mais
comme vous allez vite!
C'est que nous avons du travail
sur la planche, mon garon. Vous avez
beaucoup de btes, et nous devons avoir
termin ce soir, car demain nous sommes
retenus ailleurs. Tout le monde nous
rclame en ce moment ; le temps est
idal pour la tonte : du soleil, de la
137

chaleur, des nuits douces. Il m'est arriv de


dshabiller , comme dit votre sur,
de pauvres
moutons juste
avant une
chute de temprature. Ils ont d regretter
leurs vtements d'hiver!
Aujourd'hui, intervint Marie-Jolle,
ils doivent plutt se rjouir d'en tre
dbarrasss ! Tiens, qu'est-ce que vous lui
faites, maintenant?

Sur le dos dnud, le tondeur inscrivait


une marque, l'aide d'une brosse qu'il avait
plonge dans un seau de goudron. C'est un
138

P, lut Nicolas. Je suppose que cela signifie :


Puyvigier?
Bien devin, jeune homme. Si la
bte se perd, il sera facile de savoir
qu'elle vient d'ici. Allez, ouste!
Avec une claque amicale, il renvoya la
brebis dont il avait dli les pattes. Elle se
mit trotter, comique et dsempare.
Comment vont-ils se reconnatre entre
eux? s'inquita Elisabeth. Heureusement que
Gambadou garde ses habits, sinon je l'aurais
srement confondu avec les autres!
Guillaume venait aux renseignements.
Comment trouvez-vous la laine?
demanda-t-il.
Magnifique! rpondit l'homme.
Vous avez un beau troupeau. Ce sont les
toisons les plus paisses que nous ayons
coupes de la saison!
Le vieux berger se rengorgea.
Nous n'avons pas perdu un seul agneau
cette anne, continua-t-il. Il y en a dix-sept
qui gambadent dans le pr!
139

A ce moment, Gambadou se glissa prs


de sa petite matresse pour se faire caresser.
Le tondeur l'attrapa. Avec un cri sauvage,
Elisabeth se jeta sur son agneau pour le
protger.
Pas celui-l! C'est le mien! Il n'a pas
encore l'ge!
Bon! bon! fit l'homme avec un sourire.
Nous n'y toucherons pas ! Il a dj une belle
toison, savez-vous ? L'anne prochaine, je le
tondrai pour vous.
Dans ce cas, reprit Elisabeth
calme, il faudra crire un E dessus,
parce qu'il m'appartient.
Entendu! Et avec sa laine, vous
vous ferez un tricot qui vous tiendra
chaud l'hiver.
Ma foi, elle n'y avait pas song!
Quelle bonne ide! s'cria-t-elle, tout
fait rassrne. Pense cela, Gambadou :
bientt, ce sera moi qui porterai ton
manteau ! Ne l'abme pas !

140

141

142

CHAPITRE XII
Le temps des moissons
L'T

arriva. L'aubpine, tel un manteau


de neige sur les haies, avait fondu au soleil.
Les boutons d'or eux-mmes se fanrent,
remplacs par les coquelicots, qui saluaient
les beaux jours en balanant au vent leurs
corolles carlates. Il y en avait beaucoup
dans les champs, la grande joie

143

d'Elisabeth : elle n'tait pas loin de


penser qu'ils taient plus prcieux que le
bl... avis que son oncle ne partageait
pas! Un mutin, Nicolas remarqua : Papa
et Maman ne devraient pas larder
revenir. Cela fait bientt six mois qu'ils
sont partis.
Ils ont certainement hte de vous revoir
aussi, rpondit Tante Madeleine, malgr les
charmes de leur voyage! Ils .seront contents
de vos bonnes mines : vous tes plus dors
que les pis mrs! Que je suis heureuse
d'tre ici en les attendant! continua MarieJolle. Avec les grandes vacances, nous
profitons sans rserve de cet endroit idal
qu'est Puyvigier! J'espre que nous serons
encore l pour la moisson?
- Certainement, dit Tante Madeleine, car
nous allons commencer la semaine
prochaine. Votre oncle doit emprunter une
moissonneuse-batteuse..,

144


Une moissonneuse-batteuse?
interrompit
Nicolas.
Mais c'est
sensationnel, a!
J'en
ai
dj
vu
fonctionner une. Voici le droulement
des oprations : imaginez devant vous
un magnifique champ, dont les pis
d'or ondulent sous la caresse du vent, et
dont... etc. Bref, un spectacle digne de
toutes les belles descriptions qui plaisent
tant Marijo!

145

Bon. La machine passe. L'instant d'aprs,


vous avez du bl en sacs oui, en sacs!
et des balles de paille bien ficeles !
Un vrai conte des Mille et une
Nuits! conclut Elisabeth.
Quand vint la moisson, les enfants furent
de bonne heure dans le champ pour
contempler cette machine extraordinaire.
Ma parole, Nie avait raison!
s'exclama Marie-Jolle, tandis que le premier
sac de bl glissait sur le sol, et que les balles
de paille s'entassaient ct.

146

Alors, que pensez-vous de ce petit


travail? demanda Tante Madeleine. Allons, il
ne s'agit pourtant pas de fainanter!... Nous
allons dresser ces gerbes en petites meules.
Je vais vous montrer.
Saisissant une fourche, elle se mit
l'ouvrage. Les enfants l'imitrent de leur
mieux.
tant donn qu'il faut seize gerbes par
meule, fit Nicolas d'un ton docte, et
que j'ai fait sept meules, combien ai-je
employ de gerbes en tout? Hein, Tounette,
calcule-moi a de tte!...
Dis donc, rpliqua celle-ci en riant,
on n'est plus l'cole! Eloigne plutt Boby,
qui
court
dans
mes jambes. Il
m'empche d'aller aussi vite que toi!
Tu as une drle de manire de le
remercier! reprit Nicolas. Il voulait
seulement t'aider. Ici, Boby, ici!...
Bientt, le champ fut entirement
moissonn, les sacs entasss, les meules bien
alignes.
147

Merci pour vos bons et loyaux


services!
lana
joyeusement
l'Oncle
Edouard, en descendant de la moissonneusebatteuse, qu'il avait conduite lui-mme. La
rcolte est belle. Nous allons engranger le
bl ce soir, mais la paille restera quelques
jours sur place, jusqu' ce qu'elle soit
parfaitement sche!
Les charrettes emportrent les sacs,
tandis que l'ombre des meules s'allongeait
sur le sol. Marie-Jolle, perdue dans ses
rveries, se demandait ce qu'elle prfrait, de
la splendeur du champ avant la moisson, ou
du calme qui descendait sur les jolis tas de
paille...
Ceux-ci furent enfin secs, et l'Oncle
Edouard dcida qu'il tait temps de les
rentrer la ferme. Les enfants fleurs dans
les cheveux et chansons aux lvres
s'installrent dans la charrette, qui partit en
cahotant le long des chemins creux.
Quel plaisir de tendre les gerbes l'Oncle
Edouard qui, grimp dans la charrette, les
alignait soigneusement! Nicolas et ses surs
148

s'y amusrent un moment, mais, bout de


souffle, ils durent vite abandonner ce travail
au pre Thomas. Il ne restait donc plus qu'
jouer cache-cache derrire les meules :
c'est ce qu'ils firent, au milieu des cris et des
rires.
Regardez! dit soudain Nicolas : la charrette
est archicomble! Elle ressemble la tour
Eiffel!

Oui! haleta Oncle Edouard en


s'pongeant le front, il n'est pas question d'y
mettre une gerbe de plus. Il n'y a gure de
place maintenant que pour trois polissons, si
vous n'avez pas peur !
149

Les trois polissons en question


n'hsitrent pas. Avec des hurlements de joie,
ils escaladrent le chargement, et, avec l'aide
de leur oncle, se calrent de leur mieux au
sommet.
La lourde charrette s'branla, tire par
Pompon et Vaillant. Elle fit une entre
triomphale dans la cour de la ferme.
L, quelle surprise! Deux personnes
attendaient,
qui bavardaient gaiement
avec Tante Madeleine... Devinez quel
150

tait ce monsieur, grand et brun,


quelle tait cette jeune dame blonde!...
Marie-Jolle les aperut la premire :
Papa! Maman ! Vous voil ! A partir de ce
moment, la confusion fut indescriptible.
Impossible de savoir comment Nicolas,
Marie-Jolle et Elisabeth parvinrent
dgringoler de leur perchoir aussi
rapidement!... Impossible de dterminer
lequel eut le plus vite mis pied terre!...

Une chose seulement est certaine:


c'est que, l'instant d'aprs, le grand
monsieur brun et la jolie dame blonde
serraient trois enfants dans leurs bras,
151

plantant des baisers au hasard sur de


bonnes joues ross.
Nous avons t spars : tant mieux!
dit enfin l'une des voix. Nous n'en
sommes que plus heureux de nous
retrouver !

152