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Les Liaisons dangereuses, sous-titr Lettres recueillies dans une socit et

publies pour linstruction de quelques autres, est un roman pistolaire crit


par Pierre Choderlos de Laclos et publi en 1782.
Cette uvre littraire majeure du XVIIIe sicle, qui narre le duel pervers de deux
nobles bien-ns manipulateurs, rous et libertins du sicle des Lumires, est
considre comme un chef-d'uvre de la littrature franaise, bien qu'il ft tomb
dans un quasi-oubli durant la majeure partie du XIXe sicle, avant d'tre redcouvert
au dbut duXXe. Roman inscrit dans la tradition du libertinage de murs illustre
par Crbillon fils, roman d'analyse psychologique dans la ligne de la Nouvelle
Hlose de Jean-Jacques Rousseau, il porte un degr de perfection la forme
pistolaire : aucun lment n'est gratuit, chaque pistolier a son style et
la polyphonie des correspondances croises construit un drame en quatre tapes au
dnouement moralement ambigu1, qui continue fasciner le lecteur et susciter de
nombreuses adaptations.

rtie I : Lettres 1 50
Le Vicomte de Valmont, en sjour au chteau de sa tante Mme de
Rosemonde, reoit une lettre de Mme de Merteuil : elle lui demande de
corrompre avant son mariage Ccile de Volanges, promise au comte de
Gercourt. Merteuil ne pouvant souffrir d'avoir t dlaisse par ce
dernier souhaite vivement se venger.
Mais Valmont refuse l'offre de sa complice aspirant d'autres
desseins : sduire la trs prude et dvote Mme de Tourvel qui
sjourne, en ce moment mme, au chteau de Mme de Rosemonde.
Blesse par ce refus, Mme de Merteuil pique l'orgueil du comte en
l'accusant de sensiblerie. L'amour est un sentiment ridicule et contraire
aux lois du libertinage. Offense par l'obstination du Comte, Mme de
Merteuil, femme de pouvoir qui ne saurait tre contrarie, dfie son
complice : s'il parvient sduire Mme de Tourvel, elle s'offrira en
rcompense.
Au chteau de Mme de Rosemonde, Valmont tente de charmer Mme de
Tourvel. Mais celle-ci reoit une lettre de Mme de Volanges qui
l'exhorte se mfier de ce libertin. La dvote dcide de faire surveiller
son prtendant. Alert, le comte de Valmont sait tirer profit de la

situation : il affiche ostensiblement une gnrosit feinte en payant les


dettes d'un pre de famille. Comme espr, Tourvel est vivement
mue par cette bienveillance. Le comte profite de cette opportunit
pour se dclarer, en vain. Il est conduit et leur correspondance est
interrompu. Une lettre parvient nanmoins Mme de Tourvel : elle la
lit et la dchire sous les yeux de son soupirant qu'elle enjoint de
quitter le chteau.
Valmont s'excute mais fait promettre sa victime de reprendre leur
correspondance.
Le comte de Valmont apprend l'identit ce celle qui a os lui nuire :
Mme de Volanges. Il dcide d'accepter l'offre de Mme de Merteuil : par
la fille, il se vengera de la mre.
Pendant ce temps, Mme de Merteuil fait dispenser des cours de
musique la jeune Ccile. L, la jeune femme rencontre le chevalier
Danceny dont elle s'prend. Confuse par la violence de ses sentiments,
Ccile se confie Merteuil. Celle-ci la conseille, excite sa passion. Mais
un jour, Ccile s'esquive sans explication.
Partie II : Lettres 51 87
Ccile est toujours prise du chevalier Danceny mais sur les conseils
d'un ecclsiastique elle fuit sa troublante prsence. Mme de Merteuil
ne tarde pas s'en mler : en prtextant un rendez-vous d'adieu, elle
organise la rencontre des deux jeunes gens. Danceny s'avre
incapable de profiter de l'opportunit qui lui est offerte. La vertu de
Ccile demeure intacte, au grand dsespoir de Merteuil qui
s'impatiente.
Lasse, Mme de Merteuil dnonce les amours dfendus de Ccile sa
mre. La jeune fille est aussitt envoye chez Mme de Rosemonde.
Valmont rejoint le chteau de sa tante. L, il russit obtenir la
confiance de la jeune protge et parvient subtiliser les cls de sa
chambre.
La correspondance entre Valmont et Mme de Tourvel se poursuit :
l'intrigant lui avoue avoir dcouvert l'amour grce elle. Flatte, elle
lui offre son amiti. Mais ce n'est point son amiti qu'il dsire.
Partie III : Lettres 88 124
Au milieu de la nuit, Valmont pntre dans la chambre de Ccile. Le
pch est consomm.
Ronge par la culpabilit, elle demande conseil Mme de Merteuil.

Celle-ci l'exhorte se livrer toute entire l'amour.


Un jour, Mme de Volanges, ignorant tout de la dpravation nocturne de
sa fille, s'inquite de voir Ccile si puise. Sa sparation d'avec le
chevalier Danceny lui est-elle nfaste ?
Proccupe, Mme de Volanges envisage d'unir Danceny sa fille.
Mais Merteuil, alerte, l'en dissuade. D'ailleurs la jeune Ccile est dj
enceinte.
Pendant ce temps, Mme de Tourvel qui s'est prise de Valmont refuse
de le voir. Un hasard les amne nanmoins se rencontrer : avant
qu'elle ne s'esquive dans ses appartements, Valmont parvient
pntrer dans sa chambre. Mais elle rsiste aux assiduits amoureuses
du Comte.
Convaincu de sa prochaine victoire, Valmont envoie une lettre Mme
de Merteuil. Mais son triomphe est de bien courte dure : le
lendemain, il dcouvre que sa proie a dsert le chteau.
Le comte subit la morgue de Mme de Merteuil.
Mais la ruse vient bout de toutes les volonts : Valmont prtexte une
rupture dfinitive avec sa victime et la restitution de leur
correspondance pour la rencontrer.
Partie IV : Lettres 125 175
Lors de sa rencontre avec Valmont, Mme de Tourvel finit par cder
ses avances.
Afin de prouver sa complice, Mme de Merteuil, qu'il n'est point pris
de sa victime, le comte passe la soire avec une jeune prostitue,
Emilie. Mais la sortie de l'opra, il est surpris par Mme de Tourvel.
Accable par cette trahison, elle refuse de le revoir Mais il russit
s'innocenter.
Quand Valmont rclame sa rcompense, Mme de Merteuil se drobe.
Pique par la jalousie, elle rdige elle-mme la lettre de rupture qui
sera envoye Mme de Tourvel. Le coup port par les deux libertins
la dvote est fatal.
Triomphante, Merteuil raille son complice : en l'prouvant, elle a su
mesurer son ascendant sur lui, son pouvoir.
Valmont l'enjoint de choisir. Si elle se refuse lui, elle entrinera leur
inimiti.
La guerre est dclare : Valmont incite Ccile se dclarer Danceny.
Mme de Merteuil dvoile les amours coupables du Comte et de Ccile
au Chevalier. Le duel qui oppose Danceny au comte trouve une issue
funeste : Valmont meurt.
Avant de mourir, le comte rvle la vrit Danceny : le projet

machiavlique, les lettres de sa complice.


Mme de Merteuil est honnie. Rejete de tous, vrole, elle se rfugie
en Hollande.
Epilogue
Une lettre anonyme recommande Danceny de partir. Le chevalier
s'exile Malte.
Aprs sa fausse couche, Ccile se rfugie dans un monastre. Quand
Mme de Tourvel, elle meurt de chagrin aprs avoir appris la mort du
comte de Valmont.