Vous êtes sur la page 1sur 234

i

.7^

r
A

^*t

,^<W^

C^^X

"V

^*fe^'^.
^.-^..Jjf*'

Digitized by the Internet Archive


in

2009

with funding from

University of

Ottawa

http://www.archive.org/details/claudemonetOOalexuoft

Claude Monet

Il

a t

imprim de ce

livre

Cent exemplaires sur Japon, numrots de

loo;

Cent cinquante exemplaires sur papier d'Arches,


numrots de loi

250.

Arsne Alexandre

Claude Monet

PARIS

LES

EDITIONS BERNHEIM-JEUNE
25, Boulevard de la Madeleine

192

QUE TOUT GRAND ARTISTE EST UN CONTLNUATEUR.

Pas plus que

la vie

animale ou vgtale,

la vie intellectuelle n'offre

de phno-

mnes de gnration spontane.


L'individu sort d'une longue suite d'individus. La pense, d'une longue trans-

mission de penses. L'uvre

A l'homme

d'art,

d'une infinie succession d'uvres

qui uvre de son cerveau et de ses mains ses prdcesseurs ont

lgu plus ou moins d'eux-mmes, en bien


qu'il

comme

en mal. Qualits ou faiblesses

modifie son tour suivant son temprament, son ducation et son rve.

L'uvre

d'art, si originale qu'elle soit (et

mme

plus elle est originale) ne peut

tre qu'une floraison, en attendant qu'elle devienne son tour

ou au

peut, d'un autre point de vue, procder par continuation,


tion.

d'art.

une semence. Elle


contraire, par rac-

Cela ne change rien. Soit qu'il perfectionne, soit qu'il abolisse,

ne peut recevoir l'hritage que sous bnfice d'inventaire.


plus ncessaire de le connatre pour
C'est

pour cela que

le rejeter

les artistes

que pour

considrs

comme

Il

lui est

le

grand

mme

artiste

peut tre

l'accepter.
les

plus novateurs sortent

d'un stage chez les matres les plus imbus de certaines traditions.
Cette dcision de

eux-mmes,

rompre avec

ces principes traditionnels

jadis, l'effet d'autres rsistances,

Mais, pour la plupart

du temps,

peut coter

se produisant

au dbut de

rvlation soudaine, d'une blouissante intuition.

mation

qui parfois ont t

l'artiste

de longs

efforts.

la vie, elle est le fruit

Nous en verrons

ici

une

d'une

confir-

clatante.

De

toute faon,

il

n'y a pas d'exemples du surgissement ou du dveloppement

d'un artiste original dans un isolement absolu. Ceux que l'on pourrait citer seraient

simplement des cas mal expliqus ou insuffisamment observs et suivis, puisque, ds


que l'enfant, le berger, le sauvage, le jeune tre quelconque, plong dans un milieu
absolument rfractaire l'art, se rvle dou d'un instinct de dessin, il tombe aussitt

sous les yeux d'un connaisseur, ou passe entre les mains d'un matre. Ds lors il est
forc de comparer ses essais ceux des autres commenants, ou bien aux travaux des
artistes disparus,

ou bien ceux des

Tout ce qui vient

d'tre dit

artistes qui

occupent

le public.

semblerait entraner cette conclusion qu'il est

impossible un artiste d'tre original de faon absolue.

Au

contraire, c'est l'affirmation plus nergique, parce

que raisonne, de

cette

originalit.

En

effet, la docilit

aux

traditions,

quand

elle

en

tire

des ressources neuves et

des rsultats indits, n'est pas moins, ni pas plus, une preuve d'originalit, que l'opposition consciente ces

Pour

sa nature.

mmes

combattre

les

traditions,
il

a fallu qu'il

Sa valeur, alors, n'en ressort que mieux

mun

que parce

et

l'artiste

les essayt et
il

comme

en pntrt

le

contraires

fond mme.

ne s'lve au-dessus du courant com-

un moment d'y demeurer plong.


humaines sont un trange alambic. Le rsultat de

qu'il a risqu

Les facults
le

prouves par

l'assimilation est

plus souvent entirement diffrent de ce qu'on aurait pu attendre des lments assi-

mils.

n'est qu'au prix d'une analyse trs subtile

Ce

qu'on peut rattacher

le

point

d'arrive d'un artiste son point de dpart. Ils se correspondent cependant d'une

Qui peut dire quel degr un homme


d'humble extraction qui parvient aux plus hautes dignits de l'Etat ne doit pas son
gnie, ses actions les plus surprenantes, aux obscures qualits que son pre appliquait
faon indissoluble,

et

gcher le mortier

Un

artiste

en quelque sorte

ou conduire

dont

il

alors

charrue

sera question au cours de ce livre, Alfred Sisley, nous

jour, dans notre jeunesse,

de sens, ce

la

fatale.

un

une remarque, ou plutt nous donna une leon pleine

sujet.

Nous tournions en drision certaines peintures de mauvais


un trop grand nombre d'exemplaires. Nous en dplorions

considrant

fit

comme

got, reproduites
la popularit,

la

capable de fausser dangereusement les ides et la vision chez les

jeunes gens qui auraient pu se sentir une vocation artistique.

Pourquoi cela
tout,
les

pour leur inspirer

nous

dit-il. Il

vaut mieux de ces images que pas d'images du

l'ide d'en faire leur tour.

Tout dpend de

la

faon dont

auront comprises.
Parole profonde, qui rsume toutes les rflexions prcdentes. Mais

et la

Qu'il

nous

nous faut indiquer avant d'entrer dans


soit

permis de tenir pour acquise

artistes se rattache, soit

comme
Mais

rale,

celles-ci,

boutade de Sisley elle-mme, laissent en dehors tout un ordre d'ides encore

diffrent, et qu'il

et,

ils

par acceptation,

corollaire, qu'il sera


s'il

se rattache,

il

soit

le vif

cette vrit

de notre

que

le

sujet.

plus original des

par raction, un mouvement prcdent,

lui-mme continu par contrastes ou par analogies.

se dtache aussi

en

mme

temps.

Dans l'immense parterre de l'art, son oeuvre est un lment de l'harmonie gncomme une fleur splendide se mle toutes celles qui l'entourent, et se confond

nous l'tudions isolment, mille raisons nouvelles, inattendues,


clatantes ou dlicates, se prsentent nos yeux.

avec

elles.

Mais

si

Le parterre passe au second plan et


drue et fleurie devient le principal personnage du pome floral.
Ainsi devrait tre examine l'oeuvre, raconte la carrire d'un
Alors tout disparat, sauf

quable.

Il

elle.

serait la fois l'lment intgrant d'une histoire vaste et

la belle plante

artiste

remar-

complexe,

et le

point culminant de cette histoire.

Selon

le

second de ces points de vue, son originalit apparatrait alors plus

affirme, malgr la multiplicit des qualits qu'il a hrites et qu'il a dveloppes, ou

cause de cette multiplicit

Au

lieu

mme.

de se prsenter

comme une

belle anomalie,

plus belle de la logique profonde de la vie et de

il

serait

une preuve encore

l'art.

L'histoire qui raliserait parfaitement ce dessein serait le plus


difiant des livres, et ce livre aurait ainsi

incontestable en matire d'crits sur

une raison

beau

et le

plus

d'tre qui n'est pas toujours

l'art.

Bien qu'ici nous ajoutions des pages tant d'autres pages, nous gardons cette
conviction que les uvres des grands artistes pourraient se passer de commentaires,

mme

qui auraient la chance d'apporter quelques claircissements. Elles demeureront

toujours suffisamment loquentes par elles-mmes.


Toutefois,

raviver chez

l'on russit,

si

le

non pas leur

faire dire plus qu'elles

ne

disent,

mais

lecteur la foi en la Beaut et en la Nature, et provoquer l'admi-

communication
Nature une expression de Beaut, on rend quelque service aux autres hom-

ration reconnaissante envers ceux qui se sont efforcs de tirer de leur

avec

la

mes, parce qu'on a

fait ressortir

de faon plus prcise

que vaguement sentir.


On est en mme temps l'interprte de

et

plus motive ce qu'ils ne

faisaient

et le

porteur des

hommages informuls de

la

pense de

l'artiste vis--vis

ce public vis--vis de

l'artiste.

du

public,

DU TERME

Tout ce qui vient


cole,

1)

IMPRESSIONNISME. CAUSE D'ERREURS.

d'tre dit

quant

l'originalit,

en gnral, d'un

nous en pourrons constater l'application Claude Monet

qui formrent tout d'abord

avec

lui

groupe devenu

le

si

artiste

ou d'une

qu'aux peintres

ainsi

clbre

sous

le

nom

d'Impressionnistes.

Sa formation, ses

luttes, ses

influences et ses modifications, sont toutes mles

troitement l'histoire artistique de plus d'un demi-sicle.

Mais l'appellation mme, d'abord drisoire, qu'ils acceptrent pour


fut la cause des plus compltes erreurs d'apprciation

que jamais aient pu commettre,


qualifis pour juger les questions d'art.

l'autre,

l'illustrer,

comme dans
mme les mieux

dans un sens

vis--vis d'artistes, le public et

Les ennemis des nouvelles tendances qui se manifestrent particulirement


aprs

la

guerre de 1870, s'indignaient de voir

ou

de croire voir,

l'art s'abaisser

ne rendre qu'une fugitive impression. Par contre les dfenseurs de ces tentatives

croyaient devoir faire un mrite leurs auteurs de ce que les traditionnalistes s'imaginaient y relever de faux ou d'insuffisant.
Il

est toujours nuisible

de se quereller sur un mot, sur une tiquette, ce vocable

ne rpondant presque jamais

la ralit

des choses.

Le terme d'impressionniste, qui est devenu commode parce qu'en usage depuis
des annes pour dsigner certains artistes dtermins, ne dfinissait en aucune manire
leur but, le sens de leurs efforts, ni la nature
C'tait

mot

une cause d'erreurs

et

mme

de leurs travaux.

de discussions ct dans

d'art gothique appliqu jadis l'art franais

le

mme

genre que

le

par excellence. Les plus graves malen-

tendus, les destructions les plus regrettables, ont afflig longtemps notre architecture

uniquement cause de ce baptme malencontreux. Les Impressionnistes


sont tirs meilleur compte, mais l'art en gnral a souffert de cette consquence

nationale,
s'en

de qualit infrieure se sont pars des dfauts mme que l'on croyait,
tort, devoir reprocher aux matres qui ne parvinrent s'en disculper qu'aprs de
longues luttes, et une production cruellement mconnue.

que

les artistes

En somme que

peut, en dernire analyse, signifier ce

Tout d'abord une distinction apparat aux yeux

mot d'impression

c'est

qu'une impression

l'effet

rapide, fugitif, produit sur nos sens et sur notre esprit par

mme

complexe, mobile

effet sera

et

tandis

changeant;

immobile, immuable,

un

est

spectacle lui-

que, d'autre part la notation de cet

et matrielle.

Or, cette notation peut s'effectuer de deux manires absolument diffrentes.

Par

l'une, l'artiste recherchera l'lment le plus expressif

de tout l'ensemble de tons,

de nuances, de vibrations qui affectent son regard, ou en d'autres termes


de tant de colorations simultanes

Par

l'autre,

s'efforcera,

il

nements, d'en distinguer

mesure du

les

et

au contraire, de dcomposer tout ce faisceau de rayon-

plus agissants, et d'en reproduire son tour, dans la

possible, les associations les plus saisissantes. Cependant, la nature offrant

y aura toujours un peu de


qui domine. C'est cette dernire qui
il

deux tendances qui subsistera sous celle


caractrisera l'uvre d'art suivant que l'artiste sera port vers
l'une des

Dans

le

dominante

confondues.

des effets transitoires sur un fond permanent,

la fois

la

premier

cas,

il

procdera surtout par simplifications

et

l'un

ou

l'autre parti.

par synthses; dans

le

second, par analyses et par complexits.


Il

apparat donc absurde de donner

opposes, et qui l'taient, en

veau groupe par rapport


d'un

mme

verrons plus

artiste.

les

le

deux formes d'art aussi

non seulement chez les diffrents artistes du nouuns aux autres, mais encore dans les uvres diverses
effet,

Le tableau qui occasionna

loin, et

mme nom

qui tait intitul

l'pithte malveillante,

comme nous

Impression, soleil levant, relevait du premier

systme alors que d'autres peintures de Monet appartenaient au second. Pour


le

celle-ci,

peintre pouvait donc tre qualifi d'impressionniste, ce qui n'tait pas autrement

fcheux, mais tout


les

le

de son uvre exigeait un autre nom, ainsi que l'uvre

le reste

tendances de ses compagnons,

nom

qu'il tait plus difficile

et

de trouver, parce qu'il


vouloir, et

moins de

artistes se proposaient,

un autre

aurait fallu pour cela chercher avec plus de clairvoyance, de

bon

prjugs invtrs.

Un nom,

tir

peintre, plus tard,

mme

du but

que visiblement ces

dans des uvres relevant prcisment de

la

mthode synthtique,

en adopta un qui aurait parfaitement convenu toutes les uvres, et toutes les
sortes d'excution, de tous les artistes bafous avec le mot, incomplet et inexact,
d'impressionnistes. Whistler, en qualifiant ses

(harmonie en bleu

et or,

en vert

voulu, toutes les tendances,

Claude Monet, Renoir,

harmonies de couleurs

et

et argent, etc.)

non seulement des

des principaux matres modernes,

paysages,

et,

ses

nocturnes,

dfinissait sans l'avoir prcisment

artistes qui

nous occupent, mais encore

en gnral, de presque toute

Sisley, etc.,

d'harmonies

cherchant

saisir et

l'cole venir.

rendre

les

grandes

de lignes (nous verrons plus loin que ces termes d'usage

sont cause de bien des malentendus) taient avant tout des harmonistes.

10

Ce

nom

et d'ailleurs, correspondu aux tendances artistiques peut-tre les plus

typiques de leur temps.


lisait

dans

le

monde

Ils

cherchaient etectuer en peinture ce que

des sons

la richesse

source inpuisable, immense, o

l'art

de

la

le

ra-

couleur, ses combinaisons multiples,

n'avait puis qu'avec

qui encore aujourd'hui n'a livr qu' peine

Wagner

une certaine

commencement de

rserve, et

ses enchantements.

QUE LA COULEUR, EN PEINTURE, EST UN ENSEMBLE INDFINISSABLE

DE MIRAGES QUI ONT VERTU D'ABSOLU.

La couleur

Qui peut se

flatter

de la connatre, de

dfinitions qu'on peut en donner, scientifiques

dire qu'elle

est.

Est-elle

une

ralit ?

la

comprendre

Toutes

les

ou potiques, reviennent seulement

Non, puisqu'elle

est

perptuellement changeante

changements sont la fois imperceptibles et vertigineux. Est-elle un mensonge, une illusion ? Pas davantage, car si tous les hommes la peroivent chacun

et

que

ses

sa faon, suivant la qualit infiniment diverse de leurs organes,

au
le

mme moment

qu'un

mme

cas d'une maladie de la vue,

du moins

ils

constatent

objet est color d'une certaine manire. Sauf dans

ils

ne pourront discuter sur

tons francs, et pas

un

ou un orang un bleu. Mais


perceptions diffrent. Ds que plusieurs nuances

d'eux, par exemple, n'affirmera qu'un rouge est

ds que les nuances commencent, les

les

un

vert,

sont en jeu et se combinent en s'influenant rciproquement, les opinions n'ont pas

temps de se mettre d'accord qu'un changement presque insaisissable


de lumire ou d'ombre a dj transform l'apparence pour en substituer une autre,
encore eu

le

suivie de cent autres encore.

Le plus ou moins de

ou moins de

ou l'humidit de l'atmosphre, l'immobilit ou la vitesse plus ou moins grande imprime


aux objets, un souffle de vent, moins encore, rien, une imagination, transforment
compltement
S'il est

l'aspect

jour, le plus

du mystre, sans

distance, la scheresse

dissiper le mystrieux.

aussi difficile nos imparfaites organisations de percevoir, nos esprits

plus ou moins exercs, de concevoir

la

couleur, combien ne deviendra-t-il pas plus

ardu, plus prilleux d'en reproduire artificiellement les effets ?

Comment

parvien-

une interprtation forcment arbitraire, puisqu'elle n'est que


personnelle, d'un phnomne lui-mme instable et dcevant ?
Pourtant des milliers d'hommes, vouant leur esprit et leurs organes fixer cet
dra-t-on s'accorder sur

12

ne se sont pas effrays de ces difficults, et ne se sont pas arrts sur


le seuil d'un domaine si chimrique que le raisonnement seul l'aurait dcrt impossible exploiter. Et d'autre part, des millions de spectateurs se sont contents, et mme
insaisissable,

satisfaits, ravis,

de ces efforts imparfaits pour traduire un idal de perfection.

comme une

considr

reproduction de la vrit ce qui n'tait que

le

Ils

ont

mirage d'un

mirage.

moyens
mouvements les

ont accept, l'ducation et l'accoutumance aidant peu peu, tous ces

Ils

ou masses immobiles pour exprimer les


plus complexes et les plus vhments; signes disposs sur une surface plane pour
suggrer les profondeurs et les successions de plans l'extrme limite de ce que l'il

rien qu'approximatifs

lignes

en peut percevoir dans

mme y

la

nature; teintes plates pour rendre la coloration des surfaces

ombres que leurs courbes comportent; ou bien encore


mlanges de nombreuses teintes par petits lments rapprochs pour reconstituer sur
notre rtine les nuances et les rapports de nuances qu'en gnral un examen rapide,
bombes,

Que

seule tenue.

dire enfin ?

par ce qui sans

le

par

noir et

le

la

la

a pu tre exprime,
l'art,

les

ou simplement l'habitude, nous

superficiel,

mme

compris

La lumire a

fait

comme

exprime par

lumire ne serait point

concevoir

visible.

Et

le

tout unies et d'une

sombre,

la couleur,

en

fin

ou, plus exactement, suggre, ce qui revient au

suppression totale de la couleur proprement

la nuit elle-

dite, si l'on

de compte,

mme

pour
compte que

blanc sont (en dehors des analyses scientifiques, qui y retrouvent les cou-

leurs) l'absence de toute coloration ?


C'est

donc que

la

reproduction

et la

couleurs et des actions et ractions qui les

convention en laquelle tous

mise en uvre de ces phnomnes des


modifient, peuvent, doivent, comporter une

les spectateurs

ont la possibilit de reconnatre,

la fois,

l'intention de l'artiste et leur propre conception, ft-elle

soumise elle-mme maints

revirements, maintes divergences d'opinion, soit dans

un mme temps,

poques successives. Par exemple, plusieurs


offerte des regards, des esprits

dons pour

La
rme

la lire,

autrement duqus que

ne ft-ce que pour

signification

nous en

sicles aprs

est

des

soit

qu'une image colore a


les ntres,

nous nous accor-

la discuter.

propose d'une faon aussi prcise qu'un tho-

des mathmaticiens.

Et ce n'est pas seulement une convention, nous venons de


d'une part

la proposition, d'autre part la

le voir,

qu'impliquent

reconnaissance de ces images. C'est cent,

c'est

mille conventions, successives ou simultanes, souvent contradictoires, qui obtiennent


ainsi l'approbation

du plus grand nombre ou

La nature, pour moi,

n'a pas ces couleurs-l , disent les uns.

autres, elle n'a pas celles-ci, et ce qu'il

mme

diffrente

n'existent

prfrence exclusive d'une

la

y a de plus certain

Pour moi,

lite.

disent les

c'est qu'elle est

en

elle-

des deux visions opposes, car les couleurs, en dernier ressort,

que parce que des yeux

les

peroivent et que pas une paire d'yeux ne les

peroit de faon identique.

Ainsi la convention quivaut provisoirement

des certitudes trs suffisantes, du

moment que

les

un

principe, et l'incertain

suggestions sont belles.

donne

13

Ces suggestions demeurent elles-mmes fort mystrieuses


procure ne saurait lui-mme, possdt-il
choses des causes

le

et

plus sr instinct des

qu'elles sont ainsi, et des rsultats

qu'il les

l'artiste

effets,

qui les

dire autre

connat surtout exp-

rimentalement.

Aucun ne pourrait expliquer de faon

mme, pourquoi
impression de
voici le

tels

satisfaisante et allant jusqu' l'essence

tons ou telles combinaisons de tons divers nous donnent une

tristesse,

de calme, ou de

mot d'impression correspondant

joie.

(Et

ici,

en passant, remarquons que

une toute autre signification que celle que

nous analysions tout l'heure, puisqu'il ne s'agit plus de


des aspects, mais du sentiment qui se dgage d'elle.)
Il

gammes

notation en elle-mme

harmonies qui procurent une sen-

est incontestable qu'il est des tons et des

sation de froideur, telles les

la

des bleus, des verts,

etc.,

ou bien au contraire

rchauffent, pour ainsi dire le spectateur, tels les jaunes, les rouges, les orangs. Pour-

thermomtre

tant le

par

n'est point influenc

le

voisinage de ces colorations. Ce n'est

pas non plus seulement en vertu d'une association d'ides que se produisent ces

flammes bleues,

L'explication serait trop purile, puisqu'il y a des

en hiver, aux plus rouges couchers du

grelotter,
Il

dans

que

simple

est plus

le reste,

l'on

et

que

et

l'on peut

soleil.

plus sens, d'avouer, en toute humilit, qu'en cela

nous n'allons pas plus avant que

peut dire des vertus des couleurs

et

effets.

comme

que tout ce
des tons se ramnera la fameuse
la

simple constatation

et

explication de celles de l'opium dans Molire.

du moins, tant que l'homme n'aura pas tudi plus profondment qu'il ne
jusqu'ici le mcanisme de ses perceptions et leurs rapports les plus complexes

Cela,
l'a fait

et les

plus subtils avec la nature environnante. Or,

peler l'alphabet de cette science, s'tant

il

n'en est

mme

pas encore

toujours plus satisfait d'prouver que de

connatre.

nous n'en savons pas plus que quiconque, de


jouir des plaisirs que nous procurent, non seulement l'ensemble merveilleux des ftes
de couleurs que la nature nous offre dans une profusion infinie, mais encore les
Qu'il

nous

suffise donc, puisque

quivalents par lesquels les

hommes

ont cherch en fixer

le souvenir,

ou bien

pro-

voquer une sensation exalte jusqu'au rve.


Mais si le raisonnement, tout comme l'exprience, nous prouve que des signes
aussi relatifs que ceux de la couleur nous suggrent des motions vives, et quoiqu'intermittents

(1),

des plaisirs complets,

comment

se fait-il

jugements, que l'on porte sur l'emploi de cette couleur par

ou

tard, les plus

que

les apprciations, les

les artistes

remarquables, soient aussi tranchs, aussi absolus

reconnus,

Pourquoi

tt

vont-ils

jusqu' causer des exclusions froces, des inimitis irrmdiables, des haines comparables celles qu'engendrent les religions contraires ?

Comment

se querellera-t-on aussi

ardemment

et peut-tre plus,

sur des sensa-

taient
y a des jours o ceux qui aiment le mieux la peinture sont insensibles aux sductions qui leur
il avait cess, Je charme
comme
l'improviste,
patiemment
qu'
d'attendre
le plus chres. Dans ce cas le mieux est
commence oprer.
(1) Il

14

que sur des ides ? Comment la ralisation, ou mme parfois la supposition,


d'un emploi indit des couleurs, ont-elles eu pour rsultat notre poque, de faire
tions

un mrite aux
que de leurs

artistes

buts,

quand ceux-ci

comment

Enfin,

dont nous nous occuperons

ici,

de leurs moyens encore plus

moins beaux que ceux-l ?


louer dignement en les opposant leurs plus

n'taient pas

a-t-on cru les

grands prdcesseurs, au lieu de considrer leurs apports


d'une longue

et

comme

magnifique suite de trsors divers se faisant valoir

la

continuation

mme

par leurs

contrastes ?

Nous admirerons, en

particulier,

Claude Monet parce que nous pouvons

le rat-

tacher logiquement de belles origines, et parfaitement dtermines, et aussi parce

que nous

mme,

le

verrons raliser certaines aspirations de son poque, prparant, par cela

ses successeurs, de nouvelles ressources mettre en uvre, ou des points

d'appui pour dvelopper leur personnalit dans un sens encore inconnu, mais non

moins

fatal.

Ainsi constaterons-nous en
(et

non spontanes)

et

mme

temps

le

principe des gnrations enchanes

tirerons-nous le profit que nous nous proposions de l'examen

des conditions dans lesquelles

un grand

artiste se rattache

aux plus originaux des ges

antrieurs par sa passion de recherches, tout en se dtachant nettement par son uvre.

Pour mieux apprcier


intrt de retracer

l'effort

accompli

rapidement l'volution de

quelques matres reprsentatifs.

la

et la place conquise,

il

n'est pas sans

couleur travers quelques poques

et

DE L HRITAGE QUE LES MAITRES DE LA LUMIRE


TRANSMIRENT A CLAUDE MONET.

Il

est vident, lorsqu'on tudie les peintures

de Pomp, que

la

peinture antique

connaissait et pratiquait l'emploi des complmentaires, et de plus avait une prdilection

pour les harmonies les plus vives et les plus claires tonalits. Les exemples ne manquent pas, tandis qu'au contraire, en dehors de la convention ornementale des vases
grecs en rouge et noir, on aurait la plus grande peine citer

un

seul cas d'une pein-

ture excute en tons sombres et suivant les principes du clair obscur,

pratiqu entre autres dans l'cole napolitaine.

de supposer qu'on et

la seule

notion d'une

Il

n'est

mme

aucun

les colorations les plus vives et les plus vibrantes, et ils

regarder la nature travers des traditions corrompues.


les

harmonies lumineuses dominent,

de ses petits carrs d'mail, produisant un

texte qui permette

telle peinture.

Les anciens, vivant dans des rgions ensoleilles, avaient

mosaques,

tel qu'il s'est

effet

et le

les

yeux ouverts sur

ne pouvaient s'ingnier

Mme

et

surtout dans les

procd mme, par

le

scintillement

analogue celui des touches divises,

extrmement voisin de la conception moderne.


Au moyen-ge, si nous entendons par l jusqu'au xiv sicle, les traditions byzantines qui avaient succd aux conceptions grecques et greco-romaines, font rgner les
grands partis svres par -plats de tons soutenus, et assez peu clatants, sans toutefois
encore un grand emploi de l'ombre. Mais dj, au xiv sicle, avec Giotto, puis avec
Orcagna, Spinello Aretino, les grands Siennois, etc., tout en restant voue une cerest

un refleurissement gnral, jusqu' ce qu'avec


improprement les Primitifs, c'est--dire Fra Angelico, Bot-

taine austrit, la peinture tend vers

ceux qu'on a appels


ticelli,

Gozzoli,

peut-tre,

etc.,

connus

les

si

elle rvle les plus

grands blouissements qu'aient jusqu'alors,

regards humains.

Toutefois, dj ds la fin

du

xv" sicle et le

commencement du xvr avec

Ghir-

16
landajo, Signorelli, divers autres matres, le model par
se substituer au

Michel Ange
et

et

model en pleine

de Raphal nous serons dj sur


Il

tend dj

et clairs

lorsque nous serons arrivs au temps de

clart, et

des graves sductions du clair-obscur.

ombres

la voie

des harmonies plus attnues

semble que Lonard

tard les Napolitains et les Espagnols s'y

enlizeront,

s'3^

d'ailleurs

dsespre, et plus

une sombre

avec

magnificence.

Les grands Vnitiens parviennent la triomphale alliance de


richesse de tons avec les valeurs les plus soutenues. Toutefois

bien des matres cits prcdemment),

il

(comme

la plus

grande

d'ailleurs

pour

faut absolument se garder de les juger d'aprs

Quand on

que sont devenus certains ciels de


Vronse, certains feuillages de Titien ou de Tintoret (par exemple tout le fond de
la Suzanne de ce dernier) et quand sous la patine on reconstitue, sans grand effort,
Vaspect actuel de leurs uvres.

la vivacit

voit ce

des toffes, la tendre nacrure des carnations, l'on se rend aisment compte

qu'au sortir des mains de ces magiciens,

les

tableaux devaient tre d'une somptueuse

fracheur, d'un clat quasi aveuglant.

Nous ne saurions perdre de

vue, dans ce rsum, nos propres matres et ceux

avec qui, chez nos voisins, nous avons entretenu, au xv"

sicle, les

plus troites rela-

fructueux changes. Les grands Flamands, et notamment

tions, les plus

les

Van Eyck,

peignant par tons transparents sur des grisailles infiniment lgres malgr leur extraordinaire prcision, nous donnent la sensation d'une peinture en pierres prcieuses.

L'on peut dduire logiquement, d'aprs

les

fonds dans

les

clbres

miniatures de

Foucquet, que ses grandes uvres picturales malheureusement dtruites, ne devaient


pas

le

cder en vivacit et en richesse aux prcdentes. Ces fonds, dans le manuscrit

des Grandes Chroniques notamment, et dans celui de VHistoire des Juifs, nous offrent
des paysages d'une clart et d'une intensit, qui font penser la lumire que nous
devions, tant de sicles plus tard, admirer rpandue flots dans l'uvre de Monet.

bon de rappeler que nos matres franais du xvir sicle ne peignaient pas
moins clair que tous ces merveilleux prdcesseurs. La teinte sombre qu'ont revtue les
tableaux de Poussin n'est due qu' l'action du temps aggrave par la faon de
Il est

prparer

les

est possible

toiles

en rouge. Mais

reconstitution logique de ces peintures qu'il

de raliser par diverses dductions

prouve que ce grand


entre autres,

la

artiste

employait

un des plus ravags,

tait,

et

le coloris le
le

un examen optique approfondi,


plus vif. Le Triomphe de Flore,

simple isolement par

la

jumelle

le

dmontre,

d'une intensit de couleur, presque d'une crudit, incroyables.

demeur la clart mme du jour. Ses gigantesques compositions


doivent leur diaphanit somptueuse l'emploi souverain des glacis sur grisailles de
divers tons allant du brun au blanc en passant par le gris. Aussi ne peut-on tablir

Rubens

est

d'analogies entre sa technique et celle de son temps, d'une part, et de l'autre celle de

Claude Monet.

non des moins qualifis, qui ont soutenu la


peintures sublimes de Rembrandt n'avaient* nullement la teinte sombre
offrent aujourd'hui pour la plupart, mais qu'elles taient l'origine d'un
Il

est des crivains, et

que les
qu'elles nous

thse,

trs vif clat.

17

Sans entrer dans cette dicussion qui nous loigne trop de notre sujet, nous pouvons
du moins rappeler que la soi disant Ronde de Nuit tait une scne de plein jour et

mme
Hais,

de plein

Van der

soleil.

En

tous les cas, les peintures des grands Hollandais du xvii' sicle.

Helst, et surtout le plus

moderne

de tous, Vermeer, avaient une lumi-

que n'ont point cherch hriter certains trs bons peintres Hollandais modernes,
littralement tombs dans les brumes les plus opaques.
nosit

Quoique form

l'cole

mlanges, vritable alchimiste de

de Rubens, Watteau, par ses riches


la peinture, s'loigne

mettrait facilement ses successeurs sur le

Il

n'est pas besoin

histoire

et

de

la

les

il

au

sortir

de dire que nous ne nous proposons pas

couleur travers

et

substantiels.

clarts dut tre V Embarquement

des mains du grand pote des ardentes mlancolies

profonds

sensiblement de son dieu,

chemin des cuisinages trop

Cependant quel ruissellement de chatoyantes

et

ici

de refaire une

ges. Aussi passons-nous beaucoup de priodes

de noms. Nous voulons surtout montrer comment Monet

son tour, avec

fait partie

des diffrences qui seront son apport personnel, d'une longue srie de matres qui ont
tous cherch traduire leurs conceptions dans la langue la plus claire et la plus
vibrante.

Avec Delacroix

et ses

passionnantes recherches, nous arrivons la limite que

nous nous tions assigne. Ce que nous voulions dmontrer,


part quelques intermittentes exceptions,
clart
et

que

dans

la peinture,

cette

que

faon de voir

l'on et
tait

il

tait naturel

ou non trouv

mme

presque

les

c'est

que pendant des

de chercher

la plus

moyens de rendre

la seule

ce

sicles,

grande

maximum,

instinctivement en usage.

Ce qui nous frappera, au dbut de l'histoire de Monet et de son groupe, c'est


que cette notion avait fini par tre compltement abolie. Le public en tait arriv
ne plus voir la nature qu' travers la peinture telle que les annes l'avaient obscurcie,
et aussi,

travers la vision d'un grand

nombre de

peintres

du moment, rellement

aveugls par cette mprise de tradition.

nous avons nous arrter avec un peu de dtail sur ce curieux moment
qui a prcd l'arrive de Claude Monet et sur les obstacles qu'on lui opposa d'une
faon si acharne que notre temps, qui adopte maintenant toute tentative avec une
Ici

imperturbable avidit, a quelque peine se reprsenter cette opposition. Elle n'est


pourtant rien moins que prhistorique.

DU RETOUR A LA NATURE
ET DES PRDCESSEURS IMMDIATS DE MONET.

La raction davidienne, dans son ensemble,


ne

l'avait

assombrie. Elle

est,

en gnral, pauvre

avait plutt clairci la palette qu'elle

Le grand matre du clair


de l'ombre un moyen de confesser

et claire.

obscur, qui trouve dans les jeux de la lumire et

son cur perptuellement mu, assoiff de mystre,

dant aucune influence sur

le

mouvement

J.-P.

Prud'hon, n'exerce cepen-

qui va se produire, tendant s'loigner de

plus en plus du grand jour de nature pour crer une convention de peinture.

demeure

Il

que ses tableaux aient t en outre noircis


par le temps) qui commence se servir de ces harmonies soutenues, que les cuisines
(d'ailleurs si savoureuses) de Decamps et des peintres romantiques vont renforcer
isol, et c'est

plutt Gricault (bien

encore.

Delacroix est galement tout fait part.

d'une richesse
dides.

Mais

il

et

d'un clat extraordinaires,

s'enrichit

temps qui suivront.


imit. Toutefois

il

Il

lui-mme plus
est trop

aussi profonds que sont vastes ses

artistes,

pour

ainsi dire,

ment combattu,

en

tire

qu'il n'enrichit la

sans cesse des effets splen-

peinture de son temps et des

les

domaine matriel des principes aussi fconds et


incursions dans tous les domaines de la posie.
analysera que plus tard, et ils ne profiteront aux
le

que par rpercussion

les ateliers

il

possde une palette, dix palettes,

personnel pour tre suivi, trop complexe pour tre

a dcouvert dans

Seulement, ces principes on ne

et

Il

acadmiques,

(1).

comme

il

Et

mme

si,

aprs l'avoir violem-

arrive toujours, lui font de servtes

emprunts, ce sera prcisment en liminant tout ce qui chez

lui jaillit

du contact de

sa personnalit propre avec la nature. C'est ainsi qu'ils reproduisent ses effets tragi-

moins lumineux. Il faudra que toute une rvolution s'accomplisse pour qu'on
retrouve et comprenne ce par quoi, prcisment, il tait rvolutionnaire.
ques

les

(1)
ils

C'est

tablissent le

seulement vers 1883 que Signac


no-impressionnisme .

et

Seurat retrouvrent dans ses crits les principes sur lesquels

19

Aprs

la

priode davidienne, un important

mouvement

s'tait

produit qui

allait

ouvrir de nouvelles voies, sinon guider la marche de ceux qui devaient ensuite s'y
engager.
L'influence des anciens naturistes hollandais, combine avec celle d'une partie de
l'cole anglaise, partie comprenant principalement les paysagistes Old Crome, Wilson,

Bonington,

et

surtout Constable, allait ramener de nouveaux venus au sentiment de

nature dpourvue de tout appareil factice, de tout arrangement. Les grands paysagistes, tels que Thodore Rousseau, Corot, Daubigny, Paul Huet, Cabat, d'autres
la

encore, faisaient rellement

reproduire, l'individualit
caresses vivifiantes de

un pas de

recommenaient voir, aimer,


des arbres, l'accord ineffable des eaux et du ciel, toutes les
gant. Ils

l'air.

Certes les Hollandais avaient donn tout cela profusion. L'on n'a qu' voir au

Louvre, attentivement,
et ensoleilles

et

sans prjugs, certaines pages merveilleusement spacieuses

de Cuyp, de van Goyen, de Ruysdal, de

de leur restituer par

la pense, leur clart

originelle,

W. van de Welde;
qu'avaient

voile

il

est facile

d'acharnes

gnrations de vernisseurs, collectionneurs privs ou conservateurs de muses.


Mais,
artistes

phnomne

assez curieux, cette sorte d'claircissement mental, les grands

que nous venons de nommer n'osrent pas

bout. Ils choisirent

un moyen terme;

uvres soient sublimes,

ils

ils

le tenter

pour eux-mmes jusqu'au

s'arrtrent mi-chemin, et bien

que leurs

restrent asservis au diapason que le temps, plus que leurs

grands devanciers eux-mmes, avait

institu.

Quant aux trs beaux potes de nature de la Grande Bretagne, ils peignaient
dans une gamme trs monte, sous l'influence mme de leur climat, et Turner n'tait
pas ou tait peine connu au moment o Constable tait apprci et admir. Et encore,
de ce dernier, souponnait-on tous les corps--corps avec la nature, par exemple ses
surprenantes tudes de ciels, ou ses plus modestes pochades, si expressives, si intenses,
et qui n'ont pris que beaucoup plus tard toute leur signifiaction et leur prix ?
Il est digne de remarque, encore, que des peintres comme Watteau et Hubert
Robert, pourtant merveilleux observateurs de la nature, mais en vue d'un arrangement, d'une conception personnelle, ne devaient engendrer que des peintres voluant
uniquement dans l'artificiel. Tous, petits-fils des arrangeurs du xviii' sicle, conteurs
de sujets de genre ou peintres d'histoire faussement piques, continuant faiblement
l'acadmisme de David, formaient au moment o nous arrivons, une foule assez compacte et assez aveugle pour s'opposer tout effort de retour la vrit.
Ils avaient, suivant le mot de M. Degas, dshonor leurs matres en les imitant.
Ils s'taient montrs les plus hostiles Corot, Rousseau et Daubigny, comme ils
allaient de nouveau honnir et accabler Monet, Renoir et Sisley. Ils ne disposaient que
de forces d'obstruction, mais ils s'en servaient de faon froce, avec l'appui d'un public
que leur nombre, leurs succs, et mme simplement l'habitude de voir la vie travers leurs tableaux, avaient dshabitu de toute observation directe.
Quoiqu'il en soit de toutes ces actions et ractions, les quatre grands paysagistes
de Barbizon, de Fontainebleau, de Ville d'Avray et d'Auvers-sur-Oise, avaient com-

20

menc une volution

considrable, instaur des principes d'observation et des efforts

de transcription qui prparaient des voies absolument neuves

non seulement

le

mouvement

prendre, mais encore

ils

et

l'uvre que nous tudions

et spacieuses.

ici

Sans eux,

n'auraient pu se com-

n'auraient eu de raisons de ne pas se produire.

Examinez au Louvre, par exemple, dans la collection Thomy-Thierry, la ravissante Route d'Arras de Corot, la plus claire, la plus lgre et pourtant si ferme; ou
bien encore

la

minuscule vue de

comme

dans un espace grand

la

Plaine des Pyrnes par Rousseau, qui contient

vos mains ouvertes tout

ou bien encore, dans une tout autre note

l'altitude;

noire nue, son arc-en-ciel

et la

verdure qui

ces peintres ont vraiment rouvert sur le


le soi

monde

vrai

la

pome de

Printemps de

l'espace et de
Millet,

avec sa

menace. Vous reconnatrez que

une fentre longtemps obstrue par

disant paysage historique, qui osait se rclamer de Poussin, et vous serez tents

de croire qu'ils avaient

Mais

sous

rit

le

le

le

dernier

mot

dit le

n'est

dernier

jamais

mot en matire de

dit

en

art.

lumire, d'air et de couleur.

Toute grande uvre, portant un

caractre de beaut et d'originalit, pose par cela

mme

une question, dcouvre un

horizon imprvu, inspire une curiosit de chercher encore. L'on ne saurait prouver
cette attraction

devant

les

ouvrages de ceux qui se sont crus plus forts parce

qu'ils

s'immobilisaient dans une tradition.

Daubigny posaient ces questions neuves.


Un autre homme, avec une rare puissance, leur succdant de prs, en apportait
encore d'analogues, capables d'veiller de belles passions parmi les gnrations artistiques qui se prparaieiit leur tour. Nous avons nomm Courbet.
Courbet pour la vigueur dans la simplification, les autres peintres que nous
avons nomms pour la diversit, la dlicatesse dans les notations, tous pour l'emploi
dominant des valeurs, avaient, pour ainsi dire, prpar une base neuve sur laquelle
une nouvelle cole allait s'appuyer. Mais cette base devait fatalement tre battue en
Corot, Rousseau, Millet,

brche ds l'abord par

les coles

acadmiques, que toute innovation devait dranger

dans leur tranquille autorit.


Cette autorit accepte par le public, tait chez celui-ci faite autant d'habitude

que de

respect.

Il

existe,

dans

les arts,

des vertus singulires de suggestion. Les spectateurs,

facilement les subissent et en arrivent non plus comparer les uvres avec leurs

propres conceptions, avec leur vision naturelle, mais les comparer entre elles d'aprs
les formules que le succs a imposes.
Puis, les artistes de second ordre confisquent leur profit les acquisitions des
vrais inventeurs, en les affadissant, en les dnaturant,
ainsi

que nous

chercheur

la

le disions,

au

lieu

de tcher d'en

tirer,

des acquisitions nouvelles. Leur masse compacte rend au

tche encore plus

groupent autour de faux chefs d'cole.


pour prendre des exemples, que de Millet prtendra sortir un Jules Breton,
de Corot un Franais, de Courbet un Bastien-Lepage, de Delacroix un Benjamin-Constant, tandis que ceux qui admirent vraiment l'esprit et non l'allure mme des matres,
sont hus comme extravagants.
C'est ainsi,

difficile, et ils se

C/2

o
ce
ce

<
z,

ce

w
o
H
t

141 ^li

21

Le public

ment des

hsite rarement, tout d'abord, ne pas choisir les imitateurs

que

la

tche de Corot est accomplie, du moins

essentiellement, que celle de Courbet s'annonce et s'affirme, que celle de

prpare, des jeunes gens absolument obscurs, pas

yeux

bientt les
les

dtri-

crateurs.

Aussi, vers les annes 1860, alors

que

au

et les esprits

mme

Manet

se

encore des dbutants, auront

tourns vers ces initiateurs, ayant tout de suite compris

matres brevets ne peuvent pas tre leurs matres.

Nous n'avons

plus, maintenant, aprs avoir ainsi pos les principes

gnraux

qui rgissent les volutions artistiques et les conditions particulires dans lesquelles
celle-ci allait s'engager,

La
que

qu' laisser de ct les thories et les explications abstraites.

uvres surtout prendront

vie et les

grands artistes sur lesquels

la parole. Qu'il suffise

de se reprsenter

nouveaux venus devaient tout d'abord prendre


modle taient encore, malgr leur gloire commenante, malgr l'admiration des bons
juges, la chaleureuse dfense des vrais critiques, prement combattus, pour ne pas
dire bafous. La peinture de Corot n'tait pas finie. Courbet tait un grossier
les

raliste et l'on tournait

les

en ridicule sa personne, en caricature ses grands tableaux.

Les jeunes gens qui allaient essayer d'apporter leurs vues

et leur

expression en

dehors des formules rgnantes avaient donc double obstacle franchir


la

celui de

dfiance persistante envers les patrons qu'ils se choisissaient, et celui de l'indignation

tonne que soulevaient leurs propres efforts d'mancipation.

Par

nature

la

mme de

son talent

tre celui qui prendrait la tte

et l'objet

du nouveau mouvement

lrent le plus vaillamment les courages. Sa

bout l'autre

comme un

Si l'on

de

la

rapproche

qui par suite aurait les luttes


il

fut

un de ceux qui stimu-

longue carrire nous apparatra d'un

surprenant exemple de tnacit, de labeur incessant

joie qui se maintient toujours gale

les

et

dures soutenir. Par l'nergie de son caractre,

les plus

celles

de ses recherches, Claude Monet devait

les dates

de

dans ce labeur, travers


la

les

et

d'une

plus rudes preuves.

naissance de Monet et de ses compagnons de

mort des grands peintres de

la

premire partie du

premiers atteignaient peine l'ge des dbuts, alors que

xix' sicle,

on

voit

que

les derniers s'teignaient.

Delacroix mourait en 1863; Millet, Corot en 1875; Courbet en 1877. Claude Monet
a donc vingt trois ans lorsque disparat Delacroix, trente-cinq lorsque meurent Millet
et Corot.

Entre

la

premire

but et connu toutes


l'atteindre. Cela lui

dont

il

est

bon que

et la troisime

les difficults

de ces dates,

non point de

donne, maintenant que


l'on sache le prix.

a eu

la rvlation

de son

mais de vivre pour pouvoir


devenu de l'histoire, une grandeur

s'y diriger,

c'est

il

DES DBUTS DIFFICILES.

Claude Monet

est

le

14 novembre 1840 Paris; mais sa famille exerait

le

commerce au Havre.

cette

poque,

il

tait

encore d'usage dans

les familles

bourgeoises de s'opposer

la vocation artistique que se sentaient ou croyaient se sentir les jeunes gens.

voyons aujourd'hui rgner un esprit contraire. Bien que


forcent pas tous leur progniture se vouer aux arts,

en faire pousser

l'ide.

vent se mesurer

ceux qui prennent

Une
tait

un

pres et les mres ne

font de leur mieux pour lui

amour de l'art peuproduction par rapport au nombre de

Les excellents rsultats de ce contagieux

la qualit
le

ils

les

Nous

nom

moyenne de

la

arrogent l'apparence.

d'artistes et s'en

certaine opposition, et

infaillible palliatif) taient

mme une

formelle rupture

laquelle le succs

au contraire une excellente dfense contre

plication excessive des artistes inutiles et

un puissant stimulant pour

le

la

multi-

dveloppement

des nergies chez ceux qui avaient une relle valeur.

Ceux de

cette sorte n'ont

tenir par leurs seules forces

aux

jamais succomb dans

commencent

et

devaient sou-

dcisifs dbuts de la vie. Les enfants de la bourgeoisie

qui ont maintenant tout loisible pour se payer


artistique

les luttes qu'ils

demeurent dans

la

le

luxe et la vanit d'une occupation

mdiocrit,

quelque

flatterie

qui les

entoure dans leur milieu.

la

plupart des artistes remarquables qui seront

nomms

ici,

aucun genre de

manqu, sous une forme ou sous une autre, en guise de


viatique pour les annes dcisives de mise en route, soit que la pauvret provnt,
comme pour Monet (et pour Corot avant lui) d'un dissentiment familial, soit, comme
pour Renoir (et avant lui pour Millet) de la naissance dans un milieu laborieux et
dnu de ressources.
Le besoin de vivre agissait donc tout d'abord, en mme temps que le besoin
difficult matrielle n'a

23

de vaincre. Mais celui-ci

tait

de beaucoup

le

plus fort, car sans cela, ces

hommes

se

fussent enlizs dans les travaux de gagne-pain. Quoiqu'ils eussent t obligs de les

accepter parfois,

ils

passrent toujours bien loin aprs ceux de gagne-gloire.

Nous verrons de mme que l'opposition dchane, non plus de la famille, mais
de tout un public et de ses reprsentants rputs autoriss, ne put davantage les faire
flchir. En aucun temps elle n'a accabl et vaincu, lorsqu'on y regarde de prs, et
que
que
dont

l'on fait la balance des dboires et des triomphes, des privations et des gains,
les talents secondaires,

importait moins

il

ou

aux

mme

certaines natures suprieures mais incompltes

intrts

intellectuels

de l'humanit que l'uvre ft

entrave ou interrompue.

Au

rebours, la prosprit prmature, les succs immdiats et irrflchis ont

gt beaucoup plus de belles natures qu'ils n'en ont encourag.

une poque o

mme

festation,

Puis,

si

le

tmoignage

mme

de ses yeux.

manque du ct des
de quelque compagnon de

l'appui

jours de la part

amateurs n'imposent plus aucune mani-

ne purent abattre son invincible confiance en sa puissance intrieure

et

enflamme par

protecteurs naturels,

renfort

de qui

le

anim par des

plus effectif contre

obstacles, ni ces
le

l'esprit,

se rencontre tou-

attirs

par un dbut

si

obscur

attractions fraternelles, devient le soutien, le

l'hostilit

encouragements

il

pense, an dans la carrire, camarade

de point de dpart, ou simples tmoins de rencontre


soit-il, et

arrivs

simplement aucune vellit d'art, les fcondes preuves de rsisde drision, qui se tournrent enfin si profitables la vaillance d'un

tance, de lsine,

Claude Monet,

le public, la critique et les

Nous sommes

ou

l'indiffrence de la multitude.

les franchir,

Ni ces

ne manqurent Monet. Nous allons

voir rencontrer sa large part de cruauts matrielles et d'ardentes sympathies,

venant

les

unes

et les autres,

chacune sa faon, dvelopper ses dons

et exciter

son

enthousiasme.

y a une trentaine d'annes encore, il y avait lieu de s'indigner contre la lenteur opinitre de la fortune, le sarcasme demeurant mal dsarm, la timidit du succs
dfinitif. Aussi lorsque nos ans, ceux de notre gnration, et nous-mmes, nous
racontions l'histoire de ces artistes et examinions leur situation d'alors, nous tions
Il

fonds prsenter cette histoire sous un tout autre jour que celui qui l'clair aujourd'hui. Tous les dtails possibles ont t donns dans les livres qui ont prcd celuici,

mais

il

a pourtant sa nouveaut de prsenter complet un tableau qui s'arrtait

alors la peine.

Ainsi nous apparat en chaque dboire d'autrefois la preuve, jamais assez faite,

que

ad augusta per angusta est la seule dont les artistes devraient faire le
rgle de leur carrire et de leur vie. Seulement, on n'a, malheureusement,

la devise

rsum et la
que peu de got pour

la souffrance.

DE L AMITI OPPORTUNE D'EUGNE BOUDIN.

Ce fraternel appui que la sympathie, la communaut de recherches ou de luttes,


mnagent d'ordinaire aux dbutants, Claude Monet le trouva trs opportunment dans
la ville mme de ses premiers essais. Il lui fut donn par un homme simple, bienveillant,

son an d'une quinzaine d'annes, qui avait dbut assez tard dans

aprs avoir

fait

le

mtier plus lucratif de papetier-encadreur,

et

la peinture,

qui s'appelait

Eugne Boudin.

force de tendre et d'encadrer des pastels pour les autres, l'ide lui tait venue

d'en faire aussi.

Un pauvre

diable de peintre, qui n'avait plus la pension, insuf-

pour le faire vivre qu'il recevait de la ville de Cherbourg, et qui


tait venu chouer au Havre pour chercher du travail, dessins de fantaisie, portraits
trente francs pice, l'huile ou au pastel, avait jet un regard sur les essais du

fisante d'ailleurs

papetier. Prenant en intrt cet aspirant

montrait que

la

aux rudes preuves de son mtier,

il

lui

route n'tait pas seme de roses et lui donnait de ces aperus et

de ces conseils qui ne font que dterminer plus rapidement

le

choix du plus dur parti.

Ce pauvre chemineau de l'art qui dans sa dtresse aidait l'closion d'un talent
sincre et de qui l'exemple enflammait l'artisan bien pay se faire aussi pauvre
que

lui,

s'appelait J.-F. Millet.

Boudin obtenait une pension du Havre,

pour Paris, en revenait au

partait

bout de trois ans, sans autre ressource dsormais que

en revanche profondment perplexe sur

la

le

hasard des travaux, mais

route suivre, hsitant entre Rousseau et

Corot, et cherchant se dgager lui-mme travers les difficults et les doutes.

Le moment est intressant et curieux noter. Dans une autobiographie pleine de


bonhomie, Boudin en a donn un aperu qui ne sera point tranger au sujet qui nous
occupe, et qui mme claire les conditions dans lesquelles la vocation de Monet allait
clore.

Si Corot,

crit-il (en

1887), avec

un immense

talent, avait toutes les peines

du monde

se faire

La peinture

grise n'tait gure gote ce moment-l, surtout

un nom, que n'aurions-nous pas

trnait, Isabey renchrissait sur la couleur naturelle.

nous autres coliers ?


pour la marine. Gudin

souffrir,

Le Poittevin

et d'autres

encore

25
faisaient fureur en peignant de chic; ce n'tait gure l'occasion d'apporter

On

n'en voulait aucun prix.

temps meilleurs,

fallut se retirer

Il

que je suis

et c'est ainsi

du

gris

dans sa province en attendant des

rest prs

de quinze annes sans revenir

Paris.

Par un beau phnomne de transmission de


ses propres difficults, s'intressait son tour

brave garon, malgr

l'tincelle, ce

au jeune Monet,

de ses

lui faisait part

recherches, lui donnait l'ide de ce qui proccupait Paris les milieux artistiques

somme, car

entrevus. Rencontre heureuse, en

ne pouvait que donner

les avis

tout en cherchant sa propre voie.

Boudin

d'un instinct juste et ingnu, prserv du factice, et

tout naturellement dirig vers la simplicit des matres.

Quant ce

qu'il appelait la

peinture grise,

qui pt tre propos au tout jeune dbutant, car ce


juste,

n'tait,

en opposition avec ces fantaisies arbitraires, ces

leur naturelle

qui tenaient plutt de

la

encore

c'tait

le

meilleur but

en somme, que

peinture

la

renchrissements sur

la cou-

dcoration de thtre.

Cela ne pouvait donc dtourner ni maintenant, ni plus tard, Claude Monet de


ses perceptions innes, ni

mme

l'empcher de s'acheminer ultrieurement vers ses

analyses de colorations plus vibrantes. Le jour o Monet adoptera une autre

mthode demeurera applicable


naturels qu'il devait plus tard

technies la mode, sduisantes


le

extraordinairement approfondir, tandis que

commun

Au

surplus,

avec

les

de Monet.

Il

les

pyro-

et

de choses fausses, contre lesquelles


contre son intrt immdiat, n'avaient

quand une de

ces nouvelles vrits relatives sur lesquelles reposent


l'air,

rien ne l'empche de se propager, car elle trouve

soudain, sur plusieurs points la fois, d'imprieux propagateurs.

un qui

les effets

poursuites de l'an ni avec les essais du plus jeune.

rnovations artistiques est dans

contrer

la

comme beaucoup

pauvre Boudin ragissait par conviction

rien de

les

bonne. Elle ne s'efforait que de rechercher

et
si

gamme,

Il

allait s'en

ren-

devait lui aussi, jouer quelque rle dans le dveloppement juvnile

s'appelait Jongkind, et voici

comment Boudin en parle. Il commenait


un peu dure cachait un fruit excellent et des

une peinture dont l'corce


plus savoureux. J'en profitai pour entrer aussi par la porte qu'il avait force.
Ainsi Boudin avait jou un rle, modeste en apparence, mais vraiment important,

faire avaler

entre les matres naturistes de 1830 et celui qui devait quelques annes aprs devenir
le

protagoniste d'un des

mouvements

rendu compte sa manire modeste


J'aurai peut-tre

la

eu

peinture vers l'tude de

reproduction des effets du

dans

la voie,

comme

la

ma

les

plus clatants de

et fine

dans des termes

petite part d'influence

dans

grande lumire, du plein air

ciel. Si

l'art

plusieurs de ceux que

j'ai

moderne.

le

et

mouvement

de

s'en est

encore

qu'il faut citer

qui porte

la sincrit

dans

la

eu l'honneur d'introduire

Claude Monet, sont emports plus loin par leur talent personnel,

ne m'en devront pas moins quelque reconnaissance, comme j'en


ceux qui m'ont conseill et m'ont offert des modles suivre.

ils

Il

ai

d moi-mme

DBUTS PNIBLES, RENCONTRES HEUREUSES.

Aprs ses propres tentatives et cette premire initiation, l'entre dans la carrire,
malgr ce que nous avons pu dire de l'utilit des dbuts contraris, se montra pour

Monet assez cruelle. Que l'on juge de la situation d'esprit d'un tout jeune homme,
parti sur un rve magnifique, ayant dj, quinze ans, fait la connaissance d'un
matre, impatient de devenir

un matre son

de montrer ses essais au public


sage

tour,

ayant connu, seize ans,

car ds 1856 Monet

un jeune homme, enfin,

encore une profonde sensibilit

la griserie

un pay-

avait expos, Rouen,

d'un temprament imptueux, nergique, qu'exalte


(c'est

un

trait

de son caractre que nous aurons

plus d'une fois noter), dbordant d'ides, perdu de dcouvertes devant l'immense
nature,

et tout cela

brusquement arrt

La famille ne veut point

le

voir sous ce jour, qui est pourtant le seul vrai. Elle

au danger d'tre peintre, convaincue seulement du bonheur qu'il y a, une


fois les chimres vanouies, vivre la bonne vie sre et confortable des affaires. Aussi,
lorsqu'il atteint l'ge de tirer au sort, elle est toute dispose exonrer le jeune
homme du service militaire
on achetait alors un remplaant, mais, pensait Monet,
on ne peut pas se faire remplacer pour apprendre et cultiver la peinture
mais elle
croit

impose seulement cette condition qu'il renoncera son juvnile caprice.


Le mtier militaire alors tait fort dur. Les vieux soldats n'taient pas tendres
pour les conscrits; la discipline tait rigoureuse; les forces taient soumises de rudes
travaux. Monet prfre la servitude perptuelle du commerce, cette servitude
tane qui est, malgr tout, un acheminement vers la libert.
Il

part donc pour l'arme et est incorpor

un rgiment en

momen-

Algrie.

Au bout de deux ans


des inquitudes la

On

de service sa sant s'altre au point de donner cette fois


famille, qui consent enfin le laisser s'adonner la peinture.

peut se demander

si

ce sjour au rgiment a exerc

une influence quel-

27

conque sur son

talent naissant et si le ciel de l'Algrie

Mais nous sommes convaincus pour notre part que


effet,

de cette rgion, n'a pas t

et

conque. D'abord cette vision n'tait

ne

pas rvl

lui a

la lumire.

merveilleuse luminosit, en

la

ne pouvait tre pour sa vision d'une utilit quelpas encore exerce comme elle le fut plus tard,

nous verrons que la rvlation devait venir par une autre voie. Le jeune artiste ne
connaissait encore que les gammes, claires sans doute, mais rapproches, grises,
de Boudin et de tous les peintres novateurs d'alors, Corot tout le premier. Puis les
conditions dans lesquelles il se trouvait en Algrie taient absolument exclusives de
et

tout travail artistique suivi, et de toute jouissance des somptueuses vibrations de la

nature.

n'est pas

Il

que

tristes et

sombre par

un de nous

l'espoir

aux heures de la jeunesse, quand ces heures sont


semble s'enfuir pour jamais, n'ait trouv qu'il faisait bien
qui,

les plus clatants soleils.

Moiti par acquit de conscience, moiti pour calmer les craintes de perdition qui

comme

pouvaient subsister dans sa famille, Monet entre


l'atelier

de Gleyre, l'auteur des Illusions perdues, allgorie suave

demeure clbre
en

Certes,

lve dans

un

atelier officiel,

longtemps

et froide,

que peut-tre aujourd'hui dix personnes seulement se rappellent.

et

fait d'illusions, si

Monet avait jamais

gnement acadmique, la fois si autoritaire


les perdre, mais d'une faon moins thre

t port

et si indiffrent,

en concevoir sur
il

l'ensei-

ne devait pas tarder

moins allgorique que ne pouvait

et

le

figurer son matre.

que le temprament vif et bouillonnant du jeune homme, sa passion de


vrit, sa fougue vitale avide de se rencontrer et de se mler avec la vie elle-mme,
ne pouvaient s'accommoder de rgles conventionnelles, de mthodes parfaitement
C'est

mcaniques,
et

prtendant s'appuyer sur l'exemple des matres,

et d'ailleurs arbitraires,

niant tout juste la sve

qui font leur force et leur grandeur.

et la libert

Peut-tre ces rgles peuvent-elles servir d'honntes

correctement un chemin
(et qu'il

Mais ds qu'un

officiel.

ne se trompe pas l-dessus),

rgles

pour cause de schner


Enfin,

et

d'allemand

une circonstance

un

effet

Claude Monet se rencontraient,

bon sens trangement

Renoir

Et,

nous parat plus belle et


considrable non seulement sur Monet

alli

allait bientt s'ouvrir.


l'atelier Gleyre,

la fantaisie, la

avives par la plus farouche, la plus irrductible

mancip

comme Beethoven dans son


On peut toujours changer les

se produisait, qui distance

lui-mme, mais aussi sur toute la priode qui

ironie, le

grce et

libral, ardent,

un

non sans

Monet plantait

ddaigneusement
:

la fine et

la sensibilit

tendre

exquises

esprit

mancip malgr

les

talent s'annonant original et ferme,

Frdric Bazille, s'prenait des deux rebelles, faisait cause


trois dsertaient

avec

L'imptuosit et

indpendance, d'un jeune artisan

pour achever, un autre impatient,

dons de fortune, un camarade

vraiment quelque gnie

plus joyeuse encore, et qui devait avoir

l'nergie de

qui feront

est port dire,

il

beau baragouin mlang de franais

artiste se sent

manuvres

commune

clat le chef d'atelier indign et les

avec eux,

bons lves

et

tous

stupfaits.

son chevalet tout bonnement. Renoir, qui Gleyre demandait


C'est sans doute pour vous amuser ce que vous faites de la

28
peinture ?

et

rpondait

ne revenait

plus. Enfin

Monsieur,

si

cela ne

m'amusait pas, je n'en ferais pas

un autre camarade, pour des raisons analogues de sym-

pathies et d'aversions, Alfred Sisley, se joignait eux et prfrait la fort de Fon-

tainebleau aux officines de formules.

obscurs

n'ayant

et

moindre importance quatre jeunes hommes


pas encore dbut devant le public, cette manire de rompre

pu attacher alors

Si l'on avait

mme

en visire avec un matre influent

moyens de se faire connatre et


nement capable de lancer de

et

la

des recettes qui assuraient tout apprenti docile les

apprcier, aurait fait scandale. Elle aurait t


tels

un

v-

audacieux. Mais, quoi que cela ne se soit pass qu'il

y a seulement une soixantaine d'annes, les murs artistiques taient toutes diffrentes
de ce que nous voyons aujourd'hui. La curiosit du public n'avait pas encore t pui-

comme

se,

la ntre,

aprs ce dpart de

En
En

1863,

par d'innombrables volutions. Elle ne devait

s'veiller

qu'un an

d'une faon retentissante.

l'atelier Gleyre, et d'ailleurs

1862 Monet, Renoir et Bazille avaient la malechance d'tre les trop tt rvolts.

anne du fameux Salon des Refuss,

dpens des

refusants.

trois

Ils se

sans doute auprs de

la

nomm

nombre de ceux qui


des jurys officiels, un succs de rise

masse respectueuse, mais succs de sympathie

auprs des quelques esprits sensibles


crs point

Refuss accaparaient l'attention au

trouvaient perdus dans le

grce l'intolrance excessive

recueillaient,

les

pour soutenir

et clairvoyants
les

comme

chercheurs neufs

il

et

de promesses

en a exist de tout temps,

et sincres

dans leur ingrate

lutte.

Cet antagonisme est tout fait spcial

l'art

du

xix sicle.

Il

avait,

aupa-

ravant, sans doute, des rivalits d'artistes et de groupes, des prfrences de matres
et

de protecteurs. Mais

elles s'exeraient toutes

avec des conscrations analogues pour but.

dans un sens peu prs identique,

quelque degr que ces conscrations

fussent obtenues, elles trouvaient l'ensemble du public dispos admirer, ou simple-

ment consentant. En un mot,

les artistes

originaux n'avaient pour ainsi dire pas

besoin de dfenseurs parce qu'on n'attachait pas d'importance l'originalit, mais

seulement aux

Mais ds

talents.
le

deuxime quart du

xix"

sicle,

avec des innovateurs, ou qui ne

paraissent tels que parce qu'ils font revivre les traditions des grands artistes d'autre-

devient ncessaire qu'une voix loquente s'lve pour rtablir les qualits. La
bataille est pre et longtemps indcise. Les rires sont sans piti, tous les mauvais

fois,

il

procds semblent permis, depuis l'abus de pouvoir jusqu' l'outrageante parodie.

Pour les dfenseurs mme de


que de triomphe partager.
Lorsque

le

ces efforts dsintresss,

triomphe arrive, ce sont gnralement

il

y a plus de coups recevoir

les

plus froces ngateurs, les

rieurs les plus obtus, qui miraculeusement convertis, se mettent au premier rang des

enthousiastes et crient beaucoup plus fort que les premiers admirateurs demeurs

Peu importe, du moment que pour tenir tte l'hostilit impitoyable des rivaux et la routine du public, il se trouve, ds le moment qu'il faut,
un Baudelaire pour soutenir un Delacroix, un Thor pour encourager un Thodore

simplement

fidles.

29

Rousseau, un Thophile Silvestre pour discerner

la juste

place des Corot et des Millet, et

mme un

Champfleury pour comprendre Courbet, ou un Zola pour batailler en faveur


de Manet; enfm des Duranty, des Burty, des Chesneau, des Duret, pour consoler Monet,

empcher de perdre toute confiance,


en attendant que d'autres gnrations relvent de leur poste de combat ces protagonistes et achvent la victoire. A ce moment, ces artistes n'ont plus rien redouter,
sinon les excs de l'admiration, et ce que l'on pourrait appeler les incomprhensions
Sisley, Renoir, des vilenies et des rises, et les

en trop.

Heureusement ils eurent la tte solide, et, ds la premire heure, s'ils ont eu
souffrir d'tre mconnus, ils ne s'en connurent que mieux eux-mmes. Ils taient les
juges les plus stricts de leur uvre. Leur succs final ne devait plus nuire qu' leurs
imitateurs, et ceux qui sans mriter les perscutions, prennent,

pour arriver plus

vite,

figure et tactique de perscuts.

Assez mauvais calcul du reste


annes,

comme nous venons

de

cette veine est

le dire,

maintenant puise. En soixante

toutes les phases de ce chapitre de l'histoire

artistique se sont accomplies, et la priode est close.


artistes
et

leurs

et

dfenseurs soutenir

la

lutte

contre

On
les

a vu d'abord les grands

acadmiques

oligarchies

contre la lenteur du public. Puis, lorsque les formes jadis proscrites commencrent

d'tre acceptes, si la gloire et la fortune ont laiss


qui,

comme

Manet,

comme

Sisley, mritaient

en route quelques uns de ceux

de ne pas tomber avant l'heure,

elles

ont

en revanche rcompens tardivement, mais dignement les Monet et les Renoir. Puis,
une foule, un torrent de soi disant audacieux, de rvolts calculateurs, d'innovateurs
purils, de

martyrs professionnels, ont encombr

trottoir banal.

Il

ne risque gure de se

l'cart entre deux acadmismes


et celui

durement frayes, devenues


rencontrer de victimes que ceux qui se tiennent

celui qui se

les routes

rclame des ans sans

les

comprendre,

qui les nie sans les connatre.

Ainsi peut se rsumer (les uvres mises part, qui ne se proccupent pas plus

des discussions sur

l'art

que

comprise entre l'anne 1863, o

les
le

arbres de la forme du gouvernement)

Salon des Refuss fut l'ouverture,

l'incertitude des efforts et l'indcision des spectateurs

rideau en attendant

un nouveau

spectacle.

et les

annoncent

l'volution

jours actuels,
le

baisser

du

PREMIRES ORIENTATIONS.

Monet ne

Si

prit point

de part au Salon des Refuss en 1863, cette manifes-

tation qui, loin de faire prir sous les hues certains artistes originaux, leur

donna

la

mesure de leurs forces rsistantes (1), tait de nature l'encourager l'indpendance.


De mme, pour avoir rompu avec l'enseignement routinier, non pas dans le
dessein de faire un clat, mais parce que cet enseignement rpugnait nettement leurs
fraches aspirations, contredisait leurs sensations non oblitres par une discipline
d'atelier, notre transfuge et ses compagnons ne devaient gure tarder choisir leurs
vrais matres et modles. Matres que l'on n'a pas besoin d'approcher, qui l'on
oserait peine parler, modles dont on s'inspire en admirant leur esprit sans copier
leur manire.

..

Corot, encore incompris et combattu en 1863, avait depuis longtemps

mu

ces

jeunes artistes par la simplicit et l'harmonie. Boudin, dans sa mesure, n'tait pas
sans conserver une persuasion d'exemple. Enfin,

un vnement

capital,

ou du moins

qui s'affirme plus dcisif distance qu'il n'apparaissait aux contemporains, se produisait en cette

mme

anne. Manet exposait quelques peintures la galerie Martinet,

et la franchise, la force, la distinction

chant sur

les joliesses

magistrale qui manaient de ces uvres, tran-

conventionnelles, les froideurs prtendues classiques, les roman-

tismes attards et affaiblis, produisaient sur Claude Monet

et ses

camarades une im-

pression dcisive. C'tait pour eux sinon la rvlation, du moins la confirmation de


ce qu'ils espraient pouvoir faire de puissant et de neuf avec

une vision

directe et

une interprtation sincre comme l'avaient t celles des grands devanciers, et sans
prtendre eux-mmes rien changer ni bouleverser.
Edouard Manet, avec la plus parfaite bonne foi, pensait continuer les matres
qu'il avait admirs en Espagne et au Louvre, et ne songeait nullement au puril amusement de partir en guerre contre les soi-disant matres qui trnaient aux Salons.
Monet ne se proposait pas davantage de courir cote que cote une originalit arti(1

De ce nombre

taient de purs classiques, tels

que Fantin-Latour

et Legros.

ce

*5

O
u

w
Q
W
ce
CQ
:s

w
>

Q
H
O
Oh

\'

'

^.^,-,'Z;

iyi'f^/-i!

31
ficiellement combine.

son

effort, dire

comme

voulait,

Il

de bonne foi ce qu'il voyait,

et

les plus justes et les plus appropris. Il n'tait

l'attention

par cette simplicit

cette

et

un insurg.
Nous en voyons la preuve ds

mulation du

mais qui ne sont

pour braver

les

pour forcer

faites ni

l'a

comme il le sentait, par les moyens


pas, comme on le jugea ds qu'il attira
elles-mmes tranchant sur l'accu-

justesse

premires uvres de

aux Salons,

les

la

et

que

lui

que nous connaissons

jury accepte ou refuse,

le

mdaille suivant les formules propitiatoires,

prjugs du jury.

partir de ce

moment

et

jusqu'au bout de sa carrire l'uvre de Claude Monet

aura t d'une merveilleuse unit. Ce


il

ralis ds l'abord et

l'a

il

qui ne se sont pas dmenties

un

qu'il annonait,

il

l'a

tenu; ce qu'il cherchait,

enrichi et perfectionn avec une suite et

force de la plantation, les


et

mmes

vertus de construction,

grand, que ceux qui, avec un dessin

souple et plus insaisissable,

aussi

qu'on pourrait appeler

la

la nettet et

mme

fermement

la

faon de voir

tabli,

mais plus

passeront peu peu aux recherches les plus aigus,

aux analyses de couleur les plus subtiles.


Ce dessin, trs accus, mais nullement sec
est ce

une logique

seul instant.

Les ouvrages de sa premire manire contiennent, quant


simple

sa place par

factice,

et particulirement celles qu'il destine

ni

marquer

tout artiste sincre,

le

dessin essentiel.

ni surcharg d'indications inutiles,

Il allie

la franchise, la rapidit et la

demeure la fois cursif et


solide. Puis encore, dans la maturit, il s'incorpore pour ainsi dire la lumire, et
dans la dernire partie de l'uvre, il se fait sentir, comme nous le verrons, mme
dans des effets de pure atmosphre et d'eau, qui, bien que ne commenant ni ne
finissant proprement nulle part, procurent pourtant nos yeux et notre esprit une
au dbut. Ensuite

sret,

il

se libre et s'largit.

Mais

il

notion d'quilibre aussi sre, aussi rythme, qu'une architecture.

Mais sans anticiper sur cette progression, que nous devions toutefois indiquer
pour montrer ds le principe, que loin d'tre, comme le public allait bientt le croire, un

un improvisateur hasardeux, renversant plaisir les colonnes du temple,


nous avons affaire au contraire un constructeur rflchi dans la conception, s'il est
parfois imptueux dans l'excution; un homme qui a mpris les recettes et qui
s'est appuy, non sur l'exprience des autres, mais sur la sienne propre. Ce tout jeune

dmolisseur,

homme

de vingt-deux ans a devant

froid d'un positiviste.


joie

de

Il

la

est positiviste

nature toute

par

la

la foi

d'un lyrique

et tout le sang-

perception directe, et lyrique par la

la notation.

pour toutes ces raisons, nous est-il impossible de considrer Claude Monet
autrement que comme un parfait classique.
Aussi,

MONET RENCONTRE

D.T

JONGKIND, NE RENCONTRE PAS ENCORE MANET,

ET PEINT DES VUES DE PARIS.

Divers pastels dats de 1862 nous donnent dj une ide trs heureuse et trs

complte d'un talent vigoureux, voyant juste, sachant mettre

Ces dessins doivent certainement leur force expressive

commenant
cette

et ils

choses leur plan.

les

la

nature

mme du

contiennent en germe, pour celui qui les analyse avec attention,

grandeur de construction qui sera une des caractristiques de

l'artiste

mri. Tou-

diminuer en rien que de voir des analogies avec la faon de procder


par consquent la trace des conseils de cet excellent moniteur. Mais

tefois ce n'est le

de Boudin,
dj

et

protg hardi voit

le

et

rend moins menu, plus fougueux, que son spirituel

et

judicieux an.

Nous pouvons

citer

un de

une Vue d'Yport, une


tandis qu'en avant remontent

ces pastels dats, reprsentant

grande falaise au pied de laquelle se

blottit le village,

des terrains en pente abrupte.

Comme

type de la peinture de ces premires annes, un remarquable tableau

dat de 1864 nous montre un thme auquel

bonheur

les Falaises

le ciel

peintre reviendra plus d'une fois avec

Une barque,

de Sainte-Adresse.

l'Ocan prouve dj quel degr de sret

moyens extrmement

le

le

trs

en valeur sur

de

peintre tait parvenu rendre, par les

simples, la grande intensit de la lumire sur la

qu'elle rflchit. Plus tard, tout

la clart

en conservant

les

mmes

mer

et

dans

tonnantes qualits

lumineuses, Monet y ajoutera de la complexit et du charme par la dcomposition de la

lumire

et

de

la

couleur qu'elle exalte; analyse tellement sre

et serre qu'elle qui-

vaudra, pour l'il du spectateur, une harmonieuse synthse.

Une rencontre opportune

s'tait

produite, en 1862, qui avait contribu, sinon

engager Monet dans cette voie puisqu'il

la suivait dj et cela

depuis ses relations

avec Boudin, mais y marcher dsormais d'un pas encore plus ferme et plus sr.
On a sans doute devin qu'il s'agit de la rencontre de Jongkind. Autre chose est de

33
recevoir quelque influence d'une

uvre

d'une simple thorie transmise par ou-dire,


proccupe, de

Un

le

au regard par le hasard, ou mme


de connatre l'homme mme qui nous

offerte
et

voir au travail, d'entendre sa voix, de discuter avec lui au besoin.

que Claude Monet ne peut alors que trouver


prolit se rencontrer avec un prcurseur maintenant en pleine priode de combat
comme aussi en pleine possession de ses moyens, en pleine clairvoyance de ses
artiste dj aussi volontaire

Jongkind en 1862. Alors, en effet la robuste personnalit naissante


ne peut plus tre dirige dans un sens dtermin par un matre aussi spontan, aussi

buts, tel qu'tait

que

grand Hollandais. Mais

y a plutt une sympathie agissante, la


fois un contrle et un stimulant, une sorte de contre-preuve s'exerant en toute
libert, une confirmation enfin, autant par les analogies que par les diffrences, des
tendances dj dcidment manifestes.
instinctif

le

il

La connaissance se fit d'une manire plaisante, Monet, dans une cour de ferme
normande, s'efforait de peindre une vache, qui s'obstinait ne pas vouloir garder la
pose.

Un

touriste anglais qui passait par l s'intresse la lutte, ainsi qu'au peintre

la peinture. Je vous prie de

et

Tout en peignant
confrres,

un

et

le

permettre de tenir

connatre

nomm

? Il est tout

Monet permet.
connat un de ses

la vache.

en causant, l'Anglais demande au peintre

drle de personnage

Voulez-vous

me

s'il

Jongkind. Rponse enthousiaste de Monet.

prs

d'ici,

l'auberge o je suis.

Prsentation

joyeuse, conversation perte de vue, on peut le dire, sur la peinture qu'on aime et la
contraire. Liaison enfin.

Amiti qui va jusqu' l'invitation de Jongkind

et

de sa compagne par Monet,

partager l'hospitalit et la table familiales au Havre. Pendant

M"" Jongkind.

c'est

un ange. Et

Le grand balourd de Nerlandais


c'est elle

Ce

repas, quelqu'un dit

n'est pas

mon femme.

qui m'a empch d'tre empoisonn par l'ordre de

la

Mais

Cour

monographie de Jongkind par Moreau-Nlaton, des


sur certaines lubies de ce gnial drang, ainsi que ses lettres, ses ides sur l'art,

de Hollande.
dtails
et

le

Voyez, dans

la belle

vous pourrez facilement reconstituer

rieurement entre Jongkind

et

les

conversations qui eurent lieu alors et ult-

Monet.

Vous pourrez aussi, par analogie, vous reprsenter les entretiens et les discussions que Monet vers cette poque engageait non seulement avec Jongkind, mais aussi
avec Eugne Boudin. La grande question qui en faisait le fonds, tait relative la
composition,
ou plutt la non-composition
du tableau. Boudin, sans rien
changer ni intervertir dans l'ensemble du motif qu'il avait sous les yeux, rclamait
pour le peintre la facult de supprimer ou de modifier quelque peu des dtails et
des lignes. Jongkind, allant beaucoup plus loin, voulait qu'on ne se gnt point,
et il ne se gnait point
pour composer entirement le tableau, en grande partie

mais en y ajoutant des dtails trangers qui feraient bien, ou en


intervertissant sa guise. Monet, on le devine, voulait l'acceptation intgrale.
avec

le

motif

les

Tout cela ne pouvait que l'entretenir en haleine et en ardeur, puisqu'il avait


maintenant s'affirmer son plan de travail, non seulement contre des adversaires
dj dsigns, mais aussi contre des allis admirs.

34

En

1866,

nous arriverons

commence avec
de Manet

tisans)

la

priode o ce contrle volontaire de son uvre

presque consacres (tout au moins auprs de leurs par-

celles dj

de Courbet, donnera notre artiste une sret, une rsolution, un

et

lan nouveaux.

Monet avait eu au Salon de 1865 deux Marines reues. Elles taient bien places,
apprcies du public et des artistes, et il y aurait lieu de s'tonner que plus tard le
simple dveloppement de ces belles promesses ait caus tant de scandales et de malentendus,

l'histoire

si

de

l'art

n'tait

pas remplie de ces sortes de revirements, de ces

refus d'admettre ce que l'on avait d'abord encourag.

amusant de conter que Manet fut lgrement piqu de cette entre


en scne d'un presqu'homonyme. Comme on lui demandait s'il avait vu les Marines,
Bah
on les regarde parce qu'on croit qu'elles sont de moi. Manet ne
il rpondit
savait pas alors que dj, en 1863, son uvre, comme nous le disons plus haut, lui
avait cr non pas un rival, mais un admirateur enthousiaste, et il ne pouvait pas
deviner qu'elle lui vaudrait encore pour plus tard un ami magnifiquement dvou,
Il

sera peut-tre

qui devait hter pour

D'ailleurs,

aprs sa mort, l'heure dfinitive de la gloire.

lui,

comme

par un acte de dfrence tout autant que pour viter Manet

lui-mme des confusions bonnes exploiter par les malveillants, notre peintre rsolut

de signer toujours toutes ses uvres, sans abrviation

deux noms sont devenus galement

illustres, et

il

Claude Monet.

prsent les

n'arrive personne d'quivoquer l-

dessus.

On

et l'initiateur,

De

1862 1866.
la

comme

au mouvement dont Manet


divers paysages de Paris que Claude Monet excuta pendant

peut considrer

se rattachant

est le
les

chef

annes

cette dernire datent entre autres trois trs belles peintures prises

de

par consquent, ouvrent une vaste chappe sur

les

colonnade du Louvre,

difices qui avoisinent

et qui,

o longent

le

cours de

la Seine.

L'une a pour principal motif Saint-Germain-V Auxerrois;

l'difice

est

prcd

plante d'arbres, trs vivante, trs anime de passants, de fiacres, de tout

de

la place,

ce

mouvement de

Paris que l'on n'avait pour ainsi dire jamais pris sur le

quel, sans arrangement, sans sujet dtermin.

Ce

n'est rattachable

fait,

tel

Manet que pour

mais dj la personnalit s'affirme et ne ressemble ni


Boudin, ni Jongkind. Elle a pour trait dominant une sorte d'affirmation sre, rapide
et pourtant complte, n'ajoutant rien au spectacle, mais l'exprimant tout entier.
la facture large et simplifie;

Une

autre

Vue de

Paris, peut-tre plus belle encore,

dcouvre

le

Panthon

et,

maisons qui se pressent le long des quais. Une foule circule


entre ces masses et le coin du jardin du Louvre que le spectateur est cens surplomber
du haut de la colonnade. Une ligne mdiane d'un oblique peu prononc est pour ainsi

en

'avant, les arbres et les

dire l'axe de toute la vue. Cette ligne, c'est le courant

que montr, parce que les


tinue.. On le sent et on ne
tains dtails,

un bateau de

quable de valeurs,

et

mme

du fleuve plus devin

dtails accidentels des difices s'interposent


le voit pas;

on

le

reconstitue par la logique

bains, etc. C'est la fois

vu avec beaucoup

d'esprit.

extrmement

de faon con-

mme

de cer-

exact, trs remar-

es

o
M
Q
H
O
eu

,i

35

La troisime vue, de
est

encore plus tendue.

On

1866, est toujours prise

du Louvre.

portion de fleuve

distingue la pointe de la Cit, le quai des Grands-Augustins,

de la rive droite correspondante. Vers

et la partie

Ici la

le

milieu du tableau apparat la

du Pont-Neuf avec la statue d'Henri IV. Trs fortement agence, cette peinture est
anime galement de personnages, de voitures, ponctue de kiosques, de ces mille riens
qui donnent la physionomie de Paris.
Cette anne 1866 est remplie de travaux importants, dcisifs, et qui auraient
d valoir d'emble de grands succs l'artiste, malgr sa jeunesse. Mais la priode est
ingrate, sauf pour les rputations officielles et les talents qui flattent le got de banalit
qui caractrise alors non seulement la bourgeoisie , mais le public tout entier. Nous
ligne

voulons parler, outre

paysages, de grands tableaux de figures qui, encourags,

les

auraient sans doute t suivis de beaucoup d'uvres de ce genre. La carrire de Claude

Monet

s'en serait peut-tre trouve

compltement change.

Ces tableaux de figures vont tre mentionns bientt, mais nous prfrons,

un moment

encore, poursuivre l'tude de la premire phase dans le dveloppement

paysagiste, afin de pouvoir dfinir dj certaines de ses qualits caractristiques.

En

du

1866

Monet est admis au Salon, avec, prcisment, un portrait de grande importance. De


cette anne nous voyons, entre autres, une trs curieuse et trs originale peinture,
qui tient de la marine, du paysage et du tableau de genre. C'est une Terrasse au Havre.
Un jardin surplombe la mer qui s'tend au loin. Deux pavillons flottent au bout de
mts qui s'lvent en avant de ce jardin suspendu. Des groupes mondains s'y promnent ou s'y reposent; dames avec ombrelles, messieurs en tenues recherches. Une
grande barque voile vogue assez prs du bord; l'horizon des bateaux se suivent
en longue

On

Tout cela

file.

est riant et solide

ne peut mieux rendre

dans

l'affectation.

Au

de finesse, les modes

reste

le

ton et

mme

en
la

mme

temps, lgant sans affterie.

sduction d'une poque sans tomber

Boudin avait galement, sur

les plages,

not avec beaucoup

mondaines d'alors, tout en donnant la nature


environnante le principal rle. La manire de Monet n'voque aucune ressemblance
c'est plus net, moins menu, et tout ausi vivant.
avec son initiateur
De la mme priode sont d'autres vues du Havre une belle vue de la Jete;
et les allures

du Phare de l'Hospice, puis encore, diverses vues de Sainte-Adresse. Une


de ces dernires est remarquable de largeur et de force. Des petits personnages y circulent sur la plage; des viflas s'tagent sur la falaise; des voiles, a et l, animent
une

autre,

l'eau,

comme
De

promeneurs animent la surface sablonneuse.


mme poque, 1866 ou 1867 trs probablement, bien

les

cette

qu'il

ne porte

un Port de Honfleur d'une grande beaut. Toutes les barques y


forment droite avec leurs voiles demi-cargues, une masse puissante et lgre.
Entre les intervalles des voiles et des vergues, on aperoit sur un quai toute une
foule de marins et de femmes. Un grand vapeur est arrt gauche, et vers le milieu
glisse une barque avec des rameurs. C'est une page tout fait magistrale. Elle vaut
non seulement par la faon heureuse dont le peintre a saisi d'ensemble tout l'intrt
d'un dcor et de la vie qui lui est propre, mais aussi par le don d'tablir tous les
pas de date,

est

86
plans, de les agencer sans hsitation, de les graduer tout en les diffrenciant ferme-

ment. Dans

les

moment, que nous pourrons ajouter


avec un peu de dtails, l'effet lumineux est d'une intensit

peintures de cet ordre et de ce

que nous citons


extrme, mais due surtout cet emploi des valeurs. L'excution est aussi vigoureuse que simple. Personne ce moment, pas mme les grands paysagistes de 1830,
celles

ne rsume

et

ne ramasse

lumire sur l'eau

compliqus

et se

les

grandes lignes

et les

dvelopper clairement l'immense

et aussi srs. L'entrain et la dcision

caractre qui diffre

grandes surfaces, ne

mme

de celui de Manet,

ciel,

par des moyens aussi peu

donnent

le seul

fait glisser la

cette

personnalit

un

avec qui l'on pourrait tre tenu

de voir des analogies.


Or, cette
essentielle de
le

classer

analyse

nous a permis de dterminer ds maintenant une qualit

Claude Monet. Qualit laquelle

parmi

les

mieux dous,

les plus

pourrait se tenir, et qui suffirait

il

capables de prendre

la

suite des grands

paysagistes classiques. Mais nous verrons que cette qualit l n'est encore, pour ainsi
dire,

qu'une base, qu'une

assise,

sur laquelle en fleuriront de plus subtiles et de plus

complexes.

Nous pouvons la dfinir en peu de mots


ds
Monet cherchant ramener l'quilibre de sa peinture
s'affirme un grand, un exceptionnel metteur en place.
:

ses travaux de dbut, Claude


l'quilibre

mme

de

la nature,

lNTE-ADRESSE

LE PHARE D'HONFLEUR

COMMENT D'UN GROUPE OBSCUR SORTIT UNE COLE CLBRE.

Une cole

qui n'a jamais eu de prtention ce

titre

imposant, mais qui

a bien fini par le subir grce au bruit que ceux qui la constituaient ont

fait,

sans

le

monde, et au bouleversement qu'ils ont caus, sans en avoir l'incoles pour de bon, cela peut commencer de la faon la plus simple

vouloir, de par le
tention,
et

dans

mme

la

devait tre,

Le
ni

les

plus frugale qu'on puisse imaginer. C'est l'histoire des dbuts de ce qui

bon

gr,

titre tait

mme

mal

gr, l'cole impressionniste.

encore bien loin pour

la

raison que les ides n'taient ni formules,

conues. Quatre jeunes gens, fugitifs des ateliers officiels ou officieux, se

runissaient pour vivre le plus joyeusement possible tout en faisant en libert une

peinture qui les passionnait. Voil tout, et cela prend, avec

le

accent intrpide, quasi-hroque, peut-tre justement parce que Renoir,

joli

Sisley, Bazille

ne

se souciaient

1870 semblent d'autant plus lointains que

murs

les

cette entranante vie libre, ces

de leur rvolte ni attirer

bien que ces temps d'avant

difficult,

beaux

ces tranges rvolts, bien novices, bien primitifs, car


tirer parti

Monet,

de rien moins que d'tre des hros.

L'on reconstitue encore sans trop de

blement changes,

un

recul des annes

mme

sont aujourd'hui irrmdiats passs

ils

de compagnie par

ne songeaient nullement

l'attention sur eux,

comme

tout rvolt

professionnel doit le faire.


Bazille, grand, vigoureux, joli et gai garon, libral

souvent pour aller chez

lui

dans

le Midi, et

de ses deniers, s'absentait

mettait alors son atelier de Paris la dis-

position de ses amis, et particulirement de Renoir, que cela obligeait fort. Monet,

ferme

et vaillant,

et l'action,

passion
ter

dans

ne peut

ne doutait jamais de
les

moments

aller

l'avenir.

d'anxit, car

Il

il

soutenait les autres par la conviction

en

sans des crises de doute.

Nous sommes dans

le

vrai;

lui,

fallait tout
Il

de mme, puisque

la

ne cessait alors de leur rp-

ne nous dcourageons pas. Nous n'avons plus

38

de nous arrter.

le droit

Renoir, tendrement et gament, coutait, travaillait, s'pa-

pour payer son auberge, ses


couleurs, excutait des paysages au bitume, devenant chez le marchand

nouissait en boutades coupes de longs silences,


toiles et ses

et,

qui les lui prenaient, d'excellents faux Rousseaux. Gela lui permettait de ne peindre

pour lui-mme qu'avec des tons purs. Diaz quelquefois, arriv aux grands succs de
fortune, passait par l, s'intressait aux essais, jetait un mot d'encouragement. Comme

Monet

tait l'autorit et la certitude,

vivre. Lui qui devait plus tard tre

camarades, de plus, gotaient en


uvres,

pourrait imaginer ainsi

dans

soit

Camondo,

et

assombri par des labeurs ingratement apprcis,

si

les

d'abandon. Ses

et

un attrayant et dlicat temprament de peintre.


non seulement leur vie, mais, lorsqu'on revoit leurs

lui

la collection Caillebotte, soit

qu'on

de se laisser

la gat, la joie

qu'une charmante nature, pleine de bonne humeur

n'tait alors

On

Alfred Sisley- tait

regroupe par

dans

la pense, leurs

de Moreau-Nlaton ou de

celles

conversations et leurs discussions

elles-mmes, dont les sujets taient perptuellement sous leurs yeux. Les jeux incessants et subtils de la lumire. Les

ombres des objets frapps par

Les vibrations de l'atmosphre sont

sont-elles violettes ?

infinies.

cette

lumire dore

Comment en

inter-

prter les rsultats ? Les tres se colorent l'air et au soleil de reflets insaisissables.

Comment

les saisir ?

rejaillissent,

Un

Les plus violentes oppositions de tons, en se heurtant, s'miettent,

engendrent finalement des harmonies dont

il

faut rendre la caresse.

autre peintre, plus g qu'eux, et que Monet avait

mme connu

avant de

connatre ses camarades de chez Gleyre, les voyait occasionnellement, et leur rptait
ce qu'

Pissarro, avait dit le grand Corot qu'ils admiraient tous sans le frquenter

lui,

Puisque vous tes un

pourtant

il

vous voyez

vert, et

l'on sente et

Le

vous n'avez pas besoin de

faut avant tout tudier les valeurs.

moi

vous ne travailliez pas

que

artiste,

petit

que

je vois gris et blond.


les valeurs,

l'on

conseils.

Nous ne voyons pas de

Sauf

la

de

le

celui-ci,

mme

faon;

Mais ce n'est pas une raison pour que

car cela est au fond de tout

et,

de quelque faon

exprime, on ne peut faire de bonne peinture sans

groupe ne regimbait nullement l-contre. Monet tout

comme nous venons

le

cela.

premier,

voir pour ses premires vues de Paris, observait merveil-

leusement l'application des valeurs, mthode qu'il devait modifier plus tard sans
l'abandonner compltement. Et Sisley aussi, et Renoir qui, tout en peignant le plus
souvent en plein air, travaillait beaucoup aussi l'atelier, et subrepticement allait
passer beaucoup d'heures en tte--tte avec les matres anciens, au muse, vers lequel
ses
et

camarades se sentaient beaucoup moins attirs. Il combinait ainsi, grce sa


complexe nature, les acquis de la tradition et les ardeurs innovatrices.

Dans

ces conditions,

il

apparat aujourd'hui bien puril,

toujours t presque impossible dbrouiller du vivant

mme

et

fine

d'ailleurs cela a

du groupe auquel

Monet a survcu, de dcider qui a t le vritable instigateur des thories et des formules de ce qui allait devenir r Ecole impressionniste. Il est plus juste, et plus
conforme aux circonstances, rencontres, influences, ides dans l'air que nous avons
dj notes, de considrer que chacun et tous, en gardant leur personnalit, avaient

contribu aux acquisitions et dcouvertes communes. Aprs cela supputez ce par quoi,

I<

a;

2;

w
o

.^

'

.>;

/K.^.

'

>.(>.''

39

Jongkind, Courbet, Manet, beaucoup Corot, pouvaient

les

intresser sans cependant

les capter.

Delacroix venait de mourir, en 1863.

Ils le

vnraient, mais

il

n'tait

pour rien

dans leur formation. Monet se souvenait qu' son arrive Paris, il avait eu, rue de
Furstenberg, un atelier surplombant celui du matre. Ses camarades et lui regardaient
parfois par la fentre et voyaient le bras
ils

ne voyaient pas ce

qu'il peignait,

du peintre

aller et venir

devant

et ce petit trait est assez

la toile;

symbolique.

mais

DES DIFFRENCES ENTRE LES TABLEAUX DE PERSONNAGES


CHEZ MONET, COURBET ET MANET

Il

est

des rapprochements qui permettent sinon de dfinir, du moins d'tu-

ou d'influence rciproque dans les arts.


Si, dfaut d'un voisinage immdiat, vous examinez successivement et vous possdez compltement par la mmoire (qu'au besoin peuvent aider de bonnes photographies) trois tableaux tels que le Djener sur l'herbe, de Manet, les Demoiselles
des bords de la Seine, de Courbet, et enfin l'autre Djener sur l'herbe, celui que
dier

les

rapports

si

dlicats

Claude Monet excuta en 1867,

de

il

filiation

vous

est

impossible de ne pas percevoir dans cette

uvre du plus jeune, une certaine action sur lui exerce, malgr lui et leur
insu, par les deux ans. Mais ce qui rend cette action peu prs impossible analyser
par des mots et mme par des constatations matrielles, c'est que si forte, et mme

troisime

si

directe qu'elle soit, elle se trouve modifie d'autant plus

que

les personnalits sont,

part et d'autre, accentues, et spontanes en leur manifestation. Ce n'est point le

de

mme

cas lorsqu'il s'agit d'imitations voulues et de pastiches calculs. Par exemple lorsque

des lves de Rembrandt imitent l'clairage, les procds de composition,

mme du

la

matire,

on peut mesurer pour ainsi dire mcaniquement l'cart ou


le rapprochement entre l'uvre de seconde main et la cration gniale. Ou bien encore,
lorsque Lancret, malgr son charme personnel, se meut dans l'ombre de Watteau,

la

touche

matre,

malgr certaines diffrences de nature,


cation dilue, on peut dmontrer que
peinture

si

le

premier ne

lui avait

quelques artistes impersonnels

et

et tout ce
le

Mais

second n'aurait pas pratiqu

tel

l'indi-

genre de

pas servi, non d'mul, mais de modle. Enfin


habiles, qui

pu parfois produire des


qui pouvaient tromper des yeux exercs.

se dguisent, ont

qui spare l'accent incisif de

ne rvlent de qualits que lorsqu'ils

pastiches, et disons

lorsqu'il s'agit d'une sympathie,

mme

le

mot, des faux,

d'une communaut de tendances cre par

l'poque, par des ides transmises et d'autres naissantes,

il

se produit des analogies

PORTRAIT DE MADAME GAUDIBERT

41

mais non de strictes ressemblances. Une sorte d'excitation rciproque


imprime aux uvres d'une mme priode le trait la fois divers et commun qui leur
donne leur date. Ce trait peut, comme chez Manet et Courbet, avoir t marqu tout
frappantes,

demeure dans l'esprit de ceux qui se sentent en communion avec


de condensateurs. Tout en gardant leur physionomie particulire et en

d'abord fortement.
ces sortes

Il

obissant l'imptuosit

mme

de leur propre cration, ces disciples, involontaires

ou conscients, arrivent, d'un point de dpart


lui

mme

un

rsultat qui deviendra

signal d'un autre acheminement.

le

C'est ainsi

former leur

trs rapproch,

que nous verrons Claude Monet

et ses

camarades tour tour con-

originalit inne, dj pourtant trs visible, l'impulsion donne,

par Boudin, Jongkind, Courbet ou Manet, pour l'autre par Delacroix

sime par Corot. Aprs avoir trouv en

commun

pour l'un

pour un troiun nouveau mode d'expression, chacun


(1),

d'eux en inventera un nouveau encore pour son propre usage, qui ragira contre certaines tendances et rpondra d'autres. Et

mme chacun d'eux ne subira pas

influences (puisque nous n'avons pas d'autre

mais toutes

cet ordre

de

faits si

combinant, s'entrecroisant suivant son humeur, sa


circonstances de sa production, son enthousiasme ou sa rpulsion du moment.

dlicats),
vie, les

mot pour rendre

une de ces

la fois, se

Cela rend toute critique didactique

On

moderne.

dterminer

gnement

un

vritable leurre en ce qui concerne l'art

pouvait bien plus nettement, dans

l'art

du

pass, tracer les descendances,

parce qu'il y avait un ensei-

les ateliers et les coles, classer les oeuvres,

rgl, des

mthodes transmises presque sans variations, une demande

ment formule par

laquelle rpondait

l'esprit public,

l'offre,

nette-

nettement comprise,

des faiseurs d'images.


Mais, quoique

commenc

dj avant eux par Corot, Courbet et Manet,

vement au milieu duquel naissaient

les artistes

dont nous nous occupons,

le

mou-

les prenait

au dpourvu, sans enseignement qu'une routine. Les ides gnralement acceptes


n'taient que des lieux communs qui ne pouvaient inspirer des cerveaux neufs; les
procds courants ne pouvaient satisfaire des yeux point gts par une habitude, par

une

fatigue. Ils taient

donc forcs

d'tre,

dans

la

mesure de leur

lan, et suivant la

direction de leur personnel organisme, leur propre et mutuelle tradition.

On

peut dire encore,

si

l'on veut,

dition et d'une innovation, verra

succderont cte cte.

une

que

la fin

du

xix" sicle,

au

lieu

d'une

tra-

srie de brves et partielles traditions qui se

En mme temps que

celle

cinq ans l'volution qui a Manet et Courbet sa

que reprsente pendant vingt-

tte, se

dveloppera une pseudo-

acadmique qui passera du faux classique des descendants dgnrs d'Ingres,


un faux ralisme comme celui de Bastien Lepage; galement une quasi-tradition
romantique qui avec Czanne outrera la couleur et le dessin, mais chouera suivre
tradition

l'imagination du grand

Eugne Delacroix; enfin aprs encore, jusqu'

ce qu'elle fasse

(1) Ceci concerne surtout et presque exclusivement Renoir, qui aima et tudia beaucoup Delacroix,
respect mais peu tudi par Monet. Renoir copia mme pour les amateurs certains Delacroix, entre autres
la Noce Juive. L'influence de Delacroix sur Czanne a t plus considrable encore et dcisive, et cela seul suffirait
expliquer pourquoi Czanne n'a aucun rapport avec l'impressionnisme .

42
place aux traditions encore plus morceles, mtoriques et confuses des jours actuels,

de tradition impressionniste que l'on attribue Monet, Renoir, Sisley

la sorte

et Pis-

mais qui doit tre attribue leur succs sans qu'ils aient cherch eux-mmes
formuler et l'imposer, et qui prime pendant une dure peu prs quivalente,

sarro,
la

soit

un quart de

sicle.

C'est la tradition naturaliste

figures

sur la
la

et

de Manet qui se rpercute dans

les

que pendant un moment unique de sa carrire Claude Monet jeta hardiment


toile. Du reste, l'appui des observations que nous venons de prsenter sur

marche

la fois insaisissable et relle de cette volution et sur son caractre en

quelque sorte sporadique,

Manet

de Courbet

et tel

il

propos de remarquer encore que

est

et

de

tableau de Courbet ayant frapp vivement l'imagination et les sens des

jeunes artistes de l'poque, on peut retrouver

uvres

le Guitariste

les

marques de leur influence dans des

chez des tempraments aussi diffrents les uns des autres (loigns parfois

jusqu' une antipathie qui disparaissait dans l'ardeur de la lutte commune), que les

Hommage

grands tableaux de Fantin-Latour

(V

Lhermitte, de Cazin, de Whistler

mme.

Tout
d'poque

qu'il

se produit

dans

cela,

ne

dans

avec

recul

le fait dj.

du temps, accusera encore bien plus son caractre

L'on pourrait en

tirer cette conclusion,

qu'un phnomne

graphiques parallle celui que l'on constate sans discussion


toujours en tenant compte de la qualit intrinsque de chaque

les arts

la littrature,

crivain.

le

Delacroix), de Legros (l'Ex-Voto), de

La clbre

dfinition de Butfon cesserait d'tre complte,

tre complte en n'envisageant plus


et l'on se convaincrait

que

le style

un

un artiste
hommes.

crivain isol, ou

d'un temps,

c'est les

ou plutt pourrait
pris

en lui-mme,

CAMILLE

LES PREMIERS GR.4N1)S TARLEAUX DE FIGURES

Le grand Djener sur l'herbe de Claude Monet pouvait dans une certaine
mesure rappeler celui qui avait t refus Manet en 1863. Mais les diffrences d'accent
apparaissent immdiatement une observation un peu attentive et dominant les paralllismes de tendances.

Ce tableau, dat de 1866, doit tre tout d'abord dcrit sommairement,

moyenne dimension

indiquer aussi que seule en demeure intgrale une esquisse de


aussi pousse

que

le

tableau

mme. De

celui-ci

Monet

et l'on doit

n'a conserv qu'un grand frag-

ment, d'ailleurs de grandeur encore considrable.


scne est un rideau d'arbres, de bouleaux; en avant s'tale une
vaste pelouse, sur laquelle se dtache un tronc isol, plus vigoureux, s'rigeant avec

Le fond de

la

beaucoup de dcision et de relief. A cet arbre s'adosse un homme assis terre, les
jambes tendues dans toute leur longueur; un autre personnage suit (de la droite
la gauche) assis galement, mais de faon moins force, auprs d'une jeune femme
blonde; puis vient

un autre

partenaire, debout, vtu d'un veston clair et coiff d'un

chapeau rond, parlant une dame qui ajuste sa coiffure; au-dessous de ce groupe est
assise encore une autre djeneuse; gauche enlin, se trouvent
un homme et deux
femmes assises terre, leurs grandes jupes largement ployes, et un dernier monsieur,
:

debout tout

fait

gauche, habill d'un veston sombre, qui tranche sur les attifements

plutt clairs des autres personnages;


tuailles

un chien complte

l'expdition, et toutes les vic-

d'un assez plantureux repas sont habilement distribues sur une spacieuse

nappe. C'tait donc un ensemble, trs important, d'onze figures de grandeur au moins

de

la

demi-nature, qui s'agenait sans effort, avec l'quilibre spontan qu'improvise

toujours la

vie,

dans un ample dcor

forestier.

La peinture de Manet tait riche et soutenue, suivant les


matres, Vnitiens ou Espagnols. Celle de Monet est plus claire

recettes des anciens


et

moins

corse, et

44

moins modele en relief. On peut tablir qu'elle est, par rapport Manet, ce que
celle de Manet est elle-mme par rapport aux Vnitiens, ou bien aux Buveurs de Velazquez, par exemple, c'est--dire qu'elles se prsentent relativement les unes aux autres
aussi

dans une progression croissante de simplification. Et mme cette progression pourrait


se noter dj des Vnitiens Velazquez, comme de Velazquez Manet.

Une remarque

mais qui a cependant sa

accessoire,

signification, est

que Claude

Monet, dans son tableau, n'a pas song un seul instant, introduire un morceau de nu,
comme celui qui avait, dans le Djener de Manet, paru si dplac au public oublieux des
matres et

mme tout simplement

d't, soit, ce

pictural.

Il

choqu

des vraisemblances d'une scne familire

soit

qui et t tout fait lgitime, des licences accordes de tout temps

avec nos prjugs sur

est vrai que,

le plagiat,

une bravade,

distance, aurait paru soit


c'est

moins

peu d'annes de
une inspiration un peu trop directe. Mais

soit

de tact que

cette considration

tour d'esprit

le

dont ne s'embarrassaient

nu blm,

point les vieux matres, ce mlange du nu, et du

l'art

mme

si

du peintre qui

lui avait

pu encore suivre l'exemple, si naturellement donn


de la prsence du nu parmi le vtu. Mais imagine-t-on
se serait alors expos La vritable raison, Claude Monet

fait viter cet lment. Il aurait

par Courbet dans son


encore

les rises

Atelier,

auxquelles

il

donne lui-mme une personne qui lui posait un jour la question, indiscrte
pourquoi il n'avait jamais excut un seul nu. L'artiste
peut-tre, mais intressante

l'a

rpondit sans hsiter

Nous trouvons

Je n'ai jamais os.

cette

rponse fort belle

et fort dlicate,

en

mme

temps que

parfaitement judicieuse. Le plus grand artiste est peut-tre celui qui n'ose pas faire
ce qu'il ne sentirait pas pouvoir parfaitement russir, et ce qui n'aurait pas

un

caractre d'irrsistible ncessit.

'tres

aux expositions

Quand on

quasi-farouche d'un jeune peintre

Manet

et

par

et plus tard

que

lui

les pein-

d'alors (pour ne pas parler de ceux d' prsent) prodiguaient sans

on comprend admirablement

raisons de beaut, et jusqu' l'affadissement,

simple nature

voit l'abus des figures nues

pour

les tres

VOlympia,

comme

le ntre,

l'abstention

qui est assez enthousiasm par la

qui l'occasion l'animent. Tout en admirant


il

ne sent point

le

l'essai

de

besoin de les rpter.

La couleur de Manet, avons-nous dit, est plus riche et plus modele; celle de
Claude Monet plus claire et plus synthtique; elle procde par grands partis de valeurs
tonales plutt que de valeurs de clair-obscur. C'est une analogie que l'on pourrait
trouver avec les estampes japonaises,

si la

matire n'tait pas absolument diffrente,

et si d'ailleurs l'histoire

de l'volution impressionniste ne contredisait pas de faon

formelle cette hypothse

si

Japonisme

n'influa

opinion obtint

-Ce

il

vraisemblable qu'on

la juge. Il est avr,

que fort peu sur l'impressionnisme, malgr

y a quelques annes.

la

en

effet,

que

le

faveur que cette

au contraire est retenir, c'est que, tout d'abord, Claude Monet entrevoyait dj un nouveau langage pictural, diffrent de celui de ce Manet qu'il admirait,
et qui le considrait comme un importun nouveau venu, quitte se lier bientt
d'troite amiti avec lui. Alors que Manet ne voyait encore en majeure partie qu'
-

la

qui,

lumire des matres

et

dans

le

jour de

l'atelier.

Claude Monet, habitu ouvrir tout

w
ca

C/2

1-5

Q
M

45

grands

les

yeux ds

les

annes de plage sous

regard bienveillant de Boudin, et

le

ayant dj bross en pleine campagne, en pleine

en pleine rue ses vues de

falaise,

Sainte-Adresse, de Honfleur, de Saint-Germain-l'Auxerrois, et certaines tudes ou peintures en fort de Fontainebleau avec les autres dserteurs de l'atelier Gleyre, tait

compltement

fait et

exerc aux harmonies claires.

Mais, ce qu'il y a de plus curieux, et ce qui prouve bien que les contraires sont

tous galement dans la nature, c'est que deux thses opposes peuvent tre de

mange

soutenues. Suivant l'une la grande lumire

D'aprs

la

seconde, la lumire considre

de l'analyse,

et

non plus de

les exaspre.
est celui

les

la

mme

couleurs plutt qu'elle ne

un autre point de

vue, qui

perception par vastes ensembles, exaspre les

dcompose en mille lments vibrants et scintillants, o s'miettent de


faon blouissante tous les tons clatants du prisme.
Et ce qui n'est pas moins singulier, c'est que l'un des systmes peut parfaitement conduire l'autre, et que lui-mme, Claude Monet passa du premier au second
couleurs, s'y

avec

plus parfaite logique.

la

Voil qui peut rendre l'tudiant des arts singulirement sceptique sur la valeur

des thories, l'amener admettre les procds les plus contradictoires, et finalement
lui

persuader que

faon de dire ne doit

la

passionner que dans la mesure o

le

l'artiste

sent la beaut et aspire la rendre.

Pour

ne

qu'il

pas de lgendes,

s'tablisse

comme on

Djener de Claude Monet ne fut pas,

En

ralit,

il

bon de spcifier ici que


refus au Salon de 1866.

sera

l'a dit,

Courbet, qui tait venu le voir

l'atelier,

le

avait fait quelques obser-

vations de dtail qui avaient dconcert le jeune peintre. Les artistes ont souvent

une excellente influence sur leurs confrres par ce


et

qu'ils

produisent pour leur compte,

presque toujours trs mauvaise par ce qu'ils disent de ce qu'on soumet leur

jugement. Claude Monet pensa


apprcie, sa vaste

d'envoi au Salon,

en pied, de

le

telle

que Courbet

l'avait

pour cela que trs peu de jours avant les derniers dlais
avait excut avec une furia et une vigueur superbe ce portrait,

toile. C'est
il

femme vue

de dos, avec

qu'il intitulait Camille, et qui fut

comme

ne pouvait envoyer

qu'il

la tte

retourne de profil vers

le

spectateur,

apprcie l'exposition par les rares connaisseurs,

robuste et magistral morceau de peinture qu'il

tait.

Cette casaque borde

de fourrure, cette grande jupe de soie bruissante rayures vertes, faisaient admira-

blement

valoir,

comme

lignes et

comme

tons, l'attitude souple, la jolie tte ple,

ddaigneuse, de cette beaut parisienne. Tout en manant du

un peu

mme temprament

de

peintre qui venait de produire

le

Djener, par une contradiction d'ailleurs trs lgre,

Camille se ramenait plutt

la

manire corse

scne,

comme nous venons

de

le

et

voir, diffrait.

de contradiction ? Non, puisque cette figure

non plus comme

tait

modele de Manet, dont

Mais y

a-t-il

excute

mme

l'atelier

la

grande

bien apparence

d'aprs

un modle

du Djener d'aprs les notations et les


souvenirs du grand air. Il est amusant, maintenant, mais cela n'amusa gure le pauvre
dbutant qui rencontrait tant d'obstacles, de dire que la couleur avait t si gnreusement prodigue, si fougueusement jete sur toile, que presque au moment de
posant

l'atelier, et

celles

46
lui faire quitter l'atelier,

vers le

sol.

Il

rpara

le

il

s'aperut que son tableau menaait de couler tout entier

mal du mieux. qu'il

put, et

choses jouissent d'une providence spciale, puisque

productions

ou

les plus solides, et les

Manet
'

l'art

moderne.

artistes. Il fut

expos

la vitrine

d'un marchand. L'on engagea vivement

l'aller voir.

Ah

Est-ce

du plein

voil ce qu'on appelle

que a

air ?

,:

existe, le plein air

du plein air! s'criait-il ironiquement. Du plein


? Est-ce que les matres d'autrefois en faisaient,

Cette moquerie indigne prouve quel point

Manet mconnaissaient
il

de

demeur une des

le

tableau est

le

glissantes

faut admettre que les belles

Le Djener, quoiqu'il n'et pas, par suite de ces circonstances, le bnfice


scandale
de la grande discussion publique au Salon, ne passa point cependant

inaperu des

air

moins

il

est curieux

de

les

ennemis

et

les

railleurs de

ses aspirations et son talent parfaitement classiques. Et surtout

saisir l

sur

le fait la

marche des

influences, le jeu des actions et

des ractions entre artistes dans de pareilles priodes de transition. Manet avait

blement hant Claude Monet

et celui-ci tout

pas de plus dans une rgion sur laquelle

en subissant son influence avait

visi-

fait

un

yeux de son an ne s'taient pas encore


ouverts. A son tour, Manet, au moment mme o il niait le rsultat obtenu, et n'tant
pas encore assez vieux pour y demeurer rfractaire, tait, son insu, tout prs
d'prouver une espce de choc en retour. La meilleure et la plus sre condition pour
se rallier fermement une opinion est d'y tre hostile tout d'abord. La force d'une
les

conviction acquise est en raison directe de l'nergie avec laquelle on s'appuyait aupa-

ravant sur la conviction contraire. C'est une

dans

la religion et

dans l'amour.

loi

qu'on observe dans

les arts,

comme

LES FEMMES CUEILLANT DES FLEURS


ET LES DERNIRES PEINTURES DE PERSONNAGES

Monet fut admis au Salon de 1866 avec le portrait de Camille, il fut refus
haut la main avec un autre tableau compos, o les figures sont de dimension un peu
moindre que dans le prcdent, mais toutefois une de ces entreprises de grande
envergure que les artistes ne recommencent gure moins d'tre trs encourags ds
le dbut, ou bien d'tre dous de ce tour d'esprit que l'on pourrait appeler monumental et qui pousse, par exemple, un Delacroix ou un Puvis de Chavannes concevoir surtout par larges espaces et faire comme malgr eux le sige, puis l'assaut
Si

et la

conqute des murailles.


Il

reprsentait des

Femmes

cueillant des fleurs

dans un parc, l'une assemblant

un bouquet, l'autre en respirant un, une troisime se dirigeant vers elles d'une vive
allure, une enfin assise sur l'herbe, le visage inclin vers le sol, et clair par le reflet
qui la plit d'une faon assez singulire. L'ensemble est gai, ais d'excution, et les

peu corses, rappellent plutt

tonalits claires,

tentatrices richesses

que permet

la

celles

peinture

de

la

fresque par rapport aux

l'huile. Il est

vident que le peintre,

domin par la volont d'claircir la palette, d'en


rapprocher les gammes de celles mme du dehors, et de l'carter au contraire le plus
possible du diapason soutenu auquel l'avait monte le travail exclusivement d'atelier
et l'habitude du rembrunissement que le temps avait fait subir aux ouvrages des
dans ses recherches,

tait

encore

matres recueillis dans les muses.

En somme,
japonaises et

s'il

si

Monet

n'avait prt qu'accessoirement attention

aux estampes

n'avait pas t en Italie et n'avait pas l'ide, par consquent, des

lumineux spectacles des fresques


unes et des autres.

florentines,

il

se

rapprochait instinctivement des

Les modes extravagantes, et sduisantes pourtant, de cette poque affole de


1867, ajoutent aujourd'hui ce tableau un charme bizarre. Les immenses jupes claires

48
dessins soutachs, les casaques au contraire triques et les minuscules chapeaux,
taient accepts par l'artiste et atteignaient

malgr leur transitoire exagration,

le

du dessin. D'ailleurs tout cela s'harmonisait avec le


paysage plein de fracheur et donnant bien une impression de vraie nature, saisie,
non arrange. Sans les prventions du moment qui commenaient s'armer en
guerre contre les nouveaux venus rputs rebelles toute beaut ( toute convention
de beaut plus exactement), les deux compositions de Monet que nous venons d'analyser auraient sduit le public par une relle lgance, par une distinction presque un
peu fminine, au rebours de la brutalit qu'on leur supposait. Alors la carrire de
l'artiste en aurait peut-tre suivi une toute autre orientation.
L'on peut beaucoup mieux se rendre compte de ces dijffrences entre la phase
style,

par

la

vigueur

et le jet

des tableaux de figures et celle des paysages qui allait bientt et dfinitivement s'ouvrir,

aujourd'hui que l'Etat a fait l'acquisition des

Femmes

cueillant des fleurs et a plac

ce tableau au muse, en heureuse rparation des torts d'un jury depuis longtemps
disparu. Sans aller jusqu' remercier ce jury d'avoir forc Claude

Monet chercher

d'autres voies que celles qui lui paraissaient obstinment fermes, et par suite trouver

on peut lui accorder les circonstances


attnuantes pour n'avoir pas compris ce que Manet lui-mme mconnaissait encore.
Les tableaux dont la figure humaine fait le thme dominant ne furent plus
que trs peu nombreux dans l'uvre et mme cessrent bientt compltement de tenter
le peintre. Nous n'avons donc qu' les numrer brivement, l'essentiel des rflexions
que cette catgorie pouvait suggrer venant d'tre dvelopp.
Pour tre complet, il nous faudrait donner quelques indications sur des portraits que Monet excuta au Havre dans sa premire jeunesse. Mais il en a lui-mme
la

veine qui

perdu

la

l'a

trace

rendu exceptionnel

et illustre,

malgr des recherches

qu'il

fit.

Peut-tre des trouvailles sont-elles

rserves d'heureux fureteurs.

Le dernier grand tableau comportant plusieurs figures est le grand Djener


dans un intrieur. Une salle manger bourgeoise, avec un jeune enfant attabl et une
mre prsidant affectueusement son repas, tandis que le pre s'apprte sortir et
,

que

la servante

diffre

apporte un

plat. C'est

une

trs belle peinture, robuste et saine, qui

moins que les deux autres de celles de Manet.


Monet ne devait que plus tard, en 1876, peindre une

figure de

mme

importance,

une jeune femme blonde en robe japonaise trs clatante, campe avec une souplesse
mignarde, une grce un peu affecte, devant une cloison dcore de quantit d'ventails
bariols. C'tait

un morceau

trs brillant, trs

dire de spcial propos de ce

Occasionnellement,

il

savoureux

et

entranant, mais

unique

on ne saurait rien

revenez-y

brossa avec emportement quelques figures dans sa facture

un marin de Belle Isle; un ptissier de Trouville et


la femme dudit; enfin, dans un ge avanc, un portrait de lui-mme, simple bauche
de tte d'une coloration vive et d'une expression riante. Mais ces divers morceaux
n'ont plus aucun lien avec les premires tentatives de figures, isoles ou groupes.
Cela a pu faire dire, bien tort d'ailleurs, que la physionomie humaine ne l'intressait
qualifie d' impressionniste

49
pas particulirement.

Il

est plus exact

de dduire des recherches auxquelles

allait

il

se livrer et de la production intense qui devait s'en suivre qu'il fut lanc dans

autre voie sans pouvoir s'en distraire. La nature le

jusqu' dire,

mes avaient

comme

Beethoven

fait tout ce qu'ils

Dornavant,

sollicitait, et

J'aime mieux un arbre qu'un

avaient pu pour

le

renvoyer

les

arbres donc, et les plaines, et

presque exclusivement

la parole, et lorsque les figures

figures fminines surtout,


se

confondant avec

sans qu'il

la

ait t peut-tre

homme,

dans

la

les

les eaux, et les rives,

humaines,

dvorante lumire.

hom-

compagnie des arbres.


les claires et

y apparurent, ces apparitions furent comme

les floraisons

une

eurent

douces

fugitives, et

PEINTURE GRISE. ANNES SOMRRES.

On

peut,

pour

Monet entre Paris

simplifier, et

avant d'entrer dans

le dtail

des dplacements de

Havre, appeler d'une manire gnrale la priode de Fon-

et le

tainebleau, celle qui s'tend de 1862 1870. C'est cette poque que Monet, Renoir,
Sisley et Bazille

mnent en

fort cette vie fraternelle

mulent rciproquement dans


Cette recherche,

il

faut

la

que nous avons dcrite

et se sti-

recherche de nouvelles ressources picturales.

ici le

redire, part de l'exemple

mme

recherches que prcisment les connaisseurs d'alors blmaient dans

de Corot

le

et

des

peintre pote

l'observation des effets les plus dlicats, la sincre notation en prsence directe de
la nature,

de tout ce qu'elle prodigue de feries. Seulement Corot

plus tard que cela devait tre entre

le

et

nous verrons

rvlateur et son admirateur inconnu, Monet,

Corot ne voulait pas se borner ce rle prinune cause de graves malentendus,


cipalement rceptif. Il lui fut donn non seulement de noter des spectacles potiques,
mais encore d'en recrer par la composition, alors que de plus en plus Claude Monet

va se prouver lyrique dans


cette

marche

illustre

Un spcimen

le

positivisme seul. Mais cela

demande

tre expliqu et

par des exemples.

vraiment magistral de ce point de dpart dans

le

sens strictement

vue d'une grandiose avenue en fort qui fit


partie de la collection Henri Rouart. Rien dans la couleur n'indique encore un acheminement vers les tonalits si vives qui devaient plus tard sembler si rvolutionnaires,
et qui, en effet, devaient tout au moins rvolutionner les ateliers. Les tons gnraux
pictural de Corot est le

Pav de

Chailly,

sont ceux que la plupart des yeux sont habitus croire ceux de la nature
verts, leurs

ombres

noires, leurs troncs bruns, la terre d'un gris jauntre,

les

arbres

et

ces reflets multiples, diffrant selon la faon dont les frappe la lumire, ces

tour tour chaudes ou froides, suivant les saisons et les heures

et

non
ombres

par consquent

<

fi

z
H<
H
Z

g
H
PC

H
O

,s<

1
<

; .vo

-J

<

>
o

(73

51

suivant que cette lumire


analytique,
la tradition

Au

complexe,

si

sur

tire

le

vibrant qui devait faire

si

bleu ou sur l'orang;


le

enfin tout ce langage

scandale, puis

le succs,

puis

de l'impressionnisme.

un paysage de Thodore Rousseau, ou de Corot, ou

contraire, par rapport

bien encore de Courbet, ou par rapport toute peinture de Manet, ces premires
toiles

mme

de Fontainebleau paraissent

encore aujourd'hui trs sobres de couleur, car

tous ces peintres prodiguaient les tons les plus riches, les plus chauds, les plus dors;
et,

toutes nuances qu'elles taient, les peintures de Chailly pourraient tre considres

comme

que Boudin appelait la peinture grise. Pourtant c'tait dj quelque


chose de trs diffrent de ces matres, en paraissant s'y rattacher discrtement.

Il

ce

n'y avait dj presque plus rien de

commun

entre le Fontainebleau de 1830 et

celui de 1870.

Compare

la

gamme

d'un Decamps ou d'un Delacroix, celle de Monet, dans

le

Femmes cueillant des fleurs, ou bien dans les


du mme moment et du mme genre, offrait cette

paysage du Djener sur l'herbe ou des


vues de Chailly

et certaines autres

pauvre mais plus

distinction capitale d'tre plus

mais transparents. Vienne

taient froids,

pour rendre ces vibrations de

la

le

claire.

moment o

Ces

gris, ces

les tons

ombres noirtres

purs seront employs

couleur, ces colorations de la lumire, que l'il attentif

que la seconde moiti du chemin,


clart dans la graduation des valeurs,

s'exerce vite percevoir, et le peintre ne fera gure

car la premire et la plus


tait dj, et

La

vie,

difficile, celle

de

la

commencement, chose accomplie.


cependant, dont nous devons tenir compte dans cette
ds

le

histoire, bien

que ces

sortes de dtail n'aient plus qu'un intrt secondaire puisque l'artiste a reu les

com-

pensations les plus compltes aux preuves du dbut, la vie tait peu encourageante.

admis au Salon en 1868, mais en 1869 et 1870, impitoyablement


refus, et il est inutile de dire que personne ne songeait lui acheter.
Dj, en 1867, une rude msaventure avait mis sa vaillance une cruelle preuve.
Ne vendant point et devant vivre cependant, et payer ses toiles, et ses couleurs, que

Monet

avait t

jamais

il

ne mnagea,

Aucun subside
auprs

d'elle

il

une

avait

d'argent ne lui venant de sa famille,

pour

vivre et

le

couvert,

le

un boucher.

dette entre autres, assez forte, chez


il

avait

abandonnant son

d toutefois

se rfugier

atelier et partageant

son

temps d'attente des heures meilleures, entre le Havre et Honfleur. (Nous avons not
quelques-unes des trs belles uvres qu'il excuta alors.) Dans un mouvement de
dsesprance bien naturel, et pour ne pas laisser derrire lui l'abandon des toiles o
il

avait

mis beaucoup de peines,

Toutefois, bientt

il

il

en avait lacr bon nombre coups de couteau.

parvenait encore se tirer de ce pas

son camarade Sisley pour

le

charger de payer rapidement

cable boucher. Malheureusement

avaient t vendus

il

et

crivait alors

crance de l'impla-

de

l'atelier

vil prix.

et

de ses amateurs retrouvrent

de ces uvres brocantes. Une peinture qui fut reconnue un


achete une dizaine de francs par le neveu du marchand

toiles sabres et

jour par Boudin

la

Monet

tait trop tard, le matriel et les toiles

Plus tard, Monet et quelques-uns de ses amis

de ces

difficile.

52

de tableaux Martin, un Chne au Bas-Brau, fut panse de ses blessures,

une valeur considrable.

atteindre

Ce

trait

donne, entre bien d'autres, une ide de

faits

que nous ne voyons plus

gure se rpter aujourd'hui. Bien que ces moments eussent t

rcemment Monet
taires,

et devait

lui,

difficiles

passer,

mettait, entre amis, la conviction qu'ils leur avaient t plus salu-

Renoir, sauf du moins au pauvre Sisley, que

mode

s'ils

avaient connu tout

engouement prmaturs.
Nous nous serions, disait-il, cru tout de suite du gnie, et nous n'aurions plus
fait le moindre effort. Ne cherchant plus rien, nous n'aurions rien trouv.
Il est certain que si, continuant dans le sens des uvres que nous avons jusqu'ici tudies, il avait t enfin class comme un beau peintre, il n'et pas atteint
ce qui l'a rendu un artiste passionn et passionnant, c'est--dire d'une part, l'extrme
de suite

les

succs de

et les

subtilit

dans ses analyses de

en prsence des magies de

la couleur, et

l'air, et

de

de

l'autre, le

la palpitation

de

lyrisme de ses impressions

la terre.

o
00

<
w

1Vj""^>='-

-.7.

r^^y

i )>f

<,

1^

f:'

ANNES D'ANGLETERRE ET DE HOLLANDE.

Ces acquisitions capitales qui devaient suivre

les dbuts, et la

premire srie

des preuves, qui ne devait pourtant pas tre la plus pnible, furent dues diverses
causes.

Les unes accidentelles,

dplacements forcs;
premires tentatives

comme

les voyages,

les autres naturelles,


et

les

rencontres amenes par les

conformes au dveloppement logique des

du temprament mme.

La plus importante des circonstances qui amenrent Monet faire un retour


sur lui-mme et chercher autre chose (bien entendu dans le sens de sa propre nature)
fut le voyage Londres auquel le contraignit la guerre de 1870.

il

rencontra Pissarro, et tous deux, lors d'une visite la National Gallery,

furent vivement frapps par les uvres de Turner. Cet ensorcelant peintre, la fois
visionnaire et naturaliste, cherchant tour tour l'irrel dans le rel et le rel dans

ne pouvait manquer de

l'irrel,

les exciter

se mettre en peine d'une couleur plus

vibrante que les harmonies dlicatement nuances dans le gris de Corot et de Boudin,

mais lourdes triturations de ptes de Courbet. Ce ne fut pas une


initiation, mais un simple acheminement, dcisif toutefois. Turner put tre pour eux
ce qu'avaient t Constable et Bonington pour Thodore Rousseau, Paul Huet, Cabat,
et

que

les riches

dans une certaine mesure Corot lui-mme. Tous avaient t stimuls,

Daubigny

et

mais non

asservis, par les

Monet
n'tait

tait incit,

deux admirables naturistes

ds cette rencontre, chercher une palette plus vive; mais ce

pas celle de Turner qu'il devait aboutir.


Il

ne faut pas attribuer

homme des muses, comme le furent au contraire


Manet. Mme il s'est frquemment abstenu, pour ne pas dire

ne fut jamais un

Fantin-Latour

et

une influence aussi grande qu' la nature


aussi ouverts aux sensations que Monet. Celui-

la peinture

sur des peintres aussi volontaires et


ci

anglais.

Courbet,
prserv.

54
de l'tude approfondie des devanciers. Les artistes de son temps immdiat, qui
d'ailleurs n'eurent pas de prise sur lui, comme lui en eut sur plusieurs d'entre eux,
l'intressrent toujours davantage.

Delacroix, des Ingres, mais les

aurait pu,

Il

comme

morceaux de peinture

Degas, acqurir des Greco, des

dans sa maison

qu'il a recueillis

sont presque exclusivement des Czanne, des Renoir et des Berthe Morizot,

Les grands matres anciens eux-mmes ne sont pas de sa part l'objet d'un culte.
Irons-nous jusqu' dire que

chez lui une faiblesse? Non, parce qu'il

c'est

d'une nature passionnment exclusive et l'acharnement

tification

propres crations. Bien que nous anticipions lgrement sur

pouvons
profit

un

citer

trait assez

curieux de ce dtachement

du prsent, Lorsqu'en 1912 Monet

les difices et

l'Acadmie des Beaux-Arts.

peindre,

une

et

minime

trs

la

poursuite de ses

chronologie, nous

du

particulier

si

une campagne Venise,

fit

Il

la

a, lui, la jus-

passa

la

il

au

pass,
visita

peu

plus grande partie de son temps

cette curiosit insatiable qui

nous enflamme con-

nous qui ne peignons pas; et mme, tant all pour voir je ne sais quel Palais
indispensable, et l'ayant trouv ferm ce jour l, il ne ritra pas la tentative. Tout
natre,

ceci est

pour

faire

indirectement.

mme

Une ducation bien autrement

de Londres, de ses suburbs

En somme

comprendre en quoi Turner

il

y a

claira

Monet

et

ne

lui servit

vive et immdiate devait tre la couleur

un phnomne

intellectuel

analogue au sentiment

comme nous

le

verrons,

le

un

respect que nous avons pour

matre,

mme

chri par nous,

qu'il a

pu

combattit, sen-

timent d'admiration de ftudiant vis--vis du matre de son choix. Or on


le

trs

de ses parcs.

et

prouver dans sa jeunesse pour Corot, qui,

dans

que

il

se

sait

que

mle une

donne que plus de saveur l'attraction qu'il exerce sur nous.


Nous avons vu que le sjour de Monet en Algrie ne lui avait servi de rien
quant au dveloppement de ses qualits de couleur demeures latentes durant ce
trace d'antipathie qui ne

sjour. Ces facults furent,


fit

en Angleterre.

On

au contraire exaltes par

sait l'intensit

d'une incroyable fracheur

que prend

la

le

sjour de moins d'un an qu'il

couleur dans l'atmosphre de

l'le,

campagne, d'une mouvante et fantasmagorique diaprure au milieu des intensits toute minute dissipes ou accumules des brouillards
londoniens. Le climat mme porte la griserie, lve toute sensation au paroxysme

comme un
se soit

alcool, et

monte jusqu'

la

on s'explique sans peine que


la vivacit

dans

la coloration.

la clart

Au

dj acquise chez Monet

surplus cet acheminement

s'est

opr plus par incubation que par brusque changement.


Il

ne nous a t donn de voir que peu des peintures excutes Londres pen-

dant cette priode. Celles que l'on peut connatre se rapprochent assez de celles que
firent la

mme

poque Pissarro

et Sisley

par exemple Sydenham. Nous pouvons


Park, d'un motif simple, largement
pilles, et

cause

au loin se devinant,

mme du

trait,

la ligne

une Vue de

dans

citer

les

parcs ou les environs de Londres,

comme

typiques une Vue dans

Hyde

avec des silhouettes de promeneurs par-

des maisons d'Oxford Street. Puis, et surtout,

masse du Parlement
se profilant en hauteur vers le milieu du tableau. Un peu en avant on entrevoit le
Pont de Charing-Cross et gauche, sur un plan encore plus rapproch une sorte
sujet,

la

Tamise, Londres, avec

la

55
d'estacade sur laquelle se tiennent des silhouettes de mariniers. Ce tableau est particulirement intressant parce qu'il peut tre considr comme le germe, qui devait

amplement

de trente-cinq ans de distance, de


tique srie des Ponts de Londres.
fructifier prs

la singulire et

drama-

un phnomne que nous verrons plus d'une fois se reproduire au cours


de la carrire de Monet. Un thme le saisit; il le jette sur la toile avec dcision, comme
pour en tre quitte avec lui, car il passe un autre motif, ou bien une suite de
motifs voisins les uns des autres dans la rgion momentament prfre. Mais
l'obsession revient lentement, et un jour, soudain elle s'panouit en multiples variaC'est

semble que sa joie ne doive jamais plus s'puiser.


Nous constaterons que plus le peintre avance en annes et plus cette verve de
dveloppement, cette griserie d'harmonies sur un sujet dtermin, prendront la fois

tions

de

il

la diversit et

l'analogie

considrer

mme
le

de l'ampleur.

On

nous avons dj t amens par


non pour faire de la littrature)

pourrait, puisque

des oprations de l'esprit

(et

matre soi-disant impressionniste plutt

rapprocher cette marche de son uvre de

celles

comme un

grand harmoniste,

de certains grands musiciens. Les

uvres capitales de la dernire manire de Beethoven s'acheminent de plus en plus


vers la forme
variation. Quant Wagner, ses uvres finales poussent le systme de
:

composition par

Au

la variation

mme excessives consquences.


milieu mme des anxits et des tra-

jusqu'aux exclusives

et

une circonstance heureuse, au


verses, empcha Monet de sjourner trs longtemps Londres. Il y avait rencontr
Daubigny, et cet homme excellent, sincre dans la vie comme il l'tait devant la
nature, n'avait pas tard comprendre la gne et les inquitudes du confrre plus
reste,

jeune, de qui les dbuts ne lui taient pas inconnus, et de qui les travaux prsents
l'intressaient.

Daubigny
n'tait

en faveur de Claude Monet M.

crivit

pas encore

le

vulgarisateur

n'taient pas encore les


sitait

une

l'cole

de Fontainebleau.

opinitre des jeunes peintres qui

impressionnistes

lutte assez ardue, constitu


Il

Il

s'tait

il

Celui-ci

eux-mmes

seulement, ce qui dj nces-

un des dfenseurs convaincus de Corot

et

de

faut se rappeler que Corot tait toujours, en 1870, l'objet

de beaucoup de rsistances et de critiques. Mais Daubigny


et

Durand-Ruel.

mettait beaucoup de chaleur et de

dvouement au

tait

de ceux qui plaisaient,

service de ses camarades jeunes

y avait un aptre et un aptre sans fracas dans ce grand paysagiste.


Sur sa recommandation le marchand acheta quelques toiles Monet, ce qui lui
permit, tant pour satisfaire un dsir antrieur que comme consquence de ses entretiens avec Daubigny, d'entreprendre un voyage en Hollande.
La srie des paysages qu'il excuta au pays de Van Goyen et de Jongkind est
d'une force, d'une limpidit, d'un bonheur de franc coloris qui la rend trs part,
ou vieux.

Il

trs prcieuse

En
que

le

dans toute son uvre, quoi

qu'il ait produit plus tard.

voici quelques exemples, dats de 1872 et 1873, ce qui

peintre vint faire au

donne supposer

moins une ou deux rapides apparitions

des vues de Vtheuil et d'Argenteuil sont dates de 1872 galement.

Paris, puisque

56

Un Moulin

comme

tructions massives

donnent on ne

Zandaam nous

offre la plantureuse silhouette d'une de ces cons-

des tours et lgres

sait quelle allure

comme

des clochers, auxquelles les ailes

vivante et fantasque, toujours la

mme

et

toujours

surprenante. Ce personnage s'lve du milieu d'une touffe de joncs au bord mme et


droite d'un spacieux canal. Une barque avec des rameurs glisse sur la surface de
l'eau

merveilleusement polie

et claire ce

moment; des

voiles se distinguent l'arrire-

du moulin.
Le mme moulin, mais avec une grande voile sombre et une grande voile claire
au centre du tableau, crant ainsi un contraste et un quilibre superbes.
Une page robuste comme les deux prcdentes, mais avec un accent de lgret
plan, ainsi qu'en avant

et

de joie

un bouquet

d'arbres s'lve jusqu'au milieu d'un canal, et ce bouquet

succde une maison bourgeoise, releve d'un bow-window, tandis que d'autres maisons se dveloppent jusqu' l'extrmit de droite, devant lesquelles passe une barque;
l'eau s'tend

en avant

et

gauche; d'autres constructions encore sont aperues dans

l'loignement.

Une

vue d'Amsterdam, avec un beffroi; un beau Moulin avec la base en


bord d'un canal, parmi des maisonnettes; d'autres vues analogues sur

petite

corbeille, sur le
le

mme

thme,

si

simple, auquel les voiles donnent

charmante peinture,

cette

intitule la

un mouvement

Maison bleue,

tranquille. Enfin

petite construction

absolument

dpourvue de caractre, sur le bord d'un quai lui-mme le plus uni et le moins
remarquable du monde, vritable tour de force si l'on peut employer cette expression
consacre, mais ridicule

quand

il

s'agit

d'une notation o aucune autre force n'a t

dploye que celle d'une acceptation joyeuse

et

de

la parfaite justesse

dans un accord

de tons simples. Dans ce tableau, Monet communique notre esprit cette satisfaction
inexplicable, qui nous saisit ainsi, l'improviste, en pleine lumire, devant une vieille

une bicoque, rien qu'une muraille, dont il plat au soleil ou au reflet du ciel
de faire pendant quelques secondes un objet prcieux, fortuitement en accord avec
une disposition bienveillante de notre esprit. Jamais ce mdiocre prtexte ne retroumais ce que l'artiste
vera, ni pour nous, ni pour personne, une pareille beaut,
en a saisi et fix demeure et tiendra en joie de longues gnrations.
Voil quelques-uns des exemples des peintures que Monet excuta en Hollande.
porte,

Elles sont exceptionnelles par l'emploi libre, sr et cordial, des valeurs de tons et
d'clairage.

Il

continue procder par synthse, et ne semble pas encore entre-

voir les analyses de couleur qui devaient bientt distinguer son


et
et

lui

valoir

des

vexations

prodigues en proportion

mme

uvre entre

toutes

de leur nouveaut

de leur charme. Mais ces synthses tranchent dj hardiment sur

le

got,

les

habitudes de l'poque. Elles rvlent avec une autorit et un lan tout fait partiliers,

une perception

directe de la nature,

mais littralement exact,

si

l'on

nous permet un terme un peu

elles dcrassent la peinture.

Manet

est

encore trs loin de

ce sens particulier de la clart, et Courbet ne cherchera pas s'en rapprocher.

la clart
d'atelier, et

mme

trivial

Quant

de ces vues de Hollande, en dehors de toute considration d'cole,

de tout ce qui en gnral

fait verser tant d'encre et

prpare tant de lieux

o
o
Q

t\-

57

communs pour

l'avenir,

on peut

dire qu'elle

caractrise

un groupe d'uvres qui

demeure prcieux non seulement dans l'volution de l'art franais, mais dans l'art
moderne tout entier. Personne n'a vu ni rendu la Hollande avec plus de simplicit et
de justesse. Monet semble rejaillir directement de certains grands matres du xvir sicle,
tout particulirement Van Goyen par la dcision des silhouettes, et il n'y a gure (1)
que Vermeer, avec la fameuse Vue de Delft, qui du haut de son inaccessible perfection
semble avoir vers un trait de sa lumire au peintre encore obscur, mais tout arm
pour la lutte, dont il voit le commencement en pleine assurance et connaissance de
cause.

va sans dire que tous les grands paysagistes Hollandais, Ruysdal, Van de Velde, Van der Heyden
ne sont ici ni discuts ni discutables. Nous voulons simplement marquer la valeur d'un peintre
moderne parti la dcouverte.
(1)

Il

et tant d'autres

LA PERIODE HOSTILE.

Il

n'est

pas sans

utilit

artistique entre 1870 et 1875

Monet

de ses amis,

et

si

maintenant de se reprsenter d'ensemble


l'on veut bien

les difficults qu'ils

Deux personnages

le

mouvement

comprendre, avec ce qu'apportait

l'art

de

avaient surmonter.

surtout nous ont toujours frapp dans le grave, puissant et vri-

dique tableau de Fantin-Latour, l'Atelier Batignolles, en mettant part, bien entendu,


le

hros

mme

de

la scne,

comme un

Athnien de
deux plus effacs de l'assistance. Tandis

Manet, aimable, srieux, dgag

deux personnages sont justement les


que Manet parle et disserte, que Zola s'assimile et se prpare tartiner que
Zacharie Astruc se carre dans son beau veston de velours, que Bazille, lgant et noble
Paris. Ces

qu'Edmond

se pntre,
ainsi

que

Matre, le fin bureaucrate, malgr sa modestie tient encore,

peintre allemand trs oubli Scholderer,

le

une place assez en vue, au

contraire Renoir au second plan s'estompe presque, et Claude Monet, tout fait en
arrire l'extrmit gauche

son costume, pour

non plus

le

du groupe,

peu qu'on en

est

pour

voit, n'est certes

ainsi dire,

dans

la

demi-teinte, et

pas celui d'un riche; celui de Renoir

d'ailleurs.

comme

Mais

au thtre

ils

sont loquents ces deux personnages muets

comme on

dit

Renoir, avec sa plerine, son petit chapeau rond, sa jolie et souffreteuse

figure narquoise, est la fois ironique et tendre

comme un amoureux

philosophe de

Watteau ou de Marivaux. Quoi qu'il soit trop facile de tirer les horoscopes aprs coup,
comme on pourrait voir ici le peintre prdestin de la femme
!

Monet,

lui, est

trapu, ramass sur lui-mme, les paules sur la dfensive, le

regard perant quoique dirig un peu de ct pour se mieux tenir en garde.

foncer sur l'obstacle,

comme un

jeune taureau.

Il

Il

va

n'y a pas d'orgueil dans cette phy-

O
o
>

59
sionomie;

il

nergique

et

que

y a mme plutt une espce de modestie


cependant c'est un dlicat. On peut, sans

plus profonds chez Monet, et que malgr cela

les

il

de

tre

momentanment

preuves, les chagrins, seront

les

et

fiert discrte.

un

C'est

un mule de Lavater,

dire

plus vifs chez Renoir, mais

supportera plus robustement.

Renoir lui-mme en a port un affectueux tmoignage. La trs louable notice que


M. Albert Andr lui a consacre relate, entre autres paroles recueillies Gagnes, celleci

J'aurais plusieurs fois lch la partie

temprament de
pas croire que

mon

si

vieux Monet qui,

ne m'avait pas remont d'un coup d'paule.

lutteur,

les lutteurs les plus solides soient

lui,

Mais

l'avait,
il

ce

ne faut

dispenss de souffrir. Seulement la

souffrance ne les abat point; l est toute la diffrence entre eux et ceux qui ne luttent

en soit, l'art mme de Monet peut se retrouver dans ce portrait exart d'observation et d'attaque directe.
cut avec une si haute conscience par Fantin
Le regard, l'attitude, le mouvement le disent sans ambigut.
pas.

Quoi

qu'il

Toutefois, ces deux jeunes gens,

il

nous remettant dans

faut,

les circonstances

de l'poque, songer que tout leur est hostile ou ferm ce moment. L'indiffrence,
pire

que

malgr

sera vaincre la premire, et l'hostilit, qui n'pargne gure Monet,

l'hostilit,

commence

la situation qu'il

tenir dans quelques milieux artistiques plus

combattra avec beaucoup plus de violence qu'elle ne


du peintre de VOlympia.

libres et plus clairs, les


fait

En somme, malgr
sonne ne

le

mme

prend au srieux. Peut-tre

tient-elle la crainte

gagnent forcment

de

demeure,

rire. Il

ces clbrits

et

mordants,

presque per-

que beaucoup ont pour


et

lui

la sympathie que lui

et

grande ligne,

la

l'on reconnat Manet,

manires de parfait homme du monde. Si une trentaine


parmi lesquels au premier rang Monet, Renoir,
d'crivains

Fantin, Baudelaire, Zola, Burty, Chesneau,

matre de

que

la considration

de ses mots spirituels

ses

d'amateurs

d'artistes,

les qualits

l'a

c'est faire large

le

voient ce qu'il

est,

mesure. Le reste discute,

c'est--dire
hsite,

un

ou clate

mme

pour ceux qui ne seraient pas loigns de le goter, une de


pour lesquelles il est prudent de ne se compromettre qu' moiti.

Les collectionneurs

mme

qui se hasarderont lui acheter ou lui

commander

des uvres ne seront pas toujours trs srs de ne s'tre pas tromps. Si l'agent de

change Moreau demeure en ce sens une magnifique exception, puisqu'il ose acheter et
garder prcieusement le Djener sur l'herbe, le chanteur Faure ne sera nullement
satisfait

de son portrait en Hamlet.

Mme

Henri Rochefort, de qui Manet fera un peu

plus tard la superbe effigie, pleine de force et de pense, n'en prendra jamais livraison.

Le critique dtestablement boulevardier Albert Wolff reculera d'horreur (il y a de


quoi, il est vrai) devant la premire et splendide bauche de son visage, sollicite par
lui pourtant, et ne lui accordera jamais la deuxime sance, prenant tout de mme
la

chose

telle qu'elle est,

Le baryton Faure
a

fait

parce qu'il ne faut rien laisser perdre.


est tellement

en achetant quelques

peintre lui-mme.

Il

le

peu confiant dans

de Manet,

toiles

rencontre un matin

seignement, moiti interrogatoire

J'ai

vu

le

placement, modeste, qu'il

qu'il

cherche se renseigner auprs du

et lui

adresse ce compliment moiti ren-

l'autre jour Boldini, qui

m'a

dit

que vous

60
ne saviez pas peindre

?...

quoi Manet rplique aussitt

Hier

rencontr Berthelier qui m'a affirm que vous ne saviez pas chanter

Pour
devant

le reste

du

public,

Manet

est l'auteur

tableaux de qui, aux Salons, quand

les

il

justement

j'ai

(1).

de ce ridicule Djeuner sur l'herbe,


est reu,

est obligatoire

il

de

rire.

donne des airs de connaisseurs en affectant le mpris, de mme


qu'aujourd'hui, de peur de commettre une erreur analogue, les petits-fils de ceux qui
s'esclaffaient devant VOlympia rpute mal faite, se sentent tenus l'admiration
Tout au moins on

seulement pour

les

Tour tour deux


gle

choses laborieusement informes.

sortes

d'acadmismes se disputent

sonnelle, de ne pas se tenir

parmi

Comment en
la

vogue

autrement

serait-il

celui de la rgle aveu-

de l'irrgularit force. Ceux qui craignent, faute de sensibilit per-

celui

et

se

au courant, sont toujours en retard de l'un sur

les artistes, les imitateurs,

plus

l'autre, et,

nombreux toujours que ceux qui apportent


en dfauts

gardent leur note personnelle, transforment

les

et

que ceux-ci

qualits

pu que trs difficilement faire admettre. Manet, Monet, Renoir, arrivaient


une poque o l'acadmisme pseudo-classique reprenait le dessus sur le romantisme
qui finissait assez obscurment. Delacroix tait encore fort peu accept. Beaucoup en
taient demeurs la lgende du fameux cheval rose du tableau des Croiss,
animal presque aussi dplac que la dame nue dans le Djener sur l'herbe. Il aurait
t tmraire de penser que la Barque du Dante, encore au Luxembourg, irait un
jour au Louvre. Courbet tait, ds aprs 1871, le banni, l'exil, le maudit qui avait
dboulonn la Colonne (2), et par consquent le peintre grossier, brutalement
n'avaient

raliste,

de qui

Corot

tait,

lui refuser les

gistes

de

la

la

lourdeur pouvait seule galer l'orgueil.

de son

ct, pris entre les

veille,

qui devaient bientt

mdailles suprieures qu'ils avaient le privilge de dispenser, et les paysa-

nouvelle gnration, que son tendre rve virgilien ne lui permet pas de

comprendre. Ceux-ci au contraire,

comme

acadmistes de la

le

comme

regardant

leur modle, et aussi en partie

leur mancipateur, ne russissent pas gagner sa sympathie et

essais l'offusquent. Ils ressentent

un

rel chagrin

de se voir nis par

lui.

mme

leurs

Renoir, qui

du groupe, le plus prs de lui, car l'ducation qu'il s'est faite est plus de muse
que celle de Monet et sa nature mme, si tendrement voluptueuse, a des affinits bien
est,

plus profondes avec celles de l'vocateur d'Eurydice blesse, Renoir dit le

question dans ses confidences Albert Andr


d'imbciles et je ne voulais pas

imbciles avaient eu, en

cependant,

mme

me

effet,

Il tait

mot de

la

toujours entour d'une cour

trouver pris l-dedans, je l'aimais de loin. Les

largement

le

temps de

venir,

mais

il

en

aprs 1870, pour qui une peinture de Corot n'tait pas

tait rest
finie.

Pour Monet, ses premiers travaux avaient exaspr le bonhomme, d'ordinaire si


bienveillant. Un marchand de tableaux assez en vue alors, Latouche, ayant expos dans
sa vitrine un tableau important que Monet s'tait vu refuser au Salon, Corot entra dans
(1) Berthelier tait un chanteur comique des Varits, qui avait beaucoup de verve bouffonne, mais
remarquable par son absence de voix.
(2)

Les lgendes ont la vie dure, en raison directe de leur fausset. Castagnary a prouv dans une
Courbet tait absolument tranger cette opration.

futable brochure que

tait

irr-

61
la

boutique

demanda avec indignation ^ue

et

cette peinture,

d'un dtestable exemple, ne

aux regards des passants. Fromentin partageait les mmes sentiments,


chose plus surprenante, Daumier pensait et parla identiquement comme Corot,

ft plus offerte
et

pouvant,

il

ami. Fromentin,

c'tait

dbutant enthousiaste

dment

par son affection sans bornes pour son grand


parfaitement indiffrent Monet; mais Corot et Daumier Le

est vrai, tre influenc

et

si

motif sous son enveloppe nergique,

en

profon-

fut

pein.

En

revanche, Diaz, qui

s'tait pris

de vif intrt pour

les

nouveaux

peintres, et

qui les avait plusieurs fois visits Fontainebleau, sermonna Latouche dans le sens

oppos. Daubigny, que nous avons vu

si

serviable

Monet

lors de son difficile sjour

Londres, se montrait galement d'une fidlit absolue ses jeunes confrres, et sa

sympathie, que l'on affaiblirait presque en

la qualifiant

ce beau trait de courage et de solidarit artistique

Salon, parce qu'on avait refus Claude Monet.


peinture, je n'admets pas qu'on rcuse

mon

de clairvoyance, alla jusqu'

donner sa dmission de jur au

Du moment,

opinion. Autant

que j'aime

disait-il,

me

dire

que je ne connais

mon mtier. Il rptait lui-mme Monet, en parlant de son fils Karl


mon Chariot pouvait travailler avec vous, au lieu de s'obstiner m'imiter

pas
si

Tout cela indique

l'incertitude qui rgnait

dans

les esprits,

cette

ou plutt

Ah

la

fausse

uvres et les situations officielles des peintres en possession des formules moyennes qui conduisent aux rcompenses et aux commandes.
Ceux-ci taient la force, et le gros des exposants tait le nombre. Le public suivait,
s'intressait aux tableaux d'histoire, d'anecdote, aux paysages pousss trs loin dans
le dtail, aux portraits flatteurs. Les recettes taient peu prs uniformes; les personnalits peu diffrentes, tandis que celles qui, comme Corot, avaient fini par triompher des imbciles eux-mmes, demeuraient dans une sorte de compromis entre
certitude qu'avaient cre les

l'acceptation et la gloire.

Ce

n'est pas dire, bien entendu, et notre

saurait (bien au contraire)

pour

l'art.

mants

ridicule,

que ce temps

l ait t ngatif

Les temps venir retrouveront d'excellents morceaux, des tableaux char-

et prcieux,

les tenir

nous donner ce

admiration pour Claude Monet ne

conus tout

fait

en opposition avec

les

tendances qui devaient

plus tard en chec. Bien que Puvis de Chavannes ft tourn en drision, tout

ne sera pas certainement mettre au grenier dans certaines productions des peintres
d'histoire qui le combattirent, et mme sans loyaut. Des portraits d'un beau style
maintiendront

la

rputation picturale de Cabanel, alors que sa rputation officielle ne

saura plus s'expliquer.

que

ses purils

Il

n'est jusqu' certaines tudes,

peu connues, moins connues

joujoux anecdotiques, qui pourront prserver

mme Grme

des

outrages qu'il prodigua Monet, Renoir, Sisley, Pissarro. Les temps passent et

ne connaissent plus les tiquettes et les discussions d'coles. Notre hommage


la grandeur de l'uvre de Monet et la noblesse de sa vie ne sera pas fond sur.
le sarcasme envers ceux qui ont diffr de lui, et qui ne nous donneraient pas la
les sicles

matire d'un

La

hommage

pareil.

critique n'tait gure plus assure au dbut.

Thor

tait rest

surtout attach

62
l'cole de 1830, et particulirement Rousseau. Castagnary tait surtout le protagoniste de Courbet. Champfleury, qui voyait les choses par le ct

par

le ct intense, se spcialisait

un peu dans

amusant plutt que

la curiosit littraire et bibelotire;

il

mais l'impressionnisme droutait sa fantaisie. Zola devait se


spcialiser exclusivement en Manet, et ne plus rien comprendre ultrieurement au
mouvement de l'art. Czanne n'tait pour lui surtout qu'un camarade d'enfance sur la

avait eu son beau temps,

comme

peinture de qui,

sur celle de tous autres,

il

devait crire des pages trangement

ct dans l'uvre.

mme

Et

Ayant

avec Manet

crit la fin

devait finir par douter tant soit peu et par se refroidir.

il

d'un feuilleton

jouera jamais dans la peinture que

ayant amrement reproch,

le rle

toutes ses qualits,

d'un poteau indicateur

empress de se

s'tait

il

Pour Manet, malgr


justifier

C'est

et

Manet

il

ne

le lui

une faute d'im-

Monet qu'il s'agissait.


Restaient, en somme, la premire heure, comme dfenseurs vraiment lucides
constants, Duranty, malgr les formules mystrieuses dans lesquelles il enveloppait

pression; c'est de

et

ses plaidoyers, Burty, Chesneau, plus tard Duret, puis


et

Huysmans avec

des rserves,

plus tard encore Gustave Geffroy, et enfin Mirbeau pour entonner le Pan. Mais en

regard de cela, que de plaisanteries, que de charges point toujours drles, mais toujours insoucieuses de justesse

en brche

En

vrit,

par

Que

Que de dplorations du grand Art battu


acharne une uvre de sincrit, ces critiques

d'attaques

l'hostilit

ont prpar pour nos jours l'engouement l'gard des plus arbitraires fantaisies.

Comment ne comprendrait-on

pas que

trouble, habitu depuis des annes

mules de dessin admises,

ait

un

le public,

dans de

telles

art consacr, des colorations et des for-

absolument drout, aveugl

conditions de

(1),

tourdi, par la

vivacit et la simplicit de la nouvelle peinture ?

aurait fallu, pour la dfendre et la consacrer,

Il

un regard calme

et ardent,

une tte puissamment organise comme celle de Baudelaire, qui avait pleinement
mesur la valeur de Manet, et qui aurait certainement compris Claude Monet, car ds
1859,

lignes

voyait nettement l'intrt de ce que Boudin appelait sa peinture grise. Les

il

que

le

sont citer

plus gnial des critiques modernes avait crites sur


ici,

car, outre les clarts qu'elles

le

peintre d'Honfleur

apportaient, elles auront aussi cette

opportunit de nous dispenser d'entrer dans de plus longues dissertations techniques


sur ce que le public, les artistes eux-mmes, ne pouvaient encore tre prpars
attendre de la peinture

Ces tudes,

rapidement

croques d'aprs ce qu'il y a de plus


inconstant, de plus insaisissable dans sa forme et dans sa couleur, d'aprs des vagues

et

si

et si fidlement

des nuages, portent toujours, crits en marge, la date, l'heure et

le vent; ainsi,

exemple
8 octobre, midi, vent de Nord-Ouest... La lgende cache avec
vous devineriez la saison, l'heure et le vent. Je n'exagre rien. J'ai vu. A la
:

(1)

une vue de

Des gens qui


la

qui soit bleue.

la

par

main,

fin,

tous

les questions d'art n'taient cependant pas trangres demandaient Renoir, peignant
Seine Argenteuil, en plein t
Comment
vous peignez l'eau bleue. Il n'y a que la Mditerrane
:

63

aux formes fantastiques et lumineuses, ces immensits vertes et roses,


suspendues et ajoutes les unes aux autres, ces fournaises, ces firmaments de satin
noir ou violet, frip, roul ou dchir, ces horizons en deuil ou ruisselants de mtal
fondu, toutes ces profondeurs, toutes ces splendeurs me montrent au cerveau comme
une boisson capiteuse...
ces nuages

En

vrit celui qui sentait ainsi, devinait, appelait Fart

peut-tre impos plus vite. Mais

il

tait

mme

de Monet.

Il

l'aurait

mort.

Quant Monet, on comprend galement qu'ayant t trs ddaign aux heures


dcisives, il ait son tour ddaign beaucoup de choses et de gens.

LES DCISIVES TRANSITIONS D'ARGENTEUIL.

Monet de bonne heure abandonne

la fort

de Fontainebleau

et se

trouve attir

vers ce cours de la Seine qu'il aura peint, pour ainsi dire pas pas, depuis les pre-

miers tableaux de Saint-Germain-l'Auxerrois, jusqu' ce Havre de sa jeunesse, o


fleuve se confond avec cet autre stimulant de ses nergies picturales, la
Il

semble qu'aprs

les

vues de Honfleur, de Sainte-Adresse

mer

le

et analogues,

que

y a un moment intermdiaire, assez court, dont une Vue de


Trouville date de 1870, avec une voile entrant dans le chenal et deux pcheurs la
ligne sur le bord, est un bon spcimen. Une Vue d'Argenteuil, de 1871, montre encore

nous avons

Monet peu

dfinies,

il

diffrent de Sisley quant

C'est

aux procds.

cependant cet Argenteuil qui

allait aiguiser les

perceptions de

comme le point de dpart de sa plus dcisive volution.


A ce moment Argenteuil n'tait pas encore la banlieue que le

l'artiste, et

se trouver

voisinage de plus

en plus rapproch des dbordements de Paris, et les affreuses ncessits de l'industrie,


l'encrassement et le desschement par les usines, le ternissement du ciel, la souillure
des eaux ont rendu peu peu misrable, dramatique, et plus plaindre qu' peindre.

La verdure y
Il

y avait d'heureux

restait

frache,

le

courant n'y avait pas perdu sa limpidit.

coins, des cabarets qui taient

comme

des rappels des vieilles

et

acceptables auberges, elles-mmes disparues presque compltement de la surface de


la France.

De mme pour

Corot, les tangs de Ville-d'Avray taient son poque,

aussi vaporeux, aussi mystrieux, aussi volontiers hants par les

Majeur ou

le lac

d'Albano

Si cela n'tait
teuil
la

toutes proportions gardes.

mme,

le lac

pas indiqu, celui qui s'garerait aujourd'hui sur la rive d'Argen-

ne comprendrait pas que Monet

matire

nymphes que

la

ait

pu y trouver

matire premire de ses

cette transcription sduisante

ou simplement
paysages, ou bien alors penserait que
l'inspiration,

d'un lieu ingrat infirmerait tout ce que l'on a crit de

:2:

o
CQ

<
X

u
w
Q
C/5

W
O

u
Q
W

C/3

w
Z
w
o
ce

<

65
V impressionnisme. Mais

remet

les

le

peintre tait jeune et le lieu n'tait pas dcrpit, et cela

choses sous leur vrai jour.

Monet, d'ailleurs, quoique choisissant Argenteuil pour sjour ordinaire, ne se


refuse pas quelques excursions, plus loin, sur la Seine. Ainsi de 1872, une belle Vue

de Vtheuil, trs

avec deux grands peupliers sur

dtaille,

gauche

la

et

un premier

plan d'eau, accuse dj une toute autre manire.

Mais

dement

c'est

Argenteuil qui l'absorbe principalement, et qui

poursuite des effets lumineux.

pousse trs rapi-

le

y a des motifs simples et attrayants


comme les barques des canotiers, voiles dployes, ou comme le pont du chemin de
fer, sous lequel l'eau clapote gament et scintille au grand soleil; et des motifs typiques
la

et bizarres,

quoique de

la vie quotidienne,

Il

comme

les

Dchargeurs de charbon, passant

sur leurs troites planches, de la pniche au quai, dans

un rythme

y a le jardin
entoure une fort modeste mais avenante maisonnette,

habilement
Il

saisi.

Et puis

blement humble, mais

il

il

tel

que

bien vu et

si

et

il

lui-mme passa-

est

pour que ses massifs s'interposent aux dtours


cela permet de l'imaginer trs grand. Au surplus un

est assez touffu

des alles, devant les voisinages, et


jardinet

si

un

celui-l est

sujet d'observations inpuisables.

sera,

Il

mme

en

temps, un conseiller aux heures de" rflexion, un dictionnaire aux heures de travail, un
consolateur aux jours de dtresse,

car

ne vont pas tarder venir, ou plutt

ils

revenir, cette fois plus cruels qu' l'poque privilgie de la vingtime anne.

Il

y a

des Lilas au soleil (1873), qui prteront dj de ces fines dcompositions de lumire,
ces excutions en touches presses, haches, formant de prs

monieux

et

un

tissu

riche, har-

embrouill, mais lorsqu'on se recule lgrement, se recomposant en buisson

excutions qui se retrouo circulent l'air et le frisson de la vie vgtale,


veront frquemment chez Monet et seront sinon la plus heureuse de ses manires,
du moins une des plus originales. Enfin ce jardin fournira des fleurs pour les boufrais

quets peindre entre les expditions de paysages; des chantillonnages de tons aussi

que toute une fort; et des reflets dlicats pour


les robes claires des amies qui viendront visiter pendant l't l'ami de Sisley, de Manet,
et de Renoir; et jusqu' du sable pour que les enfants de la maison puissent faire
des pts. C'est tonnant ce que pour un grand artiste un petit jardin peut contenir
pour un il

varis

attentif et subtil

de choses.

Le jardin
de 1870,
tard

la srie

d' Argenteuil

contenait

mme

des Ponts de Londres)

commenceront surgir

et

le

en devenir (comme

le

tableau de Londres

ferique jardin de Giverny, o dix ans plus

se multiplier dans une progression presque fantas-

tique les plus grands blouissements de couleur.

Ce jardin

d' Argenteuil,

un point de passage
sont,
les

dcisif,

nous

le

considrons

comme un

dans l'uvre du peintre. Lui

nos yeux, beaucoup plus que

lment

et les

capital,

bords de

comme

la

Seine

les thories les plus judicieuses, les entretiens

plus anims et les plus entranants entre camarades, les causes dterminantes de

l'volution et de la transformation de Monet. Car bien

leur

importance, bien

qu'ils

aient

des

moyens de

que ces entretiens aient eu


contrle,

de dcouverte

et

66

d'encouragement mutuel, ce ne furent jamais que des paroles, tandis que des
de l'eau taient des

lages, des fleurs, et

Nous venons

d'crire les

s'explique tout seul;

Un

faits.

jardin, c'est

mots d'volution

et

on l'emploie assez souvent dans

un

feuil-

acte.

de transformation. Le premier
les crits

sur

l'art.

Mais

le

second

sera sans doute contest par le lecteur, d'autant plus qu'il lui semblera en contradiction avec tout ce

comme

formations

mmes

et

que nous avons dit jusqu'ici. Il s'agit, non pas d'une de ces transon en a vu malheureusement chez certains artistes peu srs d'eux-

qui soudain se renient. Chez Monet la transformation dont nous parlons

est d'ordre matriel, et

demeure parfaitement

au dveloppement naturel

trarier,

Nous avons dj
en insistant sur

la

et intense

logique, tout en aidant, loin de le con-

de

l'esprit.

peut-tre fait pressentir la nature de ce

changement matriel

technique employe principalement jusqu'ici,

l'emploi des valeurs largement tales,

fortement accuses,

et

et

qui repose sur

sur les qualits de

mais non de vibrations de la peinture qui pourtant tranche dj si nettement


sur l'ensemble de l'cole cette poque. Les effets de Monet, dans les Vues de Paris,
dans les Chailly, les Sainte-Adresse, les Hollande, sont exclusivement lumineux, mais
clart,

ils

ne sont pas encore complexes.

On

pourrait, en paraissant raffiner sur les mots, et pourtant en nonant

phnomne

un

que, dans la manire prcdente, la peinture de

Monet tait sans


aucun doute harmonieuse, mais qu'elle n'tait pas encore harmonise. Le fait le plus
beau et le plus rare de ce passage d'un art synthtique un art d'analyse aussi loin
pousse, fut que l'artiste ne perdit point le moindre trait, le moindre accent de sa personnalit. A ce point que l'on pourrait placer (comme nous l'avons vu d'ailleurs
son atelier) un de ses tableaux anciens les plus simples de facture ct de ceux o
les effets atmosphriques ou bien les ractions colores des arbres, des eaux ou des
difices, sont dcomposs par la touche et recomposs dans nos yeux de la faon la
plus aigu, et que ces uvres matriellement, techniquement, si diffrentes, n'accuseraient pour ainsi dire pas de diffrence apprciable pour notre esprit et pour
notre vision elle-mme. C'est un des cas les plus curieux que l'on puisse trouver dans
l'art moderne de la personnalit dominant ces avatars de mtier, heureux ici dans
leurs rsultats, mais que ne connaissaient point les matres des coles anciennes.
Nous aurons plus d'une occasion d'tudier les innombrables manifestations
rel, dire

de cette nouvelle

sorties

et dfinitive

adoption du parti analytique. Mais nous tenions

marquer qu'elle date, n'en pas douter, du jardin et des rives d'Argenteuil. Dor-

navant, en quelque lieu qu'il se transporte, quelque tentative qu'il entreprenne, et

en entreprendra jusqu'aux confins de


langage;

il

ne fera qu'en enrichir

tiliser l'expression,

la

nature

les termes,

mais ce langage sera

si

et

du

rve,

en varier

bien

lui,

il

tient le principe

le tour,
il

le

la

mme

de son

en assouplir, en vola-

possdera avec tant de

certitude et s'en servira avec tant de joie que, jusqu' l'ge le plus avanc

avec

il

fermet qu'en cette dcisive trente-troisime anne,

et

il

mme

le

parlera

avec une

intensit croissante.

De

cette

mme

anne 1873, nous rencontrons deux peintures qui prouvent bien

tt

H
Z
W
o
PS

w
H
O
-W
ce

O
>

**'**:,

67

que

ne se souciait nullement de rechercher un succs bruyant, un succs forc

l'artiste

moyen

par quelque

L'un

demment

extravagant.

un Port du Havre, qui

est

se rattache

aux manires que nous avons prc-

tudies. Les maisons, le quai, sont rendus avec cette nettet, ce soin vigoureux

qui ne diffrent du genre de Manet que par l'accent personnel que Claude Monet

dans

le

d un groupe de bateaux dont


largement ployes, comme un faisceau de drapeaux, cachent demi les

choix de ses motifs.

les voiles

difices

Un

met

du

quai.

trs agrable effet est

n'y a rien l qui puisse soulever d'autres critiques que celles que

Il

pouvaient inspirer alors

les

prjugs sur

le fini

dans un tableau.

une Vue du Boulevard des Capucines prise d'un


tage lev; deux figures places en haut, droite du tableau, sont supposes peu
prs au niveau du spectateur et donnent l'loignement de la foule qui circule en bas
Mais

d'autre

voici

sur les trottoirs

un tonnant grouillement de touches serres,


L'impression (ici le mot est bien de mise) du mouvement de

et la chausse. Ici c'est

presses, fourmillantes.
la

part,

population dans une grande

rendue merveille,

ville est

et

remarquons-le avec des

moyens parfaitement appropris de couleur vibrante et de dessin remuant, abrviatif.


Ainsi c'taient les sujets eux-mmes qui dictaient un artiste absolument sincre le langage qui convenait le mieux suivant l'occasion, le sentiment prouv, et
celui qu'il voulait faire partager

de trs louable,

dont

et

le

au spectateur.

Il

n'y avait l rien que de trs naturel,

public ne dt tre reconnaissant celui qui lui apportait

des lments de plaisir nouveaux.

Malheureusement, ce public, docile l'habitude,


Les

artistes,

pour

ni leur vision.

Le

la

tait alors rebelle

la libert.

plupart n'prouvaient pas le besoin de renouveler leur technique

parti

acadmique

tait

nombreux,

fort, routinier, et

d'une honntet

qui n'allait pas sans quelque indigence d'esprit.


II

faut ajouter qu'au lendemain de la guerre de 1870 les esprits taient assez

peu ports examiner srieusement un


celui de

Claude Monet,

et

de son ct

art libre, vridique, sain, et

l'artiste tait

de ceux que

vhment comme

la rsistance

rend

plus ardents la lutte et dont elle stimule l'nergie productrice.


Il

nous

avant de parler de ces incidents, examiner encore quelques u-

reste,

vres typiques de cette poque, nous citerons surtout diverses autres vues d'Argenteuil.

Une

toile

les

de givre. La plaine

Environs d'Argenteuil (1873) nous montre un des premiers

effets

au milieu par une grande route qui file vers l'horizon


entre de rares maisons et de maigres bouquets d'arbres. L'expression du sentiment
morne et accablant de cette banlieue est dj trs saisissante. Mais nous remarquons
surtout

que

les

est traverse

recherches

dans l'uvre de Monet

mencent

ici

et

le proccuper.

d'atmosphre qui devaient tre


qui en sont

De

1874,

mme un

si

infiniment

varies

des caractres dominants, com-

une Plaine plante d'arbres en quinconces, sous

lesquels circulent des promeneurs, d'une tonalit verte assez soutenue, figure aujour-

d'hui avec avantage dans la collection de M. Durand-Ruel, qui au

moment

d'une des

ventes dsastreuses dont nous allons bientt parler, l'avait paye vingt francs.

Un

admirable Pont d'Argenteuil

est

encore de cette anne.

gauche s'lve

le

68
pont; les arbres talent leur feuillage au fond.

La Seine occupe

deux

les

tiers

de la

surface du tableau, toute anime des reflets d'arches et d'arbres qui scintillent dans
le clapotis

avant

et

du courant. De beaux bateaux

blancs, les voiles replies, se tiennent en

ont vraiment l'loquence d'tres vivants.

D'ailleurs, si de plus

en plus

les

personnages tendent disparatre des paysages

de Monet, nous en voyons encore dans ces tableaux d'Argenteuil qui jouent heureusement leur rle. Diverses intimits du Jardin dont nous avons parl, et qui sont

pour

ou de

la

plupart aujourd'hui New-York, nous font assister des travaux de couture

lecture de

femmes en robes

de massifs. Tout cela

est,

en

claires,

mme

des bats enfantins dans

temps que robuste

et

nature et de famille rvlant des cts affectueux chez

de l'opposition qu'on devait

si

longtemps

lui faire,

les alles

bordes

panoui, d'un sentiment de

l'artiste

qui

allait,

par suite

devenir un rude jouteur.

pour le moment, avant de reprendre l'analyse et la chronologie de


l'uvre, de nous rappeler que nous avons atteint la phase dcisive dans l'volution
Il

suffit,

de Monet.

O
<

ao

W
O

INTERMDE DE FLEURS ET DE FRUITS.

Nous
qu'il

allons bientt nous trouver entrans par tant d'vnements et d'uvres

nous deviendrait

difficile alors,

sans interrompre leur enchanement, d'y inter-

mention de toute une srie de travaux qui forment comme un intermde dans
ample vue d'ensemble sur la nature qu'est la production de Claude Monet. C'est

caler la
cet

de certaines peintures de dcoration

de certaines natures mortes

et

qu'il est question.

Aussi bien, puisque nous venons de parler de ces quelques chappes d'intimit
Argenteuil, qui montrent les cts affectueux,
cette

nergique figure,

les

accessoires

mme

quelquefois peindre joyeusement, seront

Que Monet

de

ici

cordialement vivants de

expansifs,

la vie familiale, qu'il

leur place dans

s'abandonna

le tableau.

pu excuter avec une verve entranante et forte quelques morceaux de ce genre, cela ne saurait surprendre ceux qui ont remarqu les dtails des
tableaux personnages que nous avons tudis plus haut
le Djener dans un intrieur, et le Djener sur l'herbe. Mais ce que les natures-mortes isoles ont de partiait

culirement intressant,
ture, et des traits

comme

c'est qu'elles

sont la fois d'admirables expriences de pein-

de sentiment. Sous ce dernier aspect, on peut dire que ces uvres,

expression d'une certaine gratitude envers les biens de la vie,

rconfortants,

si

somme

de nos peines, puisqu'ils nous maintiennent en sant, nous et


ceux que nous aimons, valent les meilleurs Chardin. C'est une comparaison qu'on
si

dignes en

peut tablir sans crainte.


Tasse de th

si

prcieuse et

superbe Corbeille de
de pches avec

Mme

clat,

de

les raisins et le

saveur,

somptueuse de

si

pommes

mme

la collection

la

mme

collection

ce soit la

Hntschel, ou bien

Durand-Ruel, ou encore

au retour de

la chasse; ou, plus

avec un verre et une miche; tout cela vraiment rjouit

y a plus de philosophie de

Que
la

la

Pyramide

gros melon entam; ou les tudes de perdreaux et de

faisans jets en rang sur la table

Il

franchise.

la vie

dans ces vigoureux

le

regard

et riches

frugalement, un

litre

et excite les papilles.

morceaux que dans

70
bien des tableaux ralistes

comme on

en a vu pulluler

dclamer dans

et

expo-

les

sitions.

Mais ce qui, sous

le

rapport simplement pictural, donne un intrt particulier

ces intermdes, d'ailleurs en

de

la

nombre

restreint, c'est

que

l'on

suit l'volution

technique que nous avons tudie tout l'heure. C'est ainsi que

les

mme

premires

natures-mortes, celle la tasse de th, ou au melon, sont traites dans la note large
et synthtique, et

fleurs, se font

que peu peu,

les autres, tudes

de gibier plume,

de plus en plus chatoyantes, complexes de couleur

et

et

panneaux de

de facture,

et

arrivent l'intense vibration que nous trouverons dans les dernires grandes sries

de paysages.

Un

des plus remarquables ensembles de ces sortes de tableaux est la dcoration

d'un salon chez

une

MM. Durand-Ruel. L chaque panneau

diversit surprenante,

fruits.

un

tel

dessus de porte,

est,

dans

vritable chant de joie en l'honneur des fleurs et des

Tel panneau reprsente des lys du Japon, et

roses de Nol et

et

tel

des pches vermeilles;

tel

des

des raisins crouls prs des beaux coings d'or. Des chrysanthmes

s'bouriffent prs d'opulents tournesols

ou de dlicates azales blanches. Une autre

porte, et ce sont des dalhias, puis des marguerites jaunes;

puis des blanches.

Une

autre portera des pavots rouges et roses; des renoncules; des citrons, des oranges, non

spars de leurs feuilles luisantes. D'autres portes encore, successivement blouiront

du rouge des

azales; de la sveltesse des tulipes et des glaeuls; des tons vifs et tendres

pourtant ds pavots rouges


l'panouissement du jardin
plifier

unique pome floral se trouve en devenir


de l'uvre ferique que nous verrons finalement s'am-

et roses.
et

Dans

cet

jusqu'au plus intense lyrisme de nature.

Claude Monet avait galement entrepris une dcoration dont deux grands pan-

neaux furent achevs

une

alle

de fort en automne, avec des chasseurs, et une

pelouse avec des dindons blancs; deux magnifiques analyses de couleur qui semblrent

pendant de longues annes demeurer ses premiers et ses derniers essais dcoratifs.
Car rien alors ne faisait prvoir la grande surprise qui devait illuminer la dernire
partie de sa carrire...

POUR RAPPELER SIMPLEMENT DES BATAILLES TEINTES.

Arriv une phase dcisive dans son volution, Monet pourra retourner encore

de temps en temps

manire synthtique de

la

beau Port de mer, un bassin avec

voiles, canots,

dans l'ancienne manire,

est dat

de 1874), mais

les effets les plus intenses

en

vivement

et le plus

en plein jour

et

mme

temps que

ses dbuts; (par

quai trs anim


il

est surtout

et

exemple un trs
bord de maisons

maintenant

voudra noter

les plus subtils. Il

justement possible ces jeux de lumire, ces feries de

en plein

soleil,

ces ftes de couleur

saisons, toutes les heures, merveilles qui sans doute


les

contemporains de

ou

les faire rire, et qu'ils

l'artiste tout

comme

le

la

plus

nature

que nous donnent toutes

dans

la

les

nature charmaient alors

lui-mme, mais qui allaient

ne reconnatraient pas transposes sur

Nous ne pouvons passer sous

par

attir

les indigner

la toile.

silence ces pisodes bruyants. Mais

nous ne sau-

rions aujourd'hui insister longuement sur eux, ni rcriminer contre les erreurs de

jugement qui ont occasionn alors de si vives polmiques.


Il suffira de rappeler des vnements qui sont devenus tout au plus une

petite

curiosit de l'histoire artistique. Ils ne passionnent gure le lecteur actuel, et leur dtail

paratra tout fait dnu d'importance au lecteur futur, car le point de vue s'est

singulirement dplac depuis ce qu'on a pu appeler les temps hroques de l'impressionnisme.


Il

les

n'y a maintenant plus d'hrosme possible en matire d'art pictural. Depuis

annes o
ils

les

tableaux de Renoir, de Manet, de Claude Monet, de Sisley, aprs celles

taient bafous, ont atteint des prix levs et ont

critique qui leur avait prodigu ses sarcasmes,

on

s'est

connu

les

aperu

dithyrambes de

qu'il n'y avait plus

d'audaces en peinture, mais qu'il n'y avait, d'une part, que de la sincrit,
l'autre,

avec

que des

l'art

efforts

pour

attirer l'attention

aucun rapport. Les uvres des

la

et,

de

par des grimaces d'originalit qui n'ont

artistes

que nous tudions

ici

ont obtenu de

72
triomphes, qu'il y aurait quelque ridicule continuer de dplorer leurs anciens

tels

dboires.

leurs dfenseurs d'autrefois ne s'applique plus leurs uvres,

Le langage de
et

ne convient pas

celles

de leurs successeurs, car

il

n'y a plus de

mconnus depuis

de mconnu est devenue fructueuse et que les connaisseurs, avertis


par l'erreur de leurs devanciers aux temps de l'impressionnisme, craignent avant
tout de paratre ne pas s'y connatre.

que

la carrire

Il

y aurait quelque

ridicule reprendre les

arguments

expressions de

et les

Zola l'gard de Manet, ainsi que ceux de Duret, de Duranty, de Chesneau, de Burty,
en faveur des impressionnistes, et mme plus tard de Mirbeau et des crivains qui, il

y a encore vingt-cinq trente ans, devaient vaincre les derniers prjugs acadmiques.
Le moment d'ailleurs est curieux faire revivre o les discussions prirent
presque

l'allure

d'une petite reprise de

guerre

la

L'exposition de 1874

civile.

On

fit

aux portes des


salles o les nouveaux peintres subitement mis en lumire, montraient ingnument
Impression, soleil levant, eut
leurs uvres. Le tableau de Claude Monet intitul
l'honneur, trs inattendu pour l'artiste, de devenir l'tiquette mme sous laquelle on
de

rue Laffite

la

la

rue

la

plus batailleuse de Paris.

se chamaillait

rangeait des ouvrages et des peintres aussi peu semblables entre eux que possible, et

unis par les ides plus que par la faon dont


pressionniste devint, suivant les camps,
le

premier

cas, elle n'tait

un

titre

certainement pas un

aujourd'hui en place d'honneur dans

toiles

les traitaient. Cette tiquette d'im-

ils

de gloire ou une injure; mais dans


titre

de rente. Les auteurs de tant de

les collections

publiques et prives, et

de spculations qui n'ont pas encore atteint leur maximum, parvenaient difficilement vendre ces toiles deux ou trois cents francs un petit nombre d'amal'objet

teurs

(1)

qui certainement alors ne songeaient gure spculer sur

aussi ces acheteurs, car

ils

(C'tait le

moindre des

ter-

adopts.) Mais lorsque les impressionnistes affrontaient le hasard des enchres,

c'tait alors le dsastre

dans toute sa dsolation. Des tableaux atteignirent en moyenne

de soixante-quinze cent francs,


fois centupl
la

Hroques

avaient souvent soutenir dans leurs familles de rudes

assauts pour apporter au foyer de pareilles horreurs

mes

elles.

de valeur. Mais ce

vente de 1875, qui aujourd'hui ont plusieurs

la

n'tait

nouvelle cole. C'tait aussi par

pas seulement par

la colre, et

il

le

y eut

ddain que l'on


la salle

traitait

des ventes de

du grand
encore mal effacs,

vritables rixes entre certains amateurs chaleureux et certains dfenseurs


art et de la
et

morale publique. Les souvenirs de

ceux qu'exaspraient

un ennemi de

les levers

de

soleil

la

Commune

taient

de Monet n'taient pas loin de voir en

lui

"

l'ordre.

Tout cela est bien loin. Le malentendu ne passionne gure les gnrations
prsentes, et peu de gens peuvent aujourd'hui comprendre les singulires assimilations
Mais lorsque nous rappelons ces vnements,
menus pour nous, mais qui alors passionnaient la critique et divisaient le public, nous
politiques auxquelles

(1)

il

donnait

lieu.

Parmi les amateurs, MM. Gaillebotte, de


Monet une vue de Hollande.

avait achet

Bellio,

H. Rouart, Duret sont citer, ainsi que Daubigny qui

73

prouvons quelque regret, et qui sait, peut-tre une sorte de jalousie constater que
de pareilles luttes semblent devenues impossibles, puisqu'il n'y a plus de tendances,
ni d'essais, ni de russites, ni d'avortements qui parviennent provoquer une raction

temps opre

immdiate. Celle que

le

longues pour que

gots ne se heurtent pas et que les amateurs se dsintressent

les

et

oprera est volution et chances assez

de l'opinion de leurs successeurs.

Toutes
de

les

les ides et toutes les

manquer peuvent

ne pouvait penser alors que

tait la

condition

la rsistance

de son succs.

avait confiance dans l'avenir,

pouvait

traiter, et

mme

toutes les faons

se produire maintenant avec succs. Claude Monet, entre 1874

et 1885,

mme

faons de les

Ou

si

aucun signe ne

acharne que rencontrait son effort

du moins, comme nous


lui indiquait

aller.

le

verrons,

il

jusqu'o cette confiance

1870, succdant

aux

dnis de justice dans les Salons antrieurs, nous apparaissent en 1920, vu leur

ter-

Ainsi va la vie. Les preuves et les dboires de

minaison,
cela

comme

des circonstances heureuses,

que nous en bornons

ruption, l'examen de ses

l l'histoire et

uvres qui

des beaux phnomnes de la nature.

Monet aprs

la condition

de vaincre. C'est pour

que nous reprenons, dsormais sans

inter-

se droulent avec l'ampleur et la joyeuse srnit

ENTRE ARGENTEUIL ET VTHEUIL, L'ANALYSE LUMINEUSE


DEVIENT DE PLUS EN PLUS AIGU.

L'anne 1875 trouve

On

l'artiste

encore principalement Argenteuil,

devine sans peine que ce n'taient pas

lui fournissaient les

moyens de

qui,
les

par

pour cause.

ventes dont nous venons de parler qui

faire de longs voyages.

encore Argenteuil, sans compter pour


dcouverte de soi-mme

les

et

le peintre la

Mais que de belles dcouvertes


dcouverte de ses ressources, la

C'est la Seine qui lui devient

de plus en plus familire

cette frquentation incessante, lui droule tous les trsors

frmissements de son courant. C'est

le ciel

prendrait fort les gens qui alors croient que

de ses

reflets,

et

tous

de ces environs de Paris (ce qui sur-

le ciel est

plus beau quand on court le

regarder trs loin), qui lui offre toutes les plus riches combinaisons de nuages, tous

somptueux azurs.
Je ne puis m'empcher de rappeler ce propos le mot saugrenu d'un vieux
peintre de paysages, mdaill rgulirement aux Salons d'il y a trente ans, qui disait,
Je ne peux pas peindre Paris parce que les ciels y sont
srieusement, un ami
mal dessins. Cet honnte manuvre n'aurait pas davantage compris le dessin des
les plus

ciels d'Argenteuil. Il

en est un, trs moutonn, qui donne beaucoup de mouvement

et

de charme une des vues dates de 1875.

Les Bateaux de plaisance constituent d'tre aussi un


et

ferme dessin dans

la neige, et l'on voit

analyse.

les

paysages de cette

srie.

trs bel

Parfois Monet tudie les vergers sous

poindre encore un des motifs o s'exercera

En mme temps

lment de large

le

plus aigu de son

se rencontrent certains coins de jardin (l'un est peint

Montgeron), o apparat ce qu'on pourrait appeler sa manire touffue

ces inextri-

cables embrouillements de branchages travers lesquels l'ombre et sa pourpre pro-

fonde se jouent

et font ressortir toutes les

ps par la lumire.

meraudes des feuillages diversement frap-

w
K
H
>

>

75

La

Et,

semble non seulement ne pas se tarir, mais encore aller en s'exaltant.


quoique nous ayons considr l'instant les difficults de vivre comme des cirjoie

constances enviables pour l'avenir, on s'tonne de voir qu'un homme que presque
aucun appui matriel ne vient soutenir, puisse se maintenir en un pareil entrain, en
une aussi puissante allgresse de voir et de traduire. Quelles qu'aient pu tre les

heures de doute

mme

de dcouragement qu'ait traverses Monet (et il en a travers


aux temps des plus grands succs, qu'il y serait aussi indiscret qu'inutile de
et

chercher connatre), jamais nuance de dcouragement ni de doute n'est venue


effleurer son uvre. C'est en cela que ce caractre demeurera pour les artistes un
rconfortant exemple, les engageant

mener jusqu'au bout

la

tche qu'ils se seront

assigne.

par

C'est

du labeur, par l'infatigable perfectionnement des resdans la joie d'enrichir et d'assouplir ses moyens d'expres-

la continuit

sources, par l'opinitret


sion,

que l'uvre de Monet, tudie

ainsi d'ensemble, se

montre grande. On

le voit,

pas

mme

et

temps sa couleur plus complexe et son excution plus prompte


plus sre, alors qu'il semblerait que cette complexit la dt ralentir et refroidir.
De plus en plus brillants et lumineux, ses tableaux ne rappellent plus ceux de

la

premire manire que par l'ampleur du dessin, par

pas, rendre

Mais

en

la touche,

la forte simplicit

du motif.

infiniment plus varie, les tons composs des lments les plus divers,

rendent dsormais des effets d'atmosphre, d'clairage, de contexture des terrains et

de

la vgtation,

du mouvement des eaux, que

rarement entrevus.

Mme

les

grands paysagistes de Ville-d'Avray, d'Auvers

une

bizon, et Constable lui-mme, avec


telle varit,

ment de

surtout dans les aspects fugitifs. Ce n'est cependant que

de Bar-

une
commence-

le

mot
marche

ce que notre peintre osera entreprendre. Et encore, osera n'est pas

de

Il

vaudrait mieux dire que c'est la

les observer,

le

succession des saisons, les phases lumineuses et les apparences

la nature, la

ariennes des journes qui l'entraneront avec

de

et

bien

avidit semblable, n'avaient pas poursuivi

correspondant exactement son volution.

mme

les paysagistes avaient jusqu'ici

de les poursuivre

et

de

elles,

parce qu'il a une fois

commenc

les rendre.

Cette progression se constate ds 1878 o nous

voyons apparatre

les

premires

vues de Vtheuil.

Au

risque d'interrompre la progression dont nous venons d'indiquer le dpart,

nous devons mentionner une assez trange exception dans l'uvre. De 1876 date
grande peinture de

la

Femme

en robe japonaise, une beaut blonde, capricieuse,

ondulante, enveloppe de cette ample et bizarre broderie dont

trueux qui amusent

dominante rouge de

les

cet

pacotille qui tapissent la

sivement

raliste,

un

Nippons,

fait le

motif principal,

extrmement
muraille achvent de donner
accoutrement

est

et

un de

monsassez exceptionnel. La

importantes

ces nains

clatante. Les ventails de


cette page, pourtant exclu-

caractre de caprice, de boutade picturale, mais boutade d'une

richesse et d'une beaut de matire qui mritent de nous arrter

Ce sera

la

un

instant.

du moins la dernire figure de dimensions


que Monet excutera. Nous devons donc penser qu'il aura t amen

la

dernire figure

76
vouloir se rendre compte de ce que, appliques la figuration humaine, les res-

sources picturales qu'il a acquises depuis la Camille de 1866, peuvent y ajouter de


brillant et

matire
s'y

de somptueux. C'est un morceau diffrent, par

mme, de

montrant

la

les tonalits, plutt

que par

la

que d'une part Manet, de l'autre Renoir, excutaient alors, Monet


fois plus souple que le premier, et plus vigoureux que le second.

ce

Ce superbe caprice une fois satisfait, il ne fera plus intervenir l'tre humain (mais
principalement la femme, qui participe mieux et s'imprgne plus finement de l'atmosphre) que trs accidentellement dans

le

pome de nature qui dsormais

vaste

s'em-

parera de toute sa vigueur et de toute son ardeur.

et

Revenant Vtheuil, nous y trouvons un thme plus tendu et plus sduisant,


capable de satisfaire avec bien plus de diversit qu'Argenteuil toutes les curiosits

du

peintre.

Le

village s'tale et s'tage sur

une

colline,

avec ses maisons

claires, ses toits

rouges, les bouquets et les rideaux d'arbres qui l'escortent ou le rehaussent.

Il

s'lve

harmonieux, coule
donnant ainsi quand on regarde Vtheuil de l'autre rive, un magni-

ainsi sur les bords de la Seine qui, devant lui, aprs des dtours

droit et large,

fique premier plan qui, tour tour, sera le miroir

du

le rservoir

ciel,

des brumes,

gaze travers laquelle la masse des habitations semblera une apparition de rve,
enfin le

chemin que suivra pendant

un simple

Ainsi

les

et

de tout ce qu'elles

vapeurs dores des soirs

de printemps,

y a de notes
C'est

que

cette

le raconter,

nous

renfrogne

titres

car

les glaces et les dbcles

que ce village s'vanouisse

et soit

fait

de Monet

dj parcourir tout

la qualit

faon de noter et de collectionner

dans

un

amour du

peintre

vaste clavier de ce qu'il

la nature.

de grand peintre

les

candide aux matins

l'hiver, l'infatigable

et d'accords et d'aspects surnaturels

un des

idylle,

d't, soit qu'il s'veille frais et

soit qu'il grelotte et se

l'observer et

pendant un temps, un inpui-

mme

de Vtheuil sont vraiment poignantes contempler,


les

caravane dbande des glaons.

un fantastique et enivrant
peuvent provoquer chez l'homme de sen-

un drame, une

sations agrables, mlancoliques, douloureuses

dans

la

village de l'Ile-de-France sera

sable rpertoire de spectacles naturels,

agenda des saisons,

rudes hivers

et

d'apporteur de neuf,

apparences successives de ce que nos

habitudes et nos regards paresseux sont ports considrer

comme monotone. On

un peu trop lgrement que la principale valeur de son uvre tait due la
finesse de son il. C'est une constatation qui n'explique rien, que de s'apercevoir que
cet il possde une extraordinaire dlicatesse. Il ne fait pas que subir et retenir; il
choisit aussi. De chaque saison, de chaque heure typique, il sait discerner le moment,
le point le plus significatif en mme temps que le plus rare. A partir du moment
o il dveloppe ici les moyens nouveaux qu'il avait commenc exprimenter
Argenteuil, il a dsormais invent un nouvel art de regarder. C'est en cela que l'il
merveilleux qu'on lui accorde, et que pour un peu on lui reprocherait, est plus et
mieux qu'un simple organe, ou alors c'est un organe non point seulement sensitif,
dit

mais sensible

La

et pensant.

srie des Vtheuil est trop

nombreuse pour que nous l'examinions dans

le

w
SI

H
Z
I

l-H

o
w
Q
W

b
C/D

77
de sujets, chaque variation du mme
thme devenant un nouveau sujet en lui-mme. Les environs, dtours de la Seine,
coins ou ensembles du proche village de Lavacourt, viennent complter encore ce

dtail. Qu'il suffise d'avoir signal sa multiplicit

beau

cycle.

En mme temps
particulier,

l'anne 1878 voyait natre quelques tableaux d'un genre assez

mais qui se

ralliaient l'tude analytique

nous voulons parler des Fumes de


peu nombreuses, mais trs typiques, Claude Monet

plexe des effets colors

En
et

ces toiles

de plus en plus varie

amus noter

la

et

com-

gare Saint-Lazare.

s'est

la fois exerc

ce fantastique de plein jour, ces fantmes de vapeur irise, planant,

tourbillonnant au-dessus des machines, entre les hautes falaises de maisons qui entourent et dominent le perptuellement trpidant embarcadre. Plus brutal la fois et

plus insaisissable que les spectacles de nature qu'il avait peints jusqu'ici, cet aspect

de grande

ville

conserve dans l'uvre de Monet une valeur d'intermde,

et

aussi

d'exprience.

Comme

nous l'avons vu, une ide se reproduit en

comme

quelques annes, transpose, modifie, amplifie,

de

lui,

souvent distance de

devait l'tre celles des vues

Tamise, reprise en 1903, d'un tableau de 1871. Par contre une srie semblant

la

amorce,

comme

celle des gares,

ne fournira plus tard que des lments pour une

nous croyons que

srie diffrente. Ainsi

les

fumes de

la

Rue de Rome peuvent

tre

retrouves dans les panaches qui se colorent de toutes les tranges opalisations des
brouillards londoniens en s'chappant des locomotives sur le Pont de Charing Cross.

De mme, dans

modernes auxquelles nous avons pu comparer les


ensembles de Monet, un motif dominant se rappelle, aprs de nombreuses et diffrentes scnes, par un accord, mme par une simple note.
Quoiqu'il en soit, ces Fumes marquent encore une tape, accusent encore une
recherche de notation toujours plus rapide et plus subtile. Mais ce serait une grande
erreur que de croire que la rapidit, l'entranement croissant, doivent amener pour le
les

un systme

peintre

partitions

d'abrviations, de ngligences expressives, de sous-entendus qui

ressemblent assez facilement au nant. Monet

s'est

bien gard de ce danger.

contraire, plus les effets qu'il rendra seront fugitifs et en

mme

plus son excution sera riche et nourrie. Et surtout, aucun

moment

Au

temps complexes,
il

ne se dpartira

d'une largeur et d'une fermet de dessin, d'une solidit de construction sur laquelle

ne

s'en

joueront

que mieux

les

caprices

et

les

caresses

les

plus

volatiles

de

l'atmosphre.

Lorsque Monet, aprs


travaux d'Argenteuil
cette

mer

et

les

annes de 1875 1881 consacres principalement ces

de Vtheuil que nous venons de rsumer, revient, en 1887,

et ces falaises qui

furent en peinture,

comme

ses

amours de

jeunesse,

retrouve touje la puissance des anciennes vues de Sainte-Adresse, mais en

temps

il

apporte dans

les

il

mme

nouvelles uvres, toute la somptuosit de palette, toute

que nous l'avons vu pas pas conqurir.


Cette magnifique suite des vues de Pourville et de Varengeville commence en
1881 est accomplie en 1882 avec luxuriance. Une toile de 1881 l'ouvre de faon heu-

l'acuit d'analyse

78
reuse

massive, se divisant en deux lobes normes, est pour ainsi dire sous

la falaise

nos pieds; nous en foulons


petites figures de

dessous

d'elles,

femmes

et

le sol

se

lastique et rude,

promnent sur

gazon vert; deux lgantes

le

la crte; la

mer

s'tend au loin, bien en

de nous qui regardons cette masse surplombante

et

l'immense

plaine azure.

Tout de
Pourville,

une promenade presque vertigineuse sur

suite aprs, c'est

ou dessous, ou

droite,

ou gauche, ou

la falaise

de

ou prs, ou un jour gai et


mlancolique, ou en plein soleil, ou au
loin,

ou un autre jour plus


soleil, ou au soleil couchant. Ou bien encore lorsqu'un imperceptible voile passe devant
les saphirs, les amthystes, les meraudes et les roses rubis de l'Ocan, des rocs, des
grise et plus

tendre,

champs salins, et leur conservant leurs couleurs, attnue leurs


Monet soit en mme temps partout, tant apparat infatigable
ardente son exaltation de peindre.
n'est nglig

dans sa facture, ni

Il

feux.
et

Il

semble que

perptuellement

se possde d'une faon surprenante, car, rien

flottant

dans son dessin. Tout

est

prcieux dans sa

matire et cependant, aprs les quarante annes qui ont pass sur ces peintures,

comme
On peut

offrent

tide encore la dbordante vie

ressentir les

mmes

que

l'artiste

elles

y dpensait.

impressions devant les tableaux de Varengeville

qui forment une srie parallle. Le motif est d'ailleurs diffrent et d'un pittoresque

un peu plus accentu, cause de


sur

la cte, et

du village et de l'glise, perchs


qui parfois surgissent comme brusquement nos yeux, tandis que de

grands arbres tourments par


ches sur

humble

le

groupe de maisons

reliquaire.

l'originale silhouette

la brise, s'lvent

dans

et le clocher, ainsi

les airs et

tendent leurs bran-

qu'un dais naturel au-dessus d'un

M
>
2;

^
->'

LA CARRIRE DE MONET PARALLLE AU COURS DE LA SEINE,


AVEC GIVERNY POUR TAPE DaSIVE

Aprs avoir ainsi ctoy


le

Havre jusqu'

Paris, et de

Monet, tout coup, trouva

le

les rives

de

la

nouveau depuis

Seine pendant vingt-cinq ans, depuis


les

quais du Louvre jusqu' l'estuaire,

sjour d'lection, l'on dirait presque, en songeant aux

dplacements, qu'infatigable explorateur des rgions

et

des couleurs,

il

devait entre-

prendre encore, son port d'attache.

la

Ce fut Givern5^
Le village s'tend en longueur sur une belle route parallle la rive droite de
Seine, un peu avant l'agrable ville de Vernon qui vient se mirer sur la rive gau-

che. Ville et village ont plutt le caractre de

ceux de l'Ile-de-France, tandis que la


fracheur de la Normandie. Le fleuve

campagne annonce dj la luxuriance et la


forme l une magnifique boucle, d'une courbe noble, presque majestueuse, au milieu
de plaines abondamment plantes de bouquets de bois et de vergers, et domines par
des collines qui sans tre trs leves ne manquent pas de fiert. Plus hautes du ct
de Vernon, elles forment ainsi autour de Giverny un spacieux amphithtre. Le cours
de

la

Seine est l d'une assez grande largeur et d'un calme, d'une limpidit que font

encore valoir de petits


tives sont

lots

joliment bouriffs d'arbustes.

d'une charmante lgance, et viennent

Aux

les brouillards

dtours les perspecdes demi-saisons, les

silhouettes boises des fuyants rivages apparatront vaporeuses, lysennes.

en un seul coin de terre seront runies quelques-unes des plus enveloppantes sductions de nature
le miroitement nonchalant du cours de l'eau, le rythme
Ainsi,

des grandes ondulations des coteaux, les chappes suffisamment vastes au milieu des

champs,
les

et

par suite une immensit de

ciel

pouvant

satisfaire les esprits et les

yeux

plus avides de lumire. Puis, sinon pour les peindre, du moins pour les dominer,

se remplir les

poumons

d'air

pur

et

s'impressionner la rtine de couleurs vierges, on

80

dominer

peut, en grimpant sans peine sur les plateaux,


le

tendues

les

et voir s'agencer

puissant entrelacement des lignes gnrales, qu'aucune hideur industrielle, qu'au-

cun rappel trop brutal de


jusqu'ici,

Enfin

la vie trop

moderne ne viennent

ou ne venaient encore

dsharmoniser.
l'on parcourt les prs,

si

si

l'on s'arrte

dans quelque village voisin,

la

vie rustique, les plantations, les labours, la naissance des printemps, la maturit des

moissons, la massive architecture des meules qui tmoignent de

hommes

l'effort

fructueux des

des maternelles constances de la terre, constructions qui semblent aussi

et

logiques, aussi naturelles

que

de

celle

l'arbre,

de

l'pi, et

de l'homme lui-mme, tout

ce simple et infmi rpertoire la profondeur duquel nous ne songeons presque jamais,


peut pendant des annes sans nombre pourvoir de sujets un artiste qui, lui, y songe,

en enthousiasme. Alors, en tudiant ces forces, en retraant ces lignes,


en modelant ces masses, en analysant ces magnificences et ces subtibilits de la
cration, il deviendra, en art, une sorte de crateur, par la ferveur de sa sensation et
et l'entretenir

par l'expansion de son sentiment, car il sera alors cet homme ajout la nature,
cet homo additus natur, ces deux lments n'tant l'un sans l'autre qu'une pousse
aveugle ou une activit sans objet.

dans ce coin de France (comme en maints autres d'ailleurs


qu'un pinceau passionn n'a point consacrs) permet, ainsi que la modration du
climat, la culture des lgumes et des bls, et le culte des fleurs. Il suffira de quelque

La bont du

terrain,

pour transformer

effort

fester cte cte. L'abri


rivires,

bienfaisance en splendeur, ou plutt de les faire se mani-

que donnent

les hauteurs, la

fracheur que maintiennent les

y contribuent encore.

Car, le long

de

la

mme

de Giverny, une certaine petite demoiselle de compagnie

Seine souveraine, l'Epte, fluette mais vive, accomplit avec beaucoup d'entrain

la

et

de conscience son rle de cours d'eau rapide, babillard

de

donneur de pittoresques intermdes. Elle serre de trs prs le village,


vient mettre aux ordres de celui qui possde quelque domaine sur ses bords, ses

et

petits bouillons, activeur

fertilit,

touffes de joncs, ses rideaux d'arbustes et de haies, et jusqu' tel caprice d'largis-

sement, qui lui donnera les faons d'un

un

lac

dans une maison rustique, plus tard tendue

que Monet vint

s'levait

s'tablir

en bordure de l'une

les floraisons.

De

et tait

lit lacustre

de

en confortable

et,

spare de l'autre par un grand jardin en pente

par son exposition ensoleille, favorable toutes

l'autre ct de cette principale route et d'un

servant aux communications vicinales,


rgulire,

et enrichie

en 1883. La demeure, entre deux routes parallles,

douce, permettant tous les tracs

moins

se dilatant par fantaisie en

de Genve en miniature.
C'est

villa,

Rhne minuscule

une autre pice de


celle-ci se parait

s'talait,

plus touffue

chemin de fer-joujou
et

d'une configuration

terre favorise des coquetteries de l'Epte.

de roseaux,

d'iris

aquatiques

phars qui pouvaient s'aristocratiser en varits plus rares

et

La

vel-

de ces larges nnuacqurir noblesse de

et

nymphas.
Tel

tait,

peu prs rsum, le sjour, l'atelier et la bibliothque de Claude

Monet

H
W
o

w
Q
W
03

81

pour

les

annes o

il

demeurait chez

et striles discussions

tout ce
qui,

monde

en tous

loin

du tumulte creux des

des thoriciens, des amateurs, des confrres,

villes,

des oiseuses

en gnral de

et,

qui peut faire l'opinion, mais qui se borne gnralement la suivre;

ne peut prvaloir contre

cas,

fuit plus qu'il

lui,

ne vous coute,

donne d'encouragements
Monet choisissait le

les

uvres; enfin qui,

si

on

vous prend plus de temps de travail

et

vous

le courtise,

ne vous

qu'il

travailler.

parti d'un laborieux, d'un sage, et d'un

voyant une grande tche poursuivre, veut conserver intactes

homme
et

qui, entre-

croissantes

ses

nergies.
Il

en 1883,

djena pour
le

la

premire fois avec sa famille dans sa proprit de Giverny,

jour de l'ouverture du Salon, ce qui aurait pu

tlgramme ne
Lorsque

lui avait

telles

si

un

pas apport la nouvelle de la mort de Manet.

l'esprit s'arrte

un

instant sur ces concidences, et se porte en avant

pour mesurer tout ce qui devait encore passer devant de


de

le faire sourire

tels

yeux, sortir interprt

mains, on ne peut s'empcher de penser que cette terre de Giverny avait assez

d'importance sur

la carte historique

de description,

que

et

cette date

de

l'art

franais

moderne pour

justifier

un peu

de 1883 n'est pas dpourvue de toute solennit.

......'

>

,;/:

^..

ALTERNANCES

Ce

BORDIGHERA, ETRETAT, BELLE-ISLE.

cependant que beaucoup plus tard que

n'est

le

peintre doit se confiner

uniquement dans son Giverny. Tout en faisant l son sjour prfr, tout en y
revenant sans cesse pour y dcouvrir quelque nouveau motif ou pour y accomplir,
y revoir mme et y combiner quelques-unes de ses plus importantes suites sur un

thme donn,
d'un

il

acceptera diverses occasions d'absence, ou subira l'attraction de plus

ciel lointain,

d'un objet capable de diversifier sa verve. Ce seront une invitation

au dpart, un appel
rsistera d'autant

moins

la construction,

qu'ils sont sans

auxquels
doute

il

ne rsistera pas,

le rsultat

auxquels

d'un travail latent de

il

l'esprit.

eux-mmes aux lois des associations d'ides.


Grce elles, ils retrouvent par une simple rencontre, une parole, ou bien un choc
qui semble fortuit, les penses oublies qui taient demeures une amorce, les dsirs
insouponns qui redeviennent une rsolution.
Les crateurs, en

art,

sont soumis

Giverny fournit donc, pendant l'anne 1883, quelques beaux tableaux

des effets

de neige; des vues de Vernon paresseusement assise parmi ses verdures, de l'autre
ct de la Seine; des vues de Limetz, village voisin, soit ses paisibles rues paysannes,

moulins eau, derrire une dentelle de

soit ses gentils

brumes

feuillages,

ou emmitoufls de

lgres.

Mais en

mme

belle peinture de la

temps une excursion Etretat sera commmore par quelque


plage, presque dans l'ancien got, avec les barques choues au

pied des rocs et la frange d'cume venant s'effilocher sur la grve.

Soudainement, une conversation avec Renoir, qui a trouv des facilits de


voyage dans le Midi et qui peut en faire profiter ses amis, le fait partir avec
lui

pour Bordighera

et

Vintimille.

Il

prouve un vif

plaisir,

un

plaisir

d'imprvu

plus qu'un penchant imprieux de nature, chantillonner ces harmonies toutes


nouvelles, cette sorte de demi-Orient, suave, caressant, jetant

aux yeux

et

aux

sens.

<
H
a:

H
Q
W

O
<

83
toutes sortes de sductions insinuantes, qui font qu'on ne sait trop

fums ou

l'on respire des couleurs. Cette sensation

si

si

on peint des par-

envahissante se discerne trs

bien dans les peintures de Bordighera et de Vintimille, excutes en 1884. Ville perche

sur la diagonale d'une haute colline, au milieu d'arabesques un peu folles de pins
parasols;

mer bleue entrevue

entre des broussailles; vgtations d'alos et d'orangers;

poudroiement de tons tendres, d'atmosphre chatoyante; tout cela exprim d'une


touche lgre, embrouille, quasi-ngligente, mais d'une ngligence pleine d'art, qui

recompose tout dans son apparent embrouillement.


Toutefois, bien que toutes ces choses aimables,

dussent

encore une

le solliciter

on ne peut pas dire

fois,

souvent feriques

flatteuses,

qu'elles rpondaient la

vritable nature de Claude Monet, son besoin de lignes franches, d'oppositions fortes,

ou bien d'accords plus virils, de plans moins effmins.


Aussi ne sommes-nous point surpris lorsque nous
Etretat avec

une sorte

d'pret,

une

joie d'une plus

en 1886, revenir

le vo5'ons,

sombre sauvagerie. La seule

dif-

frence avec nagure, c'est que ces impressions plus septentrionales bnficieront d'une
palette encore plus affine et vibrante, d'une plus

grande intensit lumineuse

et

mme

d'un dessin plus large et plus emport.

La
au

silhouette, si

fait, n'est-ce

pas

connue jusqu'

les peintures

cette porte ogivale qui a

se

confond avec

laisse passer

un de

que des

ses linteaux

flots rageurs, est

ces suites de variations sur

une

de

la Falaise

de Monet qui nous

masse pesante de

la

la hantise,

dans

la

ainsi fixe

l'a

mer

la falaise, porte

perce

qui

d' Etretat,

dans

mais

l'esprit ?

creuse, l'autre qui

l'a

qui s'ouvre sur

le

vide et ne

dj un de ces thmes gnrateurs qui inaugure

mme

donne que nous verrons se dvelopper bientt

dans une progression de plus en plus ample. Tantt dans la clart l'arche se voit au
loin; tantt nous l'approchons de faon en distinguer les assises rocheuses et la trace
des morsures acharnes du

flot;

tantt

mme

rude architecture. Une ou deux fois au plus,

nous sommes presque au-dessous de sa


le peintre l'a dcrite

encore quelque distance), c'est--dire l'ouverture de

la falaise

de l'autre ct

(et

place la droite,

non plus la gauche du spectateur. De la sorte se remarque encore, ne ft-ce que


par un seul exemple, ce besoin du peintre de faire pour ainsi dire, le tour de tous
et

thmes et de toutes ses ides.


Entre deux voyages il ne ngligera pas de brosser une claire vue de Vernon,
assez loigne, en arrire d'une vaste prairie. Et c'est sans doute une escapade qui
ses

o les vermillons incendiaires d'un champ de


fouett par un souvenir.

l'entrane Sassenheim, en Hollande,


tulipes l'appellent,

Mais

comme
saisi

comme

le voici,

si le

la fin de cette

mme

besoin de choses vhmentes et

anne 1886, install Belle-Isle-en-Mer,


de plus dramatiques accents, qui l'avait

aprs les nervantes douceurs du Midi et l'avaient attir Etretat, n'tait pas

encore suffisamment assouvi. Ce sont alors les roches sombres, tortures, opposant
leur opinitret l'acharnement du flot perptuellement en furie; sculaire et rude

accourt, tourbillonne, crache son

cume aux

blocs

mme

La vague
rugueux, ramasss sur eux-mmes

duel dans lequel jamais les adversaires ne succombent ni

se lassent.

84

comme

des gnomes monstrueux et ttus, dont elle ne russit qu' agiter le pelage

d'algues, et dont elle modifie peine la

forme au bout de centaines d'annes. Flot

rochers sont non seulement invincibles, inexorables

mer

a des azurs, des saphirs, des lapis concentrs,

ils

et

sont encore splendides. La

profonds,

plus

soutenus,

plus

intenses cent fois que les claires teintes de la Mditerrane. Les nains rocailleux pren-

nent des couleurs de pourpre, de bronze,


ennemis, en lutte pour

drame

le

d'

amthystes tirant sur

mouvement, sont en accord pour

donne l'harmonie.
Pour peindre cette harmonie dramatique,

le grenat.

le ton.

La

Et

lutte

les

deux

donne

le

et le ton

le

pinceau de Monet

s'est

laiss

emporter. Les touches sont la fois pesantes et agiles. Elles s'entremlent inextrica-

blement

du

et

semblent se mouvoir, en suivant

cette

manuvre oppose

et

superpose

qui se retire et de celui qui s'avance. Jamais encore sa facture n'a t plus

flot

complexe sur un dessin plus simple.


l'agitation vaine

contraires,

que

Il

rsulte de l'immobilit de ces roches et de

de cette mer qui annihile son


les

mouvement par

tant de

tableaux de Monet, dans cette srie, semblent

mouvements

comme anims

par

palpitation intrieure.
Ainsi, captiv
lui

par l'ternelle tragdie, entran entrer en lutte lui-mme, pour

arracher son secret de formes et de couleurs, contre cette monotone et magnifique

furie,

Claude Monet

Goulphar,

comme

les

les

s'est-il

content d'un petit

Pyramides de Port-Coton

(sorte

de

nombre de

motifs. Les Rochers de

piliers troits s'levant sur les

houles

ruines de palais fabuleux) vus d'observatoires plus ou moins rapprochs,

lui suffisent

pour crer des spectacles pleins d'unit

et

pourtant de changement. Les

rochers, suivant la distance et l'angle semblent parpills,

ou bien forment une

cri-

un cirque au milieu desquels la vague s'abandonne, ou se trouve contrainte


une danse perdue, une ronde bouillonnante. Parfois, le grand premier rle est
donn un norme bloc, vu d'en dessus, qui merge comme le dos bomb d'un monstre.
Parfois, au contraire, la sombre plaine bleue, hrisse de mille frissons, est seule,
que,

rageant et se lamentant.

14

O
H
O
O
<
W
O

(/2

QUE L'UVRE DE MONET EST SOUMISE A UNE LOI DE CONTRASTES.

Un

besoin de contrastes et d'alternances qui n'a peut-tre pas t jusqu' pr-

sent assez tudi dans l'uvre de Monet, et dont sans doute lui-mme ne s'est jamais

rendu compte, car son caractre


vivre et d'agir,

n'est pas

donne l'ensemble de

comme le flux et le reflux.


On pourrait, sans entrer

de s'tudier

sa production

et

de se raisonner, mais de

un beau rythme, ample

avec indiscrtion dans

l'intimit,

et rgulier

non plus de

ses per-

mme, rapprocher ces contrastes


artistique. Nous ne commettrons pas de

ceptions et de son labeur, mais de sa sensibilit

continus de ceux qui rgnent jusque sur sa vie

ces intrusions trop coutumires l'information contemporaine, et dont le public, dans

moins avide qu'on ne le croit, en rvlant que si


Claude Monet eut dans l'ensemble de son uvre un lan de lyrisme et d'ivresses de
nature plus intense que la plupart des peintres modernes, cet enthousiasme fcond
fut presque constamment coup par des accs de doute, des priodes de dcouragement,
et, devant les rsultats les plus beaux, les plus heureux de son travail, des anxits
allant presque jusqu'au dsespoir. Il y a d'autant moins d'inconvnients le dire
ce qu'il a de pensant et de noble, est

que
il

cette

uvre chappe depuis longtemps

se trouve pourtant

pour nous, dans ce

l'apprciation de son auteur.


trait

En revanche

de caractre, ou plutt d'organisation

humaine et artistique, un double intrt qui aide notre comprhension de l'uvre


et nous empche de porter sur l'homme un de ces jugements tout faits, et d'autant
plus inexacts que leur simplicit les rend vraisemblables.

On

mme
mme
tte

l'a

jug exclusivement tenace, nergique, fonant sur l'obstacle, on dirait

on l'osait. Et en effet, part la brutalit, il est tout cela. Mais il est en


temps extrmement sensible, motif, tendre. Il peut attaquer l'ouvrage et tenir
aux gens sans en dmordre. Mais il croira voir ce qui manque celui-l, une fois
brutal,

si

l'ardeur calme; et quant ceux-ci, alors qu'il les aimera,

il

n'aura pas de plus grande

86

que de se dpenser pour eux comme il fit pour Manet et pour Sisley (1), si
nous nous en tenons aux exemples qu'on peut donner. D'ailleurs ses affections seront
choisies et raisonnes, ce qui peut donner ceux qui n'en sont pas l'objet, l'ide
satisfaction

qu'il n'est

pas sensible, ou du moins

prtexte le dire.

le

Ces indications jetteront, pour ceux qui voudront bien adopter notre manire

de voir qui n'est pas venue sans rflexion, une lumire particulire

plus vraie sur

et

l'uvre et sur son enfantement. Nous n'avons plus affaire un de ces caractres
massifs, tout d'une pice, sans nuances,

et,

production artistique, un de ces laboureurs robustes,


qu'ils conduisent,

avait

pour devise

comme
:

nulla dies sine linea, et

sans exception, de sa

vie.

flamme qui tour tour


vant

les

par exemple, dans

fut,

Au

il

l'observa, en effet, toutes les journes

comme

pouss par ces sentiments prfrer, cette forte

comme

la

il

y a un trouble

secret,

une

tombe, court, se ranime jusqu' l'embrasement. Sui-

sentiments qui dominent sa vie

mettra ainsi de produire

les

contraire, chez Monet,

s'lve,

marche de la
positifs, semblables aux bufs
lettres, un Emile Zola. Celui-ci

pour ne considrer que

suivant les spectacles qu'il aura t


et

pourtant fine organisation

lui per-

par rafales; ou bien de travailler lentement, posment

(quoique toujours avec une ardeur alors contenue) quelque cycle o la construction
l'emporte encore

mme

sur la subtibilit de l'harmonie; ou bien enfin de se laisser aller

avec une confiance lgre, panouie,


aussi parfois

ce qu'on

caresse de l'air et de la terre. Mais

telle claire

ne pourrait croire en considrant son uvre d'ensemble,

sous l'empire d'ides plus sombres,

il

sera

demeur

d'assez longues priodes sans

toucher un pinceau.
Ainsi Monet ne doit plus tre pris,

comme

l'ont fait les thoriciens des

jeunes

coles qui ont ragi contre l'impressionnisme, et surtout contre sa suite immdiate,

pour

le

sira des

copiste entirement passif de la nature.

Au

thmes en rapport ou en relation avec

Les tableaux deviennent

ainsi,

confessions au sens o

le

contraire

la diversit

il

y discernera

mme

et

choi-

de ses motions.

non pas de pures impressions, mais bien

d'involontaires

prenait Jean- Jacques Rousseau, en tant qu'crivain des-

promeneur solitaire
Quant la dualit de cette nergie visible et de ce trouble le plus souvent cach,
d'ailleurs intermittent, elle n'est pas moins aise admettre que le perptuel combat
qui captivait Monet Belle-Isle entre l'lment fluide sans cesse agit, et l'infrangible
masse calcaire qui lui rsiste et le domine. Elle permet de comprendre pourquoi dans
l'uvre, parmi tant de tableaux mles, on en rencontre souvent d'une dlicatesse
criptif et

presque fminine. Elle

est la rfutation

de l'opinion, la fois prjug, lgende, et

erreur de jugement physionomique, qui ne trouvent apprcier que

blement dou d'un admirable ouvrier,

et

l'a

il admira-

ne voient que l'instrument sans sentir

l'esprit

qui l'anime.

(1) Sans entrer dans les dtails de cette histoire, nous dirons simplement que Monet se consacra avec
une ardeur infatigable l'organisation d'Une vente artistique au profit de la famille que Sisley laissait sans fortune.

V2
Ui

C/3

AUTRES ALTERNANCES

VINTIMILLE, LA CREUSE.

Cette succession de contrastes qui caractrise et

domine une notable

partie de

de Monet commence s'acccentuer au cours des annes que nous venons

la carrire

d'tudier, puisque

nous voyons alterner

les effets souriants

de Giverny en 1883,

les

suavits de Bordighera en 1884, les harmonies plus sobres et les contours plus accuss

en 1886, eux-mmes encore moins pres que les sauvageries de la mer


Belle-Isle en 1886 et 1887, auxquelles vont de nouveau s'opposer, en 1888, les parfums et les douceurs d'une seconde saison sur la Mditerrane, en attendant que les
d'Etretat

ravins abrupts de la Creuse, en 1889, fassent entendre


cette priode succdera

son tour

le

un appel plus vhments. A

rappel familier et apaisant des printemps dans

l'Eure en 1890, tandis qu'en 1891, ce seront les ardeurs de


palette.

On

voit que, sans

tre

simplement

qui incendieront sa

pour cela suivre une rgularit mathmatique,

de Monet se conforme un rythme trs

pour

l't

l'effet

dont

net,

production

la

les alternances sont trop

constantes

du hasard.

La seconde saison mditerranenne

est

plus corse que la premire, moins

exclusivement caresse. Les silhouettes sont en gnral plus dcoupes,

les colorations

plus chaudes.
C'est sans doute

par l'erreur d'une signature ajoute aprs coup qu'une vue de

Dolce acqua prs de Vintimille est date de 1886, puisque


timille sont

de 1884

coupe heureuse avec

et les
la

les

Antibes sont de 1888. Quoiqu'il en

grande arche au premier plan, derrire

s'aperoit le village trs l'italienne, perch sur

Bordighera

et les Vin-

soit, cette toile est

et

une hauteur

d'une

au-dessous de laquelle
et

couronn de son

Municipe allure de donjon fodal.


Les Pins parasols qui viennent dresser au bord
tiges sveltes et

contournes

et le

au-del desquels se voit dans

mme

de

la

nappe azure leurs

fantasque couronnement de leurs ombelles;

un loignement de rve

nonchalante, dans sa coquetterie, entre

mer

le

Cap d'Antibes;

les

buissons

la ville

mme,

et hauteurs; les rochers et le miroir des

88

dans leur gale quitude, des deux jouteurs de Belle-Isle; tels sont
les principaux motifs de cet aimable cycle, qui, si l'on nous passe cette similitude,
sentent l'arme rsineux des pins, tandis que ceux de Bordighera et de Vintimille voeaux,

si

diffrents

quaient nos sens les senteurs de l'oranger.

mer

seule, la

mer

des tableaux d'Antibes, non sans une certaine audace, nous dcouvre la

Un

sans

mouvement sous

le

ciel

sans nuages;

comme dans

la srie des

Pourville se rencontre l'exclusive reprsentation des deux grandes immensits uni-

quement en prsence, mais avec des colorations diffrentes; comme aussi une toile
de Belle-Isle montre seulement la mer agite sous un ciel moins clment.
Nous pourrions nous reprocher, si l'occasion ne nous tait pas fournie par ce
rapprochement, d'en tre arriv ce moment de notre tude sans avoir assez dit que
Claude Monet est, entre autres aspects sous lesquels on peut le considrer, un peintre
essentiel des eaux dans toutes leurs apparences; courantes ou immobiles; miroir du
ciel ou champ de bataille des vents; eaux de fleuves, d'ocans, de lacs, de canaux,
d'tangs, sillonnes de barques ou pares de grasses floraisons. Aucun peintre de paysages n'a rendu avec une pareille sret et une gale varit la fluidit, la transparence,
la palpitation, la sduction ou la colre de l'lment. Tout ce que l'eau peut capter de
lumire, tout ce qu'elle peut faire ruisseler de prestiges et de

gammmes,

il

l'a saisi et

exprim.

Nous
enfin, ses

le

verrons ne pas se borner tant d'effets dj collectionns. C'est l'eau

mirages

et sa flore, qui seront le

annes prendra son plus grand

La Creuse fut

le

labeur de ses dernires

prodigieux panouissement.

d'une saison, en 1889. Claude Monet y avait t emmen


avait rencontr Belle-Isle et avec qui il s'tait li d'amiti.

le sujet

par M. Gustave Geffroy


Celui-ci,

et

thme sur lequel

ami du pote

qu'il

Rollinat, retir Fresseline

dans une solitude qui

n'tait

pas

sans fruits potiques, mais qui devait finir tragiquement, avait pens qu'il y avait l

pour

le

peintre matire une nergique manifestation. Toutefois,

thse que nous avons prsente,

si

l'on

adopte

on pensera avec nous que Monet avait accept

la

cette

suggestion surtout parce qu'elle se trouvait concorder avec son besoin de se dtacher

des flatteries mditerranennes.


.

Les tableaux de

par ceci que

les

la Creuse,

qui sont presque tous en Amrique,

le fait

s'explique

Amricains venaient justement de s'aviser du succs commenant venir

largement pour Monet,

sont

surtout btis sur

le

motif des ravins au fond desquels

coulent des eaux troitement encaisses et bouillonnant clairement sur leur

lit

de

pierres ingales. Ces ravins sont tapisss de bruyres et de maintes vgtations basses,

chatoyantes, o le pourpre domine.


la richesse

de ces tons

et la

On

se plat voir

dans ces

toiles l'opposition entre

fermet rbarbative des terrains escarps. Les

Eaux

trem-

Roche perch jusqu'en haut d'une cte et dtachant sur le ciel sa silhouette pauvre et fire, nid pittoresque, bien que dshrit, vers
lequel grimpe pniblement un sentier qui part du fond du ravin et du frisson mme
de l'eau, voil les deux tableaux les plus saisissants, de cette suite, demeure unique,
mais amene par la logique des contrastes.
blantes Fresseline; le Village de la

C/3

89

nous surprendra plus puisque nous avons constat


chez Monet le principe des thmes gnrateurs et de leur incubation plus ou moins
longue) de cette anne 1889, presque entirement consacre l'expressive ingratitude
Fait curieux (mais qui ne

de

la Creuse,

de

la

date une peinture reprsentant une Meule, au

toit

rond, au beau milieu

plaine de Giverny, en avant du rideau d'arbres que l'on retrouve souvent dans

l'uvre.

une anne

pendant laquelle fort peu des tableaux de Givern}dats de 1890, rappellent ce motif. Ce sont de tendres effets de printemps, des glaons
Puis,

se passe,

charris sur la Seine; puis encore la plaine et le rideau d'arbres qui la termine. L'on

ne peut gure compter

comme

paysage en contenant deux

du cycle des Meules proprement dit un


vues une certaine distance (collection Durand-

faisant partie

petites,

Ruel), et qui ne figurent que d'une faon subordonne l'ensemble, sans remplir le
rle prpondrant,

singulier,

jouer dans l'uvre dont

elle

inattendu, superbe, que leur rurale architecture allait

marquait

le

point culminant.

DEUX VNEMENTS

L'EXPOSITION AVEC RODIN,

LA SOUSCRIPTION POUR

L'

OLYMPIA

dans l'uvre de Monet, nous


trouvons, en guise d'intermde, pendant qu'elle prlude par les effets de printemps
Giverny, deux vnements, de nature diffrente, qui n'ont pas laiss de tenir une

Avant d'aborder

cette nouvelle et dcisive volution

certaine place dans sa vie. Ils ont lieu tous deux en 1889.

L'une

est l'exposition

que Georges

Petit

prit

l'initiative

d'organiser

simulta-

nment des uvres de Monet avec celles de Rodin. Les deux artistes taient encore
discuts avec beaucoup d'acharnement. Cette accession une galerie trs recherche,
ouverte aux rputations consacres, ou rpute les consacrant dfinitivement, eut
quelque influence heureuse sur le profit matriel que Monet pouvait enfin commencer retirer de ses tableaux. Rodin exposait entre autres les Bourgeois de Calais.
Monet avait des types des principales poques que nous avons jusqu'ici passes en
revue. Nous nous rappelons avoir assist, le jour de l'ouverture, la rencontre de
Rodin et du critique alors redout Albert Wolff, de qui le temps n'a pas respect tous
les enthousiasmes ni toutes les condamnations. Pour Rodin, toutefois, il sembla faire
preuve ce jour-l d'une grande clairvoyance.

Ah

c'est

vous M. Rodin,

lui

entendmes-

nous dire de sa petite voix blanche. Eh bien, vous avez beaucoup de talent. Rodin
s'inclina crmonieusement. Pour Monet il lui fut plus difficile de revenir sans transition sur les articles o il comparait les impressionnistes aux pensionnaires des
maisons d'alins, mais il sembla admettre que le peintre et lui avaient fait tous deux
des progrs. Nous n'insisterons pas sur cette exposition; nous devions surtout signaler
sa date

comme

celle

sinon du premier, du moins d'un important revirement dans

du public.
Le deuxine vnement nous

l'opinion d'une partie

Monet,

ne

fait

les facults

intresse bien plus en ce sens qu'il

montre chez

d'enthousiasme, le dvouement une ide ou une amiti, ce qui

qu'un dans son esprit aussi ferme dans ses sympathies que dans ses adver-

91
sions. C'est la souscription organise

par

en vue de l'achat de l'Olympia,

lui

et la

campagne infatigable mene pour faire accepter l'uvre de Manet par l'Etat pour les
muses nationaux.
La souscription dans l'ensemble fut brillante. Elle faillit un moment devenir
dramatique; et elle mnagea Monet, relativement certaines des personnes sollicites,

quelques surprises.

Les

furent pour la plupart, empresses, vibrantes, touchantes

lettres qu'il reut

parfois. Les

noms

les

plus divers se rencontraient de ceux qui tenaient honneur

un peu d'Olympia comme disait Toulouse-Lautrec dans sa rponse, Puvis


de Chavannes se rencontrait avec Degas, Duez et Gervez avec Mallarm. On comptait
d'acheter

encore parmi

Armand

empresss Duret, Moreau-Nlaton, Raffalli,

les souscripteurs

Dayot, Robert de Montesquiou, Lerolle, Flameng, Chret, Lhermitte, Jeanniot, Guillemet,

Carolus-Duran, Pissarro, Roll, Frantz Jourdain, Ribot, Chabrier, Ary Renan,

Besnard(l), Boldini, Fantin-Latour, beaucoup d'autres.

Ce qui nous porterait croire que


temps hroques,

c'est

que certaines

lettres,

l'on

encore (en 1889

vivait

on peut aujourd'hui

!)

dans des

non seulement

le dire

sans indiscrtion, mais encore avec la certitude de valoir leurs auteurs plus d'affection et d'estime, traduisaient la fois le

bon

vouloir, et la difficult de le prouver.

Dalou avouait sans dtours que sa pauvret l'empchait de dpasser un


modeste. Rodin
petite

somme

traversait

une

crise d'argent

qui ne

le laissait

quivalente. Jean Carris se trouvait log la

fut peut-tre encore le plus

mouvant

d'entre eux.

Mon

l'espre,

vous

longtemps sans

te prvenir.

Manet

Mais

ques francs de

11 janvier 1890,

ct, et

plus modique, avec


a d avoir

le

envoie cette

il

un mot o

il

plaint

enseigne. Renoir

cher Monet, crivait-il

mais

ira

je

(le

ne puis pas

au Louvre sans moi,

mais je ne puis faire autre chose que des vux pour

tentez.

disposer que d'une

mme

11 aot 1889), impossible de trouver de l'argent. Je suis dsol,


te faire attendre plus

chiffre

la russite

je

de ce que

pu mettre quelsomme d'autant plus mouvante qu'elle est


affectueusement son ami pour les tracas qu'il
au bout de cinq mois,

il

...Si c'est fini.

Aux beaux

lans de cet

hommage

collectif des

principaux artistes et amateurs

quelques refus assez inattendus se produisirent. Alfred


y eut une contre-partie
Stevens et James Tissot se rcusrent pour des motifs de simple amour-propre. On
s'expliquait plus difficilement que le chanteur Faure donnt pour raison de son absil

tention sa certitude

que

la

manifestation n'atteindrait pas

aurait t encore plus difficile

si

but propos, ce qui

tous avaient donn cette rponse.

Mais plus surprenante que toutes


et

le

les autres fut l'attitude

d'Emile Zola, l'ancien

hardi dfenseur de Manet. Sa rponse bourrue, maussade, illogique, sera reproduite

non pour exprimer une opinion dfavorable sur le caractre du clbre crivain,
mais pour montrer comment, mme chez un homme d'une haute intelligence, mme
chez un ancien compagnon de luttes, les nerfs parfois parlent plus fort que la raison
ici,

(1)

Besnard en envoyant sa souscription, ajoutait

Mais

le

tableau n'ira pas au Louvre certainement.

92

Mon

cher Monet,

souscription dont vous

de peinture

mme

chagrin, mais je ne puis m'inscrire la

crivait-il, j'en suis trs

me

pour

parlez. C'est chez

moi un

le Louvre... J'ai assez

parti-pris absolu

dfendu Manet par

la

de ne pas acheter

plume pour

crain-

pour ne pas craindre] aujourd'hui lei reproche


de lui marchander la gloire. Manet ira au Louvre. Mais il faut que ce soit de luimme (!) en pleine connaissance de son talent (?) et non sous une forme dtourne
du cadeau, qui sentira quand mme la coterie et la rclame.
dre [videmment Zola veut dire

ici

Cela n'tait qu'une erreur de jugement, une bouderie, dont les motifs, au reste,

nous importent peu aujourd'hui. Ce qui fut plus grave, et qui causa un incident assez
pnible, ce fut non plus un simple refus de souscrire, mais une vritable opposition
la souscription. Et de

la part

de qui

De

non sans

l'ancien ministre qui avait

dif-

non sans courage fait donner Manet la croix de la Lgion d'honneur. Il


est trop humain de blmer ce dont nous n'avons pas eu l'ide pour que l'on s'tonne ici
de l'attitude d'Antonin Proust et qu'on lui en fasse mme un trs vif grief; mais l'avenficult et

ture est curieuse rappeler.

Commenant par
crivait tout d'abord

dire

que

les

pour quelles raisons artistiques

uvres de Manet

il

dsapprouvait

muse

plus dignes du

les

l'ide,

taient celles

qui tmoignaient de l'impression que lui avaient caus les matres de l'cole espagnole
et celles
la

beaucoup plus intressantes qui ont dtermin

lumire de convention de

l'atelier.

Il

ajoutait

pas

Djener sur

le

d'excellentes raisons

qui est du

l'herbe,

L'Olympia, avec ses trs grandes

mme

pour ne pas accepter l'Olympia

les artistes ragir contre

qualits, n'a pas la signification des toiles auxquelles je fais allusion. Elle

mme

il

et

ment public ne donne pas gain de cause ceux qui

Le Louvre trouvera

temps...
il

ne vaut

craindre que

est

l'auront offerte.

le senti-

novem-

(14

bre 1889).

Monet supportait impatiemment que

les

motifs

prcisment fournis par ceux qui auraient d


s'tait

vou avec tant de passion.

Il

le

et les prtextes d'insuccs

seconder dans

s'affligeait et s'inquitait

fussent

la tche laquelle

il

de voir qu'une pure mani-

festation d'art menaait de tourner l'a

vnement parisien, presqu'au scandale. Et


publie par le Figaro donnait, de la bouche

sur ces entrefaites une interview

d'Antonin Proust,

pour l'Olympia

la veuve de

la souscription

l'artiste.

Les amis de

celle-ci et

le

caractre d'un secours dguis

ceux du disparu en furent vivement

offusqus et chagrins. Antonin Proust dsavoua vaguement

Monet un envoi de tmoins.


achev de rendre dsastreuse

Il

mais annona

n'y eut heureusement pas de rencontre, ce qui et

l'histoire

trs explicite et des plus dignes,

prendre un

l'article,

de l'Olympia,

et l'incident fut clos

par une

o Monet, dplorant que certains eussent

lettre

feint de

beau tmoignage d'admiration envers une uvre et un matre pour une


aumne clandestine, et surtout que les dtracteurs de Manet pussent trouver l un
si

excellent prtexte manifester contre lui plus vivement

amis

don de ce tableau,
c'est parce que nous l'avons jug un des plus beaux
l'uvre du matre.
et

moi,

crivit-il,

avons

fait

que jamais.

Lorsque mes

et

eu

et

des plus caractristiques dans

l'ide

de cette souscription,

93

Ce ne fut pas sans de grandes difficults que Monet finit par faire accepter
l'Etat l'uvre qui aurait d tre donne sans discussions et accueillie avec empressement. Comme disait le bon Renoir il ne s'amusa pas beaucoup avec cette affairel. Aujourd'hui il est bon que le public se souvienne que c'est l'ardeur et l'opinitret

de Claude Monet qu'il doit de comparer VOlympia et les uvres des matres

anciens que Manet avait continus. Aprs de


1890,

un dcret

qu'il

demeurerait au Luxembourg ni
Il

fallut

tait

rendu, attribuant

ne

illustre des

pas attendre

fit

heures.

On ne

muses,
la

du

Conseil,

les dlais

le 7

novembre

tableau aux muses nationaux sans garantie

qu'il irait

que quelques annes plus

tant devenu enfin prsident

au plus

le

nombreux atermoiements,

tard,

au Louvre.

M. Clemenceau, de chef de l'opposition

Monet

allt lui

demander pour Manet

l'entre

L'homme

rglementaires tant accomplis.

d'Etat

rponse, ni la solution, ni l'excution, plus de vingt-quatre

ses ordres.Le transfert fut opr

rsistait point

demande, en dehors de toutes

les

mme

jour

le

de

la

coutumes administratives.

Ainsi se termina ce petit chapitre d'histoire contemporaine, que nous avons

un peu en guise de

relat
le

divertissement, et plus encore pour clairer le lecteur sur

caractre de Monet.
S'il

tait ncessaire

sort de notre sujet,

de

sur l'humanit en gnral

nous ajouterions que M.

Depuis que je suis

Clemenceau, lorsque

prompte et de sa
au pouvoir, vous tes

remercier de son intervention

vous

l'clairer aussi

demander autre chose qu'un

si

service personnel.

le

dcision, rpondit
le seul

homme

mais cela

peintre alla le

Que

voulez-

qui soit venu

me

LES MEULES, POINT CULMINANT DE L'UVRE,


ET LEUR VERTU ARCHITECTURALE.

C'est

de 1891 que sont dates

les

Meules. Leur exposition la galerie Durand-

Ruel fut un vnement artistique retentissant.


L'ide
art. Elle est

noms

du

bl, vocatrice

mme

vieille

divers d'une

suprme des

comme

mme

l'art et la

de faon majestueuse

vers, ont t figures

neuve en

posie eux-mmes. Cyble, Dmter, Grs,

nature nourrice, ont suggr

la

divinit,

bienfaits de la terre, n'est pas

et

noblement tendre.

les

plus beaux

Mme aux temps

o rgnrent les reprsentations les plus allgoriques, il se trouve un Virgile


un Poussin
pour tirer des seuls enfantements du sol la posie la plus profonde;
(dans un des quatre tableaux des Saisons) pour faire du grand champ de bl tout
un personnage plus important nos yeux (et aux siens mme), que Ruth et Booz qui

se rencontrent

parmi

les pis.

De notre temps. Millet a compris et exprim, entre mille sujets rustiques dans
l'immensit des champs et parmi le travail du paysan, la gravit, la solennit des
gerbes rgulirement amonceles, soigneusement recouvertes, pour traverser les

sons dures et rassurer l'homme contre

mrit

Mais de prendre ce
presque
le

comme un

de

la paille

blonde sur laquelle

grain sacr.

le

les disettes,

sai-

mme

difice

tre; d'appliquer

du laboureur, tout
en rendre

la

masse,

seul,

comme un monument,

le caractre, l'attitude

sous

poids des saisons, les apparences sous les jeux de la lumire dtermins par la

baguette magique des heures, toutes les perceptions d'un il dlicat, toutes les forces

accumules d'un amour du mtier

ne

transcrire,

et

d'un

amour de

la nature; enfin

de ne montrer rien autre que cet objet familier

et

de ne voir, de

formidable, sur la

terre qui le supporte, c'est ce dont personne ne s'tait avis jusqu'alors. Seul, encore

une

fois,

dans deux ou

trois

magnifiques dessins. Millet avait retrac avec grandeur

la

C/2

!. :4.S'

Svv'

*v|'

,,

;^-_

95

forme,

le relief, les belles lignes

les gestes

simples de la Meule, mais encore tait-ce pour noter

de ses constructeurs, ou bien pour faire reposer dans son ombre une paysanne

endormie. Dans

tableaux de Meules de Monet, l'homme est absent; seule sa vie

les

est atteste; seule notre instinctive gratitude

tmoignage de

et interroge ce

l'effort

qui ponctue la solitude et

Monet, trop passionn analyser

mme, a pens que son

mlange d'un peu d'anxit, contemple

la

nature pour avoir

la contredit

le loisir

la fois.

de s'analyser

lui-

d une circonstance fortuite. Il raconte


qu'un jour, sduit par l'opulence d'une belle meule dans la plaine de Giverny, toute
ptillante sous l'intense soleil d't, il tait venu avec sa belle-fille, son lve et sa confidente, M" Hosched, pour en faire une tude, sans nul dessein de multiplier ses obsercycle des Meules tait

vations sur ce thme. Mais le soir s'approchant, les effets de coloration se succdant

rapidement,

il

demandait

une des

vite

toiles

blanches apportes, puis une autre, une

autre encore, fixant le plus rapidement possible l'essentiel des ombres, des lumires,

des chatoiements jets par

les jours suivants, perfectionnait

Puis

l't

ne

couchant plein affolement de rayons.

le soleil

Il

revenait

son analyse, corsait sa pte, amplifiait son dessin.


lumire donnait aux meules

lui suffisait pas. L'hiver, la

et leurs alen-

communiquait une motion


travers lesquelles on devinait leur

tours, sur et sous la neige, des ftes encore plus aigus,

brumes enfin,
silhouette, les coloraient de tout un fantastique mystre. Ainsi, au bout de l'anne,
c'tait non pas l'tude projete tout d'abord, mais tout un cycle, tout un pome des

peut-tre plus dramatique. Les

phases de cette terre qui nous

fait

payer

cher sa clmence, qui rachte par tant de

si

maternit ses rigueurs.

Monet

croit

donc que ce fut seulement une abondance

d'effets qui l'induisit

multiplier les variations sur les Meules. Mais vous qui avez observ
la progression suivant laquelle

que

chez

lui

une ide latente

d'autres, qui sont vives et heureuses

ici

avec nous

fait rejeton et fructifie, tandis

ne se reproduisent plus, vous pouvez plus

nettement que lui-mme, qui se trouve entran par

la suite, l'enchanement, l'asso-

comprendre combien ce motif le retint d'une faon en quelque


sorte ncessaire, invitable. Vous l'avez vu annonc, vous le voyez aboutir. Cela est
d'autant plus caus par une loi de son esprit, d'autant plus conforme la direction de

ciation de ses travaux,

la voie

ses facults et ses attractions l'ont engag,

que nous avons dj plusieurs

reprises not certains de ^es thmes, en simple tat de devenir, qui vont aller se

dveloppant, toujours avec plus de varit et de largeur.


D'ailleurs

d'tudier en

ne

suffit-il

pas de faire remarquer que

soi-mme une meule, quand Monet ne

de ses consquences, montre quel point

l'ide

mme

d'isoler

se serait pas dout sur le

l'instinct

du peintre

associ

et

moment
la

force

expansive du souvenir, l'avait mis en prsence d'un des objets dcisifs, d'un des vri-

sommets de sa carrire. Nous avons donc dit, en connaissance de cause, que


les Meules marquent le point culminant de l'uvre.
Cela non pas seulement cause du caractre complet de ce cycle, de sa force
expressive par rapport la plus grande simplicit concevable du sujet et des lignes
tables

sur lesquelles

il

est construit.

Dj

cette raison justifierait l'opinion. Mais, c'est ici

que

96
la

couleur chez Claude Monet atteint

pour produire

la

plus haut degr de sa pntration analytique

plus grande richesse et la plus grande puissance d'effet qu'il ait

obtenues jusqu'alors, La matire


la

le

couleur est complexe,

et

mme

est

gnreuse, solide, somptueuse, autant que

presque impossible analyser parce qu'elle

d'une analyse pousse l'extrme. Cette matire avec

le

temps prendra

est le rsultat

la solidit et la

profondeur d'un bel mail.

De

la sorte, le peintre est

parvenu un rsultat

dfinitif,

complet, et cependant

susceptible en s'appliquant d'autres sujets, de se complter encore, de toute son tude,

de toute son exprience, de tout ce qu'il a conquis sur


nature a

veill,

embras en

lui.

la

nature

et

de tout ce que la

-u^
^'.f
M

'*"''

'- '"

-^i' -f

:i ;. I.

''

u.,.-,

-a..-..,.

..

.--

--.p>.

-x

DES

CATHEDRALES

ET COMME QUOI ELLES SONT LA SUITE LOGIQUE DES MEULES

En mme temps

monumental cycle des Meules, Claude Monet


sur un thme de moindre porte, mais d'une

qu'il difiait ce

paracheva quelques belles variations

charmante lgance dcorative

la ligne

souplement incurve suivant laquelle se dta-

une range de Peupliers sur

chait sur le ciel

les

bords de l'Epte. Riant

et

sduisant

prtexte tudier la coloration des frondaisons et des troncs selon les diverses heures

du jour; arabesque originale

Deux ou

la trouvaille

de laquelle Hiroshigh aurait applaudi.

ans se passent encore revenir sur ces diffrents sujets, ainsi

trois

qu' se livrer aux hasards heureux des promenades dans la rgion de Giverny. C'est
ainsi qu'en 1894, la
la tendresse

grande plaine frache que nous connaissons dj

de ses verdures de printemps. Une des vues

est

lgre qui fait

de deux

fait

admettre avec

mme laisse demeurer l'tat d'exception. Dans une


entrevoir comme travers un voile argent les grles silhouettes

que son caractre

et

brume

par

d'une observation curieuse,

d'un charme inattendu et un peu paradoxal, mais que la russite


plaisir,

attire l'artiste

tiges, la prairie

imprvu de

de Giverny semble

s'veiller

gament. Mais

le

curieux,

trait

du gazon, d'autres
levant qu'on devine. Des vues

cet intermezzo, c'est l'ombre porte sur toute la surface

tiges sveltes,

ombre

projete en zig-zags par le soleil

Port-Villers, des Vernon matinaux trs lumineux compltent ce

mme

moment de

dtente,

ou de

transition,

cycle,

d'une importance capitale, digne d'tre mis en parallle avec celui des Meules,

ayant avec

quence

et

lui plus

Meules,

de

d'un rapport,

la srie

n'est point
il

cette

et

anne 1894

pouvant

allait voir natre

tre considr la fois

un nouveau

comme

sa cons-

son aboutissement.

C'est
Il

cependant que

de

la

Cathdrale de

Rouen

paradoxal de penser que

si

qu'il s'agit.

Claude Monet n'avait pas peint

un jeu littraire
des architectures de paille. Monet avait

n'aurait pas peint les Cathdrales. Ce n'est pas simplement

que de rapprocher ces architectures de pierre

les

98

amen peindre

les

Meules, parce que la lumire et la couleur s'y concentraient

plus fortement que sur n'importe quel volume, surface, arbre, objet quelconque, se
prsentant sa vue dans le champ de Giverny. Son jardin aurait t, dira-t-on, un
prtexte plus clatant prodiguer tous les jeux les plus blouissants, les plus bariols

Non, parce que justement ce n'est ni l'clat, ni le bariolage, ni la vivacit


de maint ton pur juxtapos, qu'avait jamais cherch Monet. Le croire serait mconnatre tout ce que nous avons tenu faire ressortir de toute son uvre, c'est--dire

de

la couleur.

la palpitation
le

des solides plongs dans


la nature.

model atmosphrique de

lumire, ce qu'on pourrait appeler

l'air et la

Nous avons

mires uvres sous l'influence de Corot, o

marche depuis les prene manque pas, mais o la cou-

suivi cette

le relief

leur ne comporte pas encore l'acuit analytique, puis celles o la couleur s'claircit

model perd un peu de son relief, jusqu'aux annes de Vtheuil et de


Giverny, o model et couleur se compltent mutuellement dans un quilibre qui
tandis que le

atteignait sa perfection avec la srie des Meules.

Le choix de ces objets n'avait pas t dtermin par le hasard, pour les raisons
que nous avons dites. Par ce que leur nature mme, leur masse, leurs lignes, leur
vertu de concentration de tous les rayons lumineux, la chaude intensit de leurs ombres, plus colores

que

celles

de n'importe quel autre objet en pleine nature, en raison de

leur isolement dans l'atmosphre, ces meules taient pour

Monet autant de problmes

rsoudre, autant de confirmations des convictions, des recherches, des conqutes de toute

mais aussi pleins

sa carrire. Sur des motifs aussi simples,

forme, cette dmonstration

mais bientt
donnait

que

l'avait

ples d'une ide juste.

l'audace

parfaits

de

l'on appelle,

en

l'intrt

art, les

que

mme

cette simplicit

tours de force, n'est autre chose

logique du savoir ralisant rigoureusement les consquences multi-

l'irrsistible

de l'audace,

Ce que

aussi

impose Monet, tout d'abord son propre insu,

s'tait

passionn justement cause de

la tentative.

et

Le public

et les

amateurs superficiels admirent ce qui leur parat

qui est quelque chose de beaucoup plus beau et plus difficile que

et ce

la pleine, lucide et

raisonne possession de soi-mme, ne les touche pas.

model troitement lis et concouleur donne le model et que le model

Cette magnifique russite d'une couleur et d'un

fondus l'un dans

l'autre,

de

telle

faon que

la

appelle la couleur et ne peut se passer d'elle, n'atteignait pourtant et ne devait attein-

dre qu'une premire tape de la nouvelle route que Monet avait devine par son
instinct et prpare par la logique
lui,

sre et claire.

Du moment que

de son labeur,
cette analyse

et qui

de

la

maintenant s'ouvrait devant

couleur faisant corps avec cette

puissance synthtique de construction donnait, sur un thme aussi simple que celui

de

la

Meule de

pareils rsultats,

il

tait

beau

tenter, autant

que ncessaire, de

les

appliquer des donnes plus fcondes encore.


Puisqu'il tait en pleine force et en pleine ardeur,

que

le

succs ne lui tait

plus outrageusement refus, qu'il se sentait dans la vrit de ses recherches et de leur
russite, enfin puisqu'il tait

espoirs et les vastes penses


facults (ou, ce qui revient

en cette maturit d'ge qui permet encore


,

il

tait invitable

au mme,

les

longs

que Monet appliqut ses nouvelles

ses facults renouveles)

un thme

la fois

99

ample pour que la grande ligne et la puissante forme pussent encore s'affirmer
davantage, et assez complexe pour permettre la couleur de se faire encore plus
richement diverse, plus surprenante tout en restant vraie, plus magique sans cesser
assez

d'tre naturelle.

ne pouvait plus le trouver dans la campagne


un tableau, une sorte de schma des combinaisons de lignes

Mais, ce thme,
tracions

ici

seule. Si

il

on

qu'elle lui avait dj fournies,

serait surpris d'tre

nous

de volumes

et

amen conclure

qu'il avait

nombre de celles qui peuvent s'offrir au paysagiste.


Arriv au monumental avec les Meules, il ne pouvait en repartir que pour le
monumental. Nous verrons mme que ce fut, plus tard, par un concours de circonsdj trait un grand

tances et de recherches fort singulier, qu'il put se dgager son tour du monumental,
et construire

uniquement dans

compltement

la

couleur en sous-entendant ou

mme

en supprimant

le relief.

La progression, dans la carrire et dans l'uvre de Monet est d'une


extraordinaire logique,
on est forc de rpter ce mot chaque instant,

si

rare, si

que tout

ouvrage y a pour ainsi dire son point de dpart et son point d'arrive invitables. Ce
qu'il y a de merveilleux, d'entranant, pour qui mdite cette marche, c'est que l'ins-

y a une part gale

tinct

celle

de

que jamais

la volont, et

n'oprent seuls.

ils

Au

contraire perptuellement celle-ci guide et celui-l excite.

Ce cours

est

semblable celui d'un beau fleuve qui malgr

rives suit sa pente et son accroissement depuis les

grandeurs de son estuaire. Et l'uvre

un des plus beaux

mme

aiss,

d'o

revenait toujours

il

Lorsqu'on
tater

fait ce

elle, les

le

cours

thmes permanents de

cette Cathdrale

le

cette

et

uvre.

devient trs saisissant de cons-

il

moyen

plus haut de son enthousiasme et de son

Monet trouve point nomm, comme


plus important et

beau,

le

Havre

quelques excursions, ou diversions plutt,

rapprochement de destines,

que parvenu au degr

pression,

les

la Seine,

des plus lumineux, alliant

l'amabilit et la force constante, cette Seine qui depuis Paris jusqu'au

Honfleur a prcisment engendr, part

de ses

charmes de sa source jusqu'aux

de Monet se trouve analogue

un des plus

fleuves de France,

les caprices

d'ex-

sujet adquat et ncessaire, le plus

plus enivrant entre les deux points extrmes de son par-

de Rouen, qui, aprs l'exprience dcisive des Meules, semble

maintenant l'appeler de tout

l'lan

de ses lignes

et

de toutes

les pierreries

de ses

reflets.

Ce fut une assez grande surprise que cette srie nouvelle, et l'on doit reconnatre
maintenant qu'elle fut mal comprise, mme de ceux qui commenaient apprcier
l'uvre de Monet. Les uns auraient voulu une plus grande prcision dans
sculpturaux, sinon dans la construction

mme. Les

les dtails

autres, dconcerts par la diversit

des harmonies, qui naturellement avaient t choisies par le peintre parmi les plus
rares, inclinaient

ne voir

que des variations, sans doute

brillantes,

un peu,

arbitraires.

doxales, cherches, exceptionnelles dessein, et pour

Une

des critiques les plus curieuses cet gard fut celle qui consistait dire

que ces tableaux ne sauraient avoir de

Mme

mais para-

cette

signification et d'intrt les

opinion se faisait jour jusque dans

les

loges,

uns sans

les autres.

comme une

vibrante

100

page qu'crivit M. Clemenceau dans

inconnu faire

appelant

l'A urorc,

millionnaire intelligent

le

et

cette rafle splendide.

Peut-tre cette thse venait elle inconsciemment l'ide des meilleures appr-

une uvre qui commenait tre clbre, classique


en
parmi eux les Cent vues du Fuji-Yama d'Hok'sa, ou bien les Trente-six vues
de la mme montagne sacre. Mais il convient de rflchir que si coup
couleurs,
sr, dans un album, ces compositions prennent pour l'esprit un intrt, mme seulement un amusement par leurs rapprochements et leurs contrastes, chacune d'elles
ciateurs d'alors par l'analogie avec

demeure

une uvre

isole,

d'art accomplie, et qui

ne perd rien de son

intrt et de sa

Monet taient des uvres dignes de lui, c'est--dire


toujours plus fortes et plus raffines que les prcdentes, il ne pouvait se faire qu'elles
perdissent ces qualits par la dispersion, A distance, au contraire, on commence
croire que ce fut leur tonnante runion qui influena l'opinion, encore mal prpare
beaut. Si donc les Cathdrales de

recevoir d'un seul coup une rvlation aussi clatante.

Au surplus, l'exprience est faite maintenant. Que l'on rencontre une cathdrale,
comme au muse du Luxembourg, parmi les autres peintures modernes, ou que l'on en
considre quatre, comme dans la collection Camondo, ou plus, ou moins, dans telle ou
telle galerie privilgie, la

sensation d'art n'est pas plus diminue dans le premier cas

qu'exalte dans le second. Le temps a exerc son action sur la matire colore,
solide, apaise sans l'teindre, et sans

diminuer

l'intensit

l'a

con-

du model, a ajout du

pr-

cieux l'harmonie.
L'artiste avait

voulu ne devoir son

sujet,

son appui, qu'

la cathdrale seule,

la

cathdrale intgrale, sans aucune des contingences qui auraient pu facilement oprer
la

sduction par surprise,

comme

de foule, contrastes d'difices voisins, ou

effets

mme

lvation et sveltesse des flches. Les mises en toile taient, pour la plupart, limites

exclusivement
la

hauteur entre

la faade, et plus
le

sime gable central,

pied
et

mme

dans

de

exactement cette portion de


l'difice, le

milieu des tours et

la largeur entre les

par

passant

la plus riche transcription colore

morne ou

indiffrent ne voit

faade comprise dans


le

sommet du

deux portaux latraux. Ainsi

trouvait compltement rempli, presque sans sol et sans


orfroi,

la

de

la

ciel,

grande

que blanche ou

par

le

joaillerie

grise,

le

richis-

cadre se

plus somptueux

de pierre que

mais dont

l'il

le

du grand

aux minutes dcisives, la transmutation en les argents du matin, et les


ors empourprs du soir, avec toutes leurs scintillantes ractions, tous les passages de
reflets les uns dans les autres, ainsi que leurs thrisations fantomatiques lorsque les
brumes s'abattent sur l'difice, et l'enveloppent avec suavit.
Par exception, Monet excuta quelques vues de la Tour d'Albane et de la Tour
peintre

de

saisit,

la matrise,

cause de la solennit un peu triste et pre de ces motifs.

Ces Faades sont nombreuses; elles ne doivent pas tre moins d'une quarantaine.
Celles des collections

que nous avons

cites sont assez diffrentes entre elles et assez

typiques pour donner une ide complte de tout


Celle

Camondo

du Luxembourg

sont

est

le reste.

d'un ton fauve avec

l'une blanche avec des

ombres bleues;

les
la

reliefs

en gris ros. Les

seconde, toute grise, d'un

'

^^^^^^^^^

'Jt^^^^^^^^^^^^^^St
1

pf

.^^B^ ^'

^^^--M

'
-i

%
K'fKk'

101
gris qui fait ressortir l'azur

profond de

la

grande rose centrale;

la troisime,

d'un

bleu matinal indiciblement dlicat, avec des reflets rose et or; la quatrime, du matin

galement, est un effet de

soleil,

avec un

reflet

qui dore par en dessous la profondeur

des archivoltes.

Ces quelques exemples suffisent rappeler


harmonies,

et

pour en surprendre

et

en traduire

l'ide

de l'extrme diversit des

les subtils accords,

on songe quelle

prodigieuse sensibilit de perception s'exerait sans se lasser jusqu'au bout d'un

On

cycle.

tel

pourrait dire qu' la rigueur ces jouissances de la couleur taient forcment

du plaisir plus rationnel, plus crbral, de la forme tudie en chaque linaen chaque dtail. Mais on rflchira que sur un minutieux relev des statues et

exclusives

ment

et

des ornementations innombrables de cette architecture, les nuances ne pourraient plus

jouer avec cette souplesse, cette mobilit, et deviendraient un bariolage accidentel,

ne s'garerait pas moins que sur

fatigant, sur lequel d'ailleurs l'il

de forme,

les

rsums de

pour quoi Monet a

reliefs

Quand nous sommes en prsence d'un


aucun

dtail si

tel

un

dtail,

et

il

autres disparaissent et se fondent.

t forc d'opter.

la

masse de

l'difice,

ne peut s'attacher qu' um seul

De

Il

synthses

y a

plus.

ensemble, ou bien nous n'en saisissons

nous embrassons du regard toute

esprit s'attache

les larges

toutes les faons,

ou bien

la fois,

si

notre

tous

Monet devait donc

les

choisir

harmonique de peintre et une pure d'architecture, pis encore,


un travail de copiste, que les procds actuels de photographie surpasseraient. On
peut objecter cela que les peintres d'architectures d'autrefois. Van der Heyden, Canaletto, par exemple, unissaient une vrit scrupuleuse de dtails et une couleur suffientre une impression

samment quivalente
et

la

moyenne des

perceptions de tous les spectateurs qui passent,

donnaient ainsi des uvres d'art de haut prix. Mais

parti adopt

il

est ais

de rpondre que

le

par Rembrandt lorsqu'il se trouve amen peindre un de ses mystrieux

temples ou palais, cadre des pisodes lgendaires, repose sur un principe entirement
diffrent. Selon ce principe le jeu des

ombres

et des

lumires est analogue celui des

tons et des reflets dans les Cathdrales de Monet, les

exercent la

mme

action sur nos sens et nos mes, et l'on

nous sommes en prsence d'une expression

Nous devons

ngliger par l

mme

mmes

du dtail
ne nie pas que dans ce cas,
sacrifices

d'art suprieure.

tous ceux qui furent entrans l'imi-

tation littrale de Monet, soit par indigence d'invention, soit par impuissance de se
servir de

moyens

leur appartenant en propre, soit enfin pour essayer de surprendre la

amateurs conomes, ou de ceux qui sont incapables d'apprcier la diffrence entre les crateurs et leurs singes, et qui par suite prennent la vogue, cette

bonne

foi des

forme aigu de

la singerie,

pour

article d'vangile.

TRANSITION DU POME DE L'EAU.


.

r.^

Aprs avoir peint

se trouvait

un de

la cathdrale

ses

fils.

On

de Rouen, Monet alla faire un tour en Norvge

pourrait penser que cette circonstance fortuite est

seule cause de la srie Scandinave. Mais nous avons vu qu'il ne se dcide choisir

que par des raisons de peintre, et il est infiniment plus conforme l'ide que nous
nous sommes faite de la marche de son esprit, de penser qu'il aurait pu aller en Norvge sans y donner un coup de pinceau, s'il n'avait pas t dtermin la peindre
par un de ses instinctifs et habituels contrastes.
cathdrale et une sauvage et glaciale nature que

La

srie

Ici c'tait

le

entre les dlicatesses de la

contraste rsidait.

norvgienne fut expose chez Durand-Ruel, o

lever de polmiques mais sans

elle intressa

sans sou-

non plus provoquer beaucoup d'enthousiasme. Le Mont

Kolsas, sorte de croupe pele et noirtre sous la neige, le village plus pittoresque de

Sandwicken, un ou deux fjords calmes, larges

peu accidents, sont

et

cipaux de cette srie que nous considrons simplement

En

1896 et 1897

entre

sages,

autres une

aussi la clbre

Dans
de

les

le

revient se fixer Giverny, o


belle

Cabane du douanier

mme,

avec

Inondation,

l'originalit

les

il

pisode.

produit de

arbres

motifs prin-

nombreux pay-

reflts.

Il

affectionne

(clbre grce lui) sur la falaise de Varengeville.

tableaux qu'il peint sur ce motif

la simplicit

railles,

il

comme un

les

si

simple clate particulirement, cause

de son gnie pictural. Une grossire hutte de pier-

perche sur une croupe maigrement gazonne qui surplombe la mer, voil tout

thme,

et

par

la diversit

des harmonies, par

le

sentiment d'immensit, l'espce de

sensation d'air sal qui vous vient aux organes en regardant ces tableaux, vocateurs

de vos propres souvenirs de promenade, Monet vous pntre de ralit

On

est

rellement envahi et l'on domine en

mme

et

de rverie.

temps l'Ocan qui parat

si

cares-

envelopp douillettement dans ses brumes lgres, ou qui se satine et miroite


sous les soleils voils. Avec le minimum de lignes, des volumes trs simplifis mais
sant,

es

u
I
<
o
Q
Q
M

<

103

robustement models,

il

une

atteint

belle intensit

de couleur, dans cette suite des

Cabanes du douanier. Il faut, l'occasion, la rattacher cette sorte de pome des


eaux, dans lequel il a dcrit l'lment peu prs sous tous ses aspects, tantt tumultueux comme dans les Belle-Isle, tantt dramatique donner le frisson comme dans les
Inondations et

les

Dbcles de glaons, tantt courant, gracieux,

certaines vues de la

mer en Provence ou

sous l'immense vote du

ciel,

subtil,

comme

sur la cte normande, apaise jusqu'

duo de couleur

et

dans

l'infini

de lumire qui, dans son indicible

douceur, nous ferait penser qu'il n'y a jamais eu de naufrages ni de nues charges de
foudre.

Ce pome de

nous l'avons vu se drouler travers une grande partie de


l'oeuvre dj parcourue, revenant sans cesse avec une russite nouvelle, au point qu'il
pourrait tre considr comme la note dominante de l'uvre, si les Meules, les Cathdrales, sans compter les anciennes vues de Paris, ne venaient pas rectifier cette
l'eau,

opinion un peu trop limite.

Au

dans son ensemble par deux ou

surplus, nous verrons


trois cycles

Monet lui-mme

la

confirmer

encore d'une importance capitale, aux-

quels nous arrivons aprs avoir not, pour tre complets, divers Pourville, Varengeuille,

Dieppe, Giverny et Vtheuil excuts entre 1896 et 1902.

En

nouveaux cycles de l'Eau s'amorce par une Vue du Pont de


Charing-Cross. La vitesse de deux trains qui se croisent y est hardiment indique
par la direction de leurs panaches se droulant dans cette trange atmosphre de la
Tamise, entre ses eaux alourdies et son ciel surcharg, o le soleil n'apparat que sous
condition de couleur sombrement affole.
1902, l'un de ces

Aprs trente ans, en possession d'une ardeur capable de tout oser et d'une palette
capable de tout rendre, Monet revenait au sjour de ses heures d'angoisses, au pays
de Turner.

LES EAUX TRAGIQUES DE LONDRES.

Avant de

partir,

il

avait dj esquiss, rv plutt,

un autre chant du pome des

eaux, devant les caresses infiniment suaves de la lumire de France sur son tang de

Giverny maill de nymphas. Nous ne devons

comme

fuyante,

que noter

ici

cette indication rapide,

une symphonie ne font encore que

ces thmes qui dans

se laisser

deviner, et qui plus tard s'accentueront, envahiront et s'imposeront tout le reste.

Mais ces eaux de Giverny, qui avaient en rserve tant de tendresse pour
])eintre,

forment une opposition avec

le

tragique courant de la Tamise.

plus d'une fois pendant la grave maladie qui

le saisit et le

voyage. Le peintre des rives de la Seine et de ces

moment o
d'un

il

le

dut y penser
terrassa lors de ce nouveau

prs fleuris

tudiait les aspects acres et grandioses des Ponts de

Il

qu'elle arrose,

au

Londres fourmillants

confus, et ceux, tristement solennels, du Parlement et de West-

trafic incessant et

un caractre alarmant. Mais


la robustesse extraordinaire de son temprament triompha du mal qui n'avait pas
pardonn au pauvre Watteau lorsqu'il avait fait le voyage en 1720.
Au reste, Monet eut le temps de peindre plus d'une toile et de rassembler de
nombreux documents qu'il put remanier et refondre une fois de retour sain et sauf,
minster, fut attaqu par une fluxion de poitrine qui prit

et

plus ardent que jamais, en son jardin qui certainement lui parut plus beau, plus

dlicat, plus

lumineux

comme font

Le cycle de Londres, malgr


tueux,

et,

les

choses que nous aurions pens ne pas revoir.

le terrible

peut-tre cause des circonstances

de certaines conditions du travail, o


peintures, qui donnaient l'excution

une des plus hardies.


Pour la premire

fois

contretemps, fut donc loin d'tre infruc-

mmes o

il

fut accompli, cause aussi

mmoire et la reprise
un caractre plus cors,

la

dans une aussi large mesure

suppler Vimpression, du moins la complter.

ce

la

l'atelier de diverses
la tentative

demeure

combinaison venait sinon

moment

le bruit

en courut dans

W
o
H

S
eu

105
les ateliers, et les

malveillances se htrent de crier que Claude Monet avait prononc

lui-mme la condamnation de la pure doctrine impressionniste. Ils ne rflchissaient


pas que Monet n'avait jamais t un chef de doctrine, un pontife, et qu'il n'avait pas
plus promulgu de thories qu'il n'en avait aboli. Ce nom mme d'impressionniste, on
donn,

le lui avait

l'artiste avait,

et

mme comme un

ou plutt on ignorait que


produit maintes uvres qui ne pou-

fruit d'une impression directe ?

lieu plutt qu'en


Il

oubliait

Et que peut importer d'ailleurs qu'une uvre

l'atelier.

commence ou termine en un

un

autre,

du moment

soit

qu'elle est le

vraiment beau de voir ceux qui avaient injuri

tait

du temps au dehors, et mme le site, lui


coup de pinceau l'atelier Pour un peu ils

qu'il avait peint la plupart

reprocher maintenant de donner un seul


lui

On

ct de ses impressions en plein air,

vaient tre excutes qu'

Monet parce

sarcasme.

auraient fait dfense d'avoir un atelier

une conception plus nette de l'opration artistique, de se rendre compte que le prodigieux entranement du peintre, sa
facult exceptionnelle, accrue et fixe par des annes de labeur, de capter, pour ainsi
Il

un

dire,

aurait t plus juste, et cela aurait dnot

spectacle de nature, enfin sa sret d'analyse et sa subtile perception des rap-

rendent plus ais qu' tout autre

ports, lui

Que

si,

le travail

de mmoire.

aprs tout, aux temps hroques de l'impressionnisme certains dfen-

seurs de bonne volont avaient formul une espce de dogme, dcrtant je ne sais
quelles peintures la course devant les motifs

jamais discoureur, n'avait pas prononc des


et

il

n'tait

et c'est la

harmonie avec tout

s'affirment absolument en

et la

ou achevs entre 1902

le reste

et

de son uvre. La

dans cet irrel des fantastiques brumes londoniennes,


dcision fulgurante de la touche, donnent les mmes qualits ces

recherche des accords,

vigueur

seule chose qui importe lorsqu'on les revoit

ayant t excuts,

la distance, dj de prs de vingt ans,

la

ternels de conformit ce code,

artiste crateur.

Les tableaux de Londres,

vux

et

responsable ni des exagrations ni des navets qui se prodiguent toujours

autour d'un

1904,

mmes, Monet, toujours agissant

la vrit

peintures qu'aux plus franches d'Argenteuil, aux plus dlicates d'Antibes, aux plus dra-

matiques de
les

Belle-Isle.

accords sur lesquels

sitent

un autre

Sans doute
il

gamme

la

d'une richesse plus sombre que ceux que nces-

est bti, sont

eux-mmes, et l'on
nous avoir donn une Tamise de fantaisie.
trait

yeux
ne peut certainement pas taxer Monet de

climat. Les effets sont plus mystrieux. Tels apparaissent nos

les lieux et les difices

Un

gnrale de ce cycle, ou plus exactement

de feu rouge

comme

le

sang traverse

les

nues

vient se jouer en zigzags sur le flot perptuellement clapotant

du

et les brouillards et

large fleuve

aux eaux

lourdes. Ce tison va fusant et s'teignant dans le jour, le brouillard et l'onde, tous trois

d'un bleu aussi profond que celui de

rendent plus fantomatiques encore

la

la nuit.

Ces pres fantaisies de l'atmosphre

haute tour

et le bloc

dmesurment

vieux Parlement gothique, ou bien semblent suspendre, non pas entre

mais entre deux nants diaprs,

ou ceux,

sveltes et

minces

les

comme

large

du

le ciel et l'eau,

ponts massifs surchargs de pitons, de camions,

la

corde d'un acrobate, sur laquelle passent toute

106
vitesse des express

empanachs d'une fume qui

se teinte son tour des reflets les

plus tranges.

Parfois le

London Bridge, avec

sa foule compacte, est violemment clair au beau

milieu par une lumire blafarde, tandis que

le ciel et le

mme

tnbreux. Dans certains tableaux pris du

fleuve s'obstinent

point, des usines, des docks, des

wharfs gigantesques apparaissent, et dans d'autres, on ne


d'autres ils ont disparu compltement.

Le

silence solennel qui enveloppe,

Ce

n'est

pas un mdiocre

effet

du

talent de

dans un cadre de moyen format,


par

la force

de

Mais sous
y mprenez pas,
qui est le dessin

mer
du

les voit qu' peine, et

au moins autant que

cependant un silence de mort. C'est

sculaire, n'est pas

le

Monet que d'avoir

et d'avoir

demeurer

le brouillard, le

silence

dans

Palais

du trop grand.

fait tenir cette

grandeur

rendu tout cela presque exclusivement

la couleur.

cette couleur qui


il

rend

bien l'impalpable et l'amorphe, ne vous

si

y a une construction, une architecture rigoureuse, un dessin cach

mme

peintes sur la cte

de l'atmosphre. De

mme

dans

les vastes et claires

normande ou provenale, sans autre

tendues de

contrepartie que retendue

y avait le dessin de cette insaisissable logique qui entrane le monde dans


sur une route aussi sre et aussi rigide que ce pont de fer sur lequel glissent

ciel, il

l'infini

les trains si

rapidement que

les dtails

nous chappent

et

que seule

est perceptible la

direction.

Cette architecture sans lignes,

gement que jamais,

et

il

nous allons

n'est pas inexact

la

trouver bientt ralise plus

de penser que

les brouillards

lar-

de Londres

ont t la somptueuse et grave transition de l'architecture solide des Meules et des


Cathdrales

phas.

la

construction des reflets sur les eaux lumineuses du bassin aux

Nym-

5
Q
ce;

>
1

</)

t*Sj!.-rt;to

o
PS

>
w
Q

jK..

;')I^J

;f

\"

:%

ti'Cii:**'

-A

>

LE JARDIN ET LES EAUX CHATOYANTES DE GIVEEINY.

Le jardin de Giverny comprend deux mondes celui des fleurs et celui de l'eau.
Celui des fleurs, au fond duquel est la maison d'habitation et les ateliers du
:

peintre, s'tend
celui

de

en largeur

et

descend en pente lgre vers

la route

qui le spare de

l'eau.

Une grande

alle centrale le divise

d'troits passages qui

en deux rectangles principaux entrecoups

permettent peine de circuler entre

les

massifs de fleurs. Elles

sont plantes profusion, par phalanges associes ou contrastes. Elles forment vri-

tablement des churs qui se rpondent, se mlent, s'quilibrent

dans un immense oratorio.

comme ceux

des voix

y a des basses de pourpre obscure, des contraltos d'carlate, des sopranos candides de blanc et de bleu ple, qu'accompagnent les cuivres ou
les ors des tournesols et des soucis. Chacun de ces churs est touffu, nourri,
condens de telle sorte que, disjointes et convenablement espaces, les plantes qui se
pressent en chacun d'eux suffiraient gayer souhait de nombreux jardins plus spacieux. De ces masses alternes, combines, calcules par un grand coloriste et centuples
par l'affolement du visiteur, jaillit une caresse suprme, une extase de couleurs. Cette
polychromie, cette polyphonie, est rgle de telle sorte que l'enchantement commence
avec

le

printemps

mdiane
et

est

et

Il

ne se termine que lorsque cesse

la

clmence de l'automne. L'alle

couverte par la vote verte et fleurie que forment des arceaux de rosiers,

de chaque ct

la

bordure continue,

large,

touffue, est faite de capucines

pantes qui, laisses libres talent des festons capricieux


Ainsi, lorsqu'il sort de sa

maison ou

mme

de sa riche

sous les yeux

le

diapason

lorsqu'il
palette.

Un

et

cependant bien rythms.

entre, le peintre a toujours


tel

jardin est pour lui

un inpuisable rpertoire; pour son il un permanent


tour tour une exaltation ou un repos.

ptuel guide et conseil,

pour son

De

esprit

ram-

l'autre ct avec la route et la petite voie ferre

pour

un

per-

exercice;

frontire, l'empire de

108

un

l'eau prsente
est le

monde

tout autre aspect.

Le premier

tait le

monde

des couleurs, celui-ci

des nuances.

Les fleurs y sont moins nombreuses. Les bouquets d'arbres encercls par des
alles sinueuses y donnent une ombre constante qui ne se dplace avec les heures

que pour donner au calme du lieu le charme de l'imprvu. Mais ces entrelacs et ces
bocages ne sont eux-mmes qu'un cadre, qui enserre le vaste et paisible miroir d'un
tang aliment par

Le cadre

est assez

quand on

le voit

le

cours de l'Epte drive

spacieux pour que

lve les

yeux en

l'air.

l'on croit plonger aussi loin

plaine. Ici

que

un moment

le ciel se reflte aussi

l'trange union des illusions de l'ther et

que

et laisse

la

libre

de s'pandre.

vaste et aussi vari qu'on

on n'a qu' abaisser le regard pour assister


des mensonges de l'eau; union si profonde

hauteur des nuages

Entre ces deux profondeurs, celle qu'on voit

des couches infinies de

et

qui se reflte, les plantes

et celle

aquatiques paraissent nager dans l'espace plutt qu'tre soutenues par


liquide.

Que passe une nue tendre ou

l'image renverse de quelque touffe

aux

ralits

du

solide et

du

violente,

d'iris,

liquide ne fait

que

le

surface

la

hasard des pas fasse rencontrer

ou de quelque tronc de saule, ce rappel


qu'accentuer la magie toujours changeante

des nuances qui dorent, moirent, bleuissent, rosissent

le

miroir avide

Les plantes d'eau sont d'une autre nature que celles de

et fidle.

la terre.

Leurs feuilles

aux couleurs mtalliques, de la race aquatique ellemme. Elles s'talent en groupes de disques au centre desquels surgissent les fleurs
charnues, gonfles, teintes de rose saumon, ou blanches et mates comme la cire, ou
plutt comme la muqueuse calcaire de certains coquillages. En contemplant un peu
longuement ces prestiges, on comprend comment dans les lgendes le fond des eaux
participent de la peau grasse et

attirait

lisse,

vers les fes perfides les ensorcels. Encore

mieux on s'explique comment

deux lments qui changent leurs irralits, puisque l'eau qu'on voit
est le ciel, et que le ciel qu'on ne voit pas est devenu la seule apparence de l'eau, ont
puissamment attir et longuement retenu le peintre qui les avait toujours tudis avec
passion dans l'innombrable duo qu'ils poursuivent, interrompent, recommencent parmi
ces jeux des

les accidents

de

la terre,

Un pont bomb,
d'Hiroshigh,

des rivages, des

de

donne accs

pent des glycines

et elles

la

villes.

forme de ceux que

ce sjour des mirages.

l'on

Aux

retombent en grappes, en

trouve dans

balustrades de ce pont grim-

stalactites multicolores,

comme

pointe vient la rencontre de son image renverse dans l'Epte,


les ptrifications

montantes du

paysages

les

sol s'aiguisent vers celles qui

dans

dont

la

les grottes

descendent de la vote.

Ces aigrettes de rubis, de topazes, d'amthystes, avec leur grce plore, devaient tenter
tout d'abord Claude Monet, et il en fit le thme d'une nombreuse srie. On en voit des

spcimens dans
s'attaqua de

le soleil

la collection

Camondo

entre autres, et en tout dernier lieu le peintre

nouveau ce motif redoutable en l'amplifiant


en exaspre les gemmes.

et

en choisissant l'heure

GIVERNY-VE3VISE... ET RETOUR.

Cependant, en 1908

il

s'arracha ces tudes longuement mdites, sans cesse

remanies, reprises, laisses ce


et

il

partit

moment pour pouvoir

les

mieux reprendre au retour

pour Venise.

Suivant Octave Mirbeau, qui crivit pour l'exposition ouverte en

Bernheim-Jeune une de ces vibrantes prfaces d'une

galerie

avait le secret, conta

Venise...

que Monet avait

non... je n'irai

Ce qui permet
lits

dit jadis

1912 la

belle exagration dont

il

pas Venise.

l'crivain de dvelopper

un amusant paradoxe o

les

bana-

qu'a engendres Venise dans la romance, la peinture et la posie, sont ex-

Mais ce qui

cutes de la belle manire.

est plus difficile,

d'expliquer pourquoi Monet est all Venise tout de

l'heure

qu'il n'irait jamais. Il

eu autant raison d'y

la certitude et la matrise aboutissent

depuis longtemps

ses plus extrmes annes,

quant

et
il

aller

ajouta simplement que Monet avait attendu

de nouveaux pressentiments.

Cette dernire explication tait vague et peu satisfaisante.


l'avait

fois cela dit, c'est

mme. Aussi Octave Mirbeau ne

l'expliqua-t-il point et se contenta-t-il d'affirmer qu'il avait

que de dclarer

une

la

certitude,

il

ne

La

matrise,

l'eut jamais,

Monet

car jusqu'en

fut inquiet, tourment, doutant de lui-mme

comme aux

jours de sa plus ardente jeunesse. Seulement, cette inquitude, qui lui a toujours per-

mis de se renouveler, il ne l'a pas au moment mme o il prend l'offensive, si l'on peut
dire, au moment o il attaque la toile et tant que dure ce corps corps. Monet aurait
donc pu renouveler non seulement Venise, ou, comme le dit le prfacier, la rendre
la nature, mais encore lui-mme s'il en avait senti le besoin. Mais ce n'est point
l le

phnomne qui

se passa.

Notre explication

est tout autre.

Monet, Venise, ne se renouvelait point, mais

lui-mme par une sduisante exprience en vue d'une


uvre considrable, se renouant elle-mme logiquement celles qui l'avaient prcde.
Nous avons trop souvent suivi cet enchanement pour ne pas comprendre

se continuait, se contrlait

110

immdiatement

qu'il n'y avait

qu'un pas,

de l'tang des

aller et retour,

nymphas

nappe de lagune o s'lve la floraison des palais bariols.


Nous avons vu Monet suivre le parcours de la Seine en acqurant chaque
tape des ressources nouvelles, et passer des eaux franches d'Argenteuil aux eaux

la

transparentes et vaporeuses de la boucle de Giverny, et s'entraner des batailles de


vagues de Belle-Isle aux sinistres richesses du courant de la Tamise. Ensuite de l'ar-

meule

chitecture de la
cathdrale.

De mme,

de son temprament

il

avait inluctablement t

passer celle de la

compte ou non, par

qu'il le voult, s'en rendt

et

amen

de son uvre, laquelle

la

force logique

obit toujours sans la discuter et

il

grande surface d'eau maille de nnuphars ne pouvait se prolonger


qu'en les champs entiers de la lagune, avec leurs massifs d'orientales maonneries et
leurs sentiers de canaux. Toutefois cela ne pouvait tre qu'une excursion dans le

sans s'analyser,

la

domaine d'analogies toutes naturelles, mais de cette excursion il devait fatalement


revenir l'entreprise commence, devine, dont il subissait dj les consquences
sans en prvoir l'tendue.
C'est

pour cela qu' Venise, o


de

les irisations

l'tang, le peintre a

les

moirures de

la

lagune pouvaient voquer

principalement choisi les motifs o

la

proportion

d'eau est la plus grande par rapport aux difices, et o elle n'est gure, en tout cas,
moindre de la moiti. Les principaux motifs sont Saint Georges Majeur qui semble
:

flotter

avec sa tour

effile

en guise de mture; ou bien l'entre du grand canal,

que du dme de la Salute, qui est vue de l'autre ct de


bras d'eau; ou bien encore le Palais Ducal, pris distance,
de lagune du premier plan s'tend

Quand

il

comme un

la plus
et

cas-

grande largeur du

devant lequel

la portion

tapis.

tudie les maisons vnitiennes, telles que le Palais de la Mula, le

Palais Contarini, le Palais Dario, le peintre ne retrace que la portion infrieure, sans

montrer

le fate ni

ment entre
de

la

la

par consquent

masse architecturale

Salute qui le sduit par

un

le ciel,
et

de

telle

faon que

le

dialogue est seule-

son avant-plan mouvant. Seule

la

vue du Rio

coin pittoresque de pont, de balcons, une suite de

maisons dcoupant sur le ciel une chancrure bizarre, contient une proportion d'eau
minime. Il est enfin noter que les tableaux dont nous venons de parler, pour une
toutefois d'une
bonne partie, supprimaient le ciel pour le mieux montrer reflt,
faon plus accidente, plus brise, plus scintillante que dans les premiers bassins des

nymphas, dj entrepris, mais encore tenus dans le secret de l'atelier.


La couleur dans presque toute la srie de Venise, tait suave, doucement
toyante, trs peu contraste, rsultat invitable de la nature

Monet et de
tiques, ou comme

tente

lement

la

mme

de l'analyse qu'avait

sa volont d'viter le trop pittoresque, l'effet d'oppositions


le

disait

Mirbeau,

l'art

cha-

roman-

de cartes postales, qui prend trop

faci-

plupart des peintres au pige. Cette extrme dlicatesse fut cause que la

moins comprise encore que certaines autres. Mais il est probable qu'elle
gagnera avec le temps toute sa valeur et, en tous les cas, il est certain que comme
travail de transition, pour ceux qui tudieront fond avec nous l'uvre de Monet,

srie fut

elle

conservera un intrt capital.

>

THORIE DES QUIVALENTS ET DES DOMINANTES.

CHAQUE MATRE TROUVE LES

On

aura pu remarquer, en suivant chronologiquement cette tude, que des carts

de temps parfois assez longs se produisent entre

sionnment
Tel a

la

t,

conqute

en

de foi

artiste plein

et

tel artiste,

une oeuvre.

Il la

priodes o Monet s'adonne pas-

l'accomplissement de certains de ses cycles.

et d'ardeur, le rsultat

analyse un

les

diverses reprises, sur cet nergique, sur ce vaillant, cet

etet,

doute. Certaines annes

mme)

SIENS.

d'un chagrin, ou

a moins ou peine produit.

il

de

Il

l'intensit extraordinaire qu'il

mme

simplement d'un

faut tenir compte, quand on

dpense une fois

creuse, la modifie, l'puis (et s'puise parfois en

jusqu' ce qu'il en soit peu prs satisfait; puis

il

mme

qu'il tient

temps

en doute encore,

lui-

et ce

une nouvelle preuve, parfois de reprise, parfois simplement d'attente,


dcide la soumettre au jugement public, tout en passant alors le plus dsa-

n'est qu'aprs
qu'il se

grable des quarts d'heure.

Mais son nergie se rpare,


porte et

il

commence un

travail

qui lui avait procur des joies

si

couleur de nouveau

la

l'attire,

nouveau, plus important

l'entreprise le trans-

et plus difficile

que celui

prement disputes.

homme qu'on a voulu considrer, en ces derniers temps, dans les


comme un virtuose imperturbable, un copiste asservi la nature,

C'est cet

jeunes coles,

alors

qu'il n'est

pas une seule de ses uvres qui n'en soit une interprtation, une

transposition dans une

gamme

cette sorte d'invention (1),

Aucune technique,
cuisine, soit

mme

rare,

un

une valeur

seul

coup de pinceau

mme

qui n'apporte

rvlatrice.

soit claire et unie, soit vibrante et analytique, soit

se rapprochant aussi fidlement

que possible de

la vision

sombre

et

moyenne

(1) Invenire, trouver, dcouvrir ce que les autres ne voyaient pas, travail diffrent de celui de grouper
des lments qu'ils n'taient pas mme de voir.

112

de cent paires d'yeux humains prises au hasard, ne pourra et ne devra jamais tre
une copie exacte, rigoureuse, des apparences de la nature. Les raisons en sont que
d'abord ces apparences ne sont pas perues identiquement de

mme

la

manire par

deux de ces paires d'yeux; et, de plus, que ces apparences changent avec une continuit et une rapidit prodigieuses.
Ces techniques ne peuvent donc (que tendre tablir les plus saisissantes domi-

moyen

nantes, au
fixe,

des plus beaux quivalents. Et cette beaut elle-mme n'a rien de

de codifiable; car

elle rside

uniquement dans

la

faon de

la ressentir

de celui

qui l'exprime.
Or,

il

que Claude Monet a trouv dans la nature des domiassez captivantes, pour frapper tout d'abord les esprits libres de

est incontestable

nantes assez fortes,

prjugs d'acadmie ou d'atelier, et qu'elles se sont ensuite imposes au point de

demeurer graves dans

les

mmoires. Exemples, entre beaucoup d'autres formes

une meule, une cathdrale.


jugs assez beaux pour contribuer

la

silhouette de Vtheuil, les peupliers de l'Epte,

Quant aux quivalents,


miers au succs de l'uvre.
Il

ils

est tout fait oiseux,

ont t

notre avis, de discuter

les tonalits et les

les pre-

modula-

du moment que les relations sont harmonieusement combines et


la fois voquent et renouvellent nos sensations devant la nature, et pas seulement nos
sensations, mais aussi les motions qui les accompagnaient.
tions adoptes,

La peinture, ainsi considre, est un langage part, aussi expressif et aussi


complet en lui-mme que celui des sons, pouvant et devant nous parler sans aucun
secours de paroles. C'est ainsi qu'une tude telle que celle-ci et toutes les autres de

mme

genre, ne sauraient, en dehors des faits qui permettent de classer les tapes

d'une uvre, rien expliquer de l'essence de cette uvre mme,

qu'une invitation

En

la

ne peuvent tre

bien regarder.

revanche, quand des dominantes ont t isoles avec autant de

les quivalents

empruntent

quand

par
autres, ceux qui
et

sont, eux, alors triplement copistes, puisqu'ils exploitent la fois

faon de regarder, une faon de ressentir,


C'est

relief,

trouvs par un artiste sont aussi dtermins, aussi part,

suite d'autant plus faciles imiter qu'ils se distinguent de tous les


les

et

pour cela que

les critiques,

et

une

une faon d'exprimer.

peu rflchies

et

point fondes que certains

ont adress l'uvre de Monet, rejoignant, cela est curieux noter, l'incompr-

hension de celles qui, pour d'autres motifs,

lui barraient la

route dans les annes 70

80, se trompent de but et ne devraient s'appliquer qu'aux peintres qui ont trop

facilement et trop docilement adopt la manire de notre peintre.

dans une autre rgion, qui


Les
et

Il

reste tout fait

est la sienne.

mmes remarques

aident comprendre pourquoi

le

terme d'impressionniste

d'impressionnisme, ne correspondaient aucune entit, soit d'cole en gnral,

soit

d'artiste isol.

L'on n'a qu' passer en revue tous ceux qui se sont trouvs mls ce mou-

vement

et

que des dsirs communs de

libre

manifestation d'eux-mmes avaient

113

Aucun

runis.

n'est

analogue

l'autre.

Boudin, qui assiste aux premiers essais de

Monet, ne ressemble pas Jongkind, qui contribue l'affranchir de ce qui pourrait

demeurer ml d'influences de Corot

et

de Courbet sa vision dj vigoureuse

et

son dessin dj caractristique. Manet, parti des matres, ne ressemble en aucune faon
Courbet qui a pourtant

comme

de l'un

l'autre.

une ducation de muse. Puis, lorsque par


raction, ce que Monet a apport de clair dans la palette et de lumineux dans l'atmosphre, agit sur le mme Manet, aucune comparaison ne peut s'tablir entre VArgenteuil
et les Argenteuils

Renoir

de

est fraternel

lui

avec Monet, mais, malgr quelques changes de recherches

au dbut, rien de plus dissemblable que leurs tempraments,


de perception, chez l'un
Pissarro, chez qui

et

et l'extrme dlicatesse

chez l'autre, aboutit des rsultats entirement diffrents,

on a cru pouvoir relever des hantises successives, de

Millet,

de Monet,

de Seurat, n'a rien, ni comme sentiment, ni comme touche, ni comme matire, de tous
ces artistes pas plus que de ses deux ardents compagnons de la rue Laffitte. L'on pourra

un jour ou l'autre que toutes les uvres de Pissarro, quelles que soient
ses recherches du moment sont du mme temprament, et portent toutes leur signature distance. Il n'est jusqu' Sisley, dans sa personnalit moins tranche, moins
imprieuse que celle de ses camarades, qui ne se distingue par ses qualits lui, un
abandon sans arrire-pense, une certaine aimable ngligence pleine de saveur, et une
gamme, soit de vert et de rose trs frache, soit blonde et ambre des plus caressantes.
On pourrait s'tonner que dans un livre o se trouve tudi Monet surtout en
lui-mme, mais aussi quelque peu par rapport aux artistes de son temps, le nom de
Czanne ne se soit pas trouv une seule fois sur notre route.
Ce n'est point que Monet et lui, il s'en faut de beaucoup, fussent trans'apercevoir

gers l'un l'autre. Mais les affinits que nous avons trouves, malgr la diversit

des tempraments, entre Monet

de trouver une

commune mesure

et

Renoir, sont

entre

ici

totalement absentes. Impossible

un peintre qui s'vertue priori reconstituer


peinture, et un autre qui, par une admirable

un systme de la nature et de la
mthode exprimentale pntre les lois de l'quilibre de cette nature, et trouve, au fur
et mesure de ses ncessits le langage appropri, parce qu'il est tir de ces lois ellesmmes. Aussi l'uvre, la personnalit, les influences posthumes de Czanne (influences
et consquences qu'il n'aurait ni conues ni approuves) sont des phnomnes d'un
tout

ordre essentiellement diffrent de ceux que nous avons analyss dans ces pages.

Czanne a vcu

comme un
admir,
les

il

l'cart, et, tout

peintre dou d'un il

ne

l'a

en admirant Monet, ne se

l'est

reprsent que

merveilleux. Ce qui revient dire que

jamais regard. Monet, au contraire, a regard

a admires, mais n'en a pas subi la moindre atteinte.

Ils

les

s'il

l'a

uvres de Czanne,

ont vcu dans des

mondes

Le monde o Czanne a si laborieusement construit son grandiose monument


d'impuissance n'avait donc point tre examin ici; il n'y avait ni prtexte, ni profit

distincts.

un pareil rapprochement.

Au

reste,

plus cordiales.

pour rares qu'elles devinrent, les relations avec Monet furent des
En 1895, Czanne vint Giverny, s'y rencontra avec plusieurs artistes

114

ne connaissait point, parmi lesquels Rodin. Il trouva mme que le statuaire avait
t bien aimable avec lui, et que c'tait vraiment gentil de la part d'un monsieur
dcor. Il alla jusqu' se prosterner devant lui, pendant un tour de jardin. Trs peu
qu'il

de jours aprs

il

retournait prcipitamment en Provence.

Monet de cette retraite plus sre, j'ai d quitter Paris, abandonner momentanment l'tude que j'avais entreprise chez un crivain dont il avait
commenc le portrait qui s'tait mis si libralement ma disposition, et je suis un peu
confus du mince rsultat que j'ai obtenu, surtout aprs tant de sances et des emballements et des dcouragements successifs.
Me voil donc retomb dans le Midi, d'o je n'aurais peut-tre jamais d
J'ai d, crit-il

m'loigner pour m'lancer la poursuite chimrique de


...Pour terminer, je
j'ai

vous dirai combien

rencontr auprs de vous,

et

me

qui

j'ai t

l'art.

heureux de l'appui moral que

sert de stimulant

pour

la peinture.

Czanne a trac l, sans s'en douter, son portrait au complet. Il confirme aussi
tout ce que nous venons de dire de ses rapports par contraste avec Monet, et
explique pourquoi il ne s'est pas rencontr sur la route que nous avons parcourue.
Nous devions pourtant nommer, et nous l'avons fait, ceux qui s'taient rapprochs pendant la priode dite impressionniste. Dans une histoire complte de
xix* sicle,

l'art

au

faudrait encore trouver des analogies et des influences chez des peintres

il

qui tout en les prsentant notre regard, conservent des physionomies originales.
Artistes

que

l'on s'tonnera plus tard

de trouver oublis ou ngligs en ce temps-ci

l'exquis Victor Vignon, peintre sensitif et tendre, coloriste d'une rare finesse; Cordey,

vigoureux

et

franc jusqu' la roideur; Norbert Gneutte, qui, non seulement

graveur, mais aussi

comme

morceaux dans la tracommenait Venise et Anvers,

peintre, aprs avoir perptr des

dition des anciens matres et point indignes d'eux,

se rattacher brillamment aux tendances picturales de son temps.

notamment Deltre

d'autres encore,

comme

et l'Ecole

Il

en

est

bien

de Rouen.

Est-ce dire que les dominantes et les quivalents (on nous excusera de rpter
ces termes ncessaires) dcouverts par Claude Monet, ainsi

en propre ses principaux compagnons de

lutte,

que ceux qui appartiennent


n'ont eu pour rsultat que des imi-

tations striles ?
Il

ou

y a deux points bien

tels artistes faciles

d'une cole que


le profit

que

distincts

influencer

et

dans

cette question

qui constituent

le

l'action exerce sur tels

gros de l'arme, l'ensemble

temps classe et parmi laquelle il fait cependant des choix;


puis
en gnral peut retirer d'une faon de voir particulire et l'influence

le

l'art

exerce sur des artistes

mme

qui suivent des chemins absolument diffrents.

historiquement certain, maintenant, que sans se ressembler aucunement entre eux, Monet, Renoir, Pissarro, Sisley, ont contribu tous ensemble ramener
Or,

il

est

un got de couleur
ques d'o

claire et d'observation directe

s'taient enfuis

jusque dans

justement parce que ce got s'y

les ateliers

acadmi-

tait perdu.
Monet, en particulier, a invent, ou adapt d'une faon neuve et personnelle
qui quivaut l'invention, une mthode d'analyse qui avait cela de remarquable qu'elle
ils

115

ne contrariait pas,
et prcise

la

servant au contraire, sa vision synthtique de la nature. Dlicate

dans sa complexit,

cette

mthode

se prtait ses sentiments tendres

comme

ses sentiments passionns; elle lui permettait de traduire, en quivalents d'une qualit

d'art suprieure, les spectacles les plus subtils

donc non seulement

de

la

les plus

vigoureux.

Il

est

mais encore peu critique de le considrer comme un


dnu d'imagination. Il a possd, au contraire, un degr

injuste,

copiste imperturbable, et
ingal,

comme

une des qualits

plus belles et les plus rares du peintre

les

l'imagination

couleur.
C'est

une des raisons pour lesquelles

ces arrts de travail qui ont

donn

lieu

aux

se produisirent

de temps autre, de

rflexions que nous terminons

ici,

et pen-

dant lesquels cette imagination se reposait anxieusement, puis se ravivait, puis


reprenait soudain tout entier.

le

MINUTE DE RECUEILLEMENT.

Aprs toutes

les rflexions

gnrales que nous ont suggres chacune des phases

de cette admirable carrire, aurons-nous besoin de rsumer, dans des conclusions en


rgle, la porte
faits et les

est

de l'uvre, l'enseignement du caractre

de

la vie ?

quoi bon

travaux parlent d'eux-mmes. La vie de Monet, claire d'un bout

une leon

qu'il refuse

d'nergie, d'indpendance, de hautaine probit. L'on

n'y songe

il

mme

l'autre,

ne peut pas dire

pas. C'est tout naturellement, et parce qu'il est

pay par des satisfactions plus certaines

et plus hautes, qu'il refuse,

sans affectation,

honneurs, gnralement recherchs, qui viennent parfois sa porte, plutt en

liciteurs

qu'en protecteurs,

comme

il

est d'usage.

Comment

se tourmenterait-il

des sanctions aussi vaines, quand elles ont attendu, pour se proposer, que

de son effort

les ait

dpasses? Cet

effort, ainsi

que

la

le

sol-

pour

succs

doutes pres et fconds qu'il

les

entrane, constitue avec les deuils invitables ressentis

cur,

si

vivement par tout

homme

ranon de ce succs considrable, universel. Quant aux rcompenses,

la russite

Les

de faire des concessions aux prjugs, aux ambitions, aux gots moyens

de son temps, car

les

et

mme

de

c'est

des uvres qui nous les rvle. Tels tableaux puissants et dlicats, o

o l'eau et le ciel forment une si pntrante harmonie, o la vgtation luxuriante voque les promesses, les caresses ou les bienfaits de la terre, nous
font, comme si nous nous trouvions ses cts, assister et participer aux bonheurs

l'air circule et colore,

qu'il eut

d'entendre et de traduire l'immense

Et

c'est

pome

en cela que l'uvre de Claude Monet,

continua en s'cartant profondment de

lui,

l'gale

dpasse l'apport d'un ordinaire paysagiste. Certes,


beau, de peindre d'imagination
vie

les actes

humaine, dans ses douleurs, dans ses

cours.

Ce

n'est

naturel.

il

comme

celle

pas nous, qui, dans notre

qu'il

aux grands matres franais et


est beau, il demeurera toujours

des hros et des dieux, et


joies, et

de Corot,

jusque dans

admiration

la

mme

la

simple

monotonie de son

pour Monet, renierons

les

117

croyances, les conceptions, les fictions, les caprices

que nous vnrons,


Mais

il

et

mme

qui ont inspir les matres

qui inspireront toujours ceux qui doivent un jour leur succder.

n'est pas ncessaire, et l'uvre

de Monet

le

prouve, que les dieux, les

hros et les hommes, soient prsents dans une image, pour que cette image prenne rang
ct de celles qui les figurent.

ou

divins.

Tout

mer qu'une

l'eff^ort

Il suffit

qu'elle veille des sentiments

de l'humanit peut tre voqu dans une reprsentation de

voile sillonne et brave,

ou d'un champ qui

porte,

architecture de la meule, le grain qui atteste et rpare le labeur.


tre veill

humains, hroques

en nous par un nuage qui se reflte sur

l'eau, et la

amass en

la

massive

Un sentiment divin

parole liturgique

la

peut

Cli

enarrant gloriam dei pourrait tre la devise du peintre qui ressent avec vivacit, avec

profondeur,

et

qui jette sur sa

toile,

avec toute

toute la joie que lui a donne sa science,

de sa palette.

la

science que lui a donne sa joie, et

comme un

chant, les plus vivantes richesses

EN PLEIN PANOUISSEMENT DU POME DE

deux premires annes de la Grande Guerre, Monet, non plus cette


mmes causes esthtiques, mais parce qu'il tait treint par l'angoisse com-

Pendant
fois

pour

les

mune, cessa

L'EAU.

les

le travail.

Aux heures

les

plus sombres,

de milliers de Parisiens,

comme

il

vit

passer

le

long de ces routes de la Seine, l'exode

aussi la caravane lamentable des rfugis errant en

sens contraire. Parfois des peintres s'arrtrent un instant chez

lui,

l'exortant la

peu rassurs eux-mmes, se donnaient la peine de le rassurer alors qu'il ne


ressentait aucune crainte, son parti tant bien pris de ne pas quitter sa maison et son

fuite, et

atelier.

Mirbeau, en passant,
Puis

le

temps

lui

lui dit

Les Allemands n'oseront rien vous

parut long. Alors

il fit

construire

un

atelier plus

faire.

grand que

La troisime anne du drame commenait. Rien n'tait fait


pour donner confiance dans l'avenir. Monet pensait
Il y a des Franais qui combattent; je ne peux que peindre, il faut que je fasse ce que je puis faire.

ceux

qu'il possdait dj.

Il

sera beau dans l'avenir de se reprsenter cet

commenant une

homme

de soixante-seize ans

moins de quatre ou cinq annes,


sans la moindre hsitation, sans la moindre de ces discussions avec soi-mme que tout
artiste, tout pote, engage la veille d'un grand travail, et qu'il est dj beau de
voir rsoudre par la mise au travail.
Ainsi se dessine avec un puissant relief ce caractre, dont nous ne devions pas
dissimuler les priodes de doute et mme de pessimisme, puisqu'elles ne font que
mieux ressortir d'aussi beaux rveils d'action.
Le jeune homme trapu, rsolu quoiqu'un peu timide, rflchi quoique prt
foncer comme un petit taureau, que nous avons vu ramass sur lui-mme dans le
coin du tableau que Fantin peignait en 1870, est l'heure o nous sommes arrivs,
une sorte de paladin moderne pour qui les mots qui servent dsigner la vieillesse
sont dplacs et comme discordants. A quatre-vingt ans, sa grande uvre de guerre
entreprise qui ne pouvait durer

J.ES

NYMPHAS

'\
i

(;unTo. Moi

plus cette
poisse

s
'T

de

!a Seine,

%'

i,

i'exortant la

rassurer alors qu'il ne

rs eux-mt^mes.

nf crainte, son parti

T'

l'exode

errant en

f-

com-

pas quitter sa maison

'

et

son

aU'lki

y
Pu;>

'eux

tr

passant
lui

_#

oseront rien vous faire.

;-^

ASors

q\.

f>our d
iwti-

il

<

du

pens

que

je

atelier plus

grand que

commenait. Rien

n'tait fait

iire

un

V a des Franais qui

com-

faire.

vante-seize ans

re

annes,
[lie

tout

ircau de

utxions pas

lit.

fnnt que

ioique prt
ine dans le
s

sommes

gner

arrivs,

la vieillesse

euvre de guerre

^A^^H^wrA ^3^

I.

^f

>l^r

i'.

Wa:

ai

-^"'^

119
accomplie, Claude Monet est aussi droit, aussi dcid d'allure, aussi vif de regard,

connu l'ge mr.


prtes pour le mouvement rapide,

aussi net et bref et prcis de parole, que nous l'avons

Les paules sont larges, bien effaces,


singulirement extnuant, du peintre qui va couvrir de vastes surfaces, partout
la

fois,

accordant d'un bout

l'autre. L'il est si pntrant, si aigu, si direct, et

en

mme

temps si plein d'images accumules, le rendant un instrument non moins de


comparaison que de perception, que l'on ne peut croire qu'il a failli tre menac, ni qu'il
se fatigue plus promptement que nagure. Lorsque le peintre le dit, on penserait qu'il y

Le teint vermeil, contrastant avec la belle barbe blanche soigne, qui descend en nappe argente sur le torse robuste; les mains petites,
agissantes; les bras vigoureux, que l'on est surpris de voir manuvrer les grandes
toiles, les lourds chevalets, avec prestesse; l'esprit prompt la rplique; le souvenir
prcis des annes les plus lointaines et le jugement lucide du moment prsent;
tout cela montre que chez certains privilgis du travail, et chez Monet en particulier,
le mot de vieillesse, et le fait mme, sont absolument relatifs.
Ainsi, demeurant loign, mais non oubli ni oublieux de Paris, se conservant

met quelque peu de

coquetterie.

alerte

de corps

de pense parmi ses fleurs

et

du pome de

vaste cycle

l'eau vers lequel

uvres,

et ses

il

attaqua ce dernier et

nous avons vu se diriger peu peu son

effort et sa prdilection.

Faire construire, en pleine guerre,


vingt-trois de

longueur

et

un

quinze de hauteur,

de quatre mtres vingt-cinq

et

atelier

de douze mtres de largeur sur

commander

des toiles sur chssis, larges

hautes de deux; faire agencer des chevalets roulants

pour au moins quarante cinquante de ces toiles plus grandes, sauf certaines du
dbut, que toutes celles qu'il avait peintes en pleine force de l'ge; disposer ces
grandes toiles la suite les unes des autres (et, ceci est important, touchant presque
terre), en rang ovale tout autour du grand atelier,
et regarder sans peur, la grande
palette charge de neuf la main, cette range de surfaces blanches,
tel est le pro-

logue, et toute pithte en affaiblirait le spectacle.

L-dessus, aid de ses tudes multiples des reflets du ciel se jouant sur l'eau

parmi

les

groupes tals de

nymphas flamboyants ou

tyque dans un ton, un triptyque dans un autre, quatre

candides,

toiles se

il

attaque

un

dip-

continuant dans une

autre symphonie encore.

Chaque uvre

non point comme


action, ni

mme

ainsi

les

compose de deux,

trois,

quatre grandes toiles

polyptyques traditionnels, des phases

diff'rentes

(1),

formera,

d'une

des aspects contrebalancs et rapprochs, ou contrasts, d'un

mme
mme

motif. Les toiles de chacune de ces sries se continuent sans interruption, et cependant

leur division a sa raison d'tre, qui rside dans cette construction occulte dont nous

ne signalerons jamais assez l'importance.


tifie

par ce que

l'il

peut supporter

et

En

d'autres termes, leur continuit est jus-

apprcier d'tendue en rapport avec l'har-

monie dominante.

(1)

Trois seulement sont d'un seul panneau, de six mti-es sur deux.

120

Ce principe, bien entendu, que nous pouvons ainsi noncer aprs coup, Monet
ne se l'est point formul dans ces termes. Il ne se l'est mme point formul du tout.
C'est l'exquise dlicatesse de son instinct de peintre qui l'a pouss ne donner que
deux panneaux tel groupe, et trois ou quatre tel autre, parce que la combinaison
harmonieuse sur laquelle

il

reposait gagnait se limiter, ou au contraire devait s'ten-

dre. Ainsi c'est la couleur qui rgne

une uvre
cement

picturale, tant

ni fm,

donn

le ciel n'est

en matresse,

qu'il s'agit

pas

visible,

comme

elle

ne

l'a

jamais

d'un motif qui parat n'avoir ni

mais

est

fait

dans

commen-

cependant aussi prsent que

l'eau,

puisqu'elle ne laisse rien perdre de ses nuances et de ses jeux et qu'au contraire elle
les

concentre

et les avive.

Mais quoique nous soyons dans ce pur domaine de

un rythme
elle.

Au

la couleur,

il

y a cependant

nous-mmes par rapport


sont construites plus visiblement. Ce

cach, qui est celui de l'atmosphre, et celui de

surplus, parfois certaines de ces suites

seront par exemple, dans une d'elles, deux puissants troncs de saules, qui viennent

accuser nettement la division en triptyque. Cette division n'est pas correspondante

au nombre des

toiles

elles-mmes;

elle

vient au contraire les couper

massives colonnes qui s'interposeraient entre nous

et le

comme

de

mirage nuanc. Ce seront

d'eau qui viendront se dresser tout au bord, cependant que la

encore des touffes

d'iris

chatoyante nappe

s'tale, s'illumine et fuit.

Parfois la construction sera donne par

un nuage, et parfois mme, par l'image renverse d'un arbre que l'on ne voit pas.
Une fois quelques-unes de ces suites termines, ou en train pour une reprise ultrieure, Monet en recommence d'autres. Il y a dans cette exaltation de couleur, une joie
telle qu'il semble ne plus pouvoir s'arrter, et jamais homme, peintre ou pote, n'aura
pu s'abandonner son rve avec une pareille libert, sans tre gn, retenu, par quelque considration que ce

soit,

ni des autres, ni de lui-mme.

une catastrophe avait foudroy ce chne certains de ces moments l, elle aurait
surpris en plein bonheur le plus heureux des hommes, ce qui est la plus belle faon de
fmir que nous puissions rver. Sans doute, d'autres heures, plus tard, pendant
Si

pope picturale de quatre annes et plus, devaient venir les moments


moments sombres que nous savons, mais suivis de nouvelles flambes.

cette vritable

de doute,

les

Cela tait invitable; et

Monet

serait,

mme,

la

trop satisfait, en dsaccord avec Monet.

hauts points de ses enivrements

lui-mme

norme
Il

et

par

et

beaut de cette aventure serait incomplte sans

et les

S'il

cela.

n'avait pas atteint les plus

plus poignantes preuves de ses ngations de

de son uvre, cette uvre ne serait pas ce testament, cette synthse

et subtile

de tout ce

est vrai, la lettre,

la griserie qu'elle

confi qu' certains

qu'il a senti, et tent.

de dire que

le

peintre tait entran par son entreprise

comportait, jusqu' ne pouvoir s'arrter.

moments

les plus intenses

de son

travail,

Il

nous

son cerveau

en

effet,

et sa

main

a,

continuaient, la nuit, taler en rve des couleurs sur les toiles, en descendant plus
bas, toujours plus bas, avec
(1)

une force

Ce qui s'explique physiologiquement par


peine spares du sol.

les chevalets,

irrsistible (1).
la

disposition que nous venons de dire, des toiles poses sur

121

Cependant, nous aurions donn une ide absolument fausse de ce grand cycle,
pouvait penser que, malgr

si l'on

la

puissante exaltation qui le

mena

jusqu'au bout,

ne fut pas rgl par une discipline non moins puissante. Cette oeuvre pleine d'entrain
tait aussi une uvre pleine de volont. Tout en se laissant aller aux mirages de la
couleur, Monet savait absolument o il allait. C'est en cela qu'est merveilleuse cette
il

campagne d'un homme entre soixante-seize et quatre-vingt ans; elle demandait dj


une rsolution, une certitude de la dure, un coup d'il sur l'ensemble et la fin mme
de l'entreprise, que possdent bien peu d'hommes dans toute la force de l'ge.
Monet excuta peu prs douze quatorze compositions, de deux cinq toiles
chacune, formant un total de prs de cinquante, sans compter les tudes. Sans doute
l'excution de ces grands panneaux tait pleine de largeur et traite par amples synmais ce

thses,

d'amples pochades.

sement

absolument en mconnatre

serait

Au

contraire, la couleur

travaille, les passages et

la

est si

nature que d'y voir des bauches,

richement prodigue,

modulations de nuances

si

et si

soigneu-

complexes, que l'on peut

sans exagration, dire que la matire en est aussi prcieuse que celle des uvres de

moindre format o l'analyse

ncessitait les plus grandes dlicatesses de touche. Seu-

lement l'exprience de toute une

vie,

suivant la saisissante expression de Whistler,

permet de mettre dans le travail d'une heure ce qui est pour d'autres le labeur de longues journes. Elle donne aux matres avancs en ge une rapidit qui, loin d'impri-

mer

leur ouvrage

sement

mme

du grand ge

de
:

un

caractre d'imperturbable froideur, leur conserve ce frmis-

ou de

la joie

Rgents

les

la

et les

douleur qui nous rend

mouvantes

si

Rgentes de Frans Hais,

la

les

productions

dernire Pieta de Titien.

Toutefois, plusieurs n'auront pas satisfait entirement Claude Monet.

considre

comme

salles

le satisfaire

forment une

d'exceptionnelles

suite

dcorations

en ovale, ou plus exactement de quoi dcorer plusieurs

salle dispose

de ce genre.

Les groupes de deux, trois ou quatre se suivant

ment combins en vue

d'aller

ensemble. Toutefois

ainsi, n'ont

telle est l'unit

que, dans leur diversit, elles s'harmonisent toujours entre


il

Le

comme au

spectateur, se trouvant

qu' quelque distance de

lui,

pourtant vridique du relief


tte le ciel reflt, et

mme

milieu

grce ce hardi
et

de

la

verticales se dveloppant circulairement.

qui serait

que partout o le
plaisir du changement.

cette convention singulire et

suppression de l'horizon, croit sentir au-dessus

fuyant devant lui

la particularit

de ce grand travail

de l'tang aux nymphas, bien

artifice,

le

miroir d'eau tout incrust des plantes

grasses, support des fleurs panouies, encore qu'il

encore tent, et que

pas t express-

elles, et

a l'illusion de la continuit et le

regard se pose ou circule,

de sa

les

inacheves, malgr l'intrt d'lan qu'elles offriront toujours. Celles

qui sont de nature

pour une vaste

Il

Il est

mme

de

ne

certain

soit

que devant des surfaces

que rien d'analogue n'avait

la tentative

en prohibe toute imitation,

risible.

La grande uvre que Monet

se

commanda

lui-mme pendant la guerre et

l'approche de sa quatre-vingtime anne, demeurera donc dans l'histoire de

moderne un

fait

l'art

sans prcdent, et qui ne saurait tre renouvel dsormais, ni par

122
lui,

ni par quelque autre.

Comme

tudie de la prime jeunesse

tout l'ensemble de sa production

que nous avons

aux annes d'affranchissement, puis de

puis de

luttes,

crations incessantes et logiquement enchanes, puis de recherches encore au milieu

mme du

succs, recherches jamais ralenties, d'essors enfin, mls d'anxit et de

nouveaux

envols, le

pome des nymphas

est

galement, pour tous les

artistes,

une

magnifique invitation faire autre chose que lui.


De toute faon, il est beau de voir un matre combl de jours, aprs tant de
travaux, d'motions, de succs, et finalement en possession de tout ce que la gloire et
la

fortune peuvent apporter pour allger l'inluctable poids de la

non sur un crpusculaire repos, mais sur un


jamais, et sur un des plus vibrants de ses hymnes
rire

qu'il

demandait

offrir

terminer sa car-

effort de plus vaste

ses divinits

Ainsi, lorsque le jour de l'armistice le peintre crivait

du Conseil

vie,

envergure que

couleur

son ami

et
le

lumire

Prsident

son pays, qui avait toujours lutt pendant qu'il

uvrait toujours, son grand diptyque bleu des Nymphas, pouvait-on considrer cette

comme son bulletin de victoire


accompli comme un des pisodes de

lettre

lui,

et cette

dme volontaire de son

l'innombrable victoire franaise.

travail

123

TABLE DES GRAVURES

1.

Claude Monet, par Renoir (1875).

2.

Les Quais

3.

Saint-Germain-l'Auxerrois.

20

4.

Une Terrasse au Havre.

26

5.

Port du Havre.

6.

Le Port de Honfleur.

7.

Sainte-Adresse.

8.

Le Phare de Honfleur

9.

Rue de

Pont-Neuf.

et le

La

12

Chambre de Commerce

34
.

et la

Cte de Grce.

Village en Normandie.

Madame

10.

Portrait de

11.

Camille.

12.

Le Djener sur

30

(1866).

36

36
38

Gaudibert (1868).

40
42

l'herbe.

Esquisse du grand tableau en partie dtruit par

l'artiste.

13.

La Brodeuse.

46

14.

Femmes

48

cueillant des fleurs.

124
15.

Le Djener.

48

16.

Route de Chailly (Fort de Fontainebleau).

50

17.

La Seine Bougival

50

18.

La Tamise

19.

Vue de Hollande.

56

20.

Vue de Hollande.

58

21.

Les Dchargeurs de charbon.

64

22.

Les Rgates Argenteuil.

66

23.

Voilier Argenteuil.

66

24.

Argenteuil.

68

25.

Effet de neige (1874).

68

26.

La Tasse de

70

27.

Les Dindons.

72

28.

Vue de

74

29.

Le Quatorze

30.

Les Fumes de

31.

Les Falaises de Varengeville.

78

32.

La Barque de Claude Monet.

80

33.

Bordighera.

82

34.

L'Aiguille d'Etretat.

83

35.

Les Pyramides Port-Coton

36.

Les

37.

Antibes.

88

38.

Les Meules.

94

39.

Les Peupliers.

40.

Les Peupliers des Bords de l'Epte.

41.

Cathdrale de Rouen.

(1869).

52

(1870).

caf.

Vtheuil.

75

Juillet.

la

76

Gare St-Lazare.

84

(Belle-Isle).

86

Filets.

'

96
97
100

125
42.

La Cabane du Douanier.

102

43.

Le Parlement de Westminster.

104

44.

Vue de Vernon

106

45.

Une

46.

Venise.

110

47.

Les Nymphas.

118

48.

Claude Monet, par P. Paulin.

120

Alle

prise de la rive droite.

du Jardin de Giverny.

108

12fi

TABLE DES MATIRES

Que

tout grand artiste est

Du terme
Que

d'

un continuateur.

impressionnisme

la couleur,

en peinture,

est

cause d'erreurs.

un ensemble

indfinissable de miracles qui

ont vertu d'absolu.

11

De

l'hritage

Du

retour la nature et des prdcesseurs immdiats de Monet.

que

matres de la lumire transmirent Claude Monet.

les

15
18

Des dbuts

difficiles.

22

De

opportune d'Eugne Boudin.

24

l'amiti

Dbuts pnibles, rencontres heureuses.

26

Premires orientations.

30

Monet rencontre dj Jongkind, ne rencontre pas encore Manet,

et

peint des

vues de Paris.

Comment

32

d'un groupe obscur sortit une

Des diffrences entre


et

les

cole

37

clbre.

tableaux de personnages

chez

Monet,

Courbet

Manet.

40

Les premiers grands tableaux de figures.

Les

Femmes

cueillant des fleurs

nages.

et les dernires

43
peintures de person-

47

Peinture grise. Annes sombres.

50

Annes d'Angleterre

53

et

de Hollande.

J27

La priode

58

hostile.

Les dcisives transitions d'Argenteuil.

64

Intermde de fleurs

69

et

de

fruits.

Pour rappeler simplement des


Entre Argenteuil

71

batailles teintes.

et Vtheuil, l'analyse

lumineuse devient de plus en plus


74

aigu.

La

Monet

carrire de

parallle

au cours de

la

Seine, avec Giverny

pour
79

tape dcisive.

Alternances

Que l'uvre de Monet


Autres alternances

Deux vnements

est

soumise une

87

Vintimille, la Creuse.

l'exposition avec Rodin, la souscription

Cathdrales et

Transition du

85

de contrastes.

loi

Les Meules, point culminant de l'uvre,

Des

82

Bordighera, Etretat, Belle-lsle.

comme

pome de

quoi elles sont

et leur
la suite

pour

l'a

Olympia

vertu architecturale.

logique des Meules .

90
94
97
102

l'eau.

Les eaux tragiques de Londres.

104

Le jardin

107

et les

eaux chatoyantes de Giverny.

Giverny- Venise... et retour.

Thorie des quivalents

et

109
des dominantes. Chaque matre trouve les siens.

Minute de recueillement.

En

plein panouissement du

111

116

pome de

l'eau.

118

Table des gravures.

123

Table des matires.

126

ACHEV D IMPRIMER
LE TREUTE SEPTEMBRE

92 1

PAR LA

MODERNE IMPRIMERIE
37,

RUE GANDON, A PARIS

REPRODUCTIONS PAR DANIEL JACOMET

CLICHES DURAND RUEL,


DRUET & BERNHEIM-JEUNE

^
^b"-

>'b

Alexandre
Claude Mo net

ND
553
.M?
A5
'

:':!,

v(.^

ili^niiii'iiiiliiiiiliilli^