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ARTICLE

TECHNIQUES DE LINGNIEUR
Lexpertise technique et scientifique de rfrence

Techniques
de l'Ingnieur

bn3020
p2645
Spectromtrie
de masse
- Principe
Racteurs
nuclaires.
Gnralits

et appareillage

10/01/2005
Date de publication : 12/09/2014
Par :

Pierre BACHER

Guy
BOUCHOUX
Directeur
du trait Gnie Nuclaire Ancien Directeur dlgu de l'quipement EDF
Professeur luniversit Paris XI (Orsay), cole Polytechnique, DCMR, Palaiseau

Michel SABLIER

Charg de recherches au CNRS, cole Polytechnique, DCMR, Palaiseau

Guy BOUCHOUX

Professeur luniversit Paris XI (Orsay), cole Polytechnique, DCMR, Palaiseau

Michel SABLIER

Charg de recherches au CNRS, cole Polytechnique, DCMR, Palaiseau

Cet article fait partie de la base documentaire :


Mesures - Analyses
Conception,
construction et exploitation des racteurs nuclaires
Dans le pack : Gnie
Mesures
- Analyses
nuclaire
nergies
et dans lunivers : Technolgies de linformation
Cet article peut tre traduit dans la langue de votre choix.
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12/05/2014
Document dlivr le : 23/06/2014
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liege // 193.190.65.3
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ingenieur
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Racteurs nuclaires. Gnralits


par

Pierre BACHER

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Directeur du trait Gnie Nuclaire


Ancien Directeur dlgu de lquipement EDF

tiwekacontentpdf_bn3020

BN 3 020 2

1.

Prsentation gnrale.............................................................................

2.
2.1
2.2
2.3

Contraintes communes ..........................................................................


Sret et dmonstration de sret ............................................................
Dchets vie longue ...................................................................................
Non-prolifration .........................................................................................

3
3
4
5

3.
3.1
3.2
3.3
3.4
3.5

Filires nuclaires ....................................................................................


Gnralits ...................................................................................................
Technologies prouves : REP, REB, CANDU ............................................
Technologies non prouves mais disposant dune exprience importante
Technologies ltat de concept ................................................................
Commentaires..............................................................................................

6
6
6
8
8
10

4.
4.1

10

4.2
4.3
4.4
4.5
4.6
4.7

Systmes nergtiques ...................................................................


Systmes bass sur les racteurs neutrons thermiques
et un faible enrichissement.........................................................................
Systmes cherchant valoriser 238U ........................................................
Systmes cherchant brler le Pu .............................................................
Systmes permettant de dtruire les actinides mineurs..........................
Systmes bass sur le thorium ..................................................................
Forum International Gen IV ........................................................................
Quelques commentaires .............................................................................

11
12
12
13
13
13
13

5.
5.1
5.2

nergie nuclaire et conomie.............................................................


Cots du kilowattheure ...............................................................................
Valeur du plutonium....................................................................................

14
14
15

6.

Conclusions ...............................................................................................

16

Rfrences bibliographiques .........................................................................

16

n racteur nuclaire est un appareil dans lequel est entretenue une raction
en chane de fission par propagation de neutrons. Les racteurs nuclaires
sont utiliss soit pour produire de lnergie, soit comme outils de recherche, par
exemple pour lirradiation des matriaux, pour fournir des faisceaux de neutrons
ou, plus simplement, pour explorer les proprits physiques du milieu multiplicateur. Le prsent article sintresse plus particulirement aux racteurs destins
la production dnergie, en sattachant dgager leurs points communs tout
autant que leurs principales diffrences. Les diffrents types de racteurs
nuclaires font lobjet darticles spcifiques auxquels le lecteur est appel se
rfrer pour obtenir plus de dtails.

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RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

___________________________________________________________________________________________________

(0)

Sigles
ABWR

Advanced BWR (racteur bouillant de General Electric)

RBMK

Racteur modr au graphite, refroidi leau bouillante


(Russe, modle de Tchernobyl)

ACR

Advanced Canadian Reactor (projet)

REB

Racteur eau bouillante (BWR en anglais)

AIEA

Agence Internationale de lnergie Atomique

REP

Racteur eau pressurise (PWR en anglais)

APWR

Racteur eau pressurise avanc (Westinghouse / Mitsubishi)

RNR

Racteur neutrons rapides

AP 600,
AP 1000

Advanced PWR (projets de racteurs eau pressurise


de Westinghouse)

RRA

Ressources raisonnablement assures (uranium)

CANDU

Canadian Deuterium Reactor (racteur eau lourde)

RSE

Ressources supplmentaires espres (uranium)

EPR

European Pressurised Reactor (projet de racteur francoallemand)

THTR

Racteur trs haute temprature, modr au graphite,


refroidi par gaz

HTR

High Temperature Reactor (racteur haute temprature)

TNP

Trait de non-prolifration nuclaire

INSAG

International Nuclear Safety Advisory Group (experts


auprs du Directeur Gnral de lAIEA)

UNGG

Racteur uranium naturel, modr au graphite, refroidi par


gaz

NRC

Nuclear Regulatory Commission : autorit de sret


amricaine

WANO

World Association of Nuclear Operators

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1. Prsentation gnrale

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Un racteur nuclaire comporte :


de la matire fissile (combustible) dans laquelle a lieu la
fission ;
un matriau lger (modrateur) ou au contraire pas de matriau lger ; selon que lon veut privilgier ou non la fission par des
neutrons basse (< 1 eV) ou haute (> 100 keV) nergie ;
gnralement, de la matire fertile (uranium ou thorium) qui
se transforme en matire fissile par absorption dun neutron suivie
de lmission dun ou de plusieurs lectrons ;
un fluide caloporteur qui rcupre lnergie thermique produite par la fission et la transfre lutilisateur final sous forme de
chaleur ou dlectricit ;
des matriaux dits de structure qui servent mettre en
place les diffrents composants et donnent une forme dtermine
au racteur ;
des matriaux absorbants mobiles qui permettent de rguler
la raction de fission ; il faut, en effet, en rgime stable que le nombre de neutrons produits par la fission soit strictement gal au nombre de neutrons capturs dans les diffrents matriaux prsents
dans le racteur nuclaire et autour de celui-ci.
Un racteur nuclaire est caractris par le choix de ces diffrents
matriaux, qui est essentiellement limit par leurs caractristiques
neutroniques et physico-chimiques :
matriaux fissiles : uranium (U) et plutonium (Pu) ;
modrateurs : eau ordinaire (H2O), eau lourde (D2O) et graphite (C) ;
matriaux fertiles : uranium (U) et thorium (Th) ;
caloporteurs : eau ordinaire, eau lourde, dioxyde de carbone
(CO2), hlium (He) et sodium (Na) ou plomb (Pb) ;
matriaux de structure : aciers au carbone, aciers inoxydables,
notamment austnitiques et ferritiques, et alliages utiliss pour les
gaines des combustibles, base de Mg, Zr ou aciers ;
matriaux absorbants : bore, cadmium, hafnium, gadolinium,
argent et indium.
Il en rsulte thoriquement une centaine de familles de racteurs,
encore appeles filires, chaque filire tant caractrise par une
combinaison de matriaux fissiles et fertiles, de modrateur (ou
dabsence de modrateur), et de caloporteur.

BN 3 020 2

Au cours du sjour en racteur du combustible, les matriaux fissiles initiaux spuisent, de nouveaux matriaux, les actinides, fissiles ou non, sont produits partir des matriaux fertiles, et les
produits de fission saccumulent. Il arrive un moment o il nest plus
possible de maintenir la raction en chane, et il faut alors remplacer
les combustibles uss par des combustibles neufs.
Par ailleurs, les produits de fission et les actinides, fortement
radioactifs, posent des problmes de gestion long terme des
dchets, qui seront voqus au paragraphe 2.2.
Aux dbuts de lexploitation de lnergie nuclaire, les choix
taient dicts par les disponibilits des matires : dans les annes
1940 aux tats-Unis et au Canada, et 1950 en France et en GrandeBretagne, seul luranium naturel (0,7 % de luranium 235, 99,3 % de
luranium 238) tant disponible, les choix de modrateurs se portrent vers des matriaux lgers peu absorbants :
le graphite (pile de Chicago en 1942, racteurs de production
de plutonium, puis racteurs lectrognes anglais et franais) ;
leau lourde.
Lenrichissement de luranium naturel en uranium 235 dans les
usines de sparation isotopique et la production de plutonium dans
les premiers racteurs ont trs largement ouvert les combinaisons
possibles, et les annes 1950 virent une floraison dides dans un
monde comportant plus de chercheurs que dindustriels. ct de
la poursuite du dveloppement industriel des racteurs graphite
et eau lourde, de nombreux racteurs furent construits en vue de
rechercher les meilleures combinaisons.
Les annes 1960 devaient voir lmergence des racteurs vraiment
industriels pour la production dnergie et aujourdhui, les racteurs
eau (eau ordinaire et eau lourde) dominent trs largement (plus de
90 %) le secteur lectrogne. Les racteurs refroidis et modrs
leau ordinaire, du fait de leur compacit, sont galement utiliss pour
la propulsion navale (sous-marins, brise-glace, navires de guerre).
plus long terme, et dans une perspective de dveloppement
important de lnergie nuclaire, les objectifs essentiels demands
aux futurs racteurs nuclaires, outre la production dune nergie
comptitive, seront la valorisation des ressources en matires fertiles et une optimisation de la gestion des dchets vie longue.
Lnergie nuclaire est soumise un certain nombre de contraintes communes toutes les filires, notamment en matire de sret,
de gestion des dchets et de non-prolifration. Quelques grands
principes en seront rsums dans cet article.

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___________________________________________________________________________________________________ RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

Le dveloppement de lnergie nuclaire sest fait, et continuera


de se faire, au sein des filires nuclaires . lavenir, cependant,
on verra de plus en plus apparatre des systmes nuclaires ,
associant plusieurs filires en vue datteindre simultanment les
objectifs viss. Les principales filires et quelques systmes
envisageables aujourdhui seront dcrits ici.
Enfin, lnergie nuclaire est et restera en comptition avec les
autres nergies. Sa comptitivit jouera un rle essentiel dans son
dveloppement. Cet aspect sera abord dans le dernier paragraphe.

2. Contraintes communes
2.1 Sret et dmonstration de sret
Les filires nuclaires voques ici ont pour vocation premire la
production dnergie lectrique, avec comme condition imprative
de le faire de faon sre. Cette condition a conduit dans le pass
carter a priori certaines voies intressantes sur le plan neutronique
mais intrinsquement dangereuses, notamment lorsquelles risquaient de mettre en contact lintrieur mme du racteur des
matriaux susceptibles de provoquer une explosion (par exemple :
eau lourde, le meilleur modrateur, et sodium, le meilleur caloporteur), ou lorsque le racteur tait instable : condition qui a conduit
dans les annes 1970 labandon du concept de racteur modr
leau lourde et refroidi leau ordinaire bouillante, et qui aurait d,
pour les mmes raisons, carter le RBMK (notamment Tchernobyl)
tel quil a t conu. Seules seront examines ici des filires remplissant de telles conditions de sret.
Lvaluation de la sret, et encore plus une dmonstration
comprhensible mme pour les non-spcialistes, sont des exercices
difficiles. Lune comme lautre font appel, depuis une trentaine
dannes, deux approches moins concurrentes que
complmentaires : lvaluation probabiliste quantitative des risques
daccidents et de leurs consquences, et une valuation plus qualitative de la robustesse de linstallation.

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La premire approche, outil mthodologique puissant, est


considre aujourdhui comme indispensable tant pour le concepteur que pour lanalyste de sret, mais se heurte deux difficults :

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au niveau de lanalyse, aux difficults dvaluation de la probabilit dvnements extrmement rares ou imprvisibles (tremblements de terre plus violents que ceux jamais observs, actes de
terrorisme...) et de la prise en compte du facteur humain dans la
conduite de linstallation ;
au niveau du citoyen, le manque de culture probabiliste ,
cest--dire dapprciation du risque. Lattitude la plus frquente se
caractrise la fois par lexigence dun risque nul et la certitude que
le risque nul nexiste pas. La mesure du risque en termes de probabilits nest pas encore largement rpandue.
Exemple : les tudes probabilistes conduites par lautorit de
sret amricaine dans les annes qui ont suivi laccident de Three
Mile Island ont montr que les dispositions prises par les exploitants
avaient effectivement rduit de 1 2 ordres de grandeur la probabilit
quil y ait un accident de fusion de cur, et denviron un ordre de grandeur les quantits de produits radioactifs susceptibles dtre relches
la suite dun tel accident. Les objectifs imposes par les autorits de
sret allemande et franaise pour le projet EPR se traduisent par une
diminution supplmentaire dun facteur 3 ou 4 de la probabilit daccident grave et dun ordre de grandeur des consquences dun tel accident. Il sagit, dans un cas comme dans lautre, damliorations trs
importantes de la sret.
La deuxime approche est qualitative. Ayant dfini les grands
objectifs de la sret qui dcoulent de la spcificit de lnergie de
fission, on applique une dmarche dite de dfense en profondeur.

Les trois grandes questions de sret sont donnes dans


lencadr 1 :
Encadr 1 Les trois fonctions de sret
1. Le contrle de la raction en chane.
2. Lvacuation tout moment de lnergie produite dans le
cur, production qui se poursuit hauteur de quelques pourcent aprs larrt de la raction en chane (on parle alors de puissance rsiduelle).
3. Le confinement de la radioactivit, lessentiel de celle-ci
tant contenue dans les produits de fission forms dans le
combustible.
La dfense en profondeur consiste disposer de plusieurs
lignes de dfense vis--vis des agressions pouvant affecter lun
ou lautre des lments permettant datteindre les objectifs de
sret. On disposera ainsi de plusieurs moyens darrter la raction
en chane, de systmes redondants et diversifis dvacuation de la
puissance rsiduelle, de plusieurs barrires entre les produits
radioactifs et lenvironnement. On sefforcera de rendre ces diffrents moyens aussi indpendants que possible les uns des autres, et
de prvoir, pour chacun dentre eux, une surveillance permanente
ou priodique destine garantir leur disponibilit.
tant par nature qualitative, cette deuxime approche est trs
utile, mais elle nest pas suffisante pour une valuation quantitative
de la sret. Elle semble, par contre, plus facile comprendre par le
public.
Enfin, tout aussi important pour la sret, est le comportement
des hommes en charge de concevoir, construire, exploiter et contrler les installations. la suite des accidents de Three Mile Island aux
tats-Unis et de Tchernobyl en URSS, le concept de culture de
sret a t dvelopp et largement mis en uvre dans lensemble de lindustrie nuclaire. Les exploitants nuclaires, notamment,
ont entrepris dchanger leurs meilleures pratiques et de sinformer
sur tous les incidents significatifs, au sein de la World Association of
Nuclear Operators (WANO). Les autorits de sret des diffrents
pays ont, elles aussi, tabli des relations troites qui faisaient dfaut
entre lEst et lOuest avant la catastrophe de Tchernobyl, et lAIEA a
fait adopter par lensemble des pays nuclaires un ensemble de
principes et de rgles de sret communs.
Certaines filires sont-elles plus sres que dautres ? Il est difficile, voire hasardeux, de rpondre une telle question ds lors
quont t cartes les filires intrinsquement non sres , du fait
soit des matriaux quelles utiliseraient, soit de leur instabilit. Trois
rapports publis par lInternational Safety Assessment Group
(INSAG) peu aprs la catastrophe de Tchernobyl [1] [2] [3] proposent
la communaut internationale des principes de sret dj en
usage ou recommands dans les pays occidentaux ;
des objectifs probabilistes (moins dune chance sur 100 000
daccident affectant lintgrit du cur, moins dune chance sur un
million de rejets radioactifs importants) ;
une dmarche de dfense en profondeur ;
et les bases de la culture de sret .
Toutes les filires voques ici sont capables datteindre ces
objectifs probabilistes et appliquent les principes de la dfense en
profondeur. Les promoteurs de certaines filires nouvelles affirment
pouvoir faire beaucoup mieux, mais force est de constater que la
crdibilit de probabilits calcules, sensiblement infrieures un
sur un million, reste dmontrer.
Sur un plan plus qualitatif, on peut illustrer les difficults rencontres par trois exemples, chacun se rapportant une des trois fonctions de sret.
Les promoteurs des systmes pilots par acclrateur ( 3.4)
ont longtemps affirm que ces systmes taient trs srs vis--vis
de larrt de la raction en chane, parce quil suffit de couper le courant et lacclrateur sarrte ; mais cest oublier que la principale

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RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

___________________________________________________________________________________________________

(18 ans)
242

243

244

241

242

243

244

241

242

243

Cm
(432 ans)

Am
Pu
Np

237

238

239

238

239

240

(7 364 ans)
U

235

236

237

238

xxx - actinides priode longue


yyy - actinides priode courte

raction n,
mission

Les promoteurs de la filire sel fondu ( 3.4) vantent les mrites dun systme dont le circuit primaire est basse pression, ce qui
facilite la conception de lenveloppe du circuit primaire. Mais cest
oublier un peu vite que dans un tel systme, le combustible na pas
de gaine(1): il ny a donc que deux barrires entre les produits
radioactifs et lenvironnement, et chacune dentre elles doit donc
tre plus efficace que dans les racteurs actuels (on verra que
ceci est loin dtre dmontr vis--vis de la rtention du tritium).
Nota (1) : les combustibles solides sont en gnral contenus lintrieur dune gaine,
qui constitue la premire barrire de protection vis--vis des produits radioactifs. Cette
gaine nexiste pas dans le cas de combustible fondu.

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Les projets modernes de HTR de faible puissance misent sur


lvacuation passive de la puissance rsiduelle, et tendent lui attribuer une fiabilit absolue ; cest oublier quun systme passif a ses
propres modes de dfaillance quil importe danalyser en dtail.

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(8 530 ans)

239

difficult rside prcisment dans llaboration dun ordre de coupure de courant qui soit suffisamment fiable pour couper quand il le
faut mais ne pas couper quand il ne le faut pas : la difficult est
rigoureusement la mme, quelle que soit la filire.

Deux ides essentielles sont retenir de ce bref aperu : les


diffrentes filires qui font aujourdhui lobjet de rflexions plus
ou moins avances ne doivent pas tre cartes a priori pour
des motifs lis la sret, mais aucune ne peut se vendre en
affirmant quelle est plus sre que les autres.
En pratique, chaque projet doit tre amen un stade de
dveloppement suffisant pour permettre une analyse de sret.
Celle-ci devra dmontrer que les principes de dfense en profondeur sont respects et que les objectifs probabilistes quantitatifs rappels plus haut sont atteints.

Lexprience acquise lors de la construction et, surtout, de


lexploitation des centrales nuclaires est un lment essentiel
dans lvaluation de leurs performances, de leurs avantages et
de leurs problmes ventuels. Cela conduit naturellement
grouper les diffrentes filires en fonction de leur maturit et du
niveau de lexprience acquise :
filires prouves (essentiellement les filires eau) ;
filires bnficiant dune certaine exprience lchelle
industrielle (racteurs neutrons thermiques haute temprature ou HTR, racteurs neutrons rapides sodium liquide) ;
filires qui en sont encore ltat de concept, mme si certaines dentre elles ont pu faire lobjet, dans les annes 1950 ou
1960, dexpriences plus ou moins pousses (sels fondus, racteurs sous-critiques pilots par acclrateurs, cycle thorium...).

BN 3 020 4

245

mission
(...) priode

Figure 1 Les chanes dactinides uraniumplutonium

2.2 Dchets vie longue


Tous les racteurs de puissance produisent des radionuclides de
deux natures :
des produits de fission, issus de la fission des matriaux fissiles, en quantits pratiquement proportionnelles lnergie fournie
quelle que soit la matire fissile (uranium ou plutonium) ;
des actinides issus de labsorption de neutrons dans les matriaux fertiles (238U ou 232Th) associs aux matriaux fissiles ; ces
actinides absorbent eux-mmes des neutrons, certains sont fissiles,
et tous sont instables et mettent des particules ou . La figure 1
donne un aperu de ces diffrentes ractions nuclaires dans le cas
de la filire uranium-plutonium.
Les dchets nuclaires sont constitus de lensemble des lments non recycls dans les racteurs, cest--dire :
la totalit des produits de fission ;
la totalit des actinides et de leurs descendants lorsque le combustible nest pas retrait, ou seulement les actinides non extraits
(et leur descendants) lorsquil y a retraitement.
La radioactivit des dchets nuclaires due aux radionuclides,
isotopes radioactifs de ces lments, entrane deux consquences :
un dgagement de chaleur, important en dbut de vie et
dcroissant progressivement ;
des effets potentiels sur la sant au cas o des substances
radioactives seraient ingres ou inhales par lhomme.
Les dchets sont conditionns afin dassurer le confinement de la
radioactivit, conditionnement qui doit tre conu pour rsister au
dgagement de chaleur dans les conditions dentreposage et de
stockage.
Les priodes radioactives des diffrents radionuclides sont
extrmement variables, allant de la fraction de seconde des millions dannes. En pratique, les dures de refroidissement des combustibles uss avant tout transport tant de plusieurs annes, seules
les priodes suprieures un an environ sont prendre en considration(2).
Nota (2) : on se souviendra quau bout de 10 priodes, la quantit dun radionuclide est
divise par 1 000 (210).

Globalement, la radioactivit des dchets dcrot trs fortement


au cours du temps. Mais comme elle est trs forte au dpart, elle
demeure significative mme aprs des milliers dannes. La
figure 2 illustre la dcroissance de la radioactivit dun combustible
us dun racteur eau pressurise, en coordonnes semi-logarithmique. Au-del de 1 000 ans, il est ncessaire de passer en coordonnes logarithmiques pour voir quelque chose (figure 3).
En pratique, on est amen considrer quatre priodes :
Une premire priode (I), de dure variable (quelques dizaines
dannes un sicle ou plus) en fonction des actinides prsents

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Radioactivit

___________________________________________________________________________________________________ RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

1
0,8
0,6

Ncessite
une chelle
logarithmique

0,4
0,2
0
1

10

100

1 000

Temps (ans)

Radioactivit

Figure 2 Dcroissance de la radioactivit avec le temps


(coordonnes semi-logarithmiques)

On notera que les filires uranium et thorium sont quivalentes


pour les priodes I et IV o dominent les produits de fission, et IV en
ce qui concerne les actinides vie longue et peu mobiles. Par contre
la filire thorium (si elle pouvait exister sans faire appel
luranium 238) prsenterait un avantage pour le dimensionnement
du stockage des dchets, les actinides produits ne contribuant pas
de faon notable leur charge thermique.

1
101
103
103
104
105
106
1

10

102

103

104

105 106
Temps (ans)

Figure 3 Dcroissance de la radioactivit avec le temps


(coordonnes logarithmiques

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priode relativement courte (241Pu, 244Cm...), pendant laquelle il est


ncessaire dassurer un refroidissement des dchets. Au dbut de
cette priode, le dgagement de chaleur est toujours domin par les
produits de fission.

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Commentaires
Les produits de fission jouent un rle dominant, quelles que
soient les filires, au cours de la premire priode (radioactivit,
charge thermique) et de la dernire priode (risques de retour de la
radioactivit vers lhomme).
Pour les filires base duranium, sans retraitement, le plutonium conditionne la dure de la premire priode pendant laquelle
il faut refroidir les dchets et le dimensionnement du stockage
(deuxime priode) ; il domine galement la radioactivit pendant la
troisime priode.
Pour les filires base duranium avec retraitement, seuls interviennent quatre radionuclides : 241Am pour le dimensionnement
thermique du stockage (deuxime priode), 243Am et 245Cm (troisime priode) et 237Np (troisime et quatrime priode).
Pour les filires base de thorium (qui ncessitent toujours un
retraitement), seuls les produits de fission et 233U jouent un rle
important dans les dchets.

Une deuxime priode (II) au cours de laquelle les dchets


dgagent encore de la chaleur, mais en quantit suffisamment faible
pour que celle-ci puisse tre vacue de faon passive vers le milieu
de stockage. La capacit dabsorption thermique de celui-ci tant
limite, le dgagement de chaleur en dbut de priode va tre
dimensionnant pour les installations de stockage. Pour les filires
base duranium, les actinides importants au cours de cette priode
sont le plutonium sil na pas t extrait, et 241Am dans le cas du
retraitement. Par contre, pour les filires base de thorium, il ny a
pratiquement pas de dgagement de chaleur.
Une troisime priode (III), allant de mille cent mille ans environ, qui voit la disparition progressive de la quasi-totalit des
actinides : plutonium sil na pas t extrait, 241Am (priode
432 ans), 243Am (priode 7 364 ans) et 245Cm (priode 8 530 ans).
Une quatrime priode (IV), au-del de 100 000 ans, o ne subsistent que les radionuclides vie trs longue, donc faiblement
radioactifs :

quelques actinides : pour les filires base duranium, 242Pu si


le plutonium na pas t extrait, et 237Np ; pour les filires base de
thorium, 233U ;
quelques produits de fission vie trs longue dont la radioactivit est plus faible de plusieurs ordres de grandeur celle des actinides prsents, mais dont certains (129I, 135Cs) donnent des
composs trs solubles dans leau et qui sont donc susceptibles de
rejoindre plus facilement la biosphre que les actinides.

Malheureusement, il est pratiquement exclu de ne pas introduire


luranium 238 dans les systmes base de thorium car il faut bien
dmarrer le cycle avec une matire fissile qui ne peut tre que
luranium 235 (lui-mme associ luranium 238 en proportions
relativement importantes) ou du plutonium (produit partir
duranium 238) ; cela rduit sensiblement leur intrt sur ce plan.
Les tudes de filires de racteurs devront de plus en plus
tenir compte des quantits de dchets nuclaires quelles
produisent et des consquences de la nature de ces dchets
pour les dures dentreposages et le dimensionnement des
stockages.

2.3 Non-prolifration
Les risques de prolifration nuclaire doivent tre examins sous
le double aspect des moyens techniques utilisables pour se procurer
la matire fissile ncessaire et des moyens politiques et techniques
de contrle.
Les moyens utilisables pour se procurer la matire fissile peuvent
tre classs par ordre de difficult croissante.
Le moyen le plus facile de se procurer la matire ncessaire la
confection dune bombe est lenrichissement de luranium. Cette
opration, qui utilisait la voie complexe de la diffusion gazeuse il y a
50 ans, peut tre ralise beaucoup plus aisment aujourdhui par
ultracentrifugation. Un raccourci consiste rcuprer luranium trs
enrichi utilis dans les combustibles des racteurs de recherche :
cest pour limiter ce risque que les Amricains ont dcrt un
embargo sur les combustibles enrichis plus de 20 %, rgle gnralement applique aujourdhui (il y a cependant quelques exceptions).
Un moyen plus difficile est celui mis en uvre par la GrandeBretagne et la France dans les annes 1950 (et peut-tre la Core du
Nord aujourdhui) : produire du plutonium dans des racteurs
brlant luranium naturel des taux dirradiation trs faibles,
permettant de produire du plutonium de qualit militaire. Lextraction du plutonium ncessite des installations complexes de retraitement.
Les grands racteurs de puissance utilisant de luranium enrichi
sont particulirement mal adapts la production de plutonium

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militaire, car il faudrait limiter trs fortement lirradiation du


combustible et le retraiter. Ce ne serait pas impossible, mais ce
serait une opration de grande ampleur, trs onreuse, et difficile
cacher.
Face aux risques de prolifration nuclaire, lOrganisation des
Nations unies et la plupart des pays ont adopts le Trait de nonprolifration (TNP). Les pays signataires sengagent accepter le
contrle par lAIEA de leurs installations nuclaires et des matires
fissiles en leur possession (seuls les cinq membres permanents du
Conseil de scurit, qui possdaient dj larme nuclaire lorsque le
trait a t sign, conservent le droit de ne pas soumettre leurs programmes militaires au contrle de lAIEA).
Les contrles mens par lAIEA sont sans aucun doute difficiles
lorsquil sagit de petites installations telles que de petites units
denrichissement de luranium. En revanche, ils sont efficaces pour
les grandes installations de retraitement du combustible et les racteurs de puissance. Plus proccupant est le cas des pays qui nont
pas sign le TNP ou qui dcident den sortir. Mais les risques correspondants de prolifration ne sont pas directement lis lutilisation
de lnergie nuclaire aux fins de production dlectricit. Les quelques pays qui ont dvelopp leurs propres armes lont dailleurs fait
en mettant en uvre les deux premiers moyens spcifiques voqus plus haut.
En dfinitive, on retiendra comme principales contraintes
lies la non-prolifration dviter les filires qui, un stade ou
un autre de leur cycle du combustible, permettrait disoler une
matire fissile telle que luranium enrichi plus de 20 % en 233U
ou 235U, ou du plutonium de qualit militaire.

3. Filires nuclaires

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3.1 Gnralits

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Les filires nuclaires actuelles utilisent plus ou moins bien les


ressources naturelles en matire fissile (235U) et en matires fertiles
(238U et 232Th) capables de produire des matires fissiles (239Pu,
233
U) par absorption de neutrons. Elles produisent galement plus
ou moins dactinides mineurs (isotopes de Np, Am et Cm),
radionuclides vie plus ou moins longue, radiotoxiques et pour
ceux de priode plus courte, sources de chaleur dans les dchets
non ngligeables. On peut classer les filires en fonction de leurs
caractristiques dans ces deux domaines, en distinguant les filires
uranium et celles thorium.

Les filires nuclaires base duranium produisent ou brlent


plus ou moins les actinides mineurs qui constituent lessentiel des
dchets radiotoxiques vie longue (hormis le plutonium). Elles peuvent galement tre classes en familles (encadr 3).
Encadr 3 Les filires base duranium et les actinides
mineurs
1. Les filires neutrons thermiques produisent des actinides
mineurs en assez grande quantit, car une fraction importante
des neutrons disponibles est absorbe dans les noyaux lourds
au lieu dy produire des fissions.
2. Les filires neutrons rapides produisent moins dactinides
mineurs, et peuvent mme tre agences pour en dtruire ;
elles se classent elles-mmes en deux familles ;
les racteurs critiques ;
les systmes hybrides, qui associent un racteur souscritique et une source extrieure de neutrons.

Les filires base de thorium produisent trs peu dactinides


mineurs transuraniens, mais en produisent dautres (232U et 234U,
231Pa), non moins radiotoxiques trs long terme ; elles ont besoin
dtre amorcs avec une matire fissile (235U ou 239Pu) mais, une
fois amorces, peuvent tre autognratrices, avec un cycle 233Uthorium.
Ce classement des filires base duranium et thorium est
rsum dans le tableau 1 dans lequel les filires neutrons thermiques faiblement enrichies en matires fissiles sont prises comme
rfrence pour les discussions. Les flches indiquent, pour chaque
critre, le sens de variation par rapport au cas de rfrence.
La filire sels fondus (le combustible est sous la forme de sel
fondu) chappe cette classification : une partie du sel est extraite
intervalles rguliers pour retirer les produits de fission, puis
rintroduite. Les transuraniens(3) sont en permanence sous flux
neutronique, ce qui est favorable leur destruction. Le retrait en
ligne des produits de fission est videmment favorable sur le plan
neutronique, il permet cette filire dtre autognratrice avec un
spectre thermique.
Nota (3) : les transuraniens sont les lments de nombre atomique suprieur celui de
luranium (neptunium, plutonium, amricium, etc.).

3.2 Technologies prouves : REP, REB,


CANDU

Les filires uranium qui mettent en uvre du plutonium peuvent tre classes en trois familles (encadr 2).
Encadr 2 Les filires base duranium et le plutonium
1. Les filires neutrons thermiques qui fabriquent du
plutonium : ce sont des filires brlant de luranium faiblement
enrichi en 235U, telles que UNGG, REP, REB, CANDU ; une partie
du plutonium produit y est brle, et une partie peut y tre recycle aprs avoir t spar des combustibles uss.
2. Les filires neutrons thermiques qui consomment du
plutonium : ce sont des filires qui utilisent un combustible fortement enrichi en plutonium, telles que le HTR.
3. Les filires neutrons rapides (RNR) qui, produisant pratiquement autant de plutonium quelles en consomment, sont en
fait les vraies machines brler 238U .

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3.2.1 La gnration actuelle


(dite aussi gnration II )(4)
Nota (4) : les appellations gnration I, II, ... ont t introduites rcemment ; la
gnration I est celle des racteurs lectrognes prcurseurs (en France, UNGG et SENA)
construits au dbut des annes 1960 et gnralement arrts aujourdhui. Ce classement
comporte un degr darbitraire, comme nous le verrons au paragraphe 3.2.2.

Il y a dans le monde aujourdhui un peu plus de 440 racteurs


lectrognes. Mis part une quarantaine de racteurs modrs au
graphite encore exploits en Grande Bretagne (graphite-gaz) et
dans lex-URSS (RBMK), et 4 racteurs neutrons rapides refroidis
par mtal liquide, ils se rpartissent en trois filires eau
(encadr 4) dont les parts respectives sont de 65,25 et 10 %.

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(0)

Tableau 1 Classement des filires base duranium et de thorium


Filire

Filires uranium

Valorisation des
ressources

Production
Plutonium

Production
dactinides mineurs

Racteurs neutrons thermiques.


Combustible faiblement enrichi en matires fissiles

= (1)

= (1)

= (1)

Racteurs neutrons thermiques.


Combustible fortement enrichi en matires fissiles

Racteurs neutrons rapides.


Combustible fortement enrichi en matires fissiles

Racteur et combustible

Filires thorium
(1) rfrence

Encadr 4 Les trois filires de racteurs eau


1. Les racteurs eau pressurise ou REP utilisent leau
comme modrateur et caloporteur ( deux exceptions prs, en
Argentine).
2. Les racteurs eau bouillante ou REB, tous eau.
3. Les racteurs canadiens dits CANDU, modrs et refroidis
leau lourde (D2O).
Ces racteurs sont tous bass sur des technologies dveloppes
dans les annes 1960, et constamment amliores depuis grce
lexprience acquise au cours de leur exploitation. Laccident de
Three Mile Island, en 1979, a confirm le bien fond de la dmarche
gnrale de sret, les barrires successives permettant de protger
le personnel et la population alors mme que le racteur avait
fondu. Mais cet accident a aussi apport de trs nombreux enseignements, notamment sur les aides apporter aux exploitants pour
limiter les risques derreur humaine. Il a enfin conduit dvelopper
des procdures permettant de faire face des accidents encore plus
graves.

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La dure de vie envisage pour ces racteurs lors de leur conception tait de 40 ans. La dure effective dpendra en fait du vieillissement plus ou moins marqu des installations. Aujourdhui, alors
que les plus anciens ont atteint 30 ans et plus, notamment aux tatsUnis, il est fortement question de prolonger leur existence jusqu
60 ans(5).

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Nota (5) : fin 2003, lautorit de sret amricaine (NRC) a accord une licence dexploitation jusqu 60 ans 23 racteurs et , en cours dexamen, 17 autres demandes (sur un
total denviron 110 racteurs en service).

Il est remarquable que les racteurs en service sont trs gnralement bien accepts par les citoyens, notamment par ceux qui vivent
proximit. Mme dans les pays qui ont dcid labandon du
nuclaire, il nest pas question dabrger leur dure de vie.

3.2.2 La prochaine gnration , dite


gnration III ou gnration III+ (6)
Nota (6) : les racteurs de gnration III et III+ diffrent dans le degr de prise en compte
des agressions externes et des accidents de fusion de cur : le projet EPR, par exemple,
conu pour rsister la chute dun avion militaire et pour viter toute vacuation durable
en cas de fusion du cur, mme proximit du site, peut tre class III+.
Les racteurs franais N4 et japonais ABWR, conus dans les annes 1980 en tirant les
leons de laccident de Three Mile Island et mis en service dans les annes 1990, pourraient
dj tre considrs comme des racteurs de gnration III un peu en avance sur leur
temps, notamment en matire de contrle-commande. Les autres projets en sont encore
au stade de la conception.

La plupart des constructeurs et des exploitants de racteurs


nuclaires ont tudi partir de la fin des annes 1980 des projets
qui rpondent des cahiers des charges(7) intgrant lensemble des
enseignements tirs de plus de 20 ans dexploitation des racteurs
de gnration II et de gestion de leurs combustibles.

Nota (7) : les deux principaux cahiers des charges ont t dvelopps par lEPRI amricain (Electricity Producers Research Institute) et par le groupement EUR des principaux
lectriciens europens.

Les objectifs fixs en matire de sret, de radioprotection, de


disponibilit, de gestion des combustibles et de cots sont ambitieux, mais ils correspondent trs gnralement aux meilleures pratiques observes dans le monde. Ils sont de ce fait jugs
parfaitement accessibles.
Les projets sont nombreux (encadr 5) et impliquent tous les
constructeurs mondiaux.
Encadr 5 Les projets de gnration III et III+
1. Les projets franais N4 et franco-allemands EPR, REP de
1 500 MW et SWR, REB de 1 000 MW.
2. Les projets amricano-japonais ABWR, REB de 1 100 ou
1 500 MW et APWR.
3. Le projet amricain CE 80+, REP de 1 500 MW.
4. Les projets amricains AP 600 et AP 1 000, REP de 600 et
1 100 MW.
5. Le projet canadien ACR 700, racteur modr leau lourde
et refroidi leau pressurise, de 700 MW.
6. Plusieurs projets russes de 600 et 1 000 MW.
La plupart de ces projets visent de fortes puissances unitaires,
pour des raisons conomiques et, souvent, de disponibilit de sites.
Ils affichent tous des objectifs de cots dinvestissement compris
dans la fourchette 1 000 1 500 /kW (hors intrts intercalaires), et
des cots de llectricit de lordre de 3 c/kWh.

3.2.3 Combustibles avancs


La gestion du combustible est devenue une proccupation
majeure des exploitants de racteurs nuclaires.
Dores et dj, dans les racteurs actuels, les taux de combustion
sont passs de 25 30 GWj/t lorigine 45 ou 50, voire 60 GWj/t
aujourdhui, divisant par 1,5 2 le nombre dassemblages uss. Un
objectif de 70 GWj/t nest pas, a priori, hors de porte. La part du
combustible dans le cot du kilowattheure, grce ces progrs
continus, est devenue largement infrieure 1 c.
Il est galement possible de recycler du plutonium dans les racteurs actuels, sans modifications importantes. Un tel recyclage est
ralis dans plusieurs pays europens (dont la France) et engag au
Japon. Pour des raisons de neutronique (la neutronique est la physique des neutrons), il nest cependant pas possible de mettre beaucoup de plutonium dans chaque racteur (environ 30 % des
assemblages), ni de recycler le plutonium plus dune fois, sauf en le
diluant dans lensemble du combustible, ce qui majorerait
fortement le cot de fabrication de celui-ci.

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La plupart des projets de gnration III et III+ offrent la possibilit


de recycler des quantits plus importantes de plutonium. Paralllement, des recherches se poursuivent pour dvelopper des combustibles optimiss pour un tel recyclage ; en France : les combustibles
CORAIL et APA sont en cours de dveloppement, mais sont encore
loin davoir franchi ltape dcisive dun assemblage prt mettre
en racteur.
Commentaires
Les racteurs spectre thermique et faible enrichissement sont
de gros producteurs et de pitres consommateurs de plutonium
(environ 30 kg/TWh et 3 kg/TWh respectivement).

3.3 Technologies non prouves


mais disposant dune exprience
importante
Deux filires de racteurs ont t dveloppes jusquau stade de
racteurs lectrognes de puissance, mais sans passer un stade
vritablement commercial : les racteurs neutrons thermiques
haute temprature refroidis par de lhlium (HTR) et les racteurs
neutrons rapides (RNR) refroidis par un mtal fondu (encadr 6).
Encadr 6 Les prototypes de HTR et RNR

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1. Deux HTR lectrognes neutrons thermiques de 250


300 MW ont t construits et exploits, lun en Allemagne et
lautre aux tats-Unis. Le combustible tait base de particules
de UO2 enrobes de carbures de silicium, dilues dans une
matrice de graphite, et le gaz caloporteur de lhlium. Ces deux
racteurs ont t arrts au bout de quelques annes du fait de
leur cot lev dexploitation et de divers problmes techniques.
2. Six racteurs neutrons rapides lectrognes de 250
1 200 MW, refroidis par mtal liquide ont t construits et
exploits en Grande-Bretagne (Dounreay), URSS (BN 350 et
BN 600), Japon (Monju) et France (Phnix et Superphnix), certains pendant plus de 20 ans. Quatre dentre eux sont encore en
service : Phnix, Monju, BN 350 et BN 600.

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Lune comme lautre de ces filires bnficie dune exprience


dexploitation importante couvrant les concepts de base qui ont t
valids. Les problmes techniques mis en vidence, gnralement
sur des systmes annexes(8), apportent des enseignements prcieux aux concepteurs futurs. On note en particulier lexcellent
comportement des combustibles.
Nota (8) : aucun des incidents enregistrs na affect les curs de ces racteurs, ni leurs
combustibles. Ils ont mis en vidence par contre leur sensibilit des pollutions mme
minimes de leurs fluides de refroidissement (hlium pour les HTR, sodium pour les RNR),
les difficults deffectuer des rparations lintrieur des cuves (difficults daccs, manque de visibilit) et des problmes de fatigue ou de vieillissement prmatur de matriaux
soumis des tempratures leves et variables...

3.3.1 Les racteurs haute temprature


Les HTR bnficient aujourdhui dun regain dintrt marqu par
deux projets industriels (encadr 7).
Lun comme lautre de ces projets vise des racteurs de puissance
limite et essaie de tirer parti de la robustesse du combustible particules enrobes pour simplifier les systmes de sret, notamment
les systmes dvacuation de puissance rsiduelle et les systmes
de confinement. On espre ainsi compenser au moins en partie le
handicap conomique de la faible puissance par rapport aux racteurs eau lgre, tout en ayant un niveau quivalent de sret. On
espre aussi atteindre des marchs inaccessibles aux trs gros rac-

BN 3 020 8

Encadr 7 Les nouveaux projets de HTR neutrons


thermiques
1. Le projet GT-MHR de General Atomics, auquel participent
les Russes et Framatome (2 300 MW).
2. Le projet PBMR, anim par ESKOM en Afrique du Sud,
auquel participe BNFL (100 150 MW).
teurs du fait de linsuffisance des rseaux de transport de llectricit, pour lesquels ils ne seraient donc pas en concurrence. Cette
gamme de puissance permet galement de bnficier des trs
grands progrs faits sur les turbines gaz depuis une vingtaine
dannes, et de compenser les surcots lis aux hautes tempratures par des gains sensibles sur les rendements.
Le projet GT-MHR vise aussi un autre objectif. Jouant sur le fait
que les particules enrobes sont trs stables et, de ce fait, difficiles
retraiter et, a priori, faciles entreposer en ltat pour de trs longues dures, il est conu pour brler ou dnaturer le plutonium militaire provenant du dmantlement des armes nuclaires. La
difficult de retraitement du combustible est un avantage lorsquon
veut rendre le plutonium difficile daccs ; mais si elle se confirmait,
elle serait un lourd handicap pour la filire, la condamnant des
cycles ouverts de combustible, sans possibilit de rcuprer les isotopes fissiles produits partir des isotopes fertiles (238U et thorium).
plus long terme, ces concepts de racteurs pourraient voluer
vers les trs hautes tempratures (de lordre de 1 000 C)
ncessaires pour la production thermochimique de lhydrogne et la
synthse de carburants liquides, et (ou) vers des spectres neutrons
rapides.

3.3.2 RNR mtal fondu


Alors que les racteurs eau sont de gros producteurs et les HTR
neutrons thermiques peuvent tre de gros consommateurs de
plutonium, les RNR en sont la fois de gros producteurs et de gros
consommateurs. Ils peuvent tre conus pour consommer autant de
plutonium quils en produisent, ou un peu plus, ou un peu moins :
de fait ce sont des consommateurs de 238U, lisotope qui constitue
99,3 % de luranium naturel et qui nest pas fissile dans les spectres
thermiques. Cest l lintrt majeur de ces racteurs dans une perspective de dveloppement durable de lnergie nuclaire. La fermeture du cycle de combustible de Phnix, avec retraitement du
combustible et remploi du plutonium, a dmontr la faisabilit
technique de ce concept.
Un intrt second est leur capacit de brler, dans de bonnes conditions, les isotopes pairs du plutonium (eux aussi non fissiles dans
un spectre thermique) et les actinides mineurs. La ractivit chimique du sodium ncessite par contre de prendre des prcautions
particulires (circuit intermdiaire entre le circuit primaire et le circuit eau-vapeur) et complique la maintenance ; son opacit
ncessite, quant elle, le dveloppement de mthodes nouvelles
dinspection des structures en contact avec le sodium.
Labondance actuelle des ressources en uranium naturel bas
prix et la faiblesse relative des besoins tendent dcaler les projets
de RNR au-del des projets de HTR. Nous verrons cependant plus
loin ( 3.4.4) que les spectres rapides sont ncessaires pour la mise
en uvre de systmes hybrides.

3.4 Technologies ltat de concept


De nombreux concepts de racteurs ont t envisags au dbut
de lnergie nuclaire, dans les annes 1950. Certains de ces
concepts ont t pousss assez loin, jusqu la ralisation de
racteurs exprimentaux de quelques dizaines de mgawatts ther-

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miques. Seuls ont survcu les concepts dcrits dans les paragraphes prcdents, tous les autres tant carts soit pour des
raisons techniques, soit pour des raisons conomiques.
Aujourdhui, certains de ces concepts sont revisits la lumire
des progrs technologiques raliss depuis 50 ans et en fonction
des perspectives quils pourraient offrir, notamment en matire de
dveloppement durable et de gestion des dchets nuclaires
(encadr 8).
Encadr 8 Les concepts de racteurs revisits
1. Les RNR refroidis par gaz.
2. Les racteurs sels fondus.
3. Le cycle thorium.
4. Les systmes pilots par acclrateur.

3.4.1 Les RNR refroidis par gaz


Le dveloppement des RNR refroidis par gaz, extrapolation des
HTR classiques , a pour objectif de fournir une alternative aux
RNR refroidis par mtal liquide, en vue de valoriser 238U et de brler
les actinides mineurs.
Une telle extrapolation rencontrera, a priori, de nombreux
problmes :
la densit de matires fissiles doit tre fortement augmente
(un facteur 100 environ), ce qui remet en question la structure mme
du combustible ;
la densit de puissance du cur doit aussi tre trs fortement
augmente, ce qui rduit dautant linertie thermique du racteur et
ncessite des moyens sophistiqus dvacuation de la puissance
rsiduelle ;
la matire fissile nest pas ncessairement dans sa configuration la plus ractive, ce qui ncessite de se protger contre les accidents de criticit, comme dans les RNR mtal liquide.
Une tape intermdiaire, envisage par le CEA, serait de se
contenter dun spectre neutronique intermdiaire entre le spectre
thermique des HTR classiques et le spectre rapide. Les problmes
seraient plus faciles rsoudre et le concept pourrait prsenter un
intrt rel.

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3.4.2 Racteurs sels fondus

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par lexprience amricaine. En effet, la premire barrire traditionnelle (le gainage dun combustible solide) nexiste pas. Le sel fondu,
vhiculant la totalit de la radioactivit, circule dans le racteur et
dans linstallation de traitement ; compte tenu de la complexit de
lensemble, la deuxime barrire peut poser de srieux problmes
dtanchit. Il en rsulte que le confinement de la radioactivit
repose pour lessentiel sur la troisime barrire, celle-ci devant
englober la totalit des installations recevant le sel fondu.
Un autre concept de racteur sel fondu, lAHTR, a t propos
en marge du programme Gnration IV. Il sagirait dun racteur
trs haute temprature, neutrons thermiques, refroidi par sel
fondu, mais utilisant un combustible particules enrobes analogue celui des HTR. Selon ses promoteurs, il bnficierait de lexprience du combustible HTR, la compatibilit du sel fondu avec le
graphite est dmontre par lindustrie de laluminium, et les matriaux ncessaires ont t expriments dans les annes 1960 au
cours du programme davion propuls par lnergie nuclaire. Un
tel projet ne prsenterait pas linconvnient voqu ci-dessus pour
le sel fondu contenant le combustible, mais les problmes technologiques seraient a priori fort complexes.

3.4.3 Cycle thorium [5]


Le thorium (232Th) est un matriau fertile, abondant dans la
nature, qui donne, par absorption dun neutron, 233U, isotope fissile.
Ce dernier est lui-mme intressant, car sa fission donne un peu
plus de neutrons par neutron absorb que celle de 235U ou de 239Pu
dans un spectre thermique, comme le montre le tableau 2.
(0)

Tableau 2 Valeurs de = / (1 + ) et de la fraction de


neutrons retards eff (1)
Noyau
fissile

Neutrons thermiques
Neutrons rapides

eff (en %)

233U

2,28

0,39

2,31

235U

2,07

0,74

1,91

239Pu

2,11

0,26

2,49

241Pu

2,15

0,48

2,72

(1) Tableau extrait du cours DEA de J.-P. Schapira

Les racteurs sels fondus neutrons thermiques ont fait lobjet


de dveloppements importants aux tats-Unis dans les annes
1960, allant jusqu la construction et lexploitation pendant 4 ans
dun racteur exprimental modr au graphite de 7,5 MW thermique. Paralllement, les procds de traitement du sel fondu par voie
pyrochimique taient dvelopps avec succs. Un projet de racteur
de puissance a t tudi, mais na pas eu de suite.
Le principal intrt du concept de racteur combustible sous
forme de sel fondu provient de la possibilit dextraire en continu
les produits de fission, ce qui permet de disposer de neutrons
supplmentaires. Ceux-ci peuvent tre employs pour amliorer
lutilisation de 238U, pour incinrer des actinides mineurs, ou pour
dvelopper un cycle thorium 233U autoentretenu dans un spectre
thermique. On peut ainsi esprer rduire considrablement les
quantits dactinides mineurs envoys aux dchets. En contrepartie,
la gestion des produits de fission risque dtre plus difficile, car
lexprience amricaine [4] a montr quune fraction non ngligeable de ceux-ci se trouvait pige dans le graphite qui, lui-mme, doit
tre remplac plusieurs fois au cours de la vie de la centrale ; ainsi,
le volume total de dchets haute activit risque dtre accru de
faon notable.
Sur le plan de la sret, le confinement de la radioactivit peut
savrer une difficult majeure, dj rvle dans le cas du tritium

Ces diffrentes raisons ont conduit, dans les annes 1950, sintresser de prs la filire 233U-thorium ; des combustibles ont t
fabriqus et utiliss dans diffrents racteurs, dont le REP exprimental amricain de Shippingport, le HTR de Fort St Vrain et le THTR
allemand.
Malheureusement, lmission de rayonnement de haute nergie
(2,6 MeV) par les descendants de 232U form dans les combustibles
recycls pose de srieux problmes de radioprotection dans les installations de fabrication du combustible ; cet inconvnient est une
des raisons qui ont fait prfrer la filire uranium-plutonium(9) (la
raison principale tant quil fallait de toutes faons amorcer une
filire thorium avec le seul matriau fissile existant dans la nature,
235U ; la filire thorium, contrairement la filire uranium, ne peut
donc pas se dvelopper seule).
Nota (9) : cet inconvnient nexiste que dans la fabrication de combustible solide ; il est
noy dans le bruit de fond hautement radioactif dune installation de retraitement intgr auprs dun racteur sel fondu.

Au cours des dernires annes, la filire thorium a fait lobjet dun


nouvel examen parce que, dune part, cette filire produit beaucoup
moins de transuraniens et, dautre part, les moyens de travail distance ont fait des progrs considrables, limitant peut-tre les

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BN 3 020 9

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RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

tiwekacontentpdf_bn3020

___________________________________________________________________________________________________

inconvnients lis au rayonnement . Les rsultats de ces tudes


sont rsums dans [5]. Nous nen retiendrons ici que les lments
essentiels :
la meilleure utilisation du thorium est dans les racteurs neutrons thermiques sels fondus, ce qui permet un inventaire rduit
en matire fissile, favorable aussi bien au niveau des ressources que
de celui des dchets [minimisation de la production de 232U par (n,
2n), des pertes au retraitement, des consquences de rejets accidentels, de la mise finale aux dchets] ; elle ne permet cependant pas de
se passer de 235U ou de Pu pour amorcer le cycle et nlimine donc
pas compltement les actinides mineurs ;
un cycle Th-Pu dans un racteur neutrons rapides (critique
ou sous-critique) permet de consommer deux fois plus de plutonium quun cycle U-Pu (grce labsence de 238U), et de produire
des quantits importantes de 233U ; une fois amorc, le cycle 233Uthorium peut tre autoentretenu ;
un doute srieux subsiste sur la possibilit dutiliser 233U fortement enrichi ; si un enrichissement suprieur 20 % tait proscrit
(pour des raisons de non-prolifration), on retrouverait des quantits non ngligeables dactinides dans le cycle uranium-thorium ;
la radiotoxicit long terme (103 ans et au-del) des dchets
est domine par 233U rsiduel et par plusieurs radionuclides :
231Pa, 232U, 234U, 237Np. Dans la plupart des cas tudis, les cycles
uranium-thorium aboutissent, au-del de 104 105 ans, du fait de
233U, un inventaire de radiotoxicit qui peut tre plus lev que
pour les cycles uranium-plutonium, une poque o, toutefois, la
radiotoxicit aura, dans tous les cas, fortement dcru ;
un racteur rapide 233U-thorium serait un bon incinrateur
dactinides mineurs, mais le bnfice du point de vue de linventaire
de radiotoxicit des dchets enfouis ne serait pas significatif au-del
de 105 ans ;
en revanche, le dgagement de chaleur des actinides produits
dans les cycles base de thorium est beaucoup plus faible que dans
les cycles base duranium ; il en rsulte que le dimensionnement
thermique du stockage nest dfini que par la puissance rsiduelle des produits de fission, contrairement la filire uraniumplutonium handicape, au niveau des verres durant les premires
dcennies par des actinides fort dgagement thermique (curium
et, un moindre degr, amricium) ;
une fois le thorium extrait de la mine, les descendants qui restent dans les rsidus miniers dcroissent trs rapidement, au
rythme de la priode de 5,6 ans de leur tte de srie, 228Rd ; il
sensuit que, contrairement ce qui se passe avec lextraction du
minerai duranium, les rsidus miniers du thorium ne posent pas de
vritable problme de long terme ; par contre, le thorium frais est
contamin au bout de plusieurs dcennies par la rapparition de ses
descendants (problme de radioprotection avec un de 2,6 MeV).
Les filires base de thorium prsentent donc des avantages certains et des inconvnients qui ne le sont pas moins. Il en rsulte quil
est peu probable quelles se dveloppent tant que des besoins massifs en matriaux fertiles ne se feront pas sentir.

3.4.4 Systmes pilots par acclrateurs (hybrides)


Les racteurs pilots par acclrateurs (SPA)(10) ou systmes
hybrides, couplent un racteur sous-critique avec un acclrateur de
protons capables, par spallation [les protons de grande nergie
arrachent des neutrons une cible en mtal lourd (plomb, uranium...)], de constituer une source de neutrons de haute nergie
autour de 1 2 MeV). La raction en chane est ainsi entretenue par
la source extrieure et peut tre module par celle-ci, et arrte par
arrt de lacclrateur.
Nota (10) : souvent appels par leur acronyme anglo-saxon ADS (Accelerator Driven
System) ; nous avons choisi ici lacronyme franais SPA.

De tels systmes avaient t imagins il y a fort longtemps, mais


le concept a t revisit sous la double impulsion des progrs
raliss et esprs sur les acclrateurs, et de lintrt quils pourraient prsenter, notamment pour lincinration des actinides
mineurs, plus particulirement de lamricium.

BN 3 020 10

Les racteurs critiques, mme lorsquils sont spectre rapide, ont


des capacits dincinration dactinides mineurs limites par la
pnurie de neutrons et par la faible proportion de neutrons retards
lors de la fission des actinides mineurs. Les SPA spectre de neutrons rapides permettent de remdier ces deux faiblesses(11). Les
autres problmes de sret (laboration de lordre darrt du racteur, vacuation de la puissance rsiduelle, risque de criticit en cas
de fusion du combustible fortement enrichi, confinement de la
radioactivit) seraient a priori analogues ceux rencontrs pour les
racteurs critiques.
Nota (11) : une insertion de ractivit gale ou suprieure la proportion de neutrons
retards provoque une excursion de puissance cintique rapide (de lordre de la milliseconde) dans un racteur critique, mais seulement une augmentation de puissance de 10
20 % dans un racteur sous-critique.

Il est noter cependant quil faut de trs longs temps de sjour en


racteur pour dtruire une proportion significative dactinides
mineurs et que, simultanment, on produit des actinides de nombre
atomique plus lev. Les problmes technologiques lis au comportement en racteur de tels assemblages, leur fabrication, leur
stockage dfinitif, ou leur retraitement et reconditionnement ventuel pour rirradiation, sont a priori trs complexes [6] et nont pratiquement pas fait lobjet dtudes jusquici.
Il nexiste pas non plus ce jour dtude conomique srieuse de
ce concept, en particulier parce que les choix fondamentaux (type
dacclrateur, nature de la cible de spallation, type de racteur)
nont pas encore t faits. Il est cependant certain que le cot dun
SPA serait sensiblement suprieur celui dun racteur neutrons
rapides critique puisque, au cot sensiblement identique du racteur, il faut ajouter ceux de lacclrateur et de la cible, sans compter
lnergie ncessaire pour lacclrateur [7].
Aussi les promoteurs de ce concept ne lenvisagent srieusement
que dans le domaine o il prsente un avantage rel, lincinration
des actinides mineurs(12).
Nota (12) : le SPA pourrait galement tre un outil prcieux comme source de neutrons
pour des essais technologiques sous rayonnement de matriaux divers et, en particulier,
de combustibles.

3.5 Commentaires
Pour conclure ce paragraphe sur les filires nuclaires, il faut
noter les progrs considrables accomplis depuis 20 ans dans tous
les domaines essentiels :
une sret oprationnelle grandement amliore ;
une disponibilit augmente de 65-70 % 80-90 % ;
un taux dutilisation du combustible qui a augment de plus de
50 % et augmente encore ;
une dure de vie susceptible daugmenter de 50 %.
Bien que les cots dinvestissement naient pas baiss au cours
de cette priode, les progrs raliss ont permis damliorer fortement la comptitivit de ces installations. En tmoigne notamment
le regain dintrt aux tats-Unis pour lexploitation des centrales
nuclaires, alors quil y a peine dix ans elles faisaient encore figure
d investissements chous . Les projets de gnration III et
III+ bnficieront directement de lensemble de ces progrs. Le
dveloppement de nouvelles technologies dpendra de lvolution
des besoins, de la disponibilit des ressources, et des stratgies de
gestion des dchets.

4. Systmes nergtiques
Le dveloppement de lnergie nuclaire, pour tre durable, doit
atteindre trois objectifs (encadr 9), satisfaire aux contraintes
voques au paragraphe 2, et tre comptitif avec les autres nergies ( 5).

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___________________________________________________________________________________________________ RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

Encadr 9 Les objectifs dun dveloppement durable de


lnergie nuclaire

Encadr 10 Systmes nuclaires

Objectif A : produire de llectricit (et ventuellement de la


chaleur) comptitive avec les autres nergies.
Objectif B : en amont, utiliser au mieux les ressources.
Objectif C : en aval, limiter les dchets et, notamment, les
dchets ultimes vie longue.
ce jour, seul le premier de ces objectifs a vraiment fait lobjet
dun dveloppement industriel, mme si les deux autres ont t
explors plus ou moins loin :
235U

les filires eau fournissent de lnergie en consommant


et en produisant du plutonium, lequel saccumule (objectif A) ;
les racteurs neutrons rapides exprimentaux ont permis de
confirmer la possibilit de produire de lnergie en valorisant 238U,
sans accumuler de plutonium (objectifs A et B) ;
les projets HTR permettraient de produire de lnergie en
consommant du plutonium (objectifs A et C) ;
quelques expriences ont t ralises (dans Phnix) pour brler des actinides mineurs, et des tudes sont conduites dans ce
mme but sur les systmes pilots par acclrateur et les racteurs
sel fondu (objectif C).
On conoit que des politiques dutilisation de lnergie nuclaire
soucieuses datteindre tout ou partie des objectifs A, B et C ne pourront pas ne faire appel qu une filire, mais bien une combinaison
de diffrentes filires :
si le seul but est de matriser les stocks de Pu produits par les
REP, on pourra leur adjoindre des HTR ;
si le seul but est de valoriser les ressources naturelles, on
pourra adjoindre aux REP des RNR, voire, au bout dun certain
temps, nutiliser que des RNR ;
si le seul but est de dtruire le plus efficacement possible les
actinides mineurs produits dans les REP, il faudra probablement
dvelopper les systmes sous-critiques pilots par acclrateur.

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On peut galement imaginer des politiques volutives, par


exemple :

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dans un premier temps, alors que les ressources en 235U sont


abondantes, combiner REP et HTR afin de limiter laccumulation de
Pu ;
plus tard, lorsque les ressources commenceront se rarfier,
combiner REP et RNR ;
encore plus tard, combiner RNR et systmes hybrides.
Enfin, une politique dabandon du nuclaire, mais soucieuse de ne
pas lguer aux gnrations lointaines des quantits importantes de Pu
et dactinides mineurs, devrait mettre en uvre des moyens de brler
le Pu (HTR) et, ventuellement, de dtruire les actinides mineurs.
On doit donc sintresser, au-del des diffrentes filires, aux
systmes nuclaires combinant plusieurs filires en fonction du
poids accord chacun des trois objectifs A, B et C. Nous examinerons cinq systmes (encadr 10) qui ont en commun de produire de
lnergie (objectif A) :
le premier ( 4.1) met lobjectif A en priorit, nglige quelque
peu lobjectif C et surtout lobjectif B ;
le second ( 4.2) amliore fortement lobjectif B et, ventuellement, lobjectif C ;
le troisime ( 4.3) et le quatrime ( 4.4) permettraient de rattraper les oublis du premier en ce qui concerne lobjectif C.
le cinquime ( 4.5) est lquivalent du second ( 4.2), mais
avec un autre matriau fertile.
Ce paragraphe sera complt par un aperu du programme dit
Gnration IV ( 4.6) et par quelques commentaires ( 4.7).

1. Systmes bass sur les racteurs neutrons thermiques et


faible enrichissement.
2. Systmes cherchant valoriser 238U.
3. Systmes cherchant brler le plutonium.
4. Systmes permettant de dtruire les actinides mineurs.
5. Systmes bass sur le thorium.

4.1 Systmes bass sur les racteurs


neutrons thermiques et un faible
enrichissement
Cest, nous lavons vu ( 3.2), la situation industrielle actuelle,
domine par les racteurs eau (RBP, REB et CANDU).
Ces racteurs produisent chaque anne dans le monde environ
2 500 TWh, soit 16 17 % de llectricit mondiale, quasi-galit
avec lnergie hydraulique, environ 33 % de llectricit dans lUnion
europenne et 75 % de llectricit produite en France. Ils consomment pour cela environ 50 000 tonnes (0,05 Mt) duranium naturel,
alors que les estimations de ressources sont les suivantes [8] :
ressources raisonnablement assures (RRA) un prix infrieur
80 /kg U : 2,3 Mt ;
ressources supplmentaires estimes (RSE) un prix infrieur
130 /kg U : 1,6 Mt ;
ressources ultimes : 17 Mt.
La part de luranium naturel ne reprsente actuellement que 0,1
0,15 c/kWh. Les ressources assures et estimes (un peu moins de
4 Mt) permettraient de maintenir la consommation actuelle pendant
80 ans en restant dans cette fourchette de prix. Au-del, et en particulier si la part du nuclaire augmentait sensiblement, il faudrait
faire appel des ressources plus onreuses.
La production de plutonium dans ces racteurs est denviron
30 kg/TWh, soit une production annuelle mondiale proche de 75 t, et
celle dactinides mineurs environ 10 fois plus faible, soit une production de 7,5 t.
Le plutonium peut tre recycl sans grande difficult ds lors
quon ne le recycle quune seule fois et quon limite la quantit de
plutonium introduit dans chaque racteur(13).
Nota (13) : le recyclage multiple est difficile dans les racteurs neutrons thermiques du
fait que les isotopes pairs du plutonium ne sont pas fissiles dans un tel spectre. En France,
environ 100 t/an de combustible MOX (oxyde mixte duranium et de plutonium) sont
produites pour 1 000 t de combustible UOX ; il serait techniquement possible daller
jusqu 130 t de MOX si tout le combustible UOX tait retrait.

Un tel recyclage, tel quil est pratiqu dans plusieurs pays europens, dont la France, permet de rduire un peu (10 15 %) les
quantits de plutonium produites, mais avec, en contrepartie, une
augmentation des quantits dactinides mineurs (environ 2 t/an au
lieu de 1,5). Il a un impact limit sur le cot du cycle de combustible,
ds lors que le retraitement est considr comme faisant partie de la
gestion des dchets.
Le multirecyclage du plutonium dans ces racteurs nest possible
quen diluant le plutonium dans lensemble du combustible ou en
concevant un nouveau combustible adapt cet usage (CORAIL,
APA). Des tudes sont en cours dans cette voie. Si ces tudes aboutissent favorablement, il serait alors possible de stabiliser linventaire de plutonium au tiers de sa valeur en cycle ouvert (figure 4),
mais au prix dune augmentation trs importante des actinides
mineurs (environ 3 t/an). Un recyclage de ces actinides mineurs
nest pas, thoriquement, impossible mais conduirait des oprations extrmement complexes de retraitement et de fabrications
dassemblages spciaux, avec tout ce que cela comporterait de
transports et de nuisances.

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BN 3 020 11

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Pu (t)

RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

___________________________________________________________________________________________________

700
Cycle ouvert - Pu total
600
Monorecyclage Pu

500
400

Multirecyclage Pu Multirecyclage Pu :
dans CORAIL
plage d'ajustement en REP

300

Multirecyclage Pu
dans MIX et APA

200
100

2055

2050

2045

2040

2035

2030

2025

2020

2010

2015

2005

1995

2000

Figure 4 Inventaire du plutonium


pour un parc REP

Annes

(0)

Tableau 3 Dchets vie longue en fonction du recyclage (1)


Traitement

Uranium naturel consomm


(kt U)

Stock plutonium Stock actinides mineurs Combustible stock


(t)
(t)
(t)

Non-retraitement...........................................

375

600

70

53 000

Monorecyclage ..............................................

345

500

100

6 500

Multirecyclage ...............................................

280

250

150

(1) Il ne sagit que dordres de grandeurs ; les chiffres prcis dpendent dun grand nombre de facteurs.

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Commentaires

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Les systmes uranium lgrement enrichi permettent de produire des quantits importantes dlectricit dans des conditions
conomiques tout fait intressantes, mais conduisent une accumulation de plutonium et dactinides mineurs. Les ressources
estimes duranium naturel ( 40 Gtep) permettent de faire face
sans problme aux besoins actuels, alors que les ressources considres comme ultimes ( 170 Gtep) sont certes importantes, mais
un cot inconnu. Le recyclage du plutonium dans ces systmes permet daugmenter un peu ces ressources 10 30 %, mais au
dtriment des stocks de plutonium ; il permet de limiter fortement
les quantits de combustibles stocker. En contrepartie, il y a une
augmentation des quantits dactinides mineurs prsents dans les
verres (dchets C) et des autres dchets technologiques (dchets B)
stocker (environ 0,5 m3 de dchets B et C par tonne de combustible retrait, voir articles [BN 3 651], [BN 3 660], [BN 3 661],
[BN 3 662]). Ces diffrents lments sont rsums dans le tableau 3
[16], pour un parc produisant 400 TWh pendant 50 ans.
Contrairement une ide rpandue, les besoins en stockage
gologique ne seraient pas significativement rduits par le mutirecyclage du plutonium.

4.2 Systmes cherchant valoriser 238U


Lisotope 238U reprsente 99,3 % de luranium naturel. Valoris
sous la forme de plutonium, il permet de multiplier thoriquement
par 130 et pratiquement (compte tenu des pertes) par au moins 50,
les ressources mondiales dnergie de fission. Celles-ci atteignent
alors au minimum 2 000 Gtep, et peut-tre jusqu 8 000 Gtep : on
est dans le mme ordre de grandeur que le charbon(14).
Nota (14) : il serait mme possible daller plus loin en faisant appel des minerais trop
pauvres pour les racteurs neutrons thermiques, mais utilisables dans des conditions
conomiques acceptables dans des racteurs neutrons rapides.

La manire la plus efficace de valoriser 238U est de produire le plutonium dans les racteurs eau (neutrons thermiques), puis de

BN 3 020 12

linvestir dans des racteurs neutrons rapides, qui ont besoin dans
leur charge initiale et linventaire dans le cycle de combustible de 10
15 t de plutonium par gigawatt install, puis peuvent sautoalimenter, voire produire un peu plus de plutonium quils nen consomment. La production annuelle mondiale de plutonium (75 t)
permettrait de dmarrer 5 7 GW de RNR par an, ce qui est peu
compar aux 400 GW actuels ; mais le stock accumul dici 2030
dpassera 3 000 t, ce qui permettrait un dmarrage important (environ 200 300 GW) dune filire RNR(15).
Nota (15) : le programme nuclaire franais, tel quil tait imagin dans les annes 1960,
relevait de cette mme dmarche : le plutonium devait tre produit dans les racteurs
UNGG (trs bons producteurs de plutonium), puis investi dans des racteurs neutrons
rapides. Le prototype Phnix a t construit dans la perspective de cette stratgie.

Les RNR, on la vu prcdemment ( 3.1), peuvent tre optimiss


pour tre lgrement consommateurs ou producteurs nets de plutonium. Les stratgies de valorisation de 238U devraient donc dfinir le
nombre de racteurs eau, ainsi que le nombre et les caractristiques des RNR en fonction des objectifs de croissance des besoins
en nergie et des ressources en uranium naturel.
Un second objectif peut tre de limiter les quantits dactinides
mineurs. On a vu que cela est plus facile dans les RNR que dans les
racteurs spectre thermique, mais reste une opration complexe.
En particulier le plutonium, sil nest pas utilis rapidement aprs
avoir t produit, est une source importante de 241Am, descendant
de 241Pu.

4.3 Systmes cherchant brler le Pu


Si, au lieu de valoriser 238U travers le plutonium, on cherche
avant tout minimiser les quantits de plutonium, le mieux est de
chercher en produire le moins possible et brler celui que lon
produit.
On vient de voir que, paradoxalement, les racteurs neutrons
rapides sont un trs bon moyen datteindre un tel objectif dans un
contexte dutilisation croissante de lnergie nuclaire, puisquon
peut les exploiter de faon ce que la production nette de plutonium

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___________________________________________________________________________________________________ RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

soit nulle, voire lgrement ngative ; autrement dit, la quantit de


plutonium peut tre stabilise alors que la production nuclaire augmente. Par contre, il est assez difficile den faire de vritables
incinrateurs de plutonium(16). Les racteurs HTR enrichis au plutonium apparaissent mieux rpondre un tel objectif.
238U

Nota (16) : le CEA a engag des tudes, dans ce sens, de RNR sans
; mais ces
concepts posent de dlicats problmes de sret lis labsence deffet Doppler (cet effet,
li llargissement des rsonances de la section efficace de 238U lorsque la temprature
du combustible augmente, provoque une contre-raction qui a un effet stabilisateur sur la
raction en chane).

On peut ainsi concevoir un systme utilisant les racteurs eau


pour produire de faon conomique de lnergie, associs des
HTR chargs de brler le plutonium produit dans les premiers,
tout en produisant aussi de llectricit probablement un peu plus
chre. On pourrait aussi, en utilisant un combustible mixte thoriumplutonium, produire 233U en vue dun dmarrage ventuel dune
filire thorium(17).
Nota (17) : contrairement au plutonium, on peut entreposer 233U pendant plusieurs
dcennies sans inconvnient, et avec lavantage de la dcroissance de 232U.

Aliment en plutonium issu des racteurs eau, un HTR de type


GT-MHR est capable den brler 75 % [8] en un seul passage. Par
contre, le combustible us, difficile retraiter, devrait tre stock en
ltat. On peut donc imaginer un systme dans lequel une partie de
llectricit serait produite par des racteurs eau produisant du
plutonium (avec ou sans recyclage du plutonium) et lautre partie
par des HTR brlant 75 % du plutonium produit par les racteurs
eau. En contrepartie, comme dans le cas du multirecyclage dans les
racteurs eau, on augmenterait de faon significative les quantits
dactinides mineurs stocker.

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4.4 Systmes permettant de dtruire


les actinides mineurs

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de rduire fortement les quantits dactinides mineurs et, de ce fait,


de relcher les charges thermiques des verres (dures dentreposage dattente et dimensionnement du stockage gologique).
Dans un tel scnario, o on postulerait lchec des filires spectre rapide, le thorium ne peut trouver sa place que dans une filire
spectre thermique capable dtre autoentretenue : la seule possible
est la filire sels de combustibles fondus. Le systme nuclaire
serait alors le suivant :
un parc de racteurs eau produisant du plutonium ;
un parc de racteurs sels fondus neutrons thermiques,
amorcs avec le plutonium produit dans les premiers.
Les racteurs neutrons thermiques sels de combustibles fondus apparaissent alors comme une alternative aux racteurs spectre rapide dans la perspective dun dveloppement durable du
nuclaire. Avec comme consquences la ncessit de mettre en
uvre deux procds de retraitement, lun par voie aqueuse pour
les racteurs eau, lautre par voie pyrochimique pour les racteurs
sels fondus.
Accessoirement, on voit mal pour quelles raisons on associerait le
thorium aux systmes pilots par acclrateur, dans la mesure o
ceux-ci ont besoin dun spectre rapide.

4.6 Forum International Gen IV


linitiative du Department of Energy amricain, les reprsentants des centres de recherche nuclaire dune dizaine de pays ont
mis en commun leur expertise pour tenter de cerner les systmes
nuclaires dont le dveloppement prsenterait le plus dintrt en
termes de dveloppement durable du nuclaire (gestion des ressources et rduction des dchets), de sret et fiabilit, dconomie
et de rsistance la prolifration.

On a vu prcdemment ( 3.1) que les racteurs spectre thermique, tant les racteurs eau que les HTR, taient mal adapts
lincinration des actinides mineurs. Si tel est lobjectif poursuivi, on
peut imaginer deux types de systmes nuclaires, selon que lon se
place ou non dans une perspective de dveloppement durable de
lnergie nuclaire.

Le Forum Gen IV a retenu six concepts. lexception du racteur


trs haute temprature, retenu comme voie possible pour la thermochimie, tous les autres concepts sont cycle ferm :
quatre systmes neutrons rapides (mtal liquide sodium ou
plomb, hlium, eau supercritique) ;
un systme neutrons thermiques et combustible sels fondus.

Dans le premier cas, les racteurs eau seraient progressivement


relays par les racteurs neutrons rapides. Ceux-ci sont capables
de brler des actinides mineurs, mais avec une efficacit qui reste
prciser, et une complexit certainement leve. On peut imaginer
que lon complte le systme en y ajoutant un ou plusieurs racteurs spectre rapide pilots par acclrateur, ddis la destruction des actinides mineurs, mais cela augmenterait encore la
complexit.

Les orientations du Forum marquent un tournant majeur dans la


politique amricaine, fermement oppose, depuis le Prsident Carter, au retraitement et au cycle ferm pour viter les risques de
dtournement de matire fissile. En contrepartie, les retraitements
envisags ne spareraient pas les actinides mineurs du plutonium,
lensemble tant recycl conjointement dans des racteurs neutrons rapides ou dans un racteur sels fondus.

Dans le second cas, le parc de racteurs eau pourrait tre associ un parc de HTR (pour rduire les stocks de plutonium) et
devrait galement tre complt par un ou plusieurs racteurs
spectre rapide pilots par acclrateur.

4.7 Quelques commentaires


4.7.1 Plutonium

4.5 Systmes bass sur le thorium


Les filires base de thorium, nous lavons vu ( 3.4.3), sont
comparables aux filires uranium en ce qui concerne les produits
de fission et les quantits dactinides trs long terme ; ils sont intressants pour le dimensionnement thermique des stockages,
mais prsentent des inconvnients certains pour la fabrication des
combustibles solides aprs retraitement. Leur principal intrt
rside dans laugmentation des ressources ; intrt chance trs
lointaine si les filires uranium spectre rapide se dveloppent normalement, chance plus rapproche dans le cas contraire. Sous
certaines conditions, voques plus haut ( 3.4.3), ils permettraient

Lexamen des diffrents systmes nuclaires adapts aux divers


scnarios dutilisation de lnergie nuclaire a montr le rle central
du plutonium. En effet, celui-ci est la fois :
la matire fissile indispensable pour valoriser 238U (et, le cas
chant, le thorium) dans la perspective dun dveloppement durable du nuclaire ;
llment radiotoxique court terme de loin le plus abondant,
beaucoup plus que tous les autres actinides runis ;
la source de tous les actinides vie longue, except une fraction du neptunium produit partir de 236U.
Si lon dcidait de dvelopper fortement lnergie nuclaire (ou
simplement den conserver la possibilit), il faudrait garder prcieu-

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RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

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sement le plutonium que lon produit. Le monorecyclage dans les


racteurs eau peut se justifier dans la mesure o il est peut-tre
plus facile dassurer un entreposage de longue dure du plutonium
dans 6 000 t de combustible us MOX que dans 50 000 t de combustible us UOX ; mais ni le multirecyclage dans les racteurs eau, ni
lutilisation dans les HTR, ne se justifient. Lenvoi du plutonium dans
les dchets non rcuprables, et donc le stockage direct irrversible
des combustibles uss, est videmment proscrire dans loptique
envisage. Par contre, des dispositions doivent tre prises pour
contrler le plutonium tout au long du systme nuclaire.
Si lon dcidait au contraire dabandonner le nuclaire terme
plus ou moins rapproch et de faon quasi irrversible, il faudrait
enfouir le plutonium avec les dchets, aprs en avoir ventuellement brl une partie.

4.7.2 Actinides mineurs


Les systmes capables de limiter les quantits dactinides
mineurs produits dans les cycles uranium-plutonium se classent en
deux grandes familles :
une sparation pousse des diffrents actinides mineurs, permettant un traitement slectif de chaque radionuclide : cest la
voie, explore en application de laxe 1 de la loi Bataille, qui fait
lobjet du programme europen European Spallation neutron
Source (ESS). Elle implique, pour des raisons de physique, le dveloppement de racteurs neutrons rapides ;
linverse, un traitement group de lensemble des actinides,
plutonium et actinides mineurs, en vue dun recyclage conjoint :
cest la voie du programme Gen IV.
Les cycles uranium-thorium, pour leur part, produisent moins
dactinides mineurs, mais nliminent pas totalement le problme,
car il faut du plutonium ou de luranium enrichi pour amorcer le
cycle avant de disposer de 233U, et celui-ci, pour limiter les risques
de prolifration, ne serait probablement pas utilisable trs fort
enrichissement. La seule voie base de thorium permettant de
rduire fortement les quantits dactinides mineurs est le racteur
neutrons thermiques et combustible sous forme de sels fondus.

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4.7.3 Le temps, facteur essentiel dans la gestion


des dchets

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La radioactivit dcrot avec le temps, dun facteur 1 000 au bout


de 10 priodes, chaque radionuclide ayant sa propre priode. Il en
rsulte que, dans de nombreux cas, il est intressant dattendre
avant de manipuler des substances radioactives. Par exemple, on
laissera refroidir quelques annes le combustible us sorti dun
racteur avant de le transporter pour tre retrait ou entrepos. Pour
les mmes raisons, lentreposage avant stockage dfinitif peut durer
des dizaines dannes de faon diminuer la charge thermique des
dchets enfouir, ce qui en facilitera le stockage.

Le plutonium est contenu plus de 99 % dans les UOX et MOX.


Pourrait-on procder au stockage dfinitif du plutonium et des
dchets entreposs sans oprations trop compliques ?
Pour les combustibles uss UOX, les Sudois, qui ont choisi la
voie du stockage dfinitif de lUOX, ont dveloppe et qualifi un
conteneur jug capable de protger le combustible us contre les
corrosions et autres agressions externes pendant plus de
10 000 ans, dure quils jugent suffisante pour assurer la protection
des gnrations lointaines contre dventuelles remontes de
produits radiotoxiques dans la biosphre.
Les verres, qui contiennent les produits de fission et les actinides
mineurs, sont une matrice trs rsistante laltration par leau et
beaucoup plus homogne que celle des combustibles uss. Des
choix restent faire sur le conditionnement dfinitif adopter pour
les verres ; mais il ny a gure de doute que des solutions existent,
sans aller ncessairement jusqu les mettre dans un conteneur de
type sudois relativement onreux.
Les combustibles uss MOX ont, quelques dizaines dannes aprs
leur sortie du racteur, une charge thermique environ 10 fois plus leve que celle des UOX. On ne pourrait donc pas les substituer aux
UOX dans les mmes conteneurs, un pour un. Par contre, on retrouverait la mme charge thermique en mettant dix fois moins de crayons
MOX que de crayons UOX dans un conteneur. Cela serait une solution
probablement non optimale(19), mais sans aucun doute possible.
Nota (19) : comme le retraitement divise par 7 le nombre dassemblages MOX par rapport aux UOX initiaux, une telle opration augmenterait de 50 % environ le nombre de
colis .

La stratgie actuelle en France pour la gestion du plutonium


et des dchets est donc une stratgie rversible. Les combustibles UOX et MOX constituent un gisement de plutonium mobilisable tout moment si le besoin sen faisait sentir, mais
pourraient galement tre stocks dfinitivement si une dcision en ce sens tait prise.

5. nergie nuclaire
et conomie
Comme cela est fait de plus en plus frquemment pour les autres
nergies examines, il faut distinguer dans le cot de lnergie
nuclaire les cots internes et les cots externes. On examinera
aussi dans ce paragraphe une question qui fait lobjet de
controverses : quelle valeur, positive ou ngative, doit-on attribuer
au plutonium ?

5.1 Cots du kilowattheure


4.7.4 Rversibilit des choix
Lentreposage, outre son intrt sur le plan de la thermique ,
permet de laisser ouverts les choix de stratgie en matire dutilisation de lnergie nuclaire et de gestion des dchets. Il constitue
ainsi une bonne solution dattente. Encore faut-il que les choix faits
en amont ne ferment pas telle ou telle voie, et notamment celle du
stockage dfinitif du plutonium si on voulait in fine choisir cette voie.
En France, on entrepose les combustibles uss UOX non retraits,
les verres issus du retraitement (dchets C)(18) et les combustibles
uss MOX.
Nota (18) : il faut y ajouter les dchets B, qui contiennent beaucoup moins de produits
radioactifs (moins de 3 %), mais sous un volume beaucoup plus important.

BN 3 020 14

Le cot du kilowattheure produit par des racteurs eau de


grande puissance a fait lobjet de nombreuses tudes, dont les plus
compltes sont probablement celle de du ministre de lIndustrie
franais, qui se fonde sur un programme trs important et bien
connu, et celle faite par le Pr. Tarjanne pour le Gouvernement finlandais et qui a tay sa dcision de construire un nouveau racteur.
Ltude de la DGEMP [9] note que tous les cots du nuclaire sont
bien pris en compte, contrairement ce qui se passe pour les autres
nergies : notamment les assurances et les provisions pour la gestion des dchets et pour le dmantlement. Ce cot total est valu
environ 3 c/Wh, du mme ordre de grandeur que le cot interne
du kilowattheure dans une centrale gaz cycle combin.

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(0)

Tableau 4 Comparaison des cots du kilowattheure (en c/kWh)


Taux dintrt

Nuclaire

Cycle combin gaz

olien

Taux dintrt rel 5 % .........................................................................

2,41

3,05

5,0

Taux dintrt rel 8 % .........................................................................

3,01

3,22

6,0

Taux dintrt rel 5 % et taxe carbone 20 /t ...................................

2,41

3,76

5,0

Il ny a gure dlments nouveaux qui conduiraient aujourdhui


modifier ces chiffres. Tout au plus peut-on faire quelques recoupements concernant laval du cycle, en dehors dun ventuel cot
externe attribu au plutonium :
le rcent contrat entre EDF et COGEMA couvrant, pour les huit
prochaines annes, le retraitement du combustible et la fourniture
de combustible MOX confirme les ordres de grandeur de ltude de
la DGEMP ;
les diffrentes oprations de dconstruction de centrales
nuclaires dans le monde ninfirment pas la provision faite par EDF ;
lordre de grandeur de 0,1 c/kWh compt pour la gestion des
dchets ultimes ne parat pas sous-estim en regard des projets de
stockage des dchets ultimes.
On notera que les cots de rfrence nattribuent aucune valeur
(ni positive, ni ngative) au plutonium.
Ltude finlandaise [10] compare les cots du kilowattheure dune
centrale nuclaire de 1 250 MW avec ceux de centrales fossiles et
doliennes. Deux taux dintrt rels sont pris en considration : 5
et 8 %. Les hypothses de dure de vie (40 ans) et de disponibilit
(90 % pour les centrales thermiques, 2 200 h/an pour les oliennes)
sont classiques. Les rsultats de cette tude sont rassembls dans le
tableau 4.

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On retrouve dans ltude finlandaise lordre de grandeur de 3 c/


kWh pour un taux dintrt relativement lev de 8 %.

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En labsence de projets dtaills, il est plus difficile dvaluer avec


prcision les cots des autres filires nuclaires examines dans ce
rapport. Tout au plus, peut-on esquisser des ordres de grandeur, en
se fondant sur leur complexit plus ou moins grande :
pour les deux technologies bnficiant dune bonne exprience (RNR mtal fondu et HTR), sensiblement plus complexe
pour la premire et cantonne des puissances unitaires modestes
pour la seconde, on peut avancer une fourchette de 1,25 1,5 fois le
cot du kilowattheure des REP ;
pour les systmes RNR pilots par acclrateur, on serait plus
prs dun facteur 2 [7], et probablement plus si un tel systme tait
ralis pour les seuls besoins de lincinration des actinides
mineurs ; mais dans ce cas, le kilowattheure nest quun sousproduit ;
pour les autres technologies, on ne peut rien dire ce stade.

citement dans loptimisation des systmes nuclaires. Nous


aborderons successivement ces trois approches.
Le plutonium dchet
Cest une des approches proposes dans le rapport Charpin [11] :
on considre que le recyclage du plutonium dans les REP a pour
seul objectif de dtruire (trs partiellement) du plutonium, on
dtermine combien cote ce recyclage par rapport une hypothse
de non-recyclage, et on attribue la totalit du surcot la destruction du plutonium. Ce calcul conduit attribuer au plutonium vit
un cot de 180 M/t(20).
Nota (20) : ce calcul est fait pour une situation thorique o le point de comparaison est
une situation dans laquelle aucune installation de retraitement naurait t ralise ;
lorsquon tient compte des investissements dj raliss, le cot du plutonium vit est
rduit 75 M/t.

Le mme type dvaluation peut tre fait dans le cas o des HTR
seraient mis en uvre seule fin de dtruire du plutonium. On
constate que le cot du plutonium vit, avec les hypothses du
paragraphe 4 et en faisant lhypothse ultrasimpliste que toutes les
autres dpenses de laval du cycle seraient inchanges, serait de 350
700 M/t.
Il sagit dans tous les cas de chiffres levs, qui doivent normalement conduire ne mettre en uvre de telles stratgies que si elles
prsentent dautres intrts par ailleurs (par exemple, dans le cas du
recyclage dans les REP, le fait de concentrer le plutonium dans un
nombre trs rduit dassemblages, plus faciles entreposer).
Ce cot du plutonium vit est parfois interprt comme un
cot externe attribuer au plutonium restant. Une telle interprtation parat abusive, le cot externe devant tre celui de la solution
la plus conomique pour grer le dchet(21). Dans le cas du plutonium, en dehors des solutions de multirecyclage dans les REP et de
recyclage dans les HTR, il existe au moins deux autres voies envisageables et moins coteuses :
le non-retraitement avec un stockage direct du combustible,
dans la perspective dun abandon du nuclaire ;
la valorisation dans les RNR, dans la perspective dun dveloppement durable du nuclaire.
Nota (21) : le rapport Charpin utilise nanmoins un tel cot externe, tout en soulignant
sa fragilit, essentiellement pour montrer que mme dans ce cas, le cot externe du plutonium serait nettement infrieur au cot externe du CO2 affect des centrales gaz cycle
combin.

Le plutonium, matire prcieuse

5.2 Valeur du plutonium


Le plutonium peut tre considr comme un dchet encombrant
dans une perspective dabandon du nuclaire, ou au contraire
comme une matire premire de tout premier ordre dans une perspective de dveloppement nuclaire durable. Selon loptique o lon
se place, le plutonium produit sera considr comme un cot
externe ou comme un crdit . Une troisime approche conomique, qui permettrait de rconcilier les deux premires, consisterait mettre en place un mcanisme analogue celui de Kyoto
pour les missions de CO2 dans latmosphre, aboutissant un cot
de la tonne dactinides (plutonium et autres) stocke dfinitivement.
Ce cot deviendrait une des composantes du cot de lnergie produite, le devenir final des actinides tant alors pris en compte expli-

Le plutonium est un intermdiaire oblig soit titre permanent


dans les systmes base duranium pour valoriser 238U, soit pour
amorcer un systme base de thorium. Cela lui confre une valeur
marchande.
Au cours des annes 1970-1980, la question de la valeur attribuer au plutonium a fait lobjet de vastes dbats. Trois coles se sont
affrontes :
considrer le plutonium comme un sous-produit des REP et du
retraitement effectu pour dautres raisons (conditionnement et
stockage des dchets) ;
attribuer au plutonium un cot donn par quivalence avec
celui de 235U, indpendamment de tout ce qui aurait pu se passer en
amont ;
affecter au plutonium le cot du retraitement (ce qui conduisait
envisager un scnario dans lequel le combustible REP serait entre-

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RACTEURS NUCLAIRES. GNRALITS

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pos en ltat et retrait uniquement lorsquon aurait besoin du plutonium pour les RNR).
Ces trois approches conduisaient attribuer au plutonium une
valeur allant de 0 15 /g, soit 0 15 M/t.

les filires, et la faon dont les diffrentes filires nuclaires, seules


ou combines en systmes, sont en mesure datteindre les objectifs
tout en respectant les contraintes.

6. Conclusions

Dans de nombreux cas, les voies traces ici ncessiteront de nouvelles recherches et de nouveaux dveloppements technologiques
dans les diffrents domaines : racteurs proprement dits, combustibles, retraitement et gestion du plutonium, gestion des dchets.

Cet article a prsent, de faon trs gnrale, les grands objectifs


de lnergie nuclaire civile, les contraintes qui sappliquent toutes

On trouvera beaucoup plus de dtails dans les articles consacrs


aux diffrents types de racteur, dans ceux consacrs la sret, et
dans ceux consacrs aux matriaux et aux dchets.

Rfrences bibliographiques
[1]

[2]

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[3]
[4]

tiwekacontentpdf_bn3020

INSAG 12 : basic safety principles for nuclear


power plants (rvision 3, la premire version
de 1988 portant le numro INSAG 3).
INSAG 13 : safety culture (rvision 3, la premire version de 1991 portant le numro
INSAG 4).
INSAG 10 : defence in depth (1996).
ROSENTHAL (M.W.) et al. Recent progressions in molten salt reactor developments.
Oak Ridge National Laboratory Atomic
Energy Review, Vol. 9, no 3 (1970).

BN 3 020 16

[5]
[6]

[7]

[8]

Rapport EUR 19142N : Thorium as a waste


management option (2000).
DAUTRAY (R.). Lnergie nuclaire civile
dans le cadre temporel des changements climatiques. Rapport lAcadmie des sciences
(2001).
BACHER (P.). C. Rubbias hybrid plant
concept : a preliminary technical and economic analysis. Nuclear Engineering and
Design 187 (1999).
Informations utiles CEA (2001).

[9]

Lnergie nuclaire en 110 questions Direction Gnrale de lnergie et des Matires


Premires (1999).

[10]

TARJANNE (R.) et LAOSTRARINEN (K.).


Comparison of electricity generation costs
ENC 2002.

[11]

CHARPIN et al. tude conomique prospective de la filire lectrique nuclaire. Rapport


au Premier Ministre (juillet 2000).

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