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Herpes simple

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American Academy of Dermatology: US american version
European Academy of Dermatology and Venereology: Spanish version

El virus del herpes simple (VHS) ocasiona la formacin de ampollas y lesiones


generalmente alrededor de la boca, la nariz, los genitales y las nalgas, si bien
pueden aparecer prcticamente en cualquier zona de la piel.
Las infecciones por el VHS pueden resultar muy molestas, porque reaparecen
de forma peridica. Las lesiones pueden ser dolorosas y antiestticas. En el
caso de los enfermos crnicos y los recin nacidos, la infeccin vrica puede
ser grave, si bien raramente es mortal. Existen dos tipos (1 y 2) de infeccin
por el VHS.

Virus del herpes simple de tipo 1


Las infecciones por el VHS de tipo 1, a menudo conocidas como calenturas o
herpes febril, son ampollas pequeas, transparentes y rellenas de lquido que
aparecen generalmente en la cara. Con menor frecuencia, las infecciones de
tipo 1 pueden manifestarse en la zona genital. Adems, muchas infecciones de
tipo 1 terminan causando heridas en la piel.

Existen dos tipos de infecciones: primarias y recurrentes. Aunque la mayora de las personas se
infectan cuando se exponen al virus, solo el 10 % manifiesta lceras. Las lceras de una
infeccin primaria pueden aparecer entre dos y veinte das despus del contacto con una
persona infectada y pueden mantenerse entre siete y diez das.
Puede aparecer una nica ampolla o un grupo de ellas. Antes de que aparezcan las ampollas, es
posible sentir cosquilleo, picor, escozor o ardor en la piel. Las ampollas pueden romperse por
una lesin leve, en cuyo caso el lquido de su interior supurar y formar costras. Posteriormente,
las costras terminarn cayndose para dejar una piel en fase de curacin ligeramente enrojecida.
Las lceras de una infeccin primaria se curan completamente y raramente dejan cicatriz. No
obstante, el virus causante de la infeccin seguir presente en el organismo y se desplazar
hasta las clulas nerviosas, donde se mantendr latente.
Las lesiones pueden volver a manifestarse en el mismo lugar que la primera infeccin o en un
punto prximo. La infeccin puede volver a manifestarse cada pocas semanas o no hacerlo
nunca.
Las infecciones recurrentes suelen ser de carcter leve y normalmente se manifiestan por
diversos factores, como fiebre, exposicin al sol, menstruacin, algn tipo de traumatismo
(incluida ciruga) o sin ningn motivo especfico.
Virus del herpes simple de tipo 2
La infeccin por el VHS de tipo 2 ocasiona generalmente lceras en las nalgas, el pene, la

vagina o el cuello del tero entre dos y veinte das despus del contacto con una persona
infectada. La forma ms habitual de contraer la infeccin es a travs de las relaciones sexuales.
Tanto el ataque primario como los posteriores pueden causar problemas, como prurito o
sarpullido leve, lceras dolorosas, fiebre, dolor muscular y escozor al orinar. El VHS de tipo 2
tambin puede manifestarse en otras zonas, pero por lo general por debajo de la cintura.
Tal como sucede con el tipo 1, los lugares y la frecuencia de los brotes repetidos varan. El
episodio inicial puede ser tan leve que el infectado no se d cuenta de su existencia. Aos ms
tarde, cuando vuelva a manifestarse el VHS, puede confundirse con un ataque inicial, lo que
podra dar lugar a acusaciones injustas sobre la fuente de la infeccin.
Cmo se contrae esta infeccin?
La mayora de las personas contraen infecciones de tipo 1, que producen calenturas, durante la
lactancia y la niez. La infeccin se contrae generalmente por un contacto cercano con familiares
o amigos que son portadores del virus. Puede transmitirse a travs de besos o al compartir
cubiertos o toallas. Las calenturas afectan generalmente a los labios, la boca, la nariz, la barbilla
o las mejillas y se manifiestan poco despus de la exposicin. Los pacientes pueden no detectar
prcticamente los sntomas, o bien sentir molestias por las calenturas y acudir a un mdico.
Por su parte, la mayora de las personas contraen infecciones de tipo 2, que producen lceras
venreas, tras el contacto sexual con una persona infectada. El virus afecta a una cifra
indeterminada entre 5 y 20 millones de personas, es decir, en torno al 20 % de adultos
sexualmente activos en Estados Unidos.
Las lesiones de estos dos tipos de herpes simple pueden extenderse al tocar una parte del
cuerpo no afectada inmediatamente despus de haber tocado una lesin herptica.
Cmo se diagnostican las infecciones por el VHS?
El aspecto de las lesiones por el VHS es caracterstico, y no suele ser necesaria ninguna prueba
para confirmar el diagnstico. Si se tienen dudas, puede realizarse un frotis de la piel infectada
para cultivarla u obtener una extensin que se enve al laboratorio para su anlisis. Las pruebas
analticas incluyen exploraciones especiales en el microscopio y anlisis de sangre en busca de
determinados anticuerpos. Algunas pruebas solo son vlidas durante las primeras fases, y puede
ser necesario repetirlas para confirmar la presencia del virus. El herpes genital puede
confundirse con otras enfermedades como la sfilis. Un nmero reducido de mujeres con herpes
genital no es consciente de que ha contrado esta enfermedad si esta se produce en el cuello del
tero.
Cmo se tratan las infecciones herpticas?
Se han desarrollado frmacos antivricos orales, como aciclovir, famciclovir o valaciclovir, para
tratar eficazmente las infecciones herpticas. Estas medicaciones pueden utilizarse para tratar
un brote, o bien administrarse continuamente para prevenir la reaparicin del herpes, reducir los
brotes y evitar su extensin mediante excrecin vrica.
Cmo se previene la transmisin?
Entre 200 000 y 500 000 personas se infectan con el herpes genital cada ao. El nmero de
infecciones por el virus de tipo 1 es mucho mayor. No existe ninguna vacuna para prevenir esta
enfermedad contagiosa, por lo que es importante aplicar otros mtodos de prevencin antes y
durante un brote.
En caso de detectarse cosquilleo, escozor, picor o dolor al tacto en una zona donde exista una
infeccin herptica, esta deber mantenerse alejada de otras personas. En el caso del herpes
labial, debern evitarse los besos, as como compartir vasos o productos labiales. Por su parte,
las personas con herpes genital debern evitar mantener relaciones sexuales, incluido el

contacto oral y genital, durante el perodo sintomtico o de lesiones activas. Los preservativos
pueden ayudar a prevenir la transmisin del herpes genital a la pareja, por lo que deben
utilizarse siempre. Sin embargo, no protegen frente al virus que pueda encontrarse en la piel
prxima a los genitales y que no quede cubierta por el preservativo.
Puede extenderse el herpes si no hay ninguna lcera visible?
S. Los pacientes saben desde hace mucho que besar a alguien mientras se tiene una calentura
o mantener relaciones sexuales durante un brote de herpes genital hace que, muy
probablemente, les transmitan el virus a sus parejas. Sin embargo, en la mayora de las
ocasiones, esta infeccin se transmite en ausencia de lesiones. Se calcula que el 80 % de los
herpes genitales se transmiten cuando no existe ninguna lesin ni sntomas. Este fenmeno se
conoce como excrecin vrica asintomtica. Las personas que no recuerdan haber sufrido un
brote de herpes genital pueden dar un resultado positivo en anticuerpos contra el herpes y
excretar el virus. Tomar antivricos a diario reduce la probabilidad tanto de la excrecin vrica
como de la transmisin de la enfermedad.
Otras implicaciones graves del VHS
Infecciones oculares: la infeccin del ojo por el VHS puede dar lugar a queratitis herptica con
dolor, sensibilidad a la luz, secreciones y sensacin arenosa en el ojo. Si no se trata
correctamente, pueden formarse cicatrices oculares. Afortunadamente, existen frmacos que
eliminan la infeccin y evitan la formacin de cicatrices corneales graves.
Infecciones durante el embarazo: una mujer embarazada que padezca herpes genital en el
momento del parto puede transmitirle el virus a su hijo cuando este salga a travs de la va del
parto. Si el parto se produce durante el primer episodio de herpes genital de la madre, el nio
podra sufrir lesiones graves. Las mujeres que sepan que han sufrido herpes genital o que
consideren que pueden padecerlo durante el embarazo debern informar a sus mdicos para
que estos protejan adecuadamente al beb.
Las mujeres embarazadas debern evitar el contacto sexual con una pareja que tenga una
infeccin herptica activa, especialmente durante las ltimas fases del embarazo, o bien utilizar
preservativos de forma habitual.
El neonato tambin puede infectarse por la exposicin al virus a travs de lesiones no genitales.
En caso de que la madre o alguien del personal de enfermera tenga ampollas activas en los
labios o en las manos, el beb podr infectarse. Los familiares y amigos con una infeccin activa
por el VHS no debern tocar al neonato.
El VHS puede ser potencialmente mortal en el caso de las personas con cncer, con SIDA, que
se hayan sometido a un trasplante de rgano o que padezcan cualquier otra enfermedad
importante, dado que en estos casos sus defensas estarn bajas.
Puede curarse el herpes?
Si bien no se dispone todava de ninguna cura para el herpes, existen diversos medicamentos
seguros que pueden reducir sus brotes. En la actualidad, siguen llevndose a cabo estudios para
mejorar los mtodos de tratamiento o eliminar completamente los brotes. Si desea obtener ms
informacin, consulte a su dermatlogo.
Encuentre a un dermatlogo en su zona.