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ECOLE NATIONALE VETERINAIRE DE LYON

Anne 2009-2010

- Thse n

Le symbolisme animal chez les Celtes

THESE
Prsente lUNIVERSITE CLAUDE-BERNARD - LYON I
(Mdecine - Pharmacie)
et soutenue publiquement le 15 Dcembre 2010
pour obtenir le grade de Docteur Vtrinaire
par

Grandchamp-Renard Gwenalle
N (e) le 29 Fvrier 1984

Dijon (21)

ECOLE NATIONALE VETERINAIRE DE LYON


Anne 2009-2010

- Thse n

Le symbolisme animal chez les Celtes

THESE
Prsente lUNIVERSITE CLAUDE-BERNARD - LYON I
(Mdecine - Pharmacie)
et soutenue publiquement le 15 Dcembre 2010
pour obtenir le grade de Docteur Vtrinaire
par

Grandchamp-Renard Gwenalle
N (e) le 29 Fvrier 1984

Dijon (21)

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-2-

-3-

-4-

A Monsieur le Professeur Michel Berland


De la Facult de Mdecine Claude Bernard de Lyon,
Qui ma fait lhonneur daccepter la prsidence de mon jury de thse,
Quil trouve ici lexpression de mes hommages respectueux.

A Madame le Professeur Denise Remy


De lEcole Nationale Vtrinaire de Lyon
Qui a encadr ce travail et ma guide avec enthousiasme et gentillesse,
Pour sa disponibilit et son aide prcieuse
Quelle trouve ici lexpression de mon admiration et de mes plus sincres remerciements.

A Madame le Docteur Prouillac Caroline


De lEcole Nationale Vtrinaire de Lyon
Qui ma fait lhonneur daccepter de participer mon jury de thse,
Quil trouve ici lexpression de mes remerciements respectueux.

-5-

A tous les vtrinaires qui mont montr la voie des mdecines dites alternatives
mais au combien complmentaire notre art au quotidien.

A Monsieur le Professeur Serge Sawaya,


Pour avoir t le premier mavoir indiqu la voie de lostopathie.

A Monsieur le Docteur Jean-Pierre Pallandre,


Pour avoir accept de me prendre en stages, et de mavoir faire dcouvrir le ressentir,
Et retrouver ma passion pour les Celtes.

A Monsieur le Docteur Marc Legros,


Pour mavoir guid sur la voie du tre, et mavoir accept au sein de son quipe.

Et tous les vtrinaires qui mont accepte en temps que stagiaire ou collgue.

Avec toute mon amiti et mon admiration, sincres remerciements.

A toute lquipe denseignants de la classe prparatoire TB du lyce Jean Rostand de Strasbourg,


Pour leur capacit tonnante de dvelopper la logique et le raisonnement
Chez des techniciens qui nont appris qu appliquer
Toute mon amiti et mon admiration.

A Madame le Professeur Marie-Ange Bole-Richard


Qui a russi voir mon potentiel et surtout pour mavoir motive,
Toute mon amiti et mon admiration.

-6-

A ma mre
Pour son soutien permanent et tous ce quelle ma fait dcouvrir,
En tmoignage de toute mon affection.

A Amandine, ma sur,
Pour notre passion commune des chevaux
Et pour mavoir fait dcouvrir la vie.

A mon grand-pre Marcel et ma grand-mre Odile


Pour mavoir montr quil faut toujours progresser.

A ma grand-mre Denise
Pour son amour.

A Johan
Pour le bonheur et lquilibre que tu mapportes en chaque instant,
Au sens que tu donnes lavenir,
Avec tout mon amour.

A tous mes amis de lENVL,


En souvenir de tout ce quon a partag
En esprant recroiser votre route aussi souvent que possible.
A mes anciens, Imr et Jrmy.
A Claire et Hlne pour leur gentillesse et leur patience.
A Damien et Cindy pour leurs amitis.
A Lorraine et Laetitia pour ne jamais savoir quoi mattendre avec elles.
A Flop et Playdo pour mavoir montre quon pouvait tre vtos et fminine.
A Pauline et Alice, mes poulottes.
A Elise et Cha-chan pour le mtal et les mangas
A Antonin, Charlotte, Mlanie et Mathieu
Ce ne sont que bien peu de mots mais ils signifient beaucoup.

Et une pense Arashi, Oural, Stanley, Hamy, Danann et Poutchi.


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-8-

Table des Matires


Table des Matires ................................................................................................................................... 9
Table des illustrations............................................................................................................................. 11
Introduction ............................................................................................................................................ 13
I. Matriels et mthode dtude: ........................................................................................................ 14
A. Les sources et mthodes dtude................................................................................................ 14
B. Les textes utiliss : ..................................................................................................................... 17
1. La Tin B Calng : ............................................................................................................. 17
2. Les Quatre Branches du Mabinogi......................................................................................... 20
3. Kulhwch et Olwen :................................................................................................................ 24
II. Les symboles animaux : ................................................................................................................. 25
A. Le cheval : .................................................................................................................................. 25
1. Le cheval et les lments :...................................................................................................... 25
2. Le cheval et la guerre ............................................................................................................. 27
B. Le Serpent : ................................................................................................................................ 28
C. Le Cerf : ..................................................................................................................................... 29
1. Le cerf et le symbolisme sylvestre : ....................................................................................... 29
2. Le cerf : tape de la vie : ........................................................................................................ 29
D. Le Chien : ................................................................................................................................... 31
1. Le chien et la guerre:.............................................................................................................. 31
2. Le chien et la mort :................................................................................................................ 32
3. Les autres symbolismes du chien :......................................................................................... 32
E. Le Taureau : ............................................................................................................................... 33
1. Le taureau et le guerrier : ....................................................................................................... 33
2. Le taureau et la royaut : ........................................................................................................ 34
3. Le taureau et la virilit : ......................................................................................................... 35
F. Le Sanglier : ............................................................................................................................... 36
1. Le sanglier et la classe sacerdotale :....................................................................................... 36
2. Le sanglier : reprsentation guerrire :................................................................................... 37
3. Le Sanglier et lAutre Monde : .............................................................................................. 38
G. Lours ......................................................................................................................................... 39
1. Lours et le roi :...................................................................................................................... 39
H. Les corvids : ............................................................................................................................. 40
I. La grue........................................................................................................................................ 42
J. Le saumon : ................................................................................................................................ 44
K. Les autres animaux..................................................................................................................... 46
1. Labeille ................................................................................................................................. 46
2. Laigle : .................................................................................................................................. 47
3. Lalouette : ............................................................................................................................. 49
4. Languille ............................................................................................................................... 49
5. La belette :.............................................................................................................................. 49
6. Le blier : ............................................................................................................................... 50
7. La biche :................................................................................................................................ 50
8. Le blaireau :............................................................................................................................ 51
9. Le buf : ................................................................................................................................ 51
10.
Le bouc :............................................................................................................................. 52
11.
Le bousier :......................................................................................................................... 52
12.
La brebis :........................................................................................................................... 53
-9-

13.
Le canard :.......................................................................................................................... 53
14.
Le chat :.............................................................................................................................. 54
15.
La chouette : ....................................................................................................................... 56
16.
La colombe :....................................................................................................................... 57
17.
Le coq :............................................................................................................................... 58
18.
Le cormoran : ..................................................................................................................... 58
19.
Le cygne : ........................................................................................................................... 59
20.
Le faucon :.......................................................................................................................... 59
21.
La fourmi :.......................................................................................................................... 59
22.
Le hibou : ........................................................................................................................... 60
23.
Lhirondelle :...................................................................................................................... 60
24.
Le lion : .............................................................................................................................. 61
25.
Le loup : ............................................................................................................................. 63
26.
La loutre : ........................................................................................................................... 64
27.
Le merle : ........................................................................................................................... 64
28.
Loie : ................................................................................................................................. 65
29.
Le roitelet : ......................................................................................................................... 65
30.
La vache : ........................................................................................................................... 65
III.
Relation Animal/Symbole, Symbole/Animal :........................................................................... 66
A. Animal/ Symbole : ..................................................................................................................... 66
B. Symbole/ Animal : ..................................................................................................................... 69
IV.
Hybrides, monstres et mtamorphoses :..................................................................................... 72
A. Les hybrides : ............................................................................................................................. 72
1. Le serpent criocphale :.......................................................................................................... 72
2. Les animaux anthropomorphes et les hommes zoomorphes:................................................. 73
3. Tarvos Trigaranus : ................................................................................................................ 74
B. Les monstres :............................................................................................................................. 75
1. Le bocanch : ......................................................................................................................... 75
2. Le Sianach :............................................................................................................................ 75
3. Les chevaux malfiques : ....................................................................................................... 76
4. Taureau deau :....................................................................................................................... 76
5. Le dragon : ............................................................................................................................. 76
C. Les mtamorphoses :.................................................................................................................. 77
V. Les Dieux et les animaux : ............................................................................................................. 79
A. Epona et les autres desses quines du monde celte : ................................................................ 80
1. Epona :.................................................................................................................................... 80
2. Rhiannon : .............................................................................................................................. 81
3. Macha :................................................................................................................................... 82
B. Les desses de la guerre : ........................................................................................................... 83
C. Le dieu cornu :............................................................................................................................ 84
D. Quelques divinits associes aux animaux : .............................................................................. 91
1. Les divinits des Celtes continentaux : .................................................................................. 91
2. Les divinits irlandaises : ....................................................................................................... 92
3. Les divinits galloises et brittoniques : .................................................................................. 93
Conclusion :............................................................................................................................................ 94
Rfrence :.............................................................................................................................................. 95
Glossaire................................................................................................................................................. 97

- 10 -

Table des illustrations


Figure 1: Loccupation celtique, Vme IIIme sicle avant J.C. ......................................................... 14
Figure 2: Carte des Conts dIrlande...................................................................................................... 16
Figure 3: Cchulainn au combat, illustration de Mythes et Lgendes des Celtes, T. W. Rolleston, 1911
(illustrateur inconnu) .............................................................................................................................. 18
Figure 4: Illustration du Mabinogion de Lady Charlotte Guest ............................................................. 20
Figure 5: Illustration du Mabinogion de Lady Charlotte Guest ............................................................. 22
Figure 6: Illustration du Mabinogion de Lady Charlotte Guest ............................................................. 22
Figure 7: Char solaire retrouv dans une tombe, Muse national de Copenhague (Danemark)............ 25
Figure 8: Cheval dUffington, ralis vers 1000 av J.C. (fin de lge de Bronze) ............................... 26
Figure 9: Fourreau de dague, le champ des tombes (Hallstatt, Autriche, lre de La Tne).................. 27
Figure 10: Goblet dargent aux dieux celtes, Ier sicle aprs JC, Muse de Fourvire (Lyon, France) 29
Figure 11: Pice Carnute, Muse de Bibracte (Saint lger sous Beuvray, France)................................ 31
Figure 12: Irish Wolfhound et Scottish Deerhound, cest deux races canin ont gard le morphotype du
chien de chasse et de guerre celtique. .................................................................................................... 32
Figure 13: Taureau de bronze, Muse de Besanon (France) ................................................................ 34
Figure 14: Goblet dargent aux dieux celtes, Ier sicle aprs JC, Muse de Fourvire (Lyon, France) 36
Figure 15: Carnyx, reconstitution du Muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France)............. 37
Figure 16: Dtail dune des plaques du chaudron de Gundestrup (Danemark) ..................................... 37
Figure 17: Fragment dassiette avec graffiti pointe sche reprsentant un sanglier, Clermont-Ferrand/
Aulnat, IIme sicle avant JC, Muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France) ....................... 38
Figure 18: Goblet dargent aux dieux celtes, Ier sicle aprs JC, Muse de Fourvire (Lyon, France) 40
Figure 19: Monnaie leuques, Muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France) ......................... 41
Figure 20: Sequana sur la barque proue de canard, desse de la Seine ayant des proprits curatives
Muse archologique de Dijon (France) ................................................................................................ 42
Figure 21: Pice Lmovice, reprsentant un cheval, une grue et une roue solaire. ............................... 43
Figure 22: Pices gauloises, Latnium (Hauterive, Suisse) ................................................................... 44
Figure 23: Dtail du chaudron de Gundestrup, Muse nationale de Copenhague (Danemark)............. 45
Figure 24: Casque en fer de la tombe du chef (Ciumeti, Roumanie, premier tiers du IIIme sicle
avant J.C.)............................................................................................................................................... 47
Figure 25: Goblet dargent aux dieux celtes, Ier sicle aprs JC, Muse de Fourvire (Lyon, France) 48
Figure 26: Reconstitution dun foyer gaulois, muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France) 50
Figure 27: Bouc en bronze trouv Dcines, Muse de Fourvire (Lyon, France) .............................. 52
Figure 28: Rcipient en bronze en forme de canard, fin IIme dbut Ier millnaire avant J.C., Hongrie
................................................................................................................................................................ 53
Figure 29: Poigne dpe tte de chat................................................................................................ 54
Figure 30: Dtail du miroir en bronze grav de Desborough, premire moiti du Ier sicle aprs J.C.
(Londres, Grande-Bretagne)................................................................................................................... 56
Figure 31: Reproduction dune fibule la colombe, Alsia, IIme sicle aprs J.C. (Muse de Saint
Germain en Laye, France)...................................................................................................................... 57
Figure 32: Coq en bronze trouv Tournus, Muse de Fourvire (Lyon, France)................................ 58
Figure 33: Pice gauloise du IIIme sicle avant J.C............................................................................. 58
Figure 34: Plaques du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark) ............ 61
Figure 35: Monnaie gauloise IIIe-Ier sicle avant J.C., provenance diverse, Latnium (Hauterive,
Suisse) .................................................................................................................................................... 62
Figure 36: Dtail du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark)............... 72
Figure 37: Pice trvire, Muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France) ................................ 73
- 11 -

Figure 38: Dtail du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark)............... 73


Figure 39: Tarvos Trigaranus (autel de Notre Dame de Paris) .............................................................. 74
Figure 40: Bronze Maiden Castle (Grande-Bretagne) ........................................................................... 75
Figure 41: Drapeau du Pays de Galles ................................................................................................... 77
Figure 42: Bas-relief de la desse romano-celtique Epona, en provenance de Dalheim (Luxembourg),
2 ou 3 sicle de notre re..................................................................................................................... 80
Figure 43: Epona dAlise-Ste-Reine (Cte d'Or, Bourgogne, France) .................................................. 81
Figure 44: Dieu cornu de Val Camonica................................................................................................ 85
Figure 45: Dtail de la plaque de Cernunnos, chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague
(Danemark)............................................................................................................................................. 85
Figure 46: Carte explicative de lorigine du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague
(Danemark)............................................................................................................................................. 86
Figure 47: Dieu cornu indien ................................................................................................................. 87
Figure 48: Casque cornu dcouvert dans la Tamise sous le pont de Waterloo Londres, 150-50 avant
J.C. (British Museum, Grande-Bretagne)............................................................................................... 90
Figure 49: Dtail du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark)............... 90
Figure 50: Muse des antiquits (Dijon, France) ................................................................................... 91
Figure 51: Nehalennia ............................................................................................................................ 92

- 12 -

Introduction
Le travail qui est prsent ici est la somme de deux passions qui ont une importance
particulire nos yeux. Celle des animaux qui nous ont amen vers cette orientation professionnelle, et
la fascination pour les Celtes et leur culture oublie et ceux depuis notre enfance. Cette thse permettra
de souligner limportance de lanimal pour lhomme et ceci depuis longtemps, mais elle permet surtout
de ne pas oublier que certes le vtrinaire est un scientifique et un homme de la sant mais aussi et
avant tout quelquun douvert sur le monde. Hors celui-ci ne se rsume pas des chiffres et des faits, il
est galement compos dimages, de rves et de sens cachs qui en font sa saveur, son piquant. Ainsi
avant dtre un scientifique, le vtrinaire est un intellectuel et il est bon quil dveloppe un ct
littraire et artistique pour mieux apprcier les aspects matriel et scientifique de son travail quotidien.
Pour ce travail, notre matriel est principalement compos par la thse de doctorat en histoire
de Dimitri Boekhoorn qui prsente le bestiaire des Celtes et en particulier une tude des uvres
hagiographiques des Saints bretons montrant ainsi la place prpondrante de la Bretagne Armoricaine
du Moyen ge dans la culture celtique, ainsi que sur la traduction des quatre branches du Mabinogi
faite par Pierre-Yves Lambert, dont les notes et les commentaires nous ont t trs clairants quant la
tradition celtique et les habitudes de ce peuple.
Nous allons donc prsenter dans un premier temps quelques notions sur lhistoire des celtes
ainsi quun bref rsum des principaux textes vernaculaires qui nous ont t utiles pour ce travail. Puis
nous dtaillerons les animaux et leurs symboles, quasiment de faon exhaustive car chaque animal a sa
place et son importance. Puis nous prsenterons les hybrides, monstres et mtamorphoses animalires
qui peuplent la tradition celtique car bien que nexistant pas, ils font parti du monde tels que les Celtes
le concevaient, et leurs caractristiques permet de voir lanimalit sous tous ses aspects. Et enfin nous
verrons les liens unissant les dieux et desses du panthon celtique aux animaux, car les dieux sont
limage de lhomme et rciproquement, donc un dieu sans animal emblmatique est un dieu qui perd
son sens pour lhomme ainsi que sa proximit.

- 13 -

I. Matriels et mthode dtude:

A. Les sources et mthodes dtude


La premire question que lon peut se poser est quelle est la source des symboles dans les
diffrentes cultures ? . La rponse cette question est les mythes, la mythologie qui nest quune
parabole abordant les questions fondamentales pour lhomme (la vie, la mort, la raison de notre
existence) et sur le milieu qui lentoure (la course solaire, le temps .). Chez les Celtes, la
mythologie est trs troitement lie la religion ; il faut donc regarder dun il attentif les auteurs
classiques de cette poque et les matriaux archologiques pour pouvoir tudier plus, avant les
symboles animaux du monde celte.
Nous nous permettons de rappeler aux lecteurs de ce travail que le monde celte paen se
droule de 600 avant JC. 400 aprs JC. . Son apoge se situe entre le Vme et IIIme sicle avant
JC. , cette poque le monde celtique stendait de lIrlande une partie de la pninsule ibrique
louest jusqu la Hongrie et aux Rpubliques Tchque et Slovaque (ainsi que la Galatie en Asie
mineure) lest, et du nord de lcosse pour sa limite septentrionale la plaine du P pour sa frontire
mridionale.

Figure 1: Loccupation celtique, Vme IIIme sicle avant J.C.

Les auteurs mditerranens parlent pour la premire fois des kelto vers 500 avant JC., cest
aussi vers cette poque que les archologues ont dcouvert une homognisation de la culture
matrielle dans une grande partie de lEurope au nord des Alpes.
On ne connait pas de dmarcation nette entre la fin du paganisme et le dbut du christianisme
dans le monde celte. A partir du IVme sicle ap.J.-C., le monde romain adhre au christianisme
comme religion dtat, mais les traditions celtiques persistrent encore longtemps et mme aprs
ltablissement de lEglise celtique.
1

Green (1993, 7)

- 14 -

Le principal problme dans ltude des mythes celtiques et de la religion, est labsence de
tradition crite donc les seuls tmoignages que nous avons de ce peuple sont indirects. Les sources
utilisables sont donc les chroniques des commentateurs classiques, les textes vernaculaires plus tardifs
dIrlande et du Pays de Galles et enfin larchologie.
Lintrt des tmoignages des commentateurs classiques, est quils taient contemporains des
Celtes mais ils sont biaiss par des prjugs, des dformations, des interprtations errones et autres
omissions. Car les Celtes ne font pas reposer leur culture sur la cit comme lont fait les grecs et les
romains. Une des principales sources est reprsente par les donnes recueillies par Posidonius
(philosophe grec stocien du Ier sicle avant JC.) qui ont disparu mais plusieurs commentateurs
ultrieurs utilisrent ses observations. Les autres grandes sources sont Jules Csar (milieu du Ier sicle
avant JC.), Strabon (fin du Ier sicle avant JC.- dbut du Ier sicle aprs JC.), Diodore de Sicile (vers
60-30 avant JC.), Lucain (Ier sicle aprs JC) et Dion Cassius (fin du IIme et dbut du IIme sicle
aprs JC.). Leurs crits sont une source importante de tmoignages sur les pratiques rituelles : le
druidisme, la divination, les sacrifices humains et la tradition des ttes coupes . Ils nous ont aussi
transmis lide que la vie aprs la mort tait envisage comme une reproduction dici-bas dans lAutre
Monde. Mais la description du panthon celtique manque de prcision car ils ont essay de le calquer
au panthon grco-romain. Pour pouvoir les utiliser correctement, il faut mettre en rapport ces sources
classiques avec les textes vernaculaires et larchologie. Ces recoupements ont permis de voir
limportance de la divination chez les druides, du culte de leau ainsi que celui de la tte humaine, ainsi
quune profonde croyance en la vie aprs la mort.
Les textes vernaculaires aussi ont des avantages et des inconvnients comme les tmoignages
des auteurs classiques. Ils font parti de la culture celtique mais ils sont beaucoup plus tardifs que
lapoge du monde celtique. Ils ont t crits dans un environnement chrtien et trs souvent par des
rdacteurs chrtiens, des moines en loccurrence. De plus, ces textes concernent lIrlande et le Pays de
Galles qui sont lextrmit occidentale du monde celte.
La tradition orale irlandaise a t consigne par crit partir du VIme sicle ap.J.-C. par des
moines, mais les manuscrits qui nous sont parvenus datent plutt du XIIme sicle. Leur valeur rside
dans le fait quils contiennent des informations relatives la priode paenne de lIrlande, c'est--dire
avant le Vme sicle aprs JC. Il y a trois recueils de rcits irlandais concernant surtout le monde
surnaturel celtique. Le premier, le cycle mythologique contient Lebor Gbala/ Le Livre des Invasions
et le Dindschenchas/ Histoire des lieux (datant tous deux du XIIme sicle). Le Lebor Gbala est une
compilation des invasions mythiques subies par lIrlande, dont la plus importante est celle des Tatha
D Dnann, avant le Dluge se terminant par larrive des Celtes ou Gals. Le Dindschenchas nous
donne lorigine des toponymes selon les mythes. Le deuxime groupe de rcits forme le cycle de
lUlster comprenant : La razzia des Vaches de Cooley (Tin B Calng) rapportant le conflit
opposant lUlster et le Connaught.

- 15 -

1 Leinster ; 2 Munster ; 3 Connaught ; 4 Ulster et Mide ou Sid le royaume du milieu

Figure 2: Carte des Conts dIrlande

Et le dernier groupe de rcits est dans le cycle des Fenians, ou cycle de Finn ou encore cycle
ossianique qui relate lactivit du hros, Finn et de ses compagnons aux caractristiques surnaturelles.
Mme si lexactitude de ces rcits moyengeux est parfois conteste, tout laisse croire que leur
criture est antrieure cette poque, mais le caractre animiste de ces rcits prsente des parallles
avec les donnes archologiques attestant du lien avec la religion celtique.
La mythologie du Pays de Galle est trs riche mais peu documente et elle a subi beaucoup de
remaniement ainsi quune forte christianisation. Il existe galement des liens entre les rcits tardifs
gallois et le cycle continental du roman arthurien mdival. Les textes les plus anciens ayant un lien
avec les celtes paens sont : les Quatre Branches du Mabinogi ou Mabinogion (Pedair Ceinc y
Mabinogi), le conte de Kulhwch et Olwen et Le Songe de Rhonabwy et Peredur, ils datent du Xme
sicle pour leur forme originelle. Ces rcits sont conservs dans Le Livre blanc de Rhydderch et Le
Livre rouge de Hergest. Tous ces livres bien qutant crit postrieurement aux Celtes paens, sont
bien relatifs aux ides de cette poque, ils relatent les faits et gestes dtres surnaturels vhmriss
dont la divinit est trahie par leur stature physique et morale. La mythologie galloise est trs
importante pour notre tude, elle regorge danimaux magiques ou enchants ainsi que de
mtamorphoses
La troisime et dernire source dtude du monde celte est larchologie, mais linterprtation
des vestiges retrouvs est trs risque. Notamment car beaucoup des reprsentations qui nous sont
parvenues date de la priode dinfluence romaine et donc sparer symbolisme celte et tradition
romaine est difficile d ltroitesse des liens entre ces deux cultures. Le monde celtique pr-romain
nous a laiss dimportantes preuves de lespace religieux mais ne semblait pas accorder dintrt
aux reprsentations dans le mtal ou dans la pierre des dieux (mais peut tre plus en bois suite la
dcouverte fortuite de quelque reprsentations divines dans ce matriau). Mais avant linfluence grcoromaine riche en vestiges archologiques, rien ne prouve dfinitivement la prsence dune religion
celte. Lart celtique est essentiellement abstrait mais, dans les deux dernier sicles avant Jsus Christ,
les images figuratives sont de plus en plus prsente en particulier celle du sanglier qui semble avoir
une fonction religieuse.
De ces trois sources dinformations, seuls larchologie et les rcits vernaculaires ont vraiment
un intrt dans notre travail.

- 16 -

B. Les textes utiliss :


Dans ce chapitre, nous allons faire un rsum rapide des grands textes de la littrature
vernaculaire qui nous ont t utiles dans cette tude, pour que le lecteur ait une ide gnrale des rcits
que nous allons citer.

1. La Tin B Calng :
La Tin B Calng commence par une dispute royale entre les souverains du Connaught, la
reine Medb et le roi Ailill dans leur rsidence royale de Cruachan. La reine rappelle sa prestigieuse
gnalogie, elle numre les nobles prtendants quelle a conduit en prcisant que son poux devait
tre un homme sans avarice, sans jalousie et sans peur, car elle-mme est gnreuse, ignore la jalousie
et sait faire preuve de courage, lgalit convient dans leur couple.
La conversation vient sur leurs patrimoines et Medb prtend avoir plus de biens, ce que
conteste son poux. On apporte donc toutes leurs affaires et trsors, on compte bijoux, vaisselles,
moutons, chevaux, porcs, vaches, mais leurs biens sont gaux en nombre et en valeur, lexception
dun taureau Findbennach (le Blanc Cornu) qui appartient au roi. Medb entend parler dun homme du
nom de Dire MacFiachnu en Ulster qui possde un grand taureau brun sombre, appel le Donn (le
Brun) de Cooley. La reine dpche un homme sur place pour que Dire loue lanimal pour une anne,
contre paiement de cinquante gnisses et beaucoup plus si ncessaire (un autre domaine quivalent au
sien, un char valant trois fois sept esclaves et lamiti de la cuisse de Medb ). Dans un premier
temps, Dire accepte la proposition, mais il apprend par lindiscrtion dun messager que sil avait
refus, on lui aurait pris son taureau de force alors il se ravise et refuse de cder son taureau.
Commence alors la prparation en vue de linvasion dUlster, Medb fait venir Cruachan, les
sept Mane , les fils de Mga, ainsi que Cormac Cond Longas et Fergus Mac Roeg, tous avec leurs
armes. Ils demeurent 15 jours festoyer. Avant de lancer lexpdition, la reine va consulter son
druide. Puis cest une multitude de rois, de guerriers et de peuple qui se dirige vers lUlster.
Cchulainn et Sualtam dcouvrent les armes et vont donner lalerte. Medb a t informe que
Conchobar, le souverain dUlster et les Ulates sont dans lincapacit de se battre, mais dans le camp de
Connaught un druide la met en garde contre la puissance dun guerrier royal.
Le premier affrontement a lieu Ath Gabla (le Gu de la Fourche), Cchulainn dcapite les
deux fils de Nera et leurs cochers, qui constituaient lavant-garde des Irlandais et renvoie leurs
cadavres. Fergus informe Ailill et Medb que cette tuerie ne peut tre que luvre de Cchulainn, le
guerrier le plus redoutable et le plus sanguinaire du royaume dUlster. Il leur raconte alors lenfance et
les exploits de Setanta (nom denfance de Cchulainn).

- 17 -

Figure 3: Cchulainn au combat, illustration de Mythes et Lgendes des Celtes, T. W. Rolleston, 1911 (illustrateur
inconnu)

Le jour suivant, Cchulainn va au-devant des armes des quatre grands royaumes dIrlande, et
coupe la tte dOrlm et ainsi que celle des trois fils dArach, venus laffronter. Le lendemain, ce sont
cent guerriers qui succombent sous les coups du hros ulate. La nuit venue, alors quil prpare ses
armes, ce sont cent autres guerriers qui meurent deffroi. Changement de stratgie, les missaires du
Connaught tentent de corrompre Cuchulainn, mais le champion dUlster refuse et trouve plus glorieux
de rester la cour de Conchobar. Les massacres reprennent, chaque fois cent guerriers prissent. Puis
il est convenu que chaque jour un guerrier ira combattre Cchulainn, larme pourra avancer le temps
du combat, puis sarrtera la mort du guerrier. Suivent de nombreux combats lissue invariable.
Le Brun de Cooley et ses cinquante vaches sont capturs par Buide, fils de Bain Blai, et
emmens en Connaught. Quinze jours plus tard, les armes des quatre royaumes se rejoignent.
Cchulainn utilise pour la premire fois la gae bolga contre Redg, le satiriste de Medb. Les
combats se poursuivent, mais les volontaires pour affronter le champion dUlster ne sont pas
nombreux ; la reine les attire par des promesses, les fait boire et les livre aux caresses de Findabair.
Medb envoie cent guerriers qui sont tus. Les armes des quatre royaumes sinstallent dans la plaine
de Murthemme et envoient butin et troupeau vers le sud.
Un guerrier invisible pour les ennemis des Ulates arrive au campement de Cchulainn. Cest
Lug, le dieu suprme, qui aussi le pre divin du hros. Avec des plantes du Sid, il soigne les blessures
de son fils qui dort pendant trois jours et trois nuits car il navait pris aucun repos entre Samain et
Imbolc. lissue de ce repos, il fait atteler son char de combat et lance lattaque, cet pisode est connu
sous le nom de massacre de Murthemme : six paisseurs de cadavres de guerriers ennemis
sentassent sur le champ de bataille, cent cinquante rois perdent la vie et un tiers des guerriers engags
contre Ulster est bless.
Tous les combattants tant systmatiquement dcapits, Medb fait appel au plus valeureux
guerrier, Ferdiad. Grce la magie de ses druides, lenivrement, aux promesses de trsor et la main
de Findabair, elle le contraint accepter le duel contre son ami. La rencontre a lieu sur le gu et aprs
une longue discussion, lassaut commence. Cela dure pendant trois jours, les nuits ils se soignent et se
restaurent. Au dernier jour, le combat est si violent que la rivire change de cours ; Cchulainn reoit
un coup dpe dans la poitrine, alors il tue Ferdiad dun coup de gae bolga . Des guerriers Ulates
emmnent Cchulainn pour le laver et le soigner, dans un torrent o les Tatha D Dnann ont dpos
des herbes mdicinales.

- 18 -

Cest alors quintervient Cethern Mac Fintan, il attaque et dvaste le camp de Connaught, mais
est lui-mme bless. Il est soign par Fingen, le druide-mdecin personnel du roi Conchobar Mac
Nessa qui, la vue des blessures, peut dire qui les a provoques. Puis arrive Fintan avec trois fois
cinquante guerriers, ils livrent trois batailles et tuent trois fois leur nombre avant de succomber.
Rochad Mac Fathemain vient prter main forte Cchulainn, Findabair est incite par sa mre
passer la nuit avec lui et obtenir une trve, avant la grande bataille de Grech et Ilgrech, annonce
par les druides. Les princes de Munster qui la main de la princesse avait t promise se rvoltent et
Findabair meurt de honte.
Sualtam, lun des pres terrestres de Cchulainn se rend prs de son fils agonisant, qui lui
demande daller chercher de laide chez les Ulates. Arriv Emain Macha, sa harangue reste sans
rponse, car nul ne peut parler avant le roi qui ne peut lui-mme parler avant ses druides. Pour avoir
harangu le roi de la sorte, le druide Cathbad provoque la mort du messager, mais Conchobar dcide
de rameuter tous les guerriers dUlster, cest le rveil des Ulates. Conchobar et Celtchar, la tte de
trois mille chefs de char et de trs nombreux cavaliers foncent sur le camp des Irlandais ; au
premier assaut le roi tue huit cent guerriers.
Aprs avoir t observ le camp des Ulates, Mac Roth fait son rapport aux souverains du
Connaught et Fergus explique quels sont les nobles quil a vu et quelle est leur valeur. Il prdit la
dfaite de la coalition. Cest alors que Morrigan, la desse de la guerre, vient exciter les hommes des
deux camps. Cchulainn, bless, ne peut assister la bataille finale, dont le droulement lui est racont
par son cocher, Leg. Les Ulates sont vainqueurs, les vaincus retournent Cruachan.
Le Brun de Cuailnge, pendant ce temps, tait arriv en Connaught. Il doit affronter le Blanc
Cornu, le taureau dAilill, le combat les fait traverser et ravager toute lIrlande. Aprs avoir massacr
son adversaire, le Brun retourne Cooley pour y mourir. 2

Wikipdia

- 19 -

2. Les Quatre Branches du Mabinogi 3


a)

Pwyll, Prince de Dyved

Ce rcit commence par la rencontre entre Pwyll et Arawn, roi dAnnwvyn, lors dune chasse au
cerf o Pwyll bafoue les lois de la chasse en donnant la cure ses chiens alors que ce sont les chiens
dArawn qui tuent lanimal. Pour rparer cet affront, Pwyll doit gouverner lAnnwvyn sous la forme
dArawn pendant un an et vice versa, il doit galement combattre Havgan. Aprs cette anne coule,
o tous deux gouvernent en intelligence leurs royaumes respectifs, chacun retrouve sa cour et y trouve
la prosprit.

Figure 4: Illustration du Mabinogion de Lady Charlotte Guest

Un jour, Pwyll et ses hommes se trouvent au sommet dun tertre magique, ils voient passer une
jeune femme dune grande beaut vtue de soie dore, monte sur un grand palefroi blanc avanant
dun pas lent et gal. Une fois quelle est passe devant eux, Pwyll dpche lun de ses hommes pour
la rattraper et lui demander son nom, mais plus lhomme acclre, plus elle sloigne rapidement alors
que son cheval ne semble pas avoir chang dallure. Le deuxime jour, il se passe la mme chose, bien
quelle soit poursuivie par le cheval le plus rapide de la cour de Pwyll. Le troisime jour, il dcide de
la poursuivre lui-mme et voyant quil allait se faire distancer, dcida de la hler. Alors elle sarrta, et
lui apprend quelle se nomme Rhiannon et quelle ne dsirait pouser personne hormis ce dernier. Elle
lui donne rendez-vous un an aprs la cour de son pre Eveydd le Vieux pour leurs pousailles. Le
jour venu, il se rend avec cent de ses hommes au banquet. Mais par une lenteur desprit, il donne la
main de Rhiannon lhomme quelle refusait dpouser Gwawl fils de Clud. Un an plus tard, il russit
reprendre Rhiannon par une ruse de celle-ci, et o Gwawl est puni par le jeu du blaireau dans le sac.
Aprs trois ans de mariage, Pwyll et Rhiannon nont toujours pas denfant, le peuple gronde
face labsence dhritier. Pwyll russit obtenir une anne de plus avant davoir rpudier
Rhiannon, mais au bout de cette anne un garon nait. La nuit de sa naissance, lenfant est enlev par
un tre surnaturel ; on accuse alors Rhiannon davoir tu son fils. Pour cela elle doit subir une
pnitence : elle doit attendre au montoir qui se trouve lentre de la cour et raconter son histoire
tous les passants qui accepteraient de lcouter et porter sur son dos tous les trangers qui accepteraient
de rentrer dans la cour de Pwyll ainsi.
La mme nuit que celle de la disparition du fils de Rhiannon, le seigneur de Gwent- Is-Coed,
Teirnon Twrv Vliant dcouvre un nourrisson en protgeant le poulain nouveau-n de sa plus belle
jument, en tuant le monstre qui lui volait ses poulains chaque anne. Avec sa femme, ils dcident de
llever comme sil tait leur fils. Lenfant grandit et grossit rapidement, trois ans il en parat six et
on lui offre le poulain qui est n le mme jour que lui. Au fur et mesure que lenfant grandit, Teirnon
3

Lambert (1993)

- 20 -

remarque la ressemblance de lenfant avec son seigneur qui nest autre que Pwyll. Il dcide alors de
rendre lenfant ses parents. La pnitence de Rhiannon sarrte et elle nomme son fils Pryderi Souci.
b) Mabinogi de Branwen :
Ce Mabinogi commence par une demande dalliance entre Bran le Bni et Matholwch
dIrlande, pour cela il est propos un mariage entre le roi dIrlande et Branwen la sur du roi Bran.
Mais un membre de leur famille, Evnissyen mutile les chevaux irlandais et compromet lalliance entre
les deux rois. Bran, pour rparer cet affront, offre au roi Matholwch de nouveaux chevaux ainsi que
dautres cadeaux dont le chaudron de rsurrection. La rparation est accepte et le mariage se fait.
Durant la premire anne de son mariage avec Matholwch, Branwen est apprcie de tous, et elle
donne lIrlande un hritier, mais au fur et mesure lhistoire de laffront fait son poux lors de son
sjour la cour de Bran, reviens dans les esprits des courtisans. Suivant lavis de ses conseillers,
Matholwch exile sa femme de sa chambre, la force faire la cuisine dans la cour de son chteau et il
est dcid que chaque jour, elle recevra une claque de la part du cuisinier du roi. Bien sr, elle ne doit
en aucun cas, rentrer en contact avec le Pays de Galles mais elle russit raconter son dsespoir et sa
misre Bran par lintermdiaire dun tourneau quelle a duqu. Bran dcide alors de venger sa
sur et envahit lIrlande et lors dun traquenard, il perd la vie. Mais avant de prir, il demande aux
sept survivants dont Pryderi fait parti, de la dcapiter et de festoyer avec sa tte avant de lenterrer au
sommet de la colline blanche de Londres, le regard dirig vers la France pour assurer la prosprit de
lle.
c) Manawydan, fils de Llyr :
Il sagit de la suite du deuxime Mabinogi, aprs avoir enterr la tte de Bran, Pryderi propose
son oncle Manawydan la main de sa mre Rhiannon et avec la gouvernance du Dyved tout en
gardant pour lui le titre de roi du Dyved.
Au fil du temps, Manawydan, Rhiannon, Pryderi et sa femme Kigva vivent sans souci entre les
parties de chasse et les festins. Puis un soir, mystrieusement, toute la population et tout le btail du
Dyved disparaissent. Ils continuent tous les quatre vivre dans ce pays vide, en vivant de la chasse et
des provisions se trouvant dans le chteau. Suivant lide de Manawydan, ils vont sinstaller en
Angleterre, o celui-ci et Pryderi deviennent selliers, mais devant leur succs la corporation des
selliers les chassent car Manawydan refuse de les tuer. Ils changent alors de ville et devient fabricants
de boucliers puis cordonnier mais ils durent partir chaque fois.

- 21 -

Figure 5: Illustration du Mabinogion de Lady Charlotte Guest

Ils retournent alors tous les quatre en Dyved, ils vivent de la chasse, la cueillette et du miel. Un
jour en poursuivant un sanglier blanc, Pryderi et Manawydan arrivent dans lAutre Monde, en
explorant un chteau quils ont dcouvert, Pryderi sen retrouve prisonnier. Manawydan retourne en
Dyved, mais lorsque Rhiannon ne voit pas revenir son fils avec son poux, elle dcide de partir sa
recherche et devient elle aussi prisonnire du chteau de lAutre Monde.

Figure 6: Illustration du Mabinogion de Lady Charlotte Guest

Ne voyant pas revenir ni Pryderi et ni Rhiannon, Manawydan et Kigva retournent en


Angleterre, mais reviennent en Dyved pour les mmes raisons quavant. Manawydan dcide alors de
cultiver la terre. Les champs poussent bien, ils sont les plus beaux jamais vus, mais juste avant la
rcolte, les deux premiers champs sont attaqus par une arme de souris. Avant de rcolter le troisime
champ, Manawydan dcide de monter la garde autour de son champ, il ne peut empcher lattaque des
souris mais il russit en attraper une souris trs grosse. Il dcide alors de pendre la voleuse, malgr
les protestations de Kigva qui trouve cela dshonorant, ainsi que les reproches de nombreux
- 22 -

ecclsiastiques qui lui demandent dpargner la souris, mais Manawydan refuse de librer la voleuse.
Enfin juste avant lexcution Llwyd fils de Kil Coed apparait et demande grce pour la souris qui nest
autre que sa femme enceinte, cest lui qui avait organis les attaques de souris pour venger Gwawl, le
prtendant dchu de Rhiannon. Il obtient la libration de sa femme en change de Pryderi et Rhiannon
ainsi que la leve dfinitive de lenchantement pesant sur le Dyved.
d) Math fils de Mathonwy
Math, seigneur du Gwynedd, ne pouvait vivre que sil avait les pieds dans le giron dune jeune
fille, Goewin, moins quil ne soit en guerre. Gilvaethwy, son neveu et reprsentant travers le
royaume, tait amoureux de cette jeune fille. Son frre Gwydion, le meilleur conteur du pays, pour
aider son frre provoque une guerre avec le Dyved. Durant cette guerre, Pwyll meurt ; pendant ce
combat les deux frres retournent Caer Dathyl, la cour du roi Math, et Gilvaethwy force Goewin. De
retour Caer Dathyl, Math dcide de punir les deux frres, en les transformant en un couple
danimaux dont ils vivront la vie pendant un an. La premire anne, il les transforma en cerf et biche,
au bout de cette anne ils se prsentrent devant Math avec leur faon, quil transforma en un jeune
garon, Hyddwn. Puis Math les transforma en sanglier et laie puis en loup et louve lanne suivante, de
ces deux mtamorphoses naquirent Hychdwn et Bleiddwn. Ces trois garons devinrent les trois
champions fidles du Pays de Galles.
Une fois les deux frres redevenus humains, Math demanda Gwydion quelle jeune fille
pourrait tre son porte-pieds , celui-ci lui propose Aranrhod, sa sur. Pour savoir si celle-ci tait
vierge, elle du enjamber la baguette magique de Math. Au moment o elle passa au dessus de la
baguette, elle laissa dernire elle un garon grand et blond. Quand elle entendit lenfant crier, elle
senfuit mais dans sa fuite elle laissa son fils qui fut baptis Dylan et autre chose derrire elle.
Gwydion garda cette chose que sa sur avait laisse derrire elle, il sagissait galement dun enfant et
il sen occupa comme dun fils. Lorsque lenfant eu quatre ans, il le prsentt sa sur en expliquant
celle-ci quil tait son fils. Alors Aranrhod lui jeta un sort par lequel son fils ne pourrait avoir de nom
sauf si elle le lui donnait. Plus tard par une ruse, Gwydion russit ce quAranrhod donne un nom
lenfant : Llew Llaw Gyffes (Llew la main sres), et elle lui jeta nouveau un sort, Llew ne pourrait
porter aucune arme hormis si elle larmait elle-mme. Une fois encore les ruses de Gwydion ont
permis lenfant dtre arm. Aranrhod jeta encore un dernier sort son fils par lequel il ne trouvera
jamais de femme, de lespce qui vit sur cette terre. Alors Gwydion avec laide de son oncle Math,
crrent une femme pour Llew partir des diffrentes fleurs, ils la nommrent Blodeuwedd.
Peu de temps aprs, Blodeuwedd tant seule au logis, offrit lhospitalit Gronw Pebyr,
seigneur de Penllyn. Ils tombrent amoureux lun de lautre, et complotrent pour tuer Llew. Lorsque
Llew tomba dans le guet-apens des amants il fut bless et senfuit sous la forme dun aigle. Gwydion
partit alors la recherche de son neveu et le trouva toujours sous la forme dun aigle moribond. Quand
Llew fut guri, il demanda rparation auprs de Math qui lui permit de lever une arme pour marcher
sur ses anciennes terres. lapproche de larme de Llew et Gwydion, Blodeuwedd tenta de senfuir
mais ils la rattraprent et, pour la punir, Gwydion la mtamorphosa en chouette. La mort de Gronw
servit de rparation. Enfin Llew reprit ses terres tout seul et les fit prosprer avant de devenir seigneur
du Gwynedd.

- 23 -

3. Kulhwch et Olwen :
Ce rcit commence avec la naissance de Kulhwch : sa mre, ayant perdu le sens des ralits
durant sa grossesse, fit quelle se trouva dans un enclos de porcs sauvages au moment de la naissance
de son fils. Les porcs lui provoqurent un telle peur quelle laissa son enfant nouveau-n derrire elle.
Ce fut le porcher qui ramena lenfant la cour o il fut baptis puis mis en nourrice. Quelque temps
plus tard, la mre de Kulhwch tomba malade et mourut.
Des annes plus tard, Kilydd, le pre de Kulhwch, se remaria. La belle-mre de Kulhwch,
jalouse du pouvoir quaurait plus tard celui-ci, lui jeta un sort par lequel il ne pourrait jamais avoir de
femme si ce nest Olwen, la fille dYspaddaden, le chef des gants. Voyant que le sort ne pouvait tre
lev, Kilydd conseilla son fils de demander de laide Arthur, son cousin germain.
Une fois la cour dArthur, il obtint laide de celui-ci ainsi que celle de ses guerriers, mais au
bout dun an de recherche ne trouvant aucunes traces dOlwen, il fut dcid de partir sa qute avec
six autres guerriers car lhonneur dArthur tait en jeu. Aprs un long voyage, ils arrivrent au chteau
dYspaddaden. Avant de voir le gant, ils rencontrrent Olwen qui conseilla Kulhwch daccepter
toutes les requtes de son pre, sil voulait repartir vivant. Une fois devant le gant, ce dernier tenta de
tuer avec des javelots empoissonns car le mariage de sa fille entrainerait sa mort, mais ces tentatives
dassassinat lui entrainrent de nombreuses blessures, et il finit donc par accepter de donner la main de
sa fille mais sous certaines conditions. Kulhwch devait prvoir toute la nourriture et toute la boisson
ncessaire la noce, trouver galement de quoi raser et peigner Yspaddaden. Hors pour cette dernire
tche, ils durent poursuivre et tuer Twrch Trwryth car ce sanglier mythique possde les seuls peigne et
ciseaux capable de soigner la barbe du gant. Aprs de nombreux exploits et beaucoup de pertes dans
les troupes dArthur, ils russirent raliser toutes les tches exiges par Yspaddaden. Une fois de
retour au chteau du gant, celui-ci fut ras avant dtre tu, et Kulhwch put enfin pouser Olwen.

- 24 -

II. Les symboles animaux :


A. Le cheval :
1. Le cheval et les lments :
Le cheval est lun des animaux le plus importants pour lhomme si ce nest le plus important,
par consquent le symbolisme qui lui fut attribu, est trs riche et complexe. En premier lieu, le cheval
est un animal li aux tnbres du monde chtonien. Selon plusieurs mythologies celtiques ou autres, il
serait surgi des profondeurs de la Terre ou de la Mer. Il reprsente la fois la vie et la mort. La
symbolique questre est galement dordre cosmogonique et cleste. Les caractristiques quines telles
que la beaut, la vitesse, la vigueur sexuelle, la fougue et limptuosit donneront galement dautres
symboliques au cheval 4.
Lquid est une manifestation de la mort qui est la valeur ngative du monde chtonien, cette
notion apparait surtout par les chevaux noirs et cauchemardesques de la littrature irlandaise, ou du
folklore cossais, gallois et breton 5. Mais il ne faut pas confondre ces chevaux malfiques avec les
chevaux aquatiques bnfiques qui sont une reprsentation de la force cratrice du monde tel la
lgende de Partholon dans le Livre de Leinster, dans Le Livre des Invasions.
Le cheval est donc associ au culte de leau et de la mer, comme le prouve de nombreux
dictons des diffrents pays celtiques comparant les vagues aux sauts du cheval 6, mais aussi les
reprsentations de chevaux aquatiques dorigine celtique ou mme classique. Llment eau est en
rapport avec la vie et la mort, comme la vie et la mort du guerrier celte dpendant de la vie et de la
mort de ses chevaux 7. Aprs avoir conduit les guerriers la guerre, le cheval conduit leurs mes vers
lAutre Monde.

Figure 7: Char solaire retrouv dans une tombe, Muse national de Copenhague (Danemark)

Il possde galement la capacit de faire jaillir des sources. De plus, la jument blanche renforce
cette association avec leau car elle est associe la lune et largent. Par son imptuosit le cheval
symbolise le dsir, la jeunesse de lhomme et ainsi la force cratrice 8.
4

Chevalier ; Gheerbrant (1982, 222-232) ; Charbonneau-Lassay (1940, 207- 225)


MacKillop (2000, 66, 83, 164, 281)
6
Boekhoorn (2008, 288)
7
Cest le cas pour Pryderi des Mabinogion et Cuchulainn cf. Thurneysen (1921, 268 sqq., 563)
8
Chevalier ; Gheerbrant (1982, 222-232) ; Charbonneau-Lassay (1940, 207- 225)
5

- 25 -

Bien sur le cheval soit aussi li lastre solaire comme le montre limposante iconographie
reprsentant un cheval tirant un char, ou mme une roue solaire. Mais rduire le symbolisme du cheval
exclusivement au seul symbolisme solaire serait une erreur 9.
Le symbolisme quin est surtout largement chtonien, comme le montre le rite dintronisation
des rois dIrlande. La plupart des celtisants contemporains affirment que la pratique de hirogamie
quine semble plutt atteste 10. Le rle de la terre est important, lintronisation et le mariage
symbolique avec la terre, est spcifiquement celtique. Le cheval apparait plusieurs fois dans les
interdits des rois dIrlande ceci est peut tre d lexistence de la hirogamie quine. On retrouve le
rite dintronisation des rois dIrlande dans les crits de Giraud de Cambrie, datant du XIIme sicle.
Une des tapes de cette intronisation est la hirogamie quine, le mariage sacr avec le cheval. Chez
les Celtes, le roi est un mdiateur entre les dieux et lhumanit. Ce rite quin symbolise ce rle 11. La
hirogamie avec la jument symbolise le mariage du roi la Terre, c'est--dire que ce mariage sacr
passe par la copulation relle ou symbolique du roi avec une jument qui reprsente son royaume, sa
terre. Ce rite impliquait galement lhippophagie : la chair de la jument tait alors rituellement
consomme. Le fait que lEglise imposait trois ans et demi de pnitence pour ce grave dlit prouve
lexistence de ce rituel 12.
Ce rite dcrit en Irlande par Giraud de Cambrie nest pas isol, on en retrouve des traces dans
la Mari Lwyd du Pays de Galles et dans la Lir bhan jument blanche dIrlande 13. Le cheval sacr
devient ainsi le symbole mme du pays, ainsi le cheval blanc dUffington reprsenterait le royaume
dans lequel il se trouve. Et le roi fut mtaphoriquement un cheval, que lon retrouve dans diffrents
noms de rois 14. Ainsi que la tradition mdivale qui leur attribuait des oreilles de cheval 15.

Figure 8: Cheval dUffington, ralis vers 1000 av J.C. (fin de lge de Bronze)

Boekhoorn (2008, 289)

10

Draak (1959, 656 sqq.) ; Birkhan (1997, 537) ; Sergent (1996, 273-274) ; Stewart (1998,54)
Sergent (1996, 273)
12
Birkhan (1997, 714)
13
Sikes (1880, 256 sqq.) ; Owen (1959, 49 sqq.) ; Dames (1992, 229 sqq.), Birkhan (1997, 540-541)
14
Byrne (1973, 52) ; Birkhan (1997, 541)
15
Chadwick (1969, 113)
11

- 26 -

2. Le cheval et la guerre
Le cheval a eu un rle trs important dans lessor de toutes les cultures et cest le cas aussi pour
les Celtes. Les Celtes avaient instaur des relations trs proches entre les chevaux et leurs cavaliers
dans leur vie quotidienne comme dans la mort, ce qui explique la prsence de chevaux ou de leurs
reprsentations dans les spultures humaines. Ce lien si particulier entre lhomme et le cheval prend
son origine dans la guerre, Jules Csar, dans La Guerre des Gaules, dcrit les Gaulois comme des
cavaliers agiles et trs mobiles grce leur entrainement quotidien.

Figure 9: Fourreau de dague, le champ des tombes (Hallstatt, Autriche, lre de La Tne)

Le culte du cheval est mme pass dans la lgion romaine par lintermdiaire dEpona la
desse chevaline que les rgiments de cavalerie romaine vnraient 16. On retrouve des traces
dartisanat li lutilisation du cheval pour la guerre (mors mtallique cisel, la Tne, Suisse). Leur
grande connaissance du cheval, a permis lexpansion du monde celte et mme la conqute de Rome en
386 av. J.C.par ces fameux raids qui leur ont valu le nom de barbares de la part des Romains. Mais
attention le lien entre le guerrier celte et sa monture sont si troites que la mythologie parlant de ce
couple varie beaucoup dans lespace et le temps celte. Le hros dUlster, Cchulainn, est li aux
chevaux. Sa naissance est associe celles de deux poulains qui voient le jour au mme instant que le
hros, et deviendront les chevaux de son char : le Gris de Macha et le Noir de Saingliu. Ce lien perdure
jusqu la mort de Cchulainn au gu de Mag Murthemne, o le Gris de Macha pleure des larmes de
sang lorsquon le harnache pour la bataille finale.

16

MacKillop (2000, 75, 190) ; Linduff (1979, passim)

- 27 -

B. Le Serpent :
Le symbolisme du serpent est tellement vaste quil pourrait faire le sujet dune tude lui seul,
nous allons seulement en prsenter quun bref aperu. La symbolique de ce reptile est aussi bien
ngative que positive. Il ne possde ni poils, ni plumes, ni pattes et il a le sang froid, ce qui fait quil se
distingue des autres animaux. LHomme se distingue galement des autres animaux, mais
diffremment, cest pour cela que le serpent et lhomme sopposent. Le serpent a un fort symbolisme
sexuel, de par sa forme il reprsente le principe masculin, et par le fait quil loge sous la terre, il
incarne le principe fminin. Sa nombreuse progniture en fait un symbole de la fertilit. La mue, cette
caractristique qui permet au serpent de changer de peau chaque anne, symbolise la rgnration, le
renouveau saisonnier 17.
Chez les Celtes, le serpent est associ la Terre-Mre, le germe de luf est appel serpent
de vie chez les Celtes anciens 18. Ce lien avec la terre fait que le serpent est li lAutre Monde, il est
donc une source de sagesse qui ressort de son venin qui est selon la tradition celtique aussi bien un
poison quun remde. Par sa connaissance acquise au contact de lAutre Monde, il devient le gardien
de celui-ci, gardant lentre des tertres et des sources, ou mme devenant le gardien dun trsor. Ce
lien avec la vie et la mort est renforc par le fait quavec le saumon et languille cest un animal sang
froid qui symbolise le passage de la non-vie la vie.
Un thme intressant mais complexe est celui de luf de serpent . Ce mythe cosmogonique
de loiseau aquatique, crateur de luf cosmique est un thme prsent depuis le nolithique, loiseau
ou bien des cervids sont reprsents avec cet uf dans le ventre, et le serpent serait relier avec ce
mythme. Certains auteurs pensent que dans la mythologie celtique, le serpent masculin est n de
luf fminin qui symbolise la mort, cet animal mord le sein (symbole de vie) de lanctre neutre la
fois masculin et fminin 19, et y voit le serpent comme thme central de la religion des Celtes 20.
Malgr limportance des serpents dans la mythologie celte et en particulier irlandaise, il faut
rappeler nos lecteurs quil ny a pas de serpent dans le biotope de cette le. De ce fait languille a pris
plus ou moins la place de ce reptile 21. La tradition veut que ce soit Saint Patrick qui aurait chass les
serpents dIrlande, ainsi que le mal quils incarnaient selon la tradition chrtienne. Cette lgende
tmoigne indirectement de limportance du serpent dans lIrlande paenne 22.

17

Chevalier ; Gheerbrant (1982, 867-879) ; Charbonneau-Lassay (1940, 765-778)


Boekhoorn (2008, 348)
19
Heinz (1997, 24-25)
20
Ross (1968) ; Stewart (1998,111)
21
Heymann (1991, 82-95)
22
Boekhoorn (2008, 352)
18

- 28 -

C. Le Cerf :
1. Le cerf et le symbolisme sylvestre :
Le cerf a une place trs importante dans la symbolique celtique du fait de la frquence avec
laquelle on le retrouve dans liconographie et les lgendes. Le cervid par sa ramure impressionnant
qui se renouvelle annuellement symbolise la fois larbre de vie, le rythme des saisons, la renaissance
et la fcondit. Le cerf fait galement parti de la srie des animaux les plus vieux du monde dans la
tradition insulaire dans le conte gallois de Kulhwch et Olwen, ce qui souligne bien limportance de cet
animal 23:
Laigle de Gwernabwy, le cerf de Rhedynfre, la chouette de Cwm Cowlwyd, le saumon de
Llyn Llyw et le merle de Cilgwri 24
Ceci explique aussi la symbolique gauloise de longvit et dabondance quavait le cerf 25.
Dautres auteurs verraient en lui une symbolique royale 26, bien que dans certaines traditions ce soit
lours qui tienne ce rle par son statut de roi des animaux . Mais le lien entre le matre des animaux
et le cerf tant trs fort, ce rle royal ne peut pas lui tre contest.

Figure 10: Goblet dargent aux dieux celtes, Ier sicle aprs JC, Muse de Fourvire (Lyon, France)

2. Le cerf : tape de la vie :


La symbolique royale semble galement attache au cerf dans le motif de la chasse au cerf
blanc 27. Il faut noter que la chasse au cerf ntait pas une source de viande pour les Celtes mais on peut
considrer quils la pratiquaient comme un sport prestigieux. La vlocit du cerf a fait que lacte den
tuer un lors dune expdition de chasse qui dailleurs tait organise comme une guerre, valorisait le
chasseur (guerrier) en question. Lors de linitiation dun jeune homme- pour devenir adulte et donc
tre membre part entire de la socit, il devait se soumettre une preuve cyngtique qui consistait
tuer un animal sauvage comme un sanglier, un ours ou un cerf.
23

Chevalier ; Gheerbrant (1982, 195-198) ; Charbonneau-Lassay (1940, 241- 257)


Bromwich (1997,220-221)
25
Chevalier ; Gheerbrant (1982, 195-198) ; Charbonneau-Lassay (1940, 241- 257)
26
Boekhoorn (2008, 280)
27
Lambert (1993, 284, 286 sqq.)
24

- 29 -

Cette connection avec la chasse initiatique nous rapproche du thme de la chasse mythique o
le hros est amen passer vers lAutre Monde ou vers son destin tel que dans la premire et la
troisime branche du Mabinogi. Par cette image de guide vers lAutre monde, le cerf devient un animal
psychopompe.
Le cot royal du cerf ressort galement dans la tradition selon laquelle la nature sauvage ne se
soumettait quaux hros et aux rois puis aprs christianisation aux saints. On retrouve cette ide dans
les textes irlandais selon lesquels le hros ulate, Cuchulainn, faisait parfois tracter son char par des
cerfs 28, ainsi que la dcouverte dune dpouille dun cerf enrn au ct dun homme dans une tombe
guerrire de Villeneuve-Renneville dans la Marne 29.

28
29

Thurneysen (1921, 138 sqq.); Birkhan (1997, 703)


Hatt (1970, 169)

- 30 -

D. Le Chien :
1. Le chien et la guerre:
Le chien faisait partie de la vie quotidienne des Celtes insulaires et continentaux. La premire
conqute de lhomme a deux utilisations dans le monde celte, il sert la guerre et la chasse que
nous allons tudier dans le paragraphe suivant.
Le lien entre le chien et la guerre est matrialis par le hros Cchulainn (chien de Culann) qui
est larchtype du champion surhumain dans la tradition pique. Le hros doit ce nom un pisode de
son enfance, o il tue le chien du forgeron Culann, qui a la force de toute une arme, et prend la place
de lanimal afin de rparer le tort commis jusqu ce quun autre chien soit dress, cette preuve
correspond une initiation 30. Le destin de Cchulainn est aussi li au chien car un geis lui interdit de
consommer de la viande de chien sous peine de mort, quand il mettait lomoplate dun bichon 31 grill
sous ses cuisses, le hros perdait toute ses force 32; de mme avant de mourir Cchulainn a tu une
loutre chien deau.
Dans les textes celtiques, le chien et le loup sont trs proches et souvent confondus, le vieil
irlandais ne comprend pas de terme pour dsigner le loup ainsi trouve-t-on c allaid chien sauvage.
Les Celtes avaient sans doute des chiens de combat, qui furent levs partir du loup.
Les chiens taient souvent utiliss comme mtaphore guerrire, toujours positive tel que ar-ch
chien de carnage qui dpeint le hros ulate. De mme beaucoup de noms de guerriers ou leur
mtaphores comprennent tarw taureau, aergi chien de combat, llew lion, dans les anciens pomes
du Pays de Galles 33. Selon certains auteurs, ce vocabulaire animalier pourrait avoir une origine
mythologique 34.

Figure 11: Pice Carnute, Muse de Bibracte (Saint lger sous Beuvray, France)

30

Sergent (1996, 221)


Ce ntait pas exactement la race que lon connait actuellement mais ce terme regroupait les petits chiens de compagnie.
32
Ross (1968) ; Birkhan (1970); Sergent (1996, passim)
33
Bromwich (1961, 11); Birkhan (1970, 344-345 et passim)
34
Ross (1968, 167)
31

- 31 -

2. Le chien et la mort :
Les chiens par leur caractre ncrophage et leur utilisation pour la chasse sont associs la mort ou
au passage vers le Sid. Les Gallois ont deux types de chiens lis la mort, les chiens blancs oreilles
rouges dArawn, le roi de lAutre Monde qui revtent un caractre psychopompe, et les Cwn Annwn,
les chiens du Royaume invisible qui sont dun roux tirant sur le gris, surement rapprocher du loup
sont des prsages de mort. Cest galement le cas pour le Chien Noir Ki Du des Monts dArre du
folklore breton. Mais cette dimension infernale du chien est srement temprer par linfluence du
christianisme, o celui-ci est clairement considr comme malfique. On a galement retrouv de
nombreux restes de chiens dans plusieurs sanctuaires (Muntham Court (Sussex), Caerwent in Gwent,
Danebury) 35ainsi que dans des sources sacres 36.
Des sacrifices de chiens ont t raliss en Gaule (Gournay, Oise) et en Angleterre lge de
fer, des ossements ont t retrouvs avec ceux de chevaux dans des fosses servant engranger le bl.
On suppose que ces sacrifices avaient pour but dapaiser des divinits chtoniennes et prserver ainsi
les rcoltes.
Lingestion de viande crue de chien ainsi que celle de porc et de chat, tait faite lors de rituel
divinatoire dcrit au IXme sicle par Cormac (glossateur) dans limbas forosnai,

3. Les autres symbolismes du chien :


Le chien peut tre associ la gurison (surement suite lobservation de la gurison des plaies
aprs lchage), et la fidlit, comme nous le montre le conte folklorique gallois Bedd Gelert / Tombe
de Gelert. Le chien Gelert sauve le bb du prince Llewelyn de lattaque dun loup. Le prince voyant
le sang dans la gueule du chien, suppose que cest celui de son fils, et furieux il abat le chien. Quand
Llewelyn apprend que le chien a dfendu son enfant, il fait construire une tombe en son honneur,
dailleurs une ville du Gwynedd aux Pays de Galles se nomme Beddgelert 37.
Les Celtes ntaient pas si diffrents de nous dans leur passion pour lespce canine : dans le rcit
gallois de Peredur datant du Moyen ge est spcifi une des premires races de chiens reconnus et
connus de nos jours : les lvriers 38. Et la plupart des grands hros celtes possdent un chien
exceptionnel dont ils sont fiers.

Figure 12: Irish Wolfhound et Scottish Deerhound, cest deux races canin ont gard le morphotype du chien de
chasse et de guerre celtique.

35

MacKillop (2000, 144)


Chevalier ; Gheerbrant (1982, 584) ; Charbonneau-Lassay (1940, 317)
37
Lewis (1899)
38
Lambert (1993, 267)
36

- 32 -

E. Le Taureau :
Le taureau est lun des animaux les plus importants dans la mythologie du monde entier, de par
son physique impressionnant, il a depuis des millnaires fascin lhomme. Universellement considr
comme un animal sacr, le taureau porte les valeurs symboliques de la corne, du ciel, de leau, de la
foudre, de la pluie, de lorage et de la lune de par sa fcondit et du soleil de par le feu de son sang
et sa virilit 39. Il a donn son nom de nombreuses villes telles que Tarbes.

1. Le taureau et le guerrier :
Le taureau est avant tout un symbole de la classe guerrire, les hros et les rois de grande
valeur militaire, en particulier en Irlande et aux Pays de Galles, o ils sont appels taureaux de
combat . Tel que le roi ulate Conchobar dont lun des titres tait, tarb in chocid, le Taureau de la
Province 40. Les triades galloises mdivales, les Trioedd Ynys Prydein, nous donnent trois
guerriers-taureaux et trois protecteurs-taureaux 41.
Tri Tharw Catuc Enys Prydein:
Kynvar Catgaduc mab Kynwyt Kynwydyon
A Gwendoleu mab Keidav
Ac Vryen mab Kynvarch
Three bull-protectors (?) of the Island of Britain:
Cynfawr Host-protector, son of Cynwyd Cynwydion
And Gwenddolau son of Ceidiaw
And Urien son of Cynfarch
Tri Vnben Enys Prydein:
Elinwy mab Cadegyr
A Chynhaual mab Argat
Ac Auaon mab Talyessin
Tri Beird oedynt ell tri.
Three Bull-chieftains of the Island of Britain:
Elinwy son of Cadegr
And Cynhafal son of Argad
Ans Afaon son of Taliesin
The three of them were sons of bards. 42
Le taureau celte, en particulier en Gaule, est souvent reprsent avec trois cornes dont la
symbolique guerrire a t perdue lpoque gallo-romaine mais qui pourrait tre rapport un mythe
irlandais, le lon laith, la lune du hros. 43Le lon laith est une espce daura sanglante qui jaillit du
sommet du crne du guerrier lorsque celui-ci est au comble de lexcitation guerrire 44.

39

Chevalier ; Gheerbrant (1982, 929-934) ; Charbonneau-Lassay (1940, 54-66)


Birkhan (1997, 590)
41
Bromwich (1961, 11)
42
Traduction de Bromwich (1961,11-13,170)
43
Ogam, 10, 285 sqq. ; 15, 123 sqq. et 245 sqq.
44
Chevalier ; Gheerbrant (1982, 929-934) ; Charbonneau-Lassay (1940, 54-66)
40

- 33 -

Figure 13: Taureau de bronze, Muse de Besanon (France)

2. Le taureau et la royaut :
Des sources relient le taureau la royaut : la premire que nous dtaillerons un peu plus, est
Le festin du taureau qui est la premire partie de llection royale irlandaise. La deuxime source
est Pline lAncien dans histoire naturelle (XVI, XCV), o il relate le sacrifice de taureaux blancs lors de
la cueillette du gui ainsi que lors dun ancien rituel royal.
Le festin du taureau est dcrit dans La Maladie de Cuchulainn : cette premire tape du
rituel dlection royale en Irlande commence par le sacrifice dun taureau. Un pote mange alors sa
viande et boit un bouillon fait partir du taureau jusqu satit, puis sendort et dans son rve, il voit
le candidat-roi qui doit tre choisi par lassemble des nobles de la cour dIrlande. La deuxime partie
de ce rituel se passe avec le sacrifice dun cheval comme nous lavons dcrit dans le paragraphe
concernant cet animal.
Deiotaros, taureau divin, est le nom port par de nombreux rois ttrarques galates et non par
des prtres comme on la longtemps penser. 45
Les taureaux semblent reprsenter galement la souverainet territoriale, La Razzia des Vaches
de Cooley (Tain Bo Cuailnge) permet de mettre en vidence limportance de ces animaux. Dans ce
rcit, deux taureaux magiques, Findbennach (le blanc cornu) de Connaught et Donn (le brun, ou
seigneur, noble daprs un substantif protoceltique *donnos 46) dUlster, sont lenjeu de la guerre
entre ces deux provinces. Ces deux taureaux taient la dernire mtamorphose de deux porchers divins.
Lorsque lun des taureaux beugle toutes les vaches des environs vont lui. Donc on peut dire quils
reprsentent la souverainet guerrire et mme leur royaume car qui possde ces taureaux possde les
richesses et le prestige. 47

45

Boekhoorn (2008, 302)


Holder 1896
47
Birkhan (1997, 590, 705-706)
46

- 34 -

3. Le taureau et la virilit :
La virilit et donc la fertilit sont des attributs primaires du taureau mais les celtes ne semblent
pas lavoir considre comme sa principale caractristique contrairement de nombreux peuples.

- 35 -

F. Le Sanglier :
1. Le sanglier et la classe sacerdotale :
Le sanglier a un symbolisme trs ancien et toujours positif, cette incarnation de lautorit
spirituelle remonte la tradition indo-europenne, en antithse avec lours reprsentant le pouvoir
temporel. Son caractre sylvestre rappelle les retraites solitaires en forts des prtres de la premire
classe sacerdotale, c'est--dire des druides dans notre cas, ou les brahmanes chez les Indiens. Et de
plus, cet animal se nourrit en particulier de gland, fruit du chne, qui parmi les cinq arbres sacrs est
larbre druidique par excellence. 48
Le sanglier est lun des animaux primordiaux dIrlande introduit par les Tatha D Dnann,
cest donc un animal sacr qui devient par la suite animal sacrificiel dans deux cas. Le sanglier devient
nourriture sacrificielle lors de Samain, le 1er Novembre, fte du dieu Lug, pendant lequel le sacrifice
pouvait tre partiel (la viande tait alors partage par la communaut) mais il semble plus probable que
le sacrifice ait t le plus souvent total (la viande tant alors uniquement destine au dieu). 49

Figure 14: Goblet dargent aux dieux celtes, Ier sicle aprs JC, Muse de Fourvire (Lyon, France)

Ainsi que lors de lImbas Forosnai grande connaissance, un rituel de divination, o le pote
(ou barde) doit manger de la viande rouge dun porc, dun chat ou dun chien rouge. Puis aprs avoir
chant une incantation et dormi pendant trois jours et trois nuits, lImbas Forosnai pourrait semparer
deux. 50
Cet animal sacr appartient aussi bien au monde humain qu lAutre Monde, par sa nature
belliqueuse, on lui attribue la symbolique de la dignit et de la puissance royale (selon la thorie
dumzilienne le roi fait partie de la premire classe des prtres, de la souverainet, de la fertilit, de
labondance et de la richesse. 51
La littrature celtique parle souvent dun hros ou dun roi combattant un sanglier mythique,
les scientifiques y voient la confrontation du pouvoir temporel et spirituel. Un des meilleurs exemples
de ce thme est le conte de Kulhwch et Olwen : le hros avec laide dArthur et de ses chevaliers
doivent combattre le sanglier Twrch Trwryth afin dobtenir la main dOlwen fille du gant
Yspaddaden. Twrch Trwryth vhicule clairement un symbolisme royal car il est un ancien roi
transform pour ses pchs. Cette chasse pique reprsente aussi linitiation des jeunes hommes.
48

Chevalier ; Gheerbrant (1982, 844-845) ; Charbonneau-Lassay (1940, 173-175)


Sergent (2004, 225-232)
50
Thurneysen (1921, 163-164) ; MacKillop(2000, 269)
51
MacKillop(2000, 45-46) ; Stewart (1998,50-51); Heinz (2000, 63) ; Green (1989, 1992, 1997)
49

- 36 -

2. Le sanglier : reprsentation guerrire :


Le nombre important de reprsentations de sanglier sur des objets guerriers a longtemps tromp
les historiens sur la symbolique de cet animal. En particulier le carnyx, trompe de guerre gauloise dont
lembouchure reprsente souvent un sanglier. Mais cet animal tait aussi reprsent sur les casques et
les enseignes militaires. 52

Figure 15: Carnyx, reconstitution du Muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France)

Figure 16: Dtail dune des plaques du chaudron de Gundestrup (Danemark)

Un autre aspect du sanglier pour la classe guerrire est son importance lors de linitiation des
jeunes hommes. En effet pour passer lge adulte et devenir ainsi un membre part entire de la
socit, les jeunes hommes devaient subir une preuve cyngtique, c'est--dire partir chasser un
animal tel que le sanglier mais galement lours ou le cerf, car tuer lun de ces animaux sauvages
faisait appel toutes leur connaissance de la chasse et de la guerre.
52

Sergent (1996, 291)

- 37 -

3. Le Sanglier et lAutre Monde :


Cette chasse au sanglier menait les hros vers laccomplissement de leur destin o il les
conduisait vers lAutre Monde. Dans ce rle de guide vers lAutre Monde, le sanglier acquiert une
symbolique psychopompe. 53Le sanglier symbolise encore lhospitalit, labondance, mais aussi la
gloutonnerie et servait donc de repas ici-bas et dans lAutre Monde o il se renouvelait
perptuellement. Le sanglier faisait aussi partie du repas mortuaire dans lAutre Monde : la
consommation de cette viande assurait la renaissance, la jeunesse et la sant. 54

Figure 17: Fragment dassiette avec graffiti pointe sche reprsentant un sanglier, Clermont-Ferrand/ Aulnat,
IIme sicle avant JC, Muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France)

53
54

Stewart (1998,50-52)
MacKillop(2000, 45-46) ; Stewart (1998,50-51); Heinz (2000, 63-65) ; Green (1989, 1992, 1997)

- 38 -

G. Lours
1. Lours et le roi :
Chez les Celtes, lours est lemblme de la classe guerrire et galement du pouvoir royal. Il est
par consquence lantithse du sanglier.55
Les deux personnages mettant particulirement ce lien en valeur sont : le roi Arthur (il y a eu
contamination entre le thme *arto-s (lours en proto-celtique) et Artorius le nom romain, il serait alors
plus correct de parler dArtus comme le font les germanophones 56), certain suggrent mme une
connexion entre le nom dArthur et la constellation Arcturus 57, la Grande Ourse, ce qui serait un motif
de la mythologie astrologique des Celtes. Pour certains celtisants, Arthur serait une rminiscence dun
ancien dieu-ours. 58On peut ajouter que les Gallois nomment les constellations de la grande et de la
petite ourse : cerbyd Arthur le char dArthur .
Il y a galement Math fils de Mathonwy Ours fils de lOurson roi de Gwynedd dans la
quatrime branche du Mabinogi 59(Pays de Galles, *matus est une autre racine du mot ours originaire
du vieil irlandais).
Il faut savoir que pour les Celtes insulaires, lours est un animal fantastique au mme titre que
le lion ou le dragon 60, car lours est absent du biotope irlandais depuis lge de Bronze 61et de la
Bretagne insulaire depuis lpoque romaine. 62
Le symbolisme royal de lours est aussi confirm par son statut de roi des animaux du
moins dans certaines traditions. Mais ce titre est plutt donn au lion dans les zones mridionales, ou
encore au cerf ou autres animaux cornus, car le Matre de Animaux nest il pas le dieu cornu portant
des bois de cerf (cf. infra paragraphe sur Cernunnos). Le double motif ours-lion comme animal royal et
leur rivalits se voient dans certains contes, tel que le conte breton Teodor pe ar chastell kouevr ar
chastell archant hag ar chastell aour 63 collect par Franois Luzel au XIXme. Ce conte raconte
lhistoire de Teodor qui suit un corbeau vers le Royaume den-bas sous la terre, o il doit
combattre trois gants et pour cela il est aid dun ours et dun lion. Dans la Tin B Cuailgne, le
narrateur dcrit les dformations guerrires de Cuchulainn au bruit du lion parmi des ours . 64

55

Chevalier ; Gheerbrant (1982, 717-718)


Walter (2002, passim)
57
Stewart (1998,52)
58
Walter (2002, passim) ; contra : Birkhan(1997,712)
59
Sergent (2004, 234-235)
60
Thurneysen (1921,75)
61
Raftery (1994,17)
62
Birkhan (1970,432, note 1165)
63
An Uhel (1985,11-135)
64
Kinsella (2002,150)
56

- 39 -

H. Les corvids :
Avant toutes choses, il faut mentionner que ltude ornithologique dans la mythologie a des
limites, car il nest pas toujours facile de distinguer les diffrentes espces aviaires, que ce soit dans
liconographie ou dans la littrature.
Aujourdhui, lEurope considre le corbeau comme un tre malfique, prsage de mort et de
malheur. Mais bien au contraire il parat universellement positif, que ce soit en Chine o ils sont des
messagers divins, dans la mythologie scandinave o les deux corbeaux dOdin reprsentent le principe
de cration. De mme dans la gense, le corbeau symbolise la perspicacit en vrifiant la sortie de la
terre des eaux aprs le Dluge. 65
Chez les Celtes, cest un animal sacr, messager de lAutre Monde et compagnon des dieux. En
brittonique, il ne possde pas de nom qui lui est propre, on le nomme bran le noir, cela pourrait
signifier quil y avait un tabou sur son vrai nom. 66

Figure 18: Goblet dargent aux dieux celtes, Ier sicle aprs JC, Muse de Fourvire (Lyon, France)

Il symbolise surtout la guerre, ce symbolisme est aussi prsent dans dautres peuples indoeuropens tel que les Germains. Mais il partage cette symbolique avec le groupe des corvids
( oiseaux noirs selon le bestiaire de lpoque) : le geai, la corneille, la pie et le choucas et peut tre
le merle aussi. Les corvids sont souvent associs aux dieux et desses guerrires.
En tant que messager de lAutre Monde, il revt aussi un caractre psychopompe, dans
liconographie continentale de nombreuses reprsentations montrent des dfunts tenant un oiseau
(rgulirement un corbeau) contre leur poitrine 67, sans doute pour faciliter le passage vers lAutre
Monde, ce motif se retrouve dans la littrature celtique ancienne. 68

65

Chevalier, Gheerbrant (1982, 286)


Boekhoorn (2008, 209)
67
Boekhoorn (2008, 211)
68
MacKillop (2000, 75, 303-304)
66

- 40 -

Figure 19: Monnaie leuques, Muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France)

Il existe aussi le motif du corbeau-conseill qui parlent aux oreilles des dieux dans la
mythologie celtique. Cest peut tre de l que vient la tradition demporter des corbeaux sur les
navires, car ils indiquaient la direction de la terre. 69Dans la mythologie irlandaise aussi, les corbeaux
sont omniscients, car daprs le cycle de Finn, le hros en mangeant le saumon de la connaissance qui
lui apporta le savoir, se brula les doigts, des corbeaux consommrent alors la chair du saumon et
depuis ils savaient tout. 70Dans les Hautes Terres dEcosse, le corbeau remplace laigle parmi les
anciens du monde : trois fois la vie dun chien fait la vie dun cheval ; trois fois la vie dun cheval
fait la vie dun homme ; trois fois la vie dun homme fait la vie dun cerf ; trois fois la vie dun cerf fait
la vie dun corbeau.
Les Vies des Saints nous parlent aussi du corbeau, il nourrit les ermites surtout en Irlande 71, il
obit aux saints (bretons et autres) en respectant les rcoltes et en se taisant. 72
La corneille a galement une symbolique uniquement guerrire car elle est toujours associe
aux trois desses de la guerre en Irlande, que nous dtaillerons dans le paragraphe qui leur est
consacr.

69

De Beaulieu (2002, 30)


Dottin (1904, 132)
71
Chevalier ; Gheerbrant (1982, 285)
72
De Beaulieu (2002, 30)
70

- 41 -

I. La grue
Les oiseaux aquatiques tiennent un rle primordial dans la mythologie celtique. Ces animaux
sont la fois lis leau et bien sur lair, ces deux lments taient considrs comme des portes vers
lAutre Monde, par consquence ces animaux sont vraiment les messagers privilgis du Sid. Leur
iconographie, que ce soit celle de lantiquit et celle insulaire, est trs importante, et celles de lEurope
de lEst est particulirement ancienne. Ils sont galement naturellement associs aux eaux thermales o
lon retrouve beaucoup de modles votifs de ces animaux.

Figure 20: Sequana sur la barque proue de canard, desse de la Seine ayant des proprits curatives Muse
archologique de Dijon (France)

La grue est unanimement connue pour sa longvit mais surtout pour sa fidlit. Elle partage le
symbolisme de la puret avec dautres oiseaux par la blancheur de ses plumes ; elle est galement
rpute pour sa beaut. Ses migrations cycliques en ont fait un symbole de la rgnration comme tous
les oiseaux migrateurs, ce qui explique lornithomancie faite partir de la grue.73
En tant quanimal belliqueux on le retrouve sur des casques, des boucliers et des fourreaux, et
ce caractre lassocie galement au taureau (cf. Tarvos Trigaranus). Comme le milieu de vie de la grue
est le marais, elle possde une symbolique de vie et de mort lie au culte de leau. 74Laspect sacr de
la grue se retrouve dans linterdit de manger de sa viande 75(interdit rompu au Moyen ge par un
arrt royal 76). La vnration de cet animal renforce son ct sacr tel la Grue Solitaire considre
comme une des merveilles de lIrlande 77.
Lune des facettes de la grue est ngative, cest un oiseau belliqueux qui loigne les gens,
on retrouve ce trait dans le thme des trois grues de Midir : ces trois corr diltada Grues
dinhospitalit, la premire disait toujours : Ne viens pas ! , la deuxime : Va-t-en ! et la
troisime : Dpasse la maison ! . 78 Dans le cycle de Finn, on considre leur chant comme des cris
de souffrances.

73

Chevalier ; Gheerbrant (1982, 488-489) ; Charbonneau-Lassay (1940, 586-599)


Green (1993, 68)
75
Birkhan (1997, 814)
76
Ross (1976, 282)
77
Joyce (1996, 29)
78
Thurneysen (1921, 513) ; Low (1996, 117)
74

- 42 -

Figure 21: Pice Lmovice, reprsentant un cheval, une grue et une roue solaire.

La tradition irlandaise connait le corrbolg 79 : sac de grue fait partir de la peau de la desse
Afe, ce sac contient les objets prcieux de Manannn, son mari. On a suggr que ce sac contenait les
lettres de lalphabet oghamique. 80Dans le cycle de Finn, on trouve aussi la prsence dun Sac aux
trsors fait en peau de grue. Birkhan suggre que la grue pouvait symboliser la richesse. 81

79

Dictionary of the Irish Language DIAS (Quinn et al., 1983) 152, 485
MacKillop(2000,110)
81
Birkhan (1997, 710)
80

- 43 -

J. Le saumon :
Comme pour les oiseaux, il y a une certaine indistinction entre les poissons dans les rcits
celtes, mais contrairement aux oiseaux, le terme poisson dsigne quasiment toujours le saumon. Cest
le poisson primordial dans toute la mythologie celtique, et ce nest assurment pas dinfluence
chrtienne car le saumon est quasiment absent de la bible 82.

Figure 22: Pices gauloises, Latnium (Hauterive, Suisse)

Cest mme le plus vieux parmi les Ans du Monde aussi bien selon la tradition irlandaise
que galloise. 83Il possde lomniscience car selon le cycle de Finn, il nage dans une source de lAutre
Monde et se nourrit des fruits de larbre de la connaissance qui pousse sur les berges de cette source.
Dans certaines lgendes irlandaise et cossaise, le saumon serait la transformation du premier tre
humain. 84Il aurait pu tre un anctre rivire ou les restes dun dieu-saumon. 85Il y a d y avoir un jeu
de mot en vieil irlandais entre le terme saumon (e) et le terme dsignant la science, connaissance
(elas). Ce mme mot est utilis en Ecosse pour indiquer un charme, un remde contre une maladie. 86
Il est le gardien de la science sacre, avec le sanglier et le roitelet il fait partie de la triade des
animaux druidiques, et il constitue la dernire phase de la mtempsychose selon lhistoire de Tuan mac
Cairill. 87
On retrouve souvent le saumon comme gardien de source sacre tout comme la truite et
languille. Il est le symbole du passage de la non-vie la vie, car il migre des eaux sales (mortes) aux
eaux douces (vives) et tout comme le serpent et languille, il possde du sang froid , il manque de
chaleur vitale. 88Dans la tradition insulaire, cest le saumon qui amne des librateurs 89par leau,
ce rle est tenu par le dauphin sur le continent 90. On voit ce motif de dauphin psychopompe sur le
chaudron de Gundestrup, ce qui confirmerait son origine celto-thracienne (cf. paragraphe sur le lion).

82

Charbonneau-Lassay (1940)
Chevalier ; Gheerbrant (1982, 849-850)
84
Joyce (1996, 468)
85
Birkhan (1997, 729 sqq.); Chauvir (1995, 91 sqq.)
86
Carmichael (1928, passim)
87
Chevalier ; Gheerbrant (1982, 849-850)
88
Boekhoorn (2008, 261)
89
Birkhan (1997, 73)
90
Birkhan (1997, 73)
83

- 44 -

Figure 23: Dtail du chaudron de Gundestrup, Muse nationale de Copenhague (Danemark)

Il y aurait peut tre des restes dun culte li au saumon que lon retrouve dans des danses
traditionnelles de lle de Aran (saut de saumon) et dans lle de Man (saut de saumon, hero-feat), que
lon retrouverait aussi dans la liste des exploits de Cuchulainn., il sagit de la danse du saut du saumon.
Ce saut consistait sauter le plus haut possible depuis la position allonge. 91

91

Birkhan (1997, 262-263)

- 45 -

K. Les autres animaux


Par manque de matriel suffisant, nous avons dcid de regrouper tout les animaux restants
dans cette rubrique mais surtout pour ne pas les ngliger comme lont souvent fait certains, car
connaitre les grands symboles animaux permet de mieux connatre une culture mais connatre tous les
symbolismes secondaires permet surtout dapprcier la richesse de cette culture.

1. Labeille
Chez les Celtes, labeille est trs importante comme elle la t dans de nombreuses cultures et
mme encore maintenant.
On retrouve la tradition apicole dans les lois galloises et irlandaises du Moyen-ge, ainsi quen
Bretagne Armoricaine o une charge de cire tait estime comme un cadeau gnreux, car les abeilles
sont la seule source de sucre et de cire. On est donc sr que depuis le Moyen-ge, lapiculture est une
affaire des plus srieuses. 92Mais pour les Celtes de lAntiquit comme ceux du Moyen-ge, le miel a
une place bien assure par le vin miell mais surtout par lhydromel, considr comme la liqueur
dimmortalit. 93
Malheureusement la littrature est assez pauvre au sujet des abeilles : en Irlande comme au
Pays de Galles, labeille est cense tre originaire du paradis cleste et elle apporterait des
connaissances secrtes. On peut noter galement que lun des attributs de la province de Munster en
Irlande est le miel. 94
On possde des traces montrant limportance de labeille chez les Celtes dans le vocabulaire
insulaire signifiant cire dabeilles (cwyraidd en gallois, cwyren vieil irlandais, cir-bheach en
irlandais moderne) qui ont pris le sens de parfait, accompli . 95
Il faut galement mentionner que le vocabulaire celtique possdait des mots pour dcrire
lbrit qui drivent de la racine dsignant miel, hydromel, tel que la desse Medb dans la Tin B
Cuailgne, dont le nom veut dire ivre . 96
On peut remarquer galement que la littrature en vieil et moyen irlandais parle de la
clirseach, la harpe mdivale des Gals, qui reproduit le chant des oiseaux mais galement le
bourdonnement des abeilles au niveau de sa caisse de rsonnance qui dailleurs ressemble une
ruche. 97

92

Cassard (1994,49)
Chevalier, Gheerbrant (1982,2)
94
MacKillop(2000,38) ; Ransome (1937, passim)
95
Chevalier, Gheerbrant (1982,2)
96
MacKillop(2000,326)
97
Heymann (1991,90-91)
93

- 46 -

2. Laigle :
Ce roi des oiseaux, ayant une si grande importance dans de nombreuses mythologies et
croyances, na quun rle limit chez les Celtes.
Liconographie gauloise de laigle semble ntre quune imitation du modle romain. 98Comme
tous les oiseaux, laigle est un messager divin. Au Moyen-ge des croyances persistrent selon
lesquelles laigle aurait pour origine le feu car on pensait alors quil savait voler sous le soleil les yeux
ouverts. 99Cette vieille croyance expliquerait peut tre en partie que lon trouve frquemment la
statuette dun aigle sur les casques des guerriers celtiques. 100

Figure 24: Casque en fer de la tombe du chef (Ciumeti, Roumanie, premier tiers du IIIme sicle avant J.C.)
101

Selon DArbois de Jubainville, les Celtes vnraient cinq ou six animaux principaux que lon
retrouvait sur les enseignes militaires 102: laigle, le loup, le taureau, le cheval et le sanglier. Lours
tait galement lun de ces animaux principaux mais non reprsent sur les enseignes militaires.
Lenseigne militaire, ce signe de commandement et de ralliement consistait donc en ces cinq animaux
avant dtre rduit au seul aigle. Mme si cette thorie ne fait pas lunanimit, elle montre la place de
laigle, celle dun animal primordial.

98

MacKillop (2000,166)
Heinz(2000,103)
100
Boekhoorn (2008, 220)
101
Kruta (2001, 147)
102
DArbois de Jubainville (1906, 150 sqq.)
99

- 47 -

Figure 25: Goblet dargent aux dieux celtes, Ier sicle aprs JC, Muse de Fourvire (Lyon, France)

Dans la tradition insulaire, laigle est lun des plus vieux animaux du monde. Dans le rcit de
Kulhwch et Olwen, on nous parle des cinq animaux primordiaux :
Laigle de Gwernabwy, le cerf de Rhedynfre, la chouette de Cwm Cowlwyd, le
saumon de Llyn Llyw et le merle de Cilgwri 103
De mme une des Triades de lle de Bretagne, contient les trois oiseaux primordiaux :
Les Trois Plus gs du monde : la chouette de Cwm Cowlwyd, laigle de Gwernabwy
et le merle de Cilgwri 104
Il existe dans le folklore irlandais et cossais, une analogie quasi exacte dans le rcit Echtra
lithin, o sont prsents les animaux anciens : Lithin, aigle femelle, qui interroge Dubchosach le
grand cerf du dluge , puis le merle Dubgoire, et enfin le grand saumon borgne dEs Ruad. Mais la
tradition irlandaise a confondu laigle et le faucon 105, donc il se peut que certains des symbolismes du
faucon soient utilisables pour laigle et inversement.
Le folklore cossais lappelle sr-eun vritable oiseau , et il simagine quAdam et Eve
continuent vivre sous forme daigles 106. On ne peut que constater la relation entre le premier couple
biblique et lanimal primordial. 107
Laigle, la chouette et le merle font donc partie des oiseaux les plus anciens, il est important de
remarquer que laigle et la chouette sont antagonistes de par leur nature. 108Donc contrairement la
chouette qui par sa relation avec la lumire lunaire est lemblme de la connaissance rationnelle,
laigle de par sa relation avec la lumire solaire reprsente la connaissance intuitive. 109Ce qui est
contraire aux traditions grco-romaines. 110

103

Bromwich (1979,220-221)
Triade 92, Trioedd Ynis Prydain, Bromwich (1979, 220)
105
Chevalier, Gheerbrant (1982, 429)
106
MacKillop (2000, 166)
107
Boekhoorn (2008, 222)
108
Boekhoorn (2008, 221)
109
Chevalier, Gheerbrant (1982, 246)
110
Chevalier, Gheerbrant (1982, 12-16); Charbonneau-Lassay (1940, 71-87)
104

- 48 -

3. Lalouette :
Les Gaulois lui donnaient le nom dalauda 111, dont drive le franais: alouette, ctait un
oiseau sacr.
Dans le folklore breton, cet oiseau est de bon augure, car lme quittant son corps monterait au
ciel sous la forme du vol rapide de lalouette. 112Son chant est connu pour tre un chant de joie,
considr parfois comme un chant joyeux devant dieu.
Il ny a par contre aucune trace de lalouette dans la tradition insulaire.

4. Languille
De par sa morphologie, son milieu et le fait quelle soit insaisissable, elle symbolise le serpent,
leau et la dissimulation. 113
Comme le serpent et le saumon, elle se caractrise par du sang-froid , elle manque de
chaleur vitale, ces trois animaux sont le symbole du passage de la non-vie la vie. Et le fait que
languille vive aussi bien en eaux douces (eaux vives) quen eaux sales (eaux mortes) ou encore
quelle aille sur terre pour se reproduire, ce qui est peru comme une mtamorphose, qui est lune des
caractristiques de lAutre Monde. 114
Le serpent nexistant pas dans le biotope irlandais, il est remplac par languille en particulier
sur le pilier de la harpe galique ancienne. Sinon, languille nest que peu prsente dans la littrature
insulaire. 115
Languille est lune des mtamorphoses de la Bodb, desse de la guerre, et senroule autour des
jambes de Cuchulainn. Cet aspect ngatif de languille se retrouve dans louest de lIrlande, o lon
croyait que des anguilles sifflantes prdisent la famine. 116
Malgr son image ngative, languille est aussi retrouve comme gardien des sources sacres
(comme les serpents gardiens). Par exemple, les plerins qui se rendaient la source sacre Tober
Monachan dans le comt de Kerry savaient leurs prires entendues par les dieux sils voyaient un
saumon et une anguille dans leau de la source.

5. La belette :
On ne mentionne la belette que dans le cycle de lUlster, o la mre de Conchobar porte le nom
de Ness, belette. Cest au dpart une vierge guerrire. Ness peut dune part symboliser laffection et
la vigilance et, dautre part, linconstance ou la rouerie. Mais cela ne convient pas son attitude initiale
de vierge farouche. Peut-tre lIrlande mdivale a-t-elle confondu la belette et lhermine. 117

111

Lambert (1994, 25) terme attest par Sutone


Boekhoorn (2008, 225)
113
Chevalier, Gheerbrant (1982, 45)
114
Heinz (2000, 173)
115
MacKillop (2000, 173)
116
MacKillop (2000, 173)
117
Ogam- tradition celtique, rennes, 1948, 11,56 s ; Charbonneau-Lassay (1940, 318-327)
112

- 49 -

6. Le blier :
Chez les Celtes comme chez les autres peuples de lAntiquit et mme encore aujourdhui, le
blier symbolise la fcondit de par sa nature mme mais il symbolise galement labondance agraire
par ses cornes qui rappellent la corne dabondance. 118Au Vme sicle avant notre re, la tte de blier
tait un des motifs animaliers les plus reprsents de lart latnien, la reprsentation entire du blier
est trs rare et tardive. Le blier est un animal souvent li au feu.

Figure 26: Reconstitution dun foyer gaulois, muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France)

7. La biche :
La biche est avant tout un symbole fminin, car son regard rappelle celui dune jeune fille. Des
femmes de la littrature celtique sont lies ce cervid : Sava la femme de Finn, le hros irlandais, est
mtamorphose par un druide noir en biche ; de mme on dit que Dahud la reine dYs se transformait
en biche blanche pour courir sous les bois.
Cest surtout le thme de la chasse la biche qui est important chez les Celtes, dont les textes la
dcrivent souvent comme un cerf blanc, car elle symbolise la poursuite de la sagesse qui se trouve au
pied dun pommier, larbre de la connaissance. 119

118
119

Chevalier, Gheerbrant (1982, 113-115); Charbonneau-Lassay (1940, 138-150)


Chevalier, Gheerbrant (1982, 120-121); Charbonneau-Lassay (1940, 240-241)

- 50 -

8. Le blaireau :
Le blaireau est trouv dans de nombreux noms de personnes, en particulier dans la tradition
irlandaise il y a un personnage assez connu, Tadc blaireau Mac Cin, et qui a comme geis (interdis)
de manger de la viande de blaireau, son homonyme 120, ce qui pourrait peut tre permettre de
considrer le blaireau comme un animal sacr. Tadc Mac Cin est considr comme un dieu-anctre
dans la gnalogie des provinces de Munster et de Leinster 121, ne pourrait-on pas voir en ce dieuanctre blaireau un indice quant la prsence du totmisme chez Celtes anciens. 122
Dans le premier des Mabinogi, Pwyll, Prince de Dyved, le symbolisme de cet animal est on ne
peut plus ngatif. Il est question dun jeu intitul gware broch yg got, le jeu du blaireau dans le
sac , le blaireau en question est le mchant Gwawl qui dsire prendre Rhiannon comme pouse sans
le consentement de celle-ci. Le sens exact de ce jeu et son importance nous chappent encore. Il peut y
avoir un rapport avec la technique de chasse du blaireau. En outre, le breton connait la notion
attraper dans un sac dans le verbe sac ha 123, qui veut dire tromper, attraper. Certains y voient le
symbolisme du blaireau qui serait tout en ruse et en malice. Par consquent, le jeu du blaireau dans le
sac, serait le chtiment subit pour faire sortir de lhomme sa ruse, sa malice et sa prtention. 124

9. Le buf :
Le buf, de par sa castration est lantithse du taureau mme sil est galement reli au
symbolisme agraire, il symbolise la bont, le calme et la force paisible. Ce qui correspond la
symbolique chrtienne de cet animal. 125
En Irlande comme au Pays de Galles, la pratique de rves divinatoires sur les peaux de bufs et
de taureaux est connue, un exemple se trouve dans un pome gallois Breuddwyd Rhonabwy/ le rve de
Rhonabwy. Le buf a souvent aussi t lobjet de maints sacrifices (hcatombe dsigne lorigine le
sacrifice de cent bufs Rome)
Les Mabinogion et les Triades galloises parlent des bufs primordiaux, car, selon la lgende,
avant leur arrive dans lle de Bretagne avec les Cymri (les gallois) ayant leur tte Hu Gwdarn, il
ny avait sur lle que des ours, des loups, des castors et des bufs cornus. 126 De mme le Lebor
Gbala/ le Livre des conqutes dIrlande mentionne aussi des bufs mythiques. 127 Le buf jouerait
donc un rle analogue celui du hros civilisateur.
La ville dOxford (le gu du buf) dont le nom gallois est Rhydychen gu des bufs 128, est
mentionne dans le conte de Llud et Llefelys comme tant le centre de la Grande-Bretagne, on peut
relier cette notion domphalos de lle de Bretagne avec le motif indo-europen des bovids fondateurs
de villes. 129

120

Mac an Bhaird (1980, 150-155) ; Sterckx (1996, 44)


OGrady (1892) ; MacKillop (2000, 395)
122
Boekhoorn (2008, 328)
123
Lambert (1993,356, note 20)
124
Boekhoorn (2008, 329)
125
Chevalier, Gheerbrant (1982, 933,133-134); Charbonneau-Lassay (1940, 127-128)
126
Ogam, 14, 606-609
127
Chevalier, Gheerbrant (1982, 933,133-134); Charbonneau-Lassay (1940, 127-128)
128
Lambert (1993, 385, note 21)
129
Boekhoorn (2008, 310) ; Sergent (1996)
121

- 51 -

10. Le bouc :
Le bouc et en particulier leurs cornes est le symbole de la force vitale, la fertilit et de la
libido, il est considr comme tant nocturne et lunaire et plus tardivement il a aussi reprsent la
sexualit. 130

Figure 27: Bouc en bronze trouv Dcines, Muse de Fourvire (Lyon, France)

Lpope et la mythologie insulaire mentionnent peu cet animal. Mais le folklore le mentionne
souvent. Les goborchind tte de boucs/ chvres dsignent un certain nombre dtres infrieurs, laids
et difformes, apparents aux Fom(h) ire. 131 Dautres monstres entirement ou partiellement sous la
forme de bouc, se trouvent dans le folklore insulaire : bocanch irlandais, goayr hedagh mannois ou
glaistig et ruisg cossais.
Dans la quatrime branche du Mabinogi, Lleu explique sa femme comment on peut le tuer,
pour cela lutilisation dun bouc est ncessaire, plus loin dans le rcit elle lui demande navement si
lanimal quelle lui dsigne est un bouc ; cette remarque semble indiquer quil pourrait y avoir un
tabou de langage interdisant certains mots aux femmes. 132Peut tre que cette image ngative du bouc
vient de la socit galloise christianise, o ce symbole de la libido est tabou. 133

11. Le bousier :
Le symbolisme de cet animal est exclusivement ngatif surtout en Irlande. Dans le Cycle
d'Ulster un personnage de haut rang, Dubthach Doel Tenga, est appel ainsi Dubthach la langue de
bousier, parce qu'il manie facilement l'injure : le nom est une mtaphore fonde sur la couleur sombre
de l'animal. Dans le rcit de La Mort des Enfants de Tuireann, il est dit qu'un bousier ronge le flanc du
roi Nada, que les trois mdecins fils de Diancecht (gal dApollon) viennent le soigner. Ce bousier
qui ronge les flancs du roi peut tre entendu au sens physique, comme une lpre, ou au sens moral,
comme un vice. Les fils de l'Apollon celtique sont des mdecins de l'me, comme du corps. 134

130

Sergent (2004,77, 82, 93, etc.) ; MacKillop (2000,255)


Chevalier, Gheerbrant (1982, 933,133-134); Charbonneau-Lassay (1940, 127-128)
132
Lambert (1993, 115, 366, note 70)
133
Boekhoorn (2008, 316, note 1915)
134
Chevalier, Gheerbrant (1982, 146); Charbonneau-Lassay (1940, 900-907) ; Ogam, 16, 233-234
131

- 52 -

12. La brebis :
Le symbolisme de la brebis est le mme que de celui du mouton ou de l'agneau. Dans le rcit
gallois du Mabinogi de Peredur 135, le lecteur rencontre deux troupeaux de moutons, les uns blancs, les
autres noirs, spars par une rivire. A chaque fois que blait un mouton blanc, un mouton noir
traversait l'eau et devenait blanc, et vice et versa. Sur les bords de la rivire, qui symbolise
probablement la sparation entre le monde terrestre et l'Au-del, se dressait un grand arbre, dont une
moiti brlait depuis la racine jusqu'au sommet et dont l'autre portait un feuillage vert. Les moutons
blancs devenant noirs symbolisent les mes descendant du ciel sur la terre; les moutons noirs devenant
blancs figurent au contraire celles qui montent de la terre vers le ciel. Ce symbolisme peut tre
interprt comme chrtien mais peut galement tre antrieur, tel le principe mentionn par Csar
selon lequel il fallait donner une me aux dieux pour quils en rendent une. 136
Les brebis ont, d'autre part, un symbolisme malfique et diabolique dans le rcit irlandais du
Sige de Druin Damghaire. Les mauvais druides du roi Cormac, roi d'Irlande en lutte contre la
province de Munster et refusant de payer un tribut injuste, utilisent trois brebis noires, mchantes,
hrisses de piquants de fer, qui viennent facilement bout de plusieurs guerriers. 137

13. Le canard :
Le canard est le grand oubli de la culture celtique, il nest pas mentionn dans la littrature
insulaire ni prsent dans liconographie continentale, le seul animal qui pourrait se rapprocher du
canard et qui tient une place importante, est le cygne.

Figure 28: Rcipient en bronze en forme de canard, fin IIme dbut Ier millnaire avant J.C., Hongrie

135

Lambert (1993, 240 sqq. ; 266-267)


Revue Celtique, 43, 22 ; Loth (1993, 2, 95)
137
Chevalier, Gheerbrant (1982, 147-148); Charbonneau-Lassay (1940, 176-179)
136

- 53 -

14. Le chat :
Le chat est lanimal dont le symbolisme est le plus htrogne, voire mme contradictoire :
selon les civilisations, il est bnfique et objet de vnration en Egypte ou il peut tre conu comme un
serviteur des Enfers comme dans lEurope du Moyen-ge. 138
Mme si la place de ce flin nest pas aussi importante que celle de la faune sauvage chez les
Celtes, il y joue un rle prpondrant bien que plutt ngatif. On peut nommer Cenn Chait(t) tte de
chat. Il sagit du surnom de lusurpateur Cairpre qui, occupant la royaut suprme, causa la ruine de
lIrlande.

Figure 29: Poigne dpe tte de chat

La mythologie celtique regorge de chats monstrueux, renforant ce symbolisme ngatif. La


tradition irlandaise ancienne mentionne rusn surnomm le Roi des Chats . Ce chat norme vivant
dans une caverne, il sortit de son antre pour punir Senchn Torpist, le pote primordial de lIrlande
car il avait crit une satire sur les chats. rusn emmena le pote sur son dos, et quand ils passrent
cot de Clonmacnoise, saint Ciarn sauva Senchn en jetant un tisonnier chauff blanc sur le chat,
qui en mourut. Ce rcit montre le pouvoir miraculeux du saint thaumaturge sur lanimal dmoniaque.
139
Dans les Triades de lle de Bretagne, lun des trois flaux de lle dAnglesey tait un chat n de la
truie surnaturelle Henwen, qui devint monstrueux aprs avoir t lev par des humains. 140Dans le
Fled Bricrenn/ La fte de Bricriu du Lebor na hUidre, le chat apparait comme un animal farouche, et
pour tester la valeur des guerriers, on les fait combattre des chats magiques. 141 Cruachu ou Cruachan
la Caverne des Chats est un centre majeur de la religion primaire irlandaise, ce lieu est considr
comme un accs lenfer selon un texte du IXme sicle, do sortiraient des tres tricphales, des
cochons et des oiseaux. Par ce lien avec les cavernes, le chat prend aussi un rle de gardien de trsor,
dans la Navigation de Mael Duin, un des compagnons du saint homme vole un cercle dor, il est alors
rduit en cendre par une flamme jaillie des yeux du petit chat gardien du trsor. 142
Helmut Birkhan suppose que limage monstrueuse du chat peut tre trs ancienne chez les
Celtes, et il compare la tradition insulaire avec la Tarasque des Bouches-du-Rhne du premier sicle
avant notre re, ainsi qu une reprsentation de Linsdorf en Alsace qui montre un chat monstrueux
aquatique et ithyphallique. 143
Dans un rituel de divination irlandais, lImbas Forosnai, le pratiquant devait manger de la
viande dun porc, dun chat et dun chien rouge.

138

Chevalier, Gheerbrant (1982, 214-216))


Boekhoorn (2008, 341-342)
140
Ogam, 16, 233-234 ; Bromwich (1961,46-48)
141
Knott (1996, 119)
142
Boekhoorn (2008, 341)
143
Birkhan (1997 ; 737-739)
139

- 54 -

Malgr son symbolisme majoritairement ngatif, le chat est un animal domestique apprci, le
meilleur exemple est le pome du moine et de son chat Pangur.

144

Messe ocus Pangur bn 144


Messe ocus Pangur bn,
cechtar nathar fria saindn :
bth a menmasam fri seilgg,
mu menma cin im saincheirdd.

Le blanc Pangur et moi,


nous avons chacun nos occupations ;
il a lesprit tourn vers la chasse,
et moi, je lai tourn vers mon art.

Caraimse fos, fer cach cl,


oc mu lebran, leir ingnu
ni foirmtech frimm Pangur bn:
caraid cesin a maccdn.

Jaime, et cela vaut mieux que toute gloire,


avoir mon petit livre, tre assidu ltude ;
le blanc Pangur ne menvie pas,
il aime ses occupations puriles.

O ru biam, scl cens cis,


innar tegdais, ar n-oendis ;
taithiunn, dichrichde clius,
ni fris tarddam ar n-thius.

Ce nest pas une histoire fatigante :


quand nous sommes ensemble dans notre maison
nous avons des jeux sans fin
o exercer notre talent.

Gnth, huaraib, ar grassab gal


glenaid luch inna linsam;
osm, du-fuit im ln chin
dliged ndoraid cu ndronchill.

Cest lhabitude que, de temps autre, aprs une lutte


valeureuse,
une souris tombe dans son filet ;
quant moi, ce qui tombe dans mon filet,
cest une rgle difficile comprendre.

Fuachaidsem fri frega fl


a rocs, a nglese comln;
fuachimm chein fri fegi fis
mu rocs reil, cesu imdis.

Il dirige vers le mur de la clture


son il au parfait clat ;
cest vers la science ardue que je dirige
mon il clair, bien quil soit trs faible.

Failidsem cu ndene dul


hi nglen luch inna gerchrub ;
hi tucu cheist ndoraid ndil
os me chen an faelid.

Il se rjouit, et il a des mouvements vifs


quand une souris tombe entre ses griffes acres ;
quand je comprends une question aimable et difficile
je me rjouis de mon cot.

Cia beimmi a-min nach r


ni derban cch a chele
maith la cechtar nar a dn ;
subaigthius a enrn.

Bien que nous soyons toujours ainsi,


Aucun de nous ne drange lautre ;
Chacun de nous aime son occupation
Et samuse de son cot.

He fesin as choimsid du
in muid du-ngni cach oenlu;
du thabairt doraid du gl
for mu mud cein am messe.

Il est le propre matre


du travail quil fait tous les jours ;
quand jai compris clairement une difficult
mon propre travail est accompli.

Pome irlandais du Xme sicle, compos par un moine en exil. Traduction de Ch.-J. Guyonvarch

- 55 -

En Ecosse, on retrouve les traces dun clan des chats dans le nom de Clan Chat(t)ain 145,
certains y voient un indice quant au totmisme chez les celtes 146, mais il faudrait plutt parler de
symbols undsympathietiere 147 comme le fait Helmut Birkhan. Pour les familles issues de ce clan, le
chat ne vhicule aucune image ngative. On peut galement signaler ici que lancien nom des les
Shetland tait Cat Inis lle de chat, ce qui est un symbolisme plutt positif.
On peut noter une curiosit en Irlande, les chats noirs passaient pour des tres qui portaient
chance, et lon supposait que leur sang gurissait lrysiple, une maladie de la peau.

15. La chouette :
La chouette est lemblme de la sagesse, de la prudence et de la mditation, mais par sa
ressemblance avec le hibou, elle a parfois un caractre ngatif.

Figure 30: Dtail du miroir en bronze grav de Desborough, premire moiti du Ier sicle aprs J.C. (Londres,
Grande-Bretagne)

Elle fait surtout partie des cinq ans du monde dans le folklore gallois, dans le conte de
Kulhwch et Olwen :
Laigle de Gwernabwy, le cerf de Rhedynfre, la chouette de Cwm Cowlwyd, le saumon de
Llyn Llyw et le merle de Cilgwri 148
De mme une des Triades de lle de Bretagne, contient les trois oiseaux primordiaux :
Les Trois Plus gs du monde : la chouette de Cwm Cowlwyd, laigle de Gwernabwy
et le merle de Cilgwri 149
Mais on peut stonner de son absence de la liste des anciens du monde irlandais, car la
chouette est lanimal emblmatique de la lumire lunaire et de lintelligence rationnelle.150
Dans la quatrime branche du Mabinogi, Blodeuwedd chouette 151, la femme adultre de Lleu,
est change en chouette pour la punir, le mage qui la transforme assure quelle nosera plus jamais
montrer sa face la lumire du jour, par peur des autres oiseaux. () tous les autres oiseaux seront
tes ennemis ; ils seront naturellement ports te molester et toutrager partout o ils se

145

Purser (1992,23)
MacKillop (2000 ,87)
147
Animal servant de symbole et recevant de lattention et de limportance par sympathie
148
Bromwich (1997, 220-221)
149
Triade 92, Trioedd Ynis Prydain, Bromwich (1961, 220)
150
Boekhoorn (2008, 231)
151
Loth (1913, 93,208)
146

- 56 -

trouveront . 152Certains y voient la raison pour laquelle la chouette vit la nuit et serait ainsi un
symbole de prudence, car les autres oiseaux seraient ses ennemis. 153

16. La colombe :
Grce sa blancheur et la douceur de son roucoulement, la colombe a un symbolisme, que ce
soit dans la religion chrtienne mais aussi avant. Elle reprsente lme, la paix et lharmonie. Les
Celtes lui attriburent des proprits curatives, et elle tait galement un oiseau oracle.154
Dans le rcit la mort de Cuchulainn, la bataille pendant laquelle le hros ulate fut tu se droula
Glenn na m-bodar la valle des colombes . 155Dans cette valle on nentendait rien du vacarme de
la bataille, ce mystre sexplique peut tre par le fait que la colombe tant lemblme de cette valle
ainsi que de la paix et de lharmonie, la guerre ne pouvait troubler cet endroit. 156
Un nom significatif est Columba, lun des trois saints protecteurs de lIrlande, il signifie
colombe et son nom galique : Colum Cille Colombe de lEglise ; on trouve ici un thme ancien
reliant les personnes de lAutre Monde et les oiseaux, ctait galement trs prsent pour les chefs
spirituels et les gardiens de la connaissance et des traditions orales. Mme si ce thme est trs frquent
dans la religion chrtienne, le cas de saint Columba fait partie des premiers.

Figure 31: Reproduction dune fibule la colombe, Alsia, IIme sicle aprs J.C. (Muse de Saint Germain en
Laye, France)

152

Lambert (1993,117)
Boekhoorn (2008, 232)
154
Green (1993, 85)
155
Thurneysen (1921, 560)
156
Boekhoorn (2008, 238)
153

- 57 -

17. Le coq :
Lemblme du coq comme reprsentant des Gaulois, puis des Franais, est connu de tous mais
il est erron, car il repose sur une homonymie du mot latin gallus, qui signifie la fois Gaulois et
coq. 157Mais cela nempche une forte reprsentation de ce gallinac en particulier dans la
numismatique gauloise. Le coq est un animal sacr comme la grue et loie cest pour cela quil ne fut
pas toujours mang. 158Et la poule a du tre un animal sacr car elle a t un des premiers oiseaux
tre domestiqu. 159Comme pour la majorit des peuples, le coq est chez les Celtes lannonciateur du
nouveau jour et symbole de la fertilit.

Figure 32: Coq en bronze trouv Tournus, Muse de Fourvire (Lyon, France)

Son cot belliqueux est surtout reprsent sur les pices de monnaies et sur les casques de
guerre. 160

Figure 33: Pice gauloise du IIIme sicle avant J.C.

Nous venons de remarquer limportance du coq dans liconographie continentale, et mais lon
peut stonner de son absence totale dans la littrature insulaire.

18. Le cormoran :
Le cormoran fait aussi partie des oiseaux aquatiques : on en retrouve une reprsentation chez
les Celtes de lAntiquit : un cormoran cornu portant des chaines 161, tout comme les cygnes enchains
dont nous parlerons aprs.

157

Charbonneau-Lassay (1940, 628-651)


Green (1997, 62) ; Heinz (2000, 93)
159
Jules Csar (De Bello Gallico, V, XII)
160
Ross (1959, 337)
161
Ross (1959, 242)
158

- 58 -

19. Le cygne :
Depuis la priode des Champs dUrnes et la phase de lHallstatt, et depuis la prhistoire,
limportance du culte du cygne est primordiale. La connexion entre le culte solaire et ce palmipde est
bien tablie et rpandue dans toute lEurope. On pourrait croire que les proto-Celtes et les autres
peuples europens avaient en commun un culte des oiseaux aquatiques en particulier le cygne avec
leau et les dieux solaires. 162 Il est donc normal de trouver des reprsentations de cygnes proximit
des sources thermales. Le culte plus tardif du cygne aprs linvasion romaine serait plus dinspiration
classique.
Mais on peut retrouver cet ancien culte dans la littrature irlandaise, dont la classe savante a
retenu des lments de lpoque latnienne. 163Dans cette littrature, le cygne lemporte sur les autres
oiseaux aquatiques, il possde une force destructrice, il est le messager de lAutre Monde et attire les
hommes vers celui-ci. On le retrouve surtout dans le cadre de mtamorphose sous lapparence de
cygnes portant des chaines dor ou dargent, que nous dtaillerons plus tard, et qui est sans doute
lorigine du motif international des cygnes-filles .
Leur symbolique de lamour dcoule du fait que le cygne est monogame, cela explique peut
tre aussi pourquoi les cygnes sont toujours reprsents par paire attele dans la littrature irlandaise.
Sa couleur blanc vif fait quil a inspir toute une symbolique concernant la puret, la beaut, limage
idale dune femme tels que dans le conte gallois, Kulhwch compare la beaut dOlwen celle dun
cygne : Ses deux seins taient plus blancs que la poitrine dun cygne blanc 164. Il y a aussi une
association frquente avec la sexualit du fait de son long cou de forme phallique.

20. Le faucon :
Chez les Celtes, il rgne une certaine indistinction entre le faucon et laigle. 165Comme ce
dernier, le faucon reprsente les principes clestes : le soleil, le ciel, la masculinit et le jour. 166
Au Pays de Galles, le faucon a une place non ngligeable du fait du dveloppement de lart de
la fauconnerie, cette importance se retrouve dans de trs vieux textes de lois galloises de Hywel Dda
(Xme sicle). 167
Dans le conte gallois de Kulhwch et Olwen, le hros dcrit le regard de celle-ci celui dun
faucon : Ni le regard du faucon aprs une mue, ni celui du tiercelet aprs trois mues ntaient aussi
beaux que le sien 168. On a encore ici une mtaphore animale positive et non guerrire comme pour le
cygne, car il faut souligner que la majorit des mtaphores celtiques sont dordre guerrire.

21. La fourmi :
La fourmi occupe quune place trs discrte dans la mythologie celtique, on la retrouve
uniquement dans le conte gallois de Kulhwch et Olwen. Elle reflte un motif international helping
ants . Dans sa qute, Kulhwch se fait aider par des hommes- le roi Arthur et ses chevaliers- mais
aussi par des animaux, dont les fourmis qui apportent les neufs setiers de graine de lin, exactement
mesurs, comme la exig le gant Yspaddaden.

162

Ross (1959, 234)


Ross (1959, 234-237)
164
Lambert (1993,140)
165
Chevalier, Gheerbrant (1982, 429)
166
Loyrette(1978,30)
167
Chevalier, Gheerbrant (1982, 429)
168
Lambert (1993,140)
163

- 59 -

22. Le hibou :
Bien que dans la majorit des cultures, le hibou ait une symbolique ngative, les Celtes lui ont
attribu le don de sagesse et de longue vie, car il a souvent t confondu avec la chouette.

23. Lhirondelle :
Cest un oiseau qui a universellement reu beaucoup de sympathie. Les hirondelles tant les
messagres du printemps symbolisent le renouveau, la fertilit, lalternance des saisons. Ce
symbolisme de la rsurrection est mme pass du monde paen au monde chrtien 169.
On retrouve lhirondelle en particulier dans la mythologie irlandaise, par ailleurs il faut savoir
que le paon, lhirondelle, la mouette, et dautres oiseaux chanteurs ne sont apparus que tardivement
dans la littrature celtique. 170Il y a Fand Hirondelle 171, elle est lpouse de Manannnn mac Lr, le
dieu souverain de lAutre Monde. Dans le rcit de Serglige C Chulainn / la maladie de C Chulainn,
Fand tombe amoureuse du hros ulate et lemmne dans lAutre Monde. Au bout dun mois avec elle,
le hros retourne vers sa femme, Emer. Fand quant elle, elle retourne auprs de son mari, non sans
beaucoup de mlancolie.
Dans la Tin B Cuailgne, il est fait deux fois mention de lhirondelle : la premire est une
mtaphore du char de C Chulainn dont la vitesse est compare celle du vent, de lhirondelle et du
cerf : () speedy as the wind or as a swallow or a deer darting over the level plain. 172
La deuxime mention est un personnage dont le nom se rattache lhirondelle : Fandle/ Fannall
est lun des trois fils de Nechtan Scne, il fut tu par C Chulainn lors de sa premire expdition vers
le Connaught. Ce guerrier est dcrit comme tant dune extrme lgret ; il peut combattre au dessus
de leau. 173Cette capacit lui doit son nom ou linverse. 174

169

Charbonneau-Lassay (1940); Chevalier, Gheerbrant (1982, 506-507)


Heinz (2000, 95)
171
Le Roux et Guyonvarch (1978, 386)
172
Kinsella (2002, 153)
173
Thurneysen (1921, 137-138)
174
Boekhoorn (2008, 236)
170

- 60 -

24. Le lion :
Laspect du lion souligne son autorit, son courage et sa force. Il semble indomptable. Toutes
ces caractristiques font quil est le symbole de la justice, il est le roi des animaux. Son habitat et son
pelage nous rappellent le soleil. 175Sur le fameux chaudron de Gundestrup, dorigine celtothracienne 176, figurent de nombreux animaux connus des Celtes, comme le taureau et le cerf. Il y a
galement des animaux exotiques tels que des lions, des lphants, un tigre et un rhinocros ! Birkhan
nous rappelle que les Celtes de lAntiquit avaient dj vu des lphants et que le lion est connu de
lart hallstattien, comme Eberdingen-Hochdorf. 177

Figure 34: Plaques du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark)


175

Chevalier, Gheerbrant (1982, 575-577) ; Charbonneau-Lassay (1940, 35-53)


Birkhan (1997; 379 sqq.)
177
Birkhan (1997 ; 381, note 2)
176

- 61 -

Cette reprsentation du lion sur le chaudron nest pas un exemple isol. Limagerie lonine
chez les Celtes est assez ancienne, comme par exemple la Tarasque de Noves et dautres objets de
La Tne. La numismatique gauloise offre des images de lions des le troisime sicle avant notre re. 178

Figure 35: Monnaie gauloise IIIe-Ier sicle avant J.C., provenance diverse, Latnium (Hauterive, Suisse)

Comme le taureau et le chien, le lion llew est souvent utilis comme mtaphore guerrire 179,
dans les pomes gallois. Il est dailleurs possible que ce vocabulaire animal ait une origine
mythologique. 180LIrlande utilise galement le lion comme mtaphore, dans la Tin B Cuailgne, la
fureur du lion est compare lire du taureau Donn de Cooley. 181Certains rapprochent le rugissement
lonin avec le mugissement magique du taureau Donn. 182
Le lion a galement un rle de gardien, comme dans les rcits gallois de Peredur fils dEfrawc
et dans le Breuddwyd Rhonabwy. 183
Bien sr, le lion est un animal absent du biotope celtique, mais ce sont srement les Romains
qui ont fait dcouvrir cet animal aux Celtes par leurs spectacles dans les arnes. Lexotisme de ces
animaux apporte une touche mystrieuse et inquitante, qui renforce le symbolisme de ces animaux.
184

178

Olmsted (1979, 74-77)


Prieur (1988, 17)
180
Ross (1968, 167)
181
Kinsella (1969, 49)
182
Boekhoorn (2008, 347)
183
Lambert (1993,259)
184
Ribard (1984, 81)
179

- 62 -

25. Le loup :
Le loup est lun des animaux dont la symbolique est la plus complexe, car il est souvent
confondu avec le chien, et les linguistes nont pas russi retrouver le thme lorigine du mot, et
donc on passe plus facilement cot de nom pouvant contenir ce thme du loup qui permettraientde
trouver plus de pistes quen la symbolique de cet animal. Dans le langage courant, il est synonyme de
sauvagerie mais tout emblme peut avoir un ct positif et ngatif, le loup symbolise aussi la lumire
solaire, le hros guerrier et il peut tre aussi un anctre mythique. Alors que la louve que lon rencontre
surtout dans le mythme du canid allaitant un enfant qui sera lorigine dune ligne royale, tel que
Remus et Romulus et qui est galement prsent dans la littrature celtique 185, elle a plutt un aspect
chtonien reli dans un premier temps la fcondit ou au monde infernal : cest ce dernier symbolisme
qui persiste dans la notion du grand mchant loup . 186
Comme nous lavons dit plus haut le loup est souvent confondu avec le chien, ils sont tous
deux considrs comme psychopompe. 187
Le loup peut tre une mtaphore guerrire, dans la Prophetia Merlini/ les Prophties de Merlin,
Merlin le fou sylvicole parle du Loup marin 188pour dsigner lensemble des guerriers saxons
venus par la mer envahir lle de Bretagne. Cette mtaphore nest surement pas un hasard car pour les
Germains, le loup est la mtaphore guerrire par excellence. 189Dailleurs dans la littrature irlandaise
ancienne, les brigands taient appels les loups . 190
Lhagiographie irlandaise fait la part belle au loup, il apparait dans beaucoup de Vies de Saints
en tant obissant. Saint Molua aurait cr une fte pour les loups. 191Saints Ailbe et Bairre auraient t
allaits par des louves. 192
Dans le rcit de Kulhwch et Olwen, le hros doit retrouver une chienne sous les trait dune
louve appele Rhymi :
As-tu entendu parler de cette chienne par ici ? Quelle forme a-t-elle ? Elle a la forme
dune louve, dit-il, et elle se dplace toujours avec ses deux petits. Elle a souvent tu mon btail. Elle
est en bas, dans une caverne au bord de lAber Cleddyv. Arthur partit en mer dans son navire, le
Prydwenn, et il envoya une partie de ses guerriers par voie de terre, pour chasser la chienne, en
lencerclant ainsi, elle et ses deux chiots. Et dieu les rendit leur forme naturelle par amour pour
Arthur. 193
Ce passage, o les loups sont retransforms en tres humains, pourrait tre une rminiscence de
lpoque o la mtaphore guerrire du chien et du loup tait devenu ngative. Aprs la christianisation,
les loups et les loups-garous ont souvent t considrs comme des maudits mtamorphoss. 194

185

Sergent (1996)
Chevalier, Gheerbrant (1982, 582-584) ; Charbonneau-Lassay (1940, 303-313)
187
Chevalier, Gheerbrant (1982, 582-584) ; Charbonneau-Lassay (1940, 303-313)
188
Traduction dIsabelle Jourdan (1996, 87)
189
Birkhan (1997 ; 737, note 3)
190
Low (1996, 35)
191
Plummer (1910, cxl-cxlii)
192
MacKillop (2000, 7); Sergent (1996)
193
Lambert (1993,154)
194
Birkhan (1997 ; 737)
186

- 63 -

26. La loutre :
Comme toujours ce sont les proprits intrinsques de lanimal qui lui donnent ses symboles.
La loutre en nageant frle la surface de leau, ce qui la dote dun symbolisme lunaire. Ce qui sert
expliquer sa valeur initiatique pour le guerrier, car sa nage silencieuse, son pelage qui lui permet de se
camoufler, et son agilit, sont des qualits que les guerriers doivent possder. 195
Elle est aussi apprcie pour sa beaut : au Pays de Galles au Xme sicle, la peau de loutre
tait autant estime que celle dun renard ou celle dun cerf. 196
Selon la classification celtique, la loutre est un canid, en irlandais la loutre scrit doborchu,
qui se traduit littralement par chien deau (cela peut sappliquer pour les autres langues celtiques ;
gall. dyfrgi ; bret. dourgy). Guyonvarch et Le Roux nous rappellent que cest en tuant une loutre (qui
buvait son sang) que Cuchulainn achve, avant de mourir, la srie de ses exploits guerriers. Il les
avait commencs en tuant le chien du forgeron Culann, exploit qui lui valut son nom. 197Le nom de ce
hros ulate nest donc surement pas un hasard car ses premier et dernier exploits sont lis aux
chiens .
Ce mammifre aquatique apparait souvent dans les Vies de Saints dIrlande, o il est toujours
serviable comme le cerf : la loutre rapporte du poisson, rcupre un livre que le saint homme a fait
tomber dans leau. 198

27. Le merle :
tonnamment, la plupart des ouvrages traitant des mythes, lgendes et symbolisme au sujet des
animaux, ne mentionnent pas le merle, alors que celui fait partie de la tradition celtique. 199
Il fait partie des animaux primordiaux de lIrlande et du Pays de Galles : dans le conte de
Kulhwch et Olwen :
Laigle de Gwernabwy, le cerf de Rhedynfre, la chouette de Cwm Cowlwyd, le saumon de
Llyn Llyw et le merle de Cilgwri 200
De mme une des Triades de lle de Bretagne contient les trois oiseaux primordiaux :
Les Trois Plus gs du monde : la chouette de Cwm Cowlwyd, laigle de Gwernabwy
et le merle de Cilgwri 201
En sa qualit danimal le plus g, tout comme la chouette, le merle est considr comme un
conseiller et un sage. 202

195

Boekhoorn (2008, 330)


MacKillop (2000, 360)
197
Le Roux et Guyonvarch (1978, 379)
198
Plummer (1910, cxliv)
199
Chevalier, Gheerbrant (1982) ; Charbonneau-Lassay (1940); Prieur (1988); Low (1996); Birkhan (1970, 1997) ;
MacKillop (2000,)
200
Bromwich (1979, 220-221)
201
Triade 92, Trioedd Ynis Prydain, Bromwich (1979, 220)
202
Chevalier, Gheerbrant (1982, 505)
196

- 64 -

28. Loie :
La symbolique de loie est ancienne et elle fait plus rfrence loie sauvage qu loie
domestique. Ce qui caractrise loie, cest son agressivit naturelle. Cette agressivit lie cet oiseau
lactivit guerrire et en fait galement un animal gardien, comme le montre la lgende de la prise de
Rome en 390 avant notre re, o les oies leves au temple de Junon auraient pouss des cris lors de
lassaut du Capitole par les hordes de Celtes venus envahir la capitale romaine. Loie fut galement un
animal sacr en Gaule, au mme titre que la poule et le livre qui faisaient aussi lobjet dun interdit
alimentaire.
Pour la part ngative du symbolisme de loie, la tradition galloise veut que lapparition
nocturne doies soit un mauvais prsage.

29. Le roitelet :
Dans le symbolisme des Celtes, le roitelet forme un couple antithtique avec le corbeau,
comme celui quon rencontre entre le sanglier et lours. Le corbeau reprsente la classe guerrire et le
roitelet symbolise le druide. Selon ltymologie irlandaise, son nom sinterprte comme druide des
oiseaux . De mme son nom en brittonique est lquivalent linguistique du nom druide en galique.
203
Dans le folklore gallois comme dans les autres pays celtiques modernes , on considre le roitelet
comme le roi des oiseaux . 204

30. La vache :
En tant que grande productrice de lait, la vache symbolise la Terre nourricire ainsi que la lune.
Elle est la synthse de la fertilit, la richesse et labondance, du renouveau et de la Mre. 205La vache
possde une place part entire dans les mythes celtiques ; il a t suggr que cela sexplique
probablement par le phnomne du matriarcat, qui aurait connu une plus longue histoire chez les
Celtes que chez dautres peuples indo-europens. 206Certaines recherches en linguistique font penser
quil existe une origine commune des mots indo-europens pour vache et femme. 207 La vache est
mme une mtaphore courante de lIrlande.

203

Ogam, 3, 108-110 ; Ogam, 12, 49-67)


Chevalier ; Gheerbrant (1982, 821) ; Charbonneau-Lassay (1940, 533-536)
205
Chevalier ; Gheerbrant (1982, 986- 990) ; Charbonneau-Lassay (1940, 135- 137)
206
Weisweiler (1954), Birkhan (1997, 705)
207
Birkhan (1997, 705)
204

- 65 -

III. Relation Animal/Symbole, Symbole/Animal :


Cette partie est juste un rcapitulatif rapide des diffrents animaux vus et de leurs symboles
associs et inversement.

A. Animal/ Symbole :
Animal

Symbole

Cheval

- terre
- eau
- soleil
- force cratrice
- guerre
- royaut temporelle
- fertilit
- renaissance
- arbre de vie
- voyage des morts
- royaut temporelle
- initiation
- abondance
- fminin
- beaut
- sagesse
- guerre
- voyage des morts
- gurison
- fidlit
- guerre
- royaut temporelle
- fertilit
- calme, bont, force paisible
- agriculture
- sacerdoce/ royaut
- guerre
- rgnration
- abondance
- divination
- gloutonnerie
- voyage des morts
- initiation
- royaut temporelle
- initiation
- ciel
- divination
- sagesse
- guerre

Cerf

Biche
Chien

Taureau
Buf
Sanglier

Ours
Oiseaux
Corbeau
- 66 -

Corneille
Aigle

- guerre
- soleil
- feu
- soleil
- beaut
- voyage des morts
- longvit
- nuit
- nuit
- prudence
- aurore
- fertilit
- amour
- guerre
- renouveau
- vitesse
- lgret
- beaut
- gurison
- puret
- paix
- harmonie
- sacerdoce
- eau
- longvit
- fidlit
- puret
- beaut
- rgnration
- richesse
- inhospitalit
- eau
- guerre
- soleil
- eau
- amour
- puret
- beaut
- chance
- immortalit
- connaissance scrte
- perfection, accomplissement
- ivresse
- eau
- omniscience
- passage de la non-vie la vie
- eau
- dissimulation
- passage de la non-vie la vie
- serpent
- fertilit

Faucon
Alouette
Hibou
Chouette
Coq

Hirondelle

Colombe

Roitelet
Grue

Oie
Cygne

Abeille

Saumon
Anguille

Blier
- 67 -

- abondance
- fertilit
- sexualit
- malice
- initiation
- beaut
- soleil
- terre (louve)
- voyage des morts
- guerre
- divination
- mensonge
- monstre
- soleil
- royaut temporelle
- guerre
- sexualit
- rgnration
- terre
- fertilit
- eau
- force cratrice
- passage de la non-vie la vie

Bouc
Blaireau
Loutre
Loup

Chat
Lion
Serpent

- 68 -

B. Symbole/ Animal :
Symbole

Animal

Terre

- cheval
- buf
- louve
- serpent
- cheval
- oie
- grue
- cygne
- saumon
- anguille
- serpent
- cheval
- aigle
- faucon
- cygne
- loup
- lion
- cheval
- anguille
- serpent
- cheval
- chien
- taureau
- sanglier
- corbeau
- corneille
- coq
- oie
- loup
- lion
- cerf
- taureau
- cheval
- ours
- lion
- sanglier
- roitelet
- cerf
- taureau
- buf (agraire)
- coq
- blier
- bouc
- serpent
- cerf
- sanglier

Eau

Soleil

Force cratrice
Guerre

Royaut temporelle

Royaut sacre/ sacerdoce


Fertilit

Renaissance/ Rgnration

- 69 -

- hirondelle
- grue
- serpent
- cerf
- chien
- sanglier
- alouette
- cerf
- sanglier
- ours
- hirondelle
- loutre
- cerf
- sanglier
- grue
- biche
- cygne
- biche
- hirondelle
- grue
- cygne
- faucon
- loutre
- biche
- oiseaux
- abeille
- saumon
- chien
- colombe
- buf
- colombe
- sanglier
- chien
- chat
- oiseaux
- grue
- cygne
- colombe
- bouc
- anguille
- serpent
- saumon
- anguille
- serpent
- coq
- cygne
- hibou
- chouette
- coq
- oiseaux
- cygne

Voyage des morts

Initiation

Abondance/ Richesse
Fminit
Beaut

Sagesse/ Connaissance

Gurison
Calme/ Paix
Divination

Puret
Sexualit
Passage de la non-vie la vie
Amour
Nuit
Aurore
Ciel
Chance
- 70 -

Perfection
Ivresse
Dfauts

- abeille
- abeille
- grue
- blaireau
- chat
- anguille
- sanglier

- 71 -

IV. Hybrides, monstres et mtamorphoses :


A. Les hybrides :
1. Le serpent criocphale :
Dans la statuaire et liconographie gauloise, on retrouve plusieurs exemples de serpent
criocphale, c'est--dire un serpent tte de blier. Cest un motif qui se retrouve dans la lgende
grecque de Zagreus. 208On le retrouve trois fois sur le fameux chaudron de Gundestrup. 209

Figure 36: Dtail du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark)

Cest lun des animaux hybrides mythiques des Celtes, il est associ au dieu Cernunnos, Matre
des animaux et seigneur de lAutre Monde. Ce serpent tte de blier pourrait galement tre associ
au feu. 210 Ils sont galement les compagnons du Sucellos, dieu gaulois de type jupitrien . 211On
doit surement le distinguer du dragon , gardien de lArbre de vie, dont la tte est celle dun griffon
bec de rapace et coiff dune sorte daigrette. 212 Il y a galement dautres hybrides tel quun cheval
tte de chien mais nous en parlerons dans le paragraphe sur les monstres.

208

Salomon Reinach Revue archologique 1891, I, 1-6 ; II, 313- 326 ; Zagreus, le serpent cornu, revue archologique,
1899, 216)
209
Olmsted (1979) ; Birkhan (1997, 379)
210
Kruta (2000, 460) ; MacKillop (2000, 371)
211
Sterckx (1994 b) ; (2000, 13 et passim)
212
Kruta (2001,817)

- 72 -

2. Les animaux anthropomorphes et les hommes zoomorphes:


Nous allons traiter ici des animaux anthropomorphes mais aussi des humains zoomorphes car il
est souvent difficile de les distinguer.
On rencontre souvent dans liconographie celtique des images danimaux ayant des traits
humains, et inversement on retrouve des humains ayant quelques spcificits zoomorphes.

Figure 37: Pice trvire, Muse de Bibracte (Saint Lger sous Beuvray, France)

La tte est sacre chez les Celtes, elle faisait lobjet dun vritable culte que lon retrouve dans
la pratique de la tte coupe dcrite par les auteurs classiques, ainsi que dans les textes insulaires tels
que lhistoire de Bran-le-Bni de la deuxime branche du Mabinogi. 213Cette notion peut se rapprocher
du mythe de Gorgone, par consquent la tte de Gorgone de Bath en Angleterre qui est dorigine
romano-celtique, tait acceptable et lisible pour les Romains et les Celtes indignes. Le culte de
la tte sacre se manifeste aussi par la prsence de ttes cultuelles qui avaient souvent deux figures et
des traits animaux. 214
Le meilleur exemple de zoomorphie est celui du Matre des Animaux : Cernunnos, il y a
galement L Ban la sirne du Lough Neagh, peut tre la sur de Fand, qui apparat dans Serglige
Con Culainn, elle se serait mtamorphose en saumon sauf la tte. 215

Figure 38: Dtail du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark)

Les animaux anthropomorphes sont surtout des animaux ayant des caractristiques humaines
tels que lintelligence. Les deux chevaux du hros ulate Cuchulainn sont le meilleur exemple
danimaux anthropomorphes. Ils se nomment Lath Macha Gris de Macha et Dub Sainglenn Sabot
213

Ross (1968)
Ross (1968, 125)
215
MacKillop (2000, 297-298) ; Joyce (1996)
214

- 73 -

Noir). Ils sont tous les deux ns la mme nuit que leur matre.
une intelligence humaine. 217

216

La tradition prte au Gris de Macha

3. Tarvos Trigaranus :

Figure 39: Tarvos Trigaranus (autel de Notre Dame de Paris)

Tarvos Trigaranus, le taureau aux trois grues que lon trouve sur le pilier des Nautes retrouv
sous Notre Dame de Paris et sur lautel de Trves, est un mythme assez problmatique dans son
interprtation. Certains auteurs lassocient un symbolisme saisonnier du fait de sa reprsentation avec
des grues, oiseaux migrateurs, le saule et le bcheron divin Esus 218. Bernard Sergent suppose que le
Tarvos Trigaranus pourrait constituer les traces dun mythe et/ou dun rite.
Le Taureau de Maiden Castle a t galement rapproch du Tarvos Trigaranus en particulier
par celui qui la dcouvert, Mortimer Wheeler, mais ce nest pas la seule iconographie rapprochant le
taureau et les oiseaux retrouvs sur le continent comme un oiseau trois cornes de lpoque
hallstattienne dcorant un rcipient. Mais rapprocher le Tarvos Trigaranus la mythologie insulaire
semble aussi hasardeux que de chercher des liens entre ce mythme et la mythologie hellnique et le
Minotaure.

216

Thurneysen (1921, 268- 271)


Le Roux, Guyonvarch (1978, 394)
218
Birkhan (1970, 290, 599,611) Green (1995, 121 ; 1992, 215,220)
217

- 74 -

Figure 40: Bronze Maiden Castle (Grande-Bretagne)

Un de ces rapprochements avec la mythologie irlandaise donnerait une symbolique guerrire au


Tarvos Trigaranus, en faisant le lien avec les trois Grues du Refus de Midir qui montre laspect
belliqueux de ces oiseaux. Comme Esus apparat galement comme un dieu guerrier, Trves, le
motif du Tarvos Trigaranus pourrait ventuellement tre lucid par une symbolique guerrire.

B. Les monstres :
1. Le bocanch :
Le bocanch du folklore irlandais est un tre capriforme ancien, car lpope dUlster en fait
dj mention sous le nom boc(c)naig. Le nom contient le motif boc bouc. 219 Des boc(c)naig qui
apparemment pouvaient voler, criaient dans lair quand Cuchulainn rencontra Fer Diad en combat
singulier. Il existe galement dautres monstres capriformes tel que les goayr heddagh mannois et les
glaistig et ruisg cossais.

2. Le Sianach :
Le Sianach est un immense cerf prdateur issu de la tradition orale dIrlande et dcosse. On
pourrait le rapprocher du cerf destructeur qui se trouve dans le rcit gallois de Peredur :
Il y a l un cerf aussi rapide que les oiseaux les plus vifs ; il a une corne sur le front, aussi
longue quune hampe de lance, et aussi pointue que ce quil y a de plus pointu. Il se repat des pousses
darbres et de tout ce quil y a dherbe dans la fort. Il tue tous les animaux quil trouve, et ceux quil
ne tue pas meurent de faim. Il y a pire encore, il vient chaque jour boire toute leau de ltang des
poissons, et laisse les poissons lair, la plupart crvent avant que leau ny soit revenue. 220
219
220

Thurneysen (1921, 64, 145, 177, 181, 224)


Lambert (1993, 279- 280)

- 75 -

3. Les chevaux malfiques :


Comme nous lavons vu dans le chapitre prcdent, le cheval est un symbole chtonien et la
mort est la valeur ngative de cette symbolique. Cest sous cet clairage quil faut voir lexistence du
cheval tte de chien appartenant au hros irlandais Conall Cernach, qui est une jument sinistre de
couleur noire ou blme. Cette jument est lorigine du mot anglais nightmare et de cauchemar en
franais. Les chevaux cauchemardesques sont lgion dans la mythologie celtique, il y a les Kelpies 221
dcosse de mme que les each uisge les chevaux deau, qui existent aussi dans la tradition galloise
sous le nom de cabyll-ushtey, irlandaise : each uise et les ceffyl dwrr du Pays de Galles. 222

4. Taureau deau :
Les taureaux comme les chevaux aquatiques vus dans le chapitre prcdents font partie de la
vieille tradition insulaire. Il sagit du Tarbh Uisge/ Taroo Ushtey des folklores cossais et mannois 223,
cest un taureau noir dune taille monstrueuse sortant de la mer et qui terrorise les terres caldoniennes
pour le taureau cossais, son pendant mannois lui vit dans les marais et les lacs peu profonds. Ces deux
taureaux sont malgr tout considrs comme moins malfiques que leurs homologues quins. 224

5. Le dragon :
On retrouve le dragon dans le conte gallois de Llud et de Lleuelys, il fait partie des trois flaux
nationaux : chaque premier mai, le dragon pousse un cri qui paralyse et strilise tous les tres vivants,
d un duel entre le dragon territorial et un dragon tranger. 225 Ici, on voit trs bien que le dragon
reprsente la deuxime classe dumzilienne, c'est--dire la classe guerrire. 226 Cette tradition persiste
aujourdhui encore dans le drapeau gallois qui possde un dragon rouge comme emblme. 227

221

MacKillop (2000, 281)


MacKillop (2000,66, 83,164)
223
Campbell (1860- 1862, I, XCI, IV, 300, 306) ; MacKillop (2000, 402)
224
MacKillop (2000, 66, 402)
225
Lambert (1993, 178)
226
Dumzil (1958, 21)
227
Lambert (1993, 178)
222

- 76 -

Figure 41: Drapeau du Pays de Galles

Dans certains textes gallois, les Gallois sont reprsents par un dragon rouge alors que leurs
ennemis, les Anglo-Saxons, le sont par un dragon blanc ou parfois dune autre couleur, ces batailles
symbolisent les forces inhrentes de la terre.228 Ce thme des deux dragons se combattant se retrouve
dans les Prophties de Merlin et dans la Vita Merlini. Mais dans ces textes, ce thme montre trois
aspects de lenseignement druidique : la cosmologie, la polarit des pouvoirs et la prophtie. 229

C. Les mtamorphoses :
Les rcits celtiques sont pleins de mtamorphoses que ce soient les dieux, les hros ou de
simples hommes. Il y a souvent une srie de transformations en diffrentes espces animales et mme
parfois en monstres : ces transformations sont soit subies, soit recherches. Le Roux et Guyonvarch
dcrivent la mtamorphose en ces termes.
Mtamorphose : cest le trait morphologique le plus courant des personnages de lAutre
Monde qui, pour venir sur terre ou en repartir, empruntent le plus souvent la formes des oiseaux
(cygnes). Mais la magie de lAutre Monde permet toutes les mtamorphoses imaginables, changement
dtat et non changement de corps ou de niveau dexistence. Applique aux humains par les dieux ou
les magiciens, la mtamorphose est le plus souvent un chtiment. Dans les crits influencs par les
thories ou les thses occultistes, la mtamorphose est confondue avec la mtempsychose ou la
rincarnation. 230
Dans le Lebor Gbala/ Livre des Invasions, le seul survivant de la premire race qui aurait
envahi lIrlande est Fintan. Selon la tradition irlandaise, il est le prototype du druide qui reoit la
connaissance par une srie de transformations en animaux : le saumon, laigle et le faucon. On
retrouve cette thmatique des mtamorphoses multiples dans dautres textes et elle serait lie
lancienne doctrine druidique. 231
228

Geoffrey de Monmouth dans les Prophties de Merlin


Stewart (1998, 78)
230
Le Roux, Guyonvarch (1978, 402)
231
Stewart (1998, 127)
229

- 77 -

Dans le Chwedl Taliesin, Keridwen poursuit Gwion (qui deviendra Taliesin), gardien du
chaudron de lomniscience ; ils se mtamorphosent en diffrent animaux qui rappellent les tres
protens comme Fintan. Keridwen, sous forme de poule, avale Gwion qui renat en la personne de
Taliesin. 232 Ce thme dun animal qui avale un ver ou une autre petite bte qui renat ensuite, est trs
frquent dans la littrature galique et galloise.
Ce phnomne de mtamorphoses multiples semble tre une faon dacqurir lomniscience
mais il permet galement dexpliquer la survie miraculeuse de personnages anciens comme Fintan
et les deux Porchers de la Tin B Cuailgne/ La Razzia des Vaches de Cooley. 233
Dans ce rcit irlandais apparaissent deux taureaux magiques, Findbennach (le blanc cornu) de
Connaught et Donn (le brun) dUlster, qui sont en ralit la dernire transformation aprs toute une
srie de changements animaliers quont subis deux porchers divins, Friuch et Rucht. La tradition veut
que tous deux matrisent les arts paens qui permettaient de se changer en nimporte quelle forme,
comme le roi Mongn mac Fiachna 234.
Il existe plusieurs rcits fantastiques sur le roi Mongn mac Fiachna, bass sur un personnage
historique du VIIme sicle. Selon la lgende, Mongn aurait pour pre le dieu Manannn mac Lir. Le
hros lge de trois jours dcide de retrouver son pre en Tir Tairngire, le Pays de Promesse, o il
acquiert des connaissances sotriques et la capacit de se transformer en cerf, saumon, phoque, cygne
et loup. Ces connaissances sotriques sont rapprocher lomniscience. 235
Ce concept de mtamorphoses multiples semble entre autre li la notion de mtempsychose,
la rincarnation successive de lme dans plusieurs corps distincts. Certains celtisants y voient la
notion dimmortalit de lme selon la doctrine druidique. Chez les Celtes, ce phnomne comprend le
fait de renatre dans le corps dun mortel moins heureux, dun animal ou dun vgtal, qui serait plutt
un chtiment pour lme. 236
La notion de punition lie la mtamorphose, est trs frquente dans la littrature insulaire. Par
exemple dans la quatrime branche du Mabinogi, o Gwydion et son frre Gilvaethwy, sont punis pour
avoir forc la vierge protectrice du roi Math par une srie de mtamorphoses avec changement de sexe,
cerf et biche, laie et sanglier et enfin loup et louve. 237

232

Stewart (1998, 88- 92)


Lambert (1993, 401, note 9)
234
Kinsella (2002, 46)
235
MacKillop (2000, 333)
236
Le Roux, Guyonvarch (2001, 214- 216)
237
Lambert (1993, 95 sqq.)
233

- 78 -

V. Les Dieux et les animaux :


Les divinits du monde celtique reprsentent un groupe trs htrogne et complexe. Trop
souvent les scientifiques ont voulu comparer les divinits celtiques les plus importantes et les plus
universelles (tel que Lug et ses pendants insulaires, de mme pour Mabon et Dagda 238) aux dieux du
panthon grec et romain, afin davoir un cadre clair et univoque du panthon celtique. Le premier a
avoir fait ce rapprochement, est le proconsul romain Jules Csar qui a compar les divinits gauloises
ou plutt leur fonction avec les dieux du panthon romain. Linconvnient de ce systme, cest que les
Celtes possdent un nombre considrable de divinits mineures de caractre local et seulement
quelques dieux et desses quasiment panceltiques. Cette volont de classification des divinits et de
leurs fonctions dans un schma rigide mne une minimalisation et une sous-estimation de la varit
et de la complexit des dieux et des desses celtes. 239 Il serait mieux de parler de ressemblance de leurs
fonctions plutt que dquivalence entre les divinits. Dans ce chapitre, nous allons tudier trois
groupes de divinits particulirement lies aux animaux puis nous finirons par une liste non exhaustive
de dieux et leur relation avec les animaux : il faut noter que nous prsenterons plus de divinits
fminines que masculines car, en particulier en Irlande, les desses ont plus un caractre zoomorphe
alors que leurs pendants masculins sont majoritairement anthropomorphes.

238
239

Le Roux, Guyonvarch (2001, 177-199, 273)


Ross (1968, 226)

- 79 -

A. Epona et les autres desses quines du monde celte :


1. Epona :
Epona dont le nom repose sur le thme proto-celtique *ekwo-s cheval est une desse quine
vnre un peu partout dans le continent celtophone. Son nom signifie Jument divine, elle est
extrmement importante en Gaule, puis son culte sest rpandu dans tout lEmpire romain et mme en
Grande Bretagne car elle fut adopte par les sections de cavalerie de larme romaine. 240 Il reste une
trace de son culte dans une fte qui lui est ddie le 15 des Calendes de Janvier (XV.K.IANVAR
EPONE, soit 18Dcembre).

Figure 42: Bas-relief de la desse romano-celtique Epona, en provenance de Dalheim (Luxembourg), 2 ou 3 sicle
de notre re.

Son iconographie, qui est trs riche (prs de quatre cents reprsentations de cette desse nous
sont parvenues), la montre le plus souvent cheval (surtout en amazone), accompagne par un oiseau,
un chien et un poulain. 241 Cependant dans les thermes, elle est reprsente nue chevauchant une oie
cornue. Le reste de liconographie la prsente avec dautres chevaux, ainsi quavec une corbeille de
fruits, symbolisant la fertilit. Cette protectrice des cavaliers pourrait tre un aspect de la Desse-Mre
car elle est parfois reprsente en triade. Sous linfluence de larme romaine, elle est qualifie d
Augusta ou mme appele Regina (Dolcea, Dalmatie) ou Regina sancta (Karlsburg,
Transylvanie). Ce qualificatif de Sainte Reine est repris dans Alise Ste Reine, le nom actuel du site
suppos dAlesia, ville qui rendait probablement un culte Epona (prsence dune statue son
effigie.)

240
241

Sterckx (1998, 77- 78); MacKillop (2000, 190) ; Linduff (1979, passim)
Sterckx (1998, 77)

- 80 -

Figure 43: Epona dAlise-Ste-Reine (Cte d'Or, Bourgogne, France)

2. Rhiannon :
Le Pays de Galles possde galement une desse quine mais celle-ci est dchue. Rhiannon
dont le nom drive de *Rigantona Grande Reine 242, est srement une desse ancienne, mais qui nest
pas reconnue comme telle dans les premire et troisime branche du Mabinogi : Pwyll, Prince de
Dyved et Manawydan fils de Llr 243, malgr ses liens manifestes avec les chevaux.
Dans la premire Branche, Rhiannon apparait un jour Pwyll et ses hommes, chevauchant un
beau palefroi blanc. Elle a lair de se dplacer lentement mais personne narrive la rejoindre cheval.
Ce passage amplement tudi 244et mme rfut par certains 245 est la premire preuve dun lien
surnaturel entre Rhiannon et les chevaux.
En punition pour le meurtre suppos de son fils, Rhiannon doit faire pnitence en racontant son
histoire et en portant sur son dos les trangers se prsentant la cour de son mari. Cette punition est la
deuxime preuve de laspect quin de Rhiannon. 246
Quelques lignes dans la troisime Branche raffirment cette connexion, on y raconte que
Pryderi et Rhiannon ont t asservis et que cette dernire portait un collet dne. 247 De plus son fils
Pryderi est clairement associ aux chevaux car il possde un cheval jumeau .
De plus Rhiannon est aussi associable aux desses-mres ou Epona car elle possde des
oiseaux au chant magique, qui est un trait caractristique des desses- mres celtiques. 248

242

* Rigantona, forme reconstitue plus que probable mais pas atteste, est suppose tre une desse des anciens Bretons
dOutre Manche.
243
Lambert (1993)
244
Lambert (1993, 42, sqq.) ; Jones & Jones (1995, 8- 10)
245
Le Roux, Guyonvarch (2001, 174- 175)
246
Jones & Jones (1995, 16)
247
Lambert (1993) ; Jones & Jones (1995, 45- 46)
248
Jones & Jones (1995, 31, 34, 97)

- 81 -

3. Macha :
La desse Macha irlandaise est probablement comparer la desse quine gauloise 249, car en
effet elle est trs prsente dans les textes insulaires et y joue un rle prpondrant.
Nous retrouvons Macha, desse triples des Ulates dans le rcit Noinden Ulad/ les neufs jours
(de faiblesses) des Ulates, o elle est responsable du Ce(s) Ulad, ltat de faiblesse des Ulates.
Lhistoire raconte la course de Macha que son mari force courir contre les chevaux du roi dUlster,
Conchobar, alors quelle est enceinte. Suite la course quelle remporte, elle accouche de jumeaux
dont certaines versions disent que lun dentre eux est un poulain. 250 Les scribes irlandais dcrivent
bien quelle court plus vite quun cheval. 251 Une notion qui appuie le fait que Macha est une desse
quine part ce lien particulier avec les chevaux, est le thme de la maternit et de la fertilit qui sont
des fonctions frquente des autres desses quines. Cette notion de maternit et fertilit est associ
aussi bien lHomme qu la Terre.
On rencontre une autre Macha dans la tradition irlandaise, elle est lpouse de Nemed et la
fondatrice dArd Macha (lArmagh actuel), lendroit qui est devenu plus tard lun des centres
monastiques les plus importants dIrlande. Il existe galement une troisime Macha encore plus
intressante. Elle est la desse de la guerre des Tatha De Dnann et elle fait partie de la triade des
desses de la guerre avec la Mrrigan et la Bodb. Birkhan suppose quelle est hippomorphe car on la
retrouve dans les Annales des Quatre Matres, dans une reine suprme appele Macha Mong Rad
Macha du Crin rouge qui aurait rgn en lan 668 avant notre re. 252 Selon certaines traditions, elle
serait la fondatrice dArd Macha et dEmain Macha Jumeaux de Macha, lancienne capitale ulate. Il
est dailleurs possible que ces trois Macha constituent lorigine une triade fonctionnelle dune seule
et mme desse, dont lexistence est prouve par George Dumzil. La connexion entre lune de ces
Macha et le tertre dEmain Macha, rvle sans doute possible un ancien culte et une lgende cultuelle.

249

MacKillop (2000, 195, 371-372)


Birkhan (1997, 542- 543) ; Ross (1968, 224- 225)
251
MacKillop (2000, 326- 328)
252
Birkhan (1997, 544-545)
250

- 82 -

B. Les desses de la guerre :


Les textes irlandais nous montrent trs souvent les desses sous forme doiseaux, et en
particulier le trio des desses de la guerre qui sont Mrrigan, Macha et Bodb (ou parfois Nemain la
place dune de ces deux dernires). 253 Ces desses se prsentent toutes trois sous la forme de corbeau
et de corneille 254 (ou bien dautre animaux) aussi bien que sous une forme humanode, et elles
prsentent des caractristiques sexuelles marques en comparaison des autres desses du panthon
celtique. 255 Ces desses peuvent tre considres indpendamment les unes des autres mais aussi
comme une triplication dune seule et mme desse. 256
Celle quon rencontre le plus souvent et mme quasiment constamment est la Mrrigan Reine
des Cauchemars. Dans la littrature hroque insulaire, cest elle qui terrorise les hros et qui dcide
de lissue des batailles. On retrouve Mrrigan en particulier dans la Tin B Cuailgne/ La Razzia des
Vaches de Cooley, la principale pope de la mythologie irlandaise. Aprs avoir averti les hommes
dUlster sur la mort de Donn- le taureau magique qui est lenjeu de la guerre entre Connaught et
Ulster- elle sapproche du hros C Chulainn sous lapparence dune trs belle jeune fille en disant
quelle est la fille de Buan, le Dieu de lternit, sous le prtexte dune prophtie. Elle menace C
Chulainn aprs que celui-ci ait refus son aide, elle lui prdit quelle lattaquera aux moments les plus
durs de la guerre sous la forme de divers animaux.
Ses attaques commencent avec sa transformation en gnisse blanche aux oreilles 257 rouges et
sans cornes accompagne de cinquante autres gnisses attaches en paire par des chanes de bronze
argent 258. Sous cette forme, le hros russit blesser la desse lil. Plus tard elle revient sous la
forme dune grosse anguille noire et glissante qui senroule autour des jambes du hros. C Chulainn
agac par celle-ci et les remarques sarcastiques de son opposant, dtruit lanimal. Finalement, elle
apparat au hros sous la forme dune louve au poil rude de couleur gris-rouge, et le hros arrive lui
crever son autre il. La suite du rcit nous raconte comment Mrrigan est gurie par le hros qui est le
seul pouvoir le faire, alors quelle est sous la forme dune vieille femme trayant une vache, car celuici la bnit pour le fait de lui avoir donn du lait. 259 Plus loin dans le texte, un pisode montre encore le
pouvoir des desses guerrires : Nemain rpond au cri de guerre du hros de telle sorte que nombreux
sont les guerriers qui en meurent de peur. 260
Il faut noter que chaque fois que les Morrigna 261se manifestent sur le plan guerrier cest par
une influence mystique, ou par le biais dun sortilge, ou dune incarnation animale. Ces desses de la
guerre ne sont pas des desses guerrires. Elles laissent les armes aux combattants divins, aux dieux
de la tribu. 262
Un autre pisode tir de la Tin B Regamna/ La Razzia des Vaches de Regamain 263, nous
dcrit Bodb ou Badb 264 (frnsie et corbeau) qui est habituellement invisible ou sous la forme dun
corbeau. Aprs avoir entendu un cri terrifiant qui la fait sauter de son lit et courir au dehors une fois
arm, C Chulainn aperoit un chariot tir par un cheval rouge une jambe 265, dont le timon passe
travers le corps de lanimal et est tenu par une cheville dans sa tte. Sur le chariot, il voit une femme
253

Sterckx (2000,19) ; Birkhan (1970, 487, sqq.)


DArbois de Jubainville (1906, 151)
255
Boekhoorn (2008, 132)
256
Sjoestedt (1940, 44-45) ; Thurneysen (1921, 172, sqq.)
257
Couleur de lAutre Monde cf. Bergin (1946)
258
rapprocher des cygnes attels Guyonvarch (1997, 85)
259
Ce genre de maldiction est trs frquent dans la littrature ancienne, Kinsella (2002,32)
260
Kinsella (1969, 132 sqq.) ; Ross (1968, 220-221)
261
Pluriel de Mrrigan
262
Sjoestedt (1940, 44-45) ; Thurneysen (1921, 172, sqq.)
263
Corthals (1987)
264
Cest surtout une divinit de la destruction et du meurtre
265
Caractristique des tre de lAutre Monde Gantz (1981, 76) ; Sterckx (2000,19) ; Ross (1968, 222)
254

- 83 -

rouge portant un manteau rouge 266et ses cts un homme portant une fourche de noisetier. Bien que
la scne le surprenne, C Chulainn proteste contre le vol du cheval car il est le hros des Ulates et donc
gardien du btail de la province. Il leur demande qui ils sont et cest la femme qui rpond par des
devinettes. Le hros enrag saute sur le chariot qui disparait sur le champ avec le cheval et lhomme
la fourche. la place seule reste Bodb, cette fois sous la forme dun oiseau. Il faut voir en ce cheval
uni jamb, le caractre terrible et nfaste de la desse car on peut le classer dans les divinits ou
cratures dordre impair qui sont les plus terribles. La Bodb apparait galement sous le nom de Badb
Catha Corbeau de Combat. 267 Cette dernire forme a un parallle trs convaincant dans une
inscription gauloise de Haute-Savoie, o lon trouve son pendant exact gaulois dans (C) athu- bodva
Corneille de Combat 268, on peut donc conclure que le concept de desse de la guerre accompagne
dun corbeau existait en Gaule. Une ddicace en Grande Bretagne pourrait indiquer la mme tradition.

C. Le dieu cornu :
Le culte dune divinit cornes est attest depuis des temps lointains et dissmin travers
lEurope septentrionale, aussi bien chez les Celtes que chez leurs voisins et leurs prdcesseurs .
Lassociation de divinits cornues de la fertilit avec llment eau est bien connue et ce depuis la
prhistoire jusque lors de la priode celtique. 269 Les animaux lis ce type de dieux sont le serpent, le
taureau et le blier 270 mais galement le cerf et des hybrides tels que le serpent criocphale entre
autres. 271
Chez les Celtes continentaux, comme nous venons de le voir, le dieu-cerf est accompagn
depuis la priode dHallstatt par le serpent tte de blier mais aussi par un autre hybride : loiseau
crte qui possde une symbolique solaire. Et une reprsentation infiniment plus rare nous montre un
cygne ramure de jeune cerf. 272 Avec ces lments nous pouvons parler dun vritable culte des btes
cornues travers lEurope.
Cernunnos est lun de ces dieux cornus et il fait partie de ce groupe trs restreint de divinits
celtes connus un peu partout dans le monde celtique, mme sil est reprsent sous divers aspects et
noms. Son nom nest pas unanimement connu travers lEurope celtique, mais certaines formes sont
reprables : ERNUNNOS dans une inscription dun relief dcouvert Paris, IUPITER CERNENUS
dans une ddicace retrouve Budapest. 273 Ce motif reprable est cern* signifiant corne, cornu 274, il
pourrait indiquer la possibilit dune utilisation largement rpandue de ce thonyme. Depuis quelques
dcennies de nombreux celtisants saccordent parler du culte du dieu-cerf plutt que de parler de
celui de Cernunnos car dans maints cas on ignore sil sagit vritablement de Cernunnos ou dun autre
dieu-cerf matre des Animaux. Et de plus on lui connait galement une version fminine extrmement
rare, Cernunna. 275

266

Couleur de la classe guerrire selon Georges Dumzil


MacKillop (1998, 30) ; Ross(1968, 219)
268
Sterckx (2000,18 sqq.) ; MacKillop (1998, 30) ; Ross(1968, 219)
269
Ross (1968, 231-232)
270
Ross (1968, 127-129)
271
Birkhan (1997, 695-696)
272
Ross (1968, 130- 131)
273
CIL III, 926 ; Linckenheld (1947, 78) ; Birkhan (1997, 696)
274
Birkhan (1997, 694 sqq., 695 note 8) ; Sterckx (2000, 88) ; Bober (1951, 13 sqq.); MacKillop (2000,86)
275
Webster (1986,56); Birkhan (1997, 460, 697)
267

- 84 -

Le culte du dieu aux cornes, ou plutt ramures, est trs ancien, comme en tmoigne lart
rupestre dans le Val Camonica 276datant du IVme sicle avant notre re ou mme le fameux chaudron
de Gundestrup. La tradition iconographique de Val Camonica est bien le premier exemple de
limportance du dieu cornu mais on retrouve galement dautres preuves iconographiques dans les
cultures de Hallstatt et de La Tne mais galement pendant la priode romaine : on retrouve le dieucerf celtique au Moyen ge comme un prototype de Satan accroupi accompagn dun serpent tte de
blier. 277

Figure 44: Dieu cornu de Val Camonica

Le dieu-cerf de type Cernunnos reprsent sur le chaudron de Gundestrup, est figur sous sa
forme de Matre des animaux. Ce clbre chaudron dcouvert au Danemark est dorigine celto-thrace
ou peut tre gauloise, et non dorigine scandinave comme les scientifiques lont longtemps suppos. 278

Figure 45: Dtail de la plaque de Cernunnos, chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark)

276

Green (1992) ; Birkhan (1997, 694, 697)


Ross (1968, 132) ; Bober (1951, 13-15)
278
Olmsted (1979)
277

- 85 -

Lieu de dcouverte du chaudron de Gundestrup


zone suppose de fabrication.
Figure 46: Carte explicative de lorigine du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark)

La position en tailleur du dieu-cerf sur ce chaudron a fait penser certains rudits que le thme
de Cernunnos avait une influence bouddhique. 279 Ce nest probablement pas le cas, car la position
en tailleur chez les Celtes devait tre assez commune (comme elle lest aujourdhui) et elle est bien
atteste par des auteurs classiques Athne et Diodore. 280 Le concept cultuel dun Matre des Animaux
entour de ses sujets animaux que nous voyons sur ce chaudron a son pendant oriental dans une

279
280

Myles Dillon et Nora Chadwick parlent dune posture de yoga (2001, 16)
Athne VI, 36 et Diodore V, 28,4 ; Green (1997,60) ; Birkhan (1997, 698-699) ; Ross (1968,137)

- 86 -

dcoration de lancienne culture indienne de Mohenjo-Daro 281, et ce Cernunnos- Bouddha est


galement prsent sur de nombreuses reprsentations gauloises. 282

Figure 47: Dieu cornu indien

On trouve galement dautres rfrences iconographiques celtes soulignant limportance du


culte au dieu-cerf, tel que le tricphale de Condat qui est srement une statuette vnre qui possde
deux trous au sommet de la tte, conus pour y mettre des ramures. Anne Ross nous parle galement
de deux monuments non publis dont un de Cirencester (Corinium Dobunnorum) dans la rgion de
Costwold. Sur ce monument, les animaux accompagnant le dieu cornu se substituent ses jambes, de
plus il possde des cornes dabondance . 283
Nous venons de voir surtout les attributs du dieu-cerf li la fertilit, mais par son lien avec le
serpent criocphale, on peut y voir une affinit avec le Mars celtique qui a lui aussi lattribut reptilien.
Mais il faut surtout voir en Cernunnos un dieu des saisons et un matre des animaux, car les
ramures ont une symbolique forte, celle de la mort de la nature et de sa rgnration. 284
La littrature insulaire prsente galement des traces des diffrents concepts lis Cernunnos :
le Matre des Animaux, le dieu-cerf et le dieu cornu.
En premier lieu, on peut citer un passage de Chwedl iarlles y ffynon/ The lady of the fountain/
La dame de la fontaine galement intitul Owein, que Lady Charlotte Guest a intitul par erreur
Mabinogion 285. Dans ce passage, un certain Cynon fils de Clydno, raconte Arthur et Cei ses
aventures, et entre autre sa rencontre avec un grand homme noir dans la fort :
Au sommet , (dit lhomme blond), tu trouveras un tertre. Au sommet du tertre, tu verras
un grand homme noir, aussi grand que deux hommes de ce monde. Il na quun seul pied et un seul il
au centre du front. Il a une massue de fer, et tu peux tre sr quelle pse autant que peuvent porter
deux hommes de ce monde, quels quils soient. Il est le garde de cette fort. Tu verras mille animaux
sauvages en train de se nourrir autour de lui
Quand jy fus, le nombre danimaux sauvages que je vis me parut au moins trois fois plus
grand Lhomme noir tait l, assis au sommet du tertre. Lhomme (blond) mavait dit quil tait
grand : il tait bien plus grand encore quil navait dit. Et la massue de fer que lhomme (blond) disait
peser la charge de deux hommes, il mapparut de faon vidente, Cai, quelle naurait pu tre
souleve que par quatre hommes. Cette massue tait dans la main de lhomme noir Je lui demandai
quel pouvoir il avait sur les animaux. Je vais te le montrer, petit homme dit-il. Il prit sa massue la
main et il en frappa un coup sur la tte du cerf, qui brama de faon aige. Rpondant ce brame, il
arriva une multitude danimaux sauvages aussi nombreux que les toiles du ciel, si bien que javais de
281

Wheeler (1953, xxiii)


Birkhan (1997, 694-695)
283
Ross (1968, 138-140)
284
De Vries (1977, 181-184)
285
Mabinogion nest pas le pluriel de Mabinogi, origine tymologique Mabon Sterckx(1986)
282

- 87 -

la peine rester dans la clairire avec eux : ctaient des serpents, des vipres et toutes sortes
danimaux. Puis il leur jeta un regard et leur ordonna daller patre. Ils inclinrent la tte devant lui
dans un geste dhommage, comme des hommes obissants feraient lgard de leur seigneur 286
Il est vident dans ce rcit gallois que lon a une des rares descriptions de la littrature
mdivale celtique, o lon dcrit avec prcision un tre surnaturel srement un dieu dont la fonction
est celle de Matre des Animaux. Mme sil nest pas cornu cest son animal-clef qui porte la ramure et
lui permet dappeler les autres animaux. Les origines divines de l homme noir sont clairement
visibles par sa taille, sa couleur, son anatomie (un seul il et une seule jambe 287), par son attribut
magique : sa massue 288et surtout par son pouvoir sur les animaux. Il est raisonnable de penser quil
sagit dune rsurgence dune lointaine divinit locale de type Cernunnos. 289
Une autre trace dun dieu de type Cernunnos se retrouve dans la Vita Merlini, o selon certains
auteurs Merlin aurait lapparence et les pouvoirs du dieu-cerf 290, tout du moins il y a l une
comparaison intressante. Dans ce rcit, Merlin a perdu la raison, le fou sylvicole tait un guerrier
devenu fou aprs une bataille puis il va vivre dans une fort, o il va apprendre le langage des
animaux.
Cest alors quil est saisi dun trange accs de folie tandis quil lance tous les chos ses
plaintes dsespres ; il sloigne la drobe, senfuit dans les bois ; l, il se rjouit dtre labri
sous les ornes et observe avec merveillement les animaux en train de brouter lherbe du sous bois.
Tantt il en poursuit un, tantt il en dpasse un autre la course ; il se nourrit de racines, il se nourrit
de plantes, il se nourrit des fruits des arbres et des mres du roncier. Il se transforme en homme des
bois, tout comme sil tait venu au monde au cur mme de la fort.
Ds lors, durant lt, ignor de tous, oublieux de soi et des siens, il se cache, dissimul dans
les bois comme les btes sauvages ()
Il y avait une source tout en haut dune montagne, entoure de toutes parts de coudriers et de
taillis touffus. Cest l que Merlin sest assis. De l-haut, il pouvait observer travers toute la fort les
courses et les jeux des animaux () 291
Mme si la ressemblance avec le Matre des Animaux nest que partielle dans ce passage, il
sollicite quen mme rflexion et dans dautres passages il converse les animaux et ceux-ci parfois lui
rpondent directement 292. Mais ce qui marque surtout cest le lien quil y a entre Merlin et les cerfs
comme le montre le passage suivant.
Aprs ces propos, il explore chaque sous-bois et chaque taillis, rassemble en un seul troupeau
des hordes de cerfs, de daims et de chevreuils, monte lun des cerfs et, au point du jour, rassemble son
arme autour de lui, et sans perdre de temps se rend sur les lieux du mariage de Gwendolene.
son arrive, il ordonne aux cerfs de se tenir patiemment devant les portes et crie :
Gwendolene ! Gwendolene ! Viens : des prsents dune grande valeur tattendent. Gwendolene
arrive aussitt en souriant et smerveille de voir un homme chevaucher un cerf et un cerf obir ainsi
un homme ; elle stonne quun homme puisse mener tout seul un nombre aussi impressionnant de
btes sauvages regroupes autour de lui, tout comme un berger ses moutons quil a lhabitude de
conduire au pturage.

286

Traduction de Lambert (1993, 215-216)


Cf. paragraphe sur la Bodb
288
Rapprochement avec Dagda cf. Sterckx (2000, 89)
289
Ross (1968,137-138) ; Sterckx (200 ; 89)
290
Stewart (1998, 106- 107)
291
Vita Merlini ; Traduction dIsabelle Jourdan (1996,17)
292
Cf. traduction dIsabelle Jourdan (1996,18, 20)
287

- 88 -

Le prtendant se tient la fentre leve et regarde lui aussi le spectacle, admire galement le
cavalier sur son trne et se divertit fort de la scne. Mais ds que le prophte le voit et comprend qui il
est, il arrache sur-le-champ les bois du cerf sur lequel il est mont, les lance dans sa direction, lui
fracasse le crne, le laisse sans vie, et dissipe dans lair son dernier souffle.
Aprs ce meurtre, Merlin senfuit grand train en peronnant son cerf coups de talon et
essaye de regagner la fort. Voyant cela, les invits accourent de toutes parts et slancent travers
champs la poursuite du devin. Mais celui-ci les devance si rapidement quil serait parvenu sans
encombre dans les bois si une rivire ne lui avait pas malencontreusement barr le chemin : au
moment en effet o sa bte franchit dun bond le cours deau, Merlin dsaronn, tombe dans le
courant imptueux. Les serviteurs bloquent les rives, se saisissent de lhomme qui se dbat dans leau,
le conduisent au palais et, pieds et poings lis, le remettent sa sur. 293
Dans ce passage, la combinaison des lments-clefs que sont son arme de cervids et sa
vlocit mme sil est rattrap montre quon a affaire un ancien Matre des Animaux.
On retrouve des traits dun dieu-cerf dans le hros irlandais Conall Cernach tir de la littrature
ancienne. Son pithte a deux significations possibles : victorieux et ayant des angles/ cornes 294,
avec ce dernier on pourrait y voir une confusion entre le thonyme et lpithte du hros. Conall
Cernach est considr dans le Nord-est et le Centre de lIrlande comme lun des trois anctres
mythiques, on peut donc le considrer comme un dieu (cornu ?) vhmris. Cette hypothse est
dautant plus probable car on le retrouve associ au serpent dans Tin B Frach/ La Razzia des
Vaches de Fraech qui est lune des histoires prliminaires la Tin B Cuailgne/ La Razzia des
Vaches de Cooley. Dans ce rcit, le hros Fraech quitte lIrlande en compagnie de Conall pour se
rendre sur le continent afin de sauver la femme de ce premier ainsi que son btail. Une fois arrivs
dans la rgion des Alpes, une femme dorigine ulate prvient les deux guerriers quun serpent trs
agressif se trouve devant la forteresse qui est prendre. Et au lieu dattaquer les deux hros, le serpent
se soumet Conall en se glissant dans sa ceinture. 295 Ce passage curieux serait le prototype du serpent
gardien associ au dieu cornu. 296 Ce mythe ancien et liconographie gallo-romaine montre le lien entre
le dieu cornu et le motif du dieu gardien.
Il nous faut rappeler que le culte dun dieu de type Cernunnos ntait srement pas le seul, mais
seulement le plus important. Il existe des reprsentations en Gaule et en Grande Bretagne dun dieu
cornes de taureau qui semble avoir plus une symbolique phallique et galement un dieu cornes de
blier tout comme le dieu classique : Mars, qui a souvent un serpent tte de blier comme
compagnon. On peut donc considrer que les casques cornus que nous avons retrouvs dans les
fouilles archologiques aient une signification cultuelle, ou du moins accordant ceux qui les portaient
un statut suprieur. 297

293

Vita Merlini ; Traduction dIsabelle Jourdan (1996,36-37)


MacKillop (2000,97-98) ; DIL ; Ross (1968)
295
Dillon (1933)
296
Thurneysen (1921, 94, 201, 483, 531 sqq. 585 sqq.); Birkhan (1997, 701sqq.)
297
Kruta (2000, 521-522) ; Bompiani (2001, passim)
294

- 89 -

Figure 48: Casque cornu dcouvert dans la Tamise sous le pont de Waterloo Londres, 150-50 avant J.C. (British
Museum, Grande-Bretagne)

Figure 49: Dtail du chaudron de Gundestrup, Muse national de Copenhague (Danemark)

Le dernier aspect du dieu cornu est celui du dieu Silvanus, qui est un dieu forestier et
cyngtique, que lon retrouve en Grande Bretagne sur des pierres montrant des scnes de chasse, en
particulier des scnes de chasse aux cerfs. Le souvenir de ce dieu cyngtique se retrouve galement
dans les textes insulaires, en particulier dans le personnage de Mabon dans le texte gallois Kulhwch ac
Olwen/ Kulhwch et Olwen. Le hros et Arthur ont besoin de laide de Mabon pour capturer Twrch
Trwryth, ils le retrouvent grce aux animaux les plus anciens du monde. Ce Mabon, le Dieu-Fils 298, est
en fait une rminiscence dun dieu de type Apollon classique soccupant en particulier des chasses
rituelles. 299
Nous venons de voir que le dieu-cerf Cernunnos est un Matre des Animaux avec parfois un
aspect guerrier et protecteur par son serpent criocphale et enfin un dieu cyngtique. Mais il existe

298
299

Sterckx (1986, passim)


Stewart (1998, 107, 109)

- 90 -

galement une Matresse des Animaux, une Ptnia theroon 300chez les Celtes sous le nom de
Cernunna 301 variante fminine ou pardre de Cernunnos. On retrouve galement ce thme en Irlande
dans la desse Flidais, desse forestire et de la chasse et matresse des cerfs dont deux dentre eux
tirent son char. 302

D. Quelques divinits associes aux animaux :


Il sagit dune liste non-exhaustive et relativement courte de certaines divinits ayant un lien
avec les animaux.

1. Les divinits des Celtes continentaux :


Thirona (Dirona, Sirona) : La Stellaire 303, elle porte frquemment un chien sur ses genoux,
des ufs et un serpent, elle symbolise la fertilit. 304 Une de ses reprsentations dcouverte Cologne,
la montre posant le pied sur une tte de vache, il est probable quelle soit identique Damona, la
desse vache. 305
Sequana : desse de la Seine, cette clbre divinit gauloise se trouve associe au canard ou au
cygne, elle a t reprsente sur une barque dont la proue forme un canard ayant dans son bec une bille
pouvant reprsenter une perle. 306

Figure 50: Muse des antiquits (Dijon, France)

Le dieu Lugus est un cas complexe reprsent avec de nombreux animaux tel que le blier,
laigle 307 mais aussi le coq et la tortue dans des contextes gallo-romains faisant rfrence au Mercure
classique. 308
Nantosuelta : Valle sinueuse 309, il sagit dune desse-corbeau ou au moins frquemment
associe aux oiseaux 310, galement associe leau. Lassociation des desses avec les oiseaux est trs
frquente aussi bien par un lien avec lanimal que par le fait quelles soient ornithomorphes. 311
300

Terme grec dsignant une desse Matresse des Animaux.


Webster (1986, 56)
302
Dobbs (1916-1917, 133-149)
303
Sterckx (1998, 126-127) ; MacKillop (2000, 387)
304
MacKillop (2000, 387)
305
Sterckx (1998, 126-127)
306
Hatt (1970, image 110) ; Birkhan (1997, 720)
307
Duval (1957, 69- 71) ; Sterckx (1998, 98- 101) ; Mac Cana (1970, 27-29) ; Meridrignac (1983, 25-28) ; Rian (1977,
138- 156)
308
Stewart (1998, 115)
309
Thonyme non assur Birkhan (1997, 610) ; Sterckx (2000, 27)
310
Sterckx (2000, 25- 30)
311
Ross (1968, 219-220)
301

- 91 -

Nehalennia est une desse qui possde une association trange entre le chien et sa fonction de
protectrice des pcheurs, et desse de labondance.

Figure 51: Nehalennia

On trouve dautres divinits telles que Arduinna qui serait une desse-sanglier, une desse de la
chasse, mais il peut galement sagir dune celtisation de Diane.

2. Les divinits irlandaises :


On estime en gnral que les divinits fminines irlandaises sont plus archaques que leurs
homologues masculins, qui seraient en outre moins similaires lun avec lautre.312 Comme ailleurs, ils
sont souvent accompagns danimaux en particulier les oiseaux qui sont leurs messagers.
Clodna/ Cldna est rpute pour sa beaut et elle est souvent associe au comt de Cork. 313
Selon la vision de Tadc mac Cin, elle est la femme la plus noble et dsirable du monde entier. Cette
desse est accompagne de trois oiseaux de couleur brillante qui mangent les pommes dun arbre de
lAutre Monde et qui, en chantant leurs doux chants sont capables de gurir les malades.
tan, femme dEochaid Airem et matresse de Midir, apparait dans le rcit ponyme Tochmarc
tan/ la courtise tan. Son pithte le plus courant est Echraide Cavalire 314. Elle pourrait tre une
desse quine lorigine dautant plus quon a constat des parallles avec la Rhiannon ou mme
Epona. Ses liens hippomorphes sont trs probables mais certains voient galement en elle une
symbolique solaire. 315
Sainte Brigit est lorigine une desse Brighid/ Brigit/ Bride, elle avait une vache magique et
elle tait galement associe deux btes censes venir de lAutre Monde, ainsi quaux jeunes
coqs mais surtout au serpent qui reprsente laspect chtonien de lancienne desse. 316
312

Ross (1968, 7)
MacKillop (2000, 90-91)
314
MacKillop (2000, 195)
315
ORahilly (1946)
316
Stewart (1998, 96-100)
313

- 92 -

Tethra, dieu marin, est un seigneur du btail de la mer que sont les poissons. De mme
Manannn, un autre dieu marin chevauche des hippocampes.
Boand/ Binn : Vache Blanche est la desse ponyme de la rivire Boyne, et mre de toutes
les eaux vives. Elle nest quune des nombreuses desses-rivires associes aux vaches. 317 On trouve
donc de nombreuses desses associes aux fleuves, aux rivires et aux sources sacres. 318 La desse
Sinann/ Shannon lui est comparable.

3. Les divinits galloises et brittoniques :


Nodons est un dieu associ au chien319, ses attributs sont la gurison, la chasse, le soleil et leau
ainsi que la fertilit.
Gwyn ap Nudd est le seigneur de lAutre Monde et matre de la chasse, cest un dieu
cyngtique de type Cernunnos. 320
Verbeia est une desse antique de la Grande Bretagne septentrionale, dont le nom sexplique
par le vieil irlandais ferb btail 321, elle serait donc une desse du btail.

317

Ross (1968, 217-218)


Low (1996, 57-74)
319
Ross (1968, 201) ; Stewart (1998,118)
320
Stewart (1998, 103)
321
Ross (1968, 217)
318

- 93 -

Conclusion :
Les Celtes ont forms lun des peuples les plus importants de lEurope, que ce soit dans
lespace ou dans la priode de leur aire dinfluence. Bien quils ne nous aient laiss que peu de
vestiges de leur culture en comparaison aux mondes romain et grec. Les Celtes ont laiss une trace
plus ou moins subtile dans le folklore local. Liconographie et les textes vernaculaires du Moyen-ge
de ce peuple, nous permettent de distinguer les principaux thmes de leur mythologie et les grandes
lignes de leur mode dinterprtation du monde, et ce en particulier grce au symbolisme.
travers les symboliques des diffrents animaux que nous venons de voir, ce travail nous a
permis de voir la complexit de cet univers interprtatif qui reflte bien limportance des animaux pour
les hommes du monde celtique. Les animaux deviennent donc une faon dexprimer de nombreux
aspects de la vie quotidienne des Celtes tel que la mort avec les animaux psychopompes, comme le
cerf qui conduit le chasseur vers lAutre Monde. De mme, la valeur et les caractristiques dun
guerrier sont compares des animaux tels que le chien pour sa frocit et le taureau pour sa force
brute. Ils permettent mme de faire lloge de la beaut dune femme en mettant en parallle la
splendeur du regard de celle-ci celui du faucon.
Lanimal dans une culture ne se rsume pas uniquement aux animaux rels, il y a ceux issus de
la mythologie. Limagination de lhomme a cre beaucoup dtres irrels tels que le serpent
criocphale qui est lhybride le plus prsents dans la culture celtique. De nombreux monstres ont
peupls le folklore celtique et se trouvent encore dans notre folklore contemporain. Les textes
vernaculaires regorges de mtamorphoses, et celles-ci peuvent tre divises en deux catgories : les
mtamorphoses de punition tel Blodeuwedd transforme en chouette pour avoir tromp et trahi son
mari, et celle des initis qui leur permettent dacqurir la connaissance ou tout du moins leur
permettent de survivre aux preuves quils subissent. Mais une des principales caractristiques de la
culture celtique est labondance dtres ayant des attributs animaux, tel que Cernunnos, le dieu cornu,
le Matre des Animaux.
Les hommes font leurs dieux leurs images, et comme les Celtes taient trs proches de la
nature et des animaux, leurs dieux sont souvent accompagns par un animal. Ces animaux ne sont pas
des avatars, ils sont des compagnons. Parmi ces dieux suivis dun animal, il y en a trois qui sont
relativement important car panceltique. Il sagit dEpona, la desse chevaline qui a t adopt par les
rgiments de cavalerie de larme romaine ; les Morrigna, les trois desses de la guerre et qui sont
toujours accompagn de corbeau ou dune corneille et le dernier est Cernunnos, le Matre des Animaux
qui a pris certains aspect du cerf et qui est souvent reprsent entourer danimaux. Mais il ne faut pas
oublier les nombreux dieux et desses locaux accompagns danimaux.
Ce travail a mis en vidence limage que les Celtes avaient des animaux, mais lon peut se
demander quelle est celle quavaient dautres peuples diamtralement diffrents comme les Mayas,
mais galement celle dautre peuples plus proche : les Germaniques et mme les Indiens car avec les
Celtes, ils font partis du grand groupe des peuples dorigine indo-europenne. De tels sujets pourraient
constituer dautres tudes complmentaires de la ntre.

- 94 -

Rfrence :
-

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Glossaire
- Chtonien : tellurique
- Cosmogonique : relatif la cration de lunivers.
- Cyngtique : lart de la chasse.
- Dumzilien : adjectif issu de la thorie de Georges Dumzil selon laquelle la socit tait
base sur trois fonction : la fonction sacre/ souveraine, la fonction guerrire, la fonction de
production/ reproduction.
- Ere de Hallstatt : re correspondant au premier ge de Fer tirant son nom du village de
Hallstatt en Autriche, o ce trouve la plus vieille exploitation minire de sel connues du monde
datant du nolithique.
- Ere de La Tne : re correspondant au second ge de Fer, prcde par lre dHallstatt, tire
son nom du site de La Tne prs de Neuchtel.
- Evhmriss : adjectif issu de lvhmrisme qui est le principe selon lequel les dieux sont
des mortels diviniss aprs leur mort.
- Fom(h) ire : premiers habitant de lIrlande aprs le Dluge.
- Glossateur : personne tudiant les textes de droit romain et de droit canonique au Moyen-ge.
- Hagiographie : criture de la vie et/ ou de luvre dun saint.
- Hirogamie : issus du grec, signifiant mariage sacr ou mariage spirituelle.
- Ithyphallique : adjectif dcrivant le phallus en rection.
- Mtempsychose : croyance selon laquelle une me peut animer successivement plusieurs
corps quils soient humains, animaux ou vgtaux.
- Mythme: il sagit du principe fondamental dun rcit mythique.
- Ornithomancie : technique de divination utilisant le vol des oiseaux.
- Priode des Champs dUrnes : priode stendant du Bronze final au dbut de lge de Fer,
o il y eut la diffusion dans toute lEurope des techniques mtallurgiques et cramiques.
- Psychopompe : qui transporte les mes vers lAutre Monde.
- Sid : (Sidhe, ou Mid) Royaume du Milieu, il sagit de lAutre Monde dans la littrature
insulaire.
- Tatha De Dnann : premier peuples divins avoir envahi lIrlande en dtruisant les Fom(h)
ire.
-Thaumaturge : tre capable de faire des miracles.

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NOM PRENOM : Grandchamp- Renard Gwenalle


TITRE : Le symbolisme animal chez les Celtes
Thse Vtrinaire : Lyon , 15 Dcembre 2010

RESUME :
travers les symbolismes des animaux, il est possible de voir limportance de ceux-ci
pour lhomme ainsi que le fait quils permettent dexprimer de nombreux aspects de la
vie de ce dernier. Sur le plan religieux, ils taient les messagers et les compagnons des
dieux par leur ct inaccessible ; sur le plan guerrier, leurs caractristiques physiques
ont servi de modles aux guerriers ; mais ils ont surtout t des reprsentants des
qualits et des dfauts de lhomme. Il est intressant de voir les points communs et les
diffrences de ces symboliques animales entre la vision que nous avons actuellement
des animaux et celle des Celtes, ce qui permet galement de mieux connatre cette
culture.

MOTS CLES :
- Culture
- Histoire
- Symbolisme
- Celte

JURY :
Prsident :

Monsieur le Professeur Michel Berland

1er Assesseur : Madame le Professeur Denise Remy


2me Assesseur : Madame le Matre de Confrence Caroline Prouillac

DATE DE SOUTENANCE :
Le 15 Dcembre 2010

ADRESSE DE LAUTEUR :
11 rue Foch
89440 Lisle sur Serein

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