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D'Eugne Delacroix au no-impressionnisme (PaulSignac - 1899)

Article crit par Barthlmy JOBERT

Initialement paru en feuilleton dans La Revue blanche, D'Eugne Delacroix au no-impressionnisme fut
publi en 1899. Le peintre Paul Signac (1863-1935) y dfendait le mouvement pointilliste, et d'abord son
chef de file, Georges Seurat ( qui le livre est ddi), en soulignant ce qui reliait, selon lui, Seurat
Delacroix: essentiellement le rle capital assign la couleur dans l'excution d'un tableau, et la pratique
picturale elle-mme. L'ouvrage allait marquer toute une gnration de peintres, dans la premire dcennie
du XXesicle.

I-Une pense marque par Delacroix


Seurat tait mort en 1891, et quelques annes plus tard il tait tomb dans un certain oubli. Signac
regrettait que l'influence de celui qui avait t un matre et un ami ne ft pas davantage reconnue. C'est la
publication du Journal de Delacroix, en 1893, qui le poussa crire D'Eugne Delacroix au
no-impressionnisme, qui avait pour lui valeur de manifeste. Seurat et Signac avaient en commun une
admiration pour Delacroix. La publication du Journal, et en particulier des longs passages o Delacroix
thorise son utilisation de la couleur, arrivait donc son heure: pour Signac, la meilleure dfense du
no-impressionnisme consistait retracer la filiation qui reliait ce mouvement Delacroix. Aussi fait-il de
nombreuses citations du Journal, pour prsenter Delacroix comme le prdcesseur direct du
no-impressionnisme, forant quelque peu l'application de ces citations la peinture mme de Delacroix
ainsi que le rapport de Delacroix l'impressionnisme. Il n'hsite pas crire, dans la note liminaire qui
est aussi le programme de son livre: Nous tenterons ici, non de dfendre le mrite [des peintres
divisionnistes, c'est--dire no-impressionnistes], mais de dmontrer que leur mthode si dcrie est
traditionnelle et normale; qu'elle est entirement pressentie et presque formule par Eugne Delacroix, et
qu'elle devait fatalement succder celle des impressionnistes.

II-Un manifeste rigoureusement construit


Signac dveloppe ensuite rigoureusement sa pense. Un premier chapitre, intitul Documents,
explique ce qu'est la division, comment cette touche a t pressentie par Delacroix, et les analogies
entre la technique de celui-ci et celle des no-impressionnistes. Il appuie sa dmonstration essentiellement
sur le texte de Delacroix et sur les propos de critiques contemporains de l'artiste. Il termine en montrant
comment la rception de Delacroix, peu favorable en son temps, est comparable celle qui avait t
rserve aux no-impressionnistes: Aux recherches similaires, accueil identique: quelques critiques.
Un deuxime chapitre montre L'Apport de Delacroix, essentiellement du point de vue de la
conqute progressive de la lumire et de la couleur, domaine dans lequel, selon Signac, l'influence des
peintres anglais, Constable et Turner, est considrable. La discussion se resserre ensuite sur les aspects
purement techniques de la couleur, avec L'Apport des impressionnistes (chap.III) et L'Apport des
no-impressionnistes (chap.IV). Le cinquime chapitre fait la synthse de la touche divise, qui
permet seule le mlange optique, la puret et la proportion. La hachure de Delacroix, la virgule des
impressionnistes, la touche divise sont des moyens conventionnels et identiques visant un mme but,
rsum dans le tableau synoptique qui forme le chapitre suivant, donner la couleur le plus d'clat
possible. Pourquoi admettre les deux premiers et non le troisime?, interroge Signac. Il n'est pas plus
gnant et offre des avantages sur les deux autres, en particulier du point de vue de la peinture dcorative.
Un septime chapitre, Tmoignages, vise renforcer la dmonstration en s'appuyant sur trois auteurs
qui, selon Signac, ont eux aussi prvu toutes les ressources que le futur apport des no-impressionnistes,
la touche divise d'lments purs, pouvait offrir l'art: Charles Blanc, John Ruskin (que Signac connaissait

par la traduction, reste indite, de son ami le peintre Henri Edmond Cross, et qu'il termina lui-mme
pendant la Premire Guerre mondiale), et enfin l'Amricain, O.N.Rood, dont la Thorie scientifique des
couleurs et leur application l'art et l'industrie avait t publie en 1881. Un dernier chapitre,
L'ducation de l'il, conclut l'ouvrage par une vigoureuse dfense du no-impressionnisme en montrant
qu'en France on est rebelle toute nouveaut d'art, et non seulement insensible, mais hostile la
couleur, au moins depuis Corot.

III-La libration de la couleur


L'influence de l'ouvrage, considrable jusqu' la Premire Guerre mondiale (c'tait l'un des seuls traits
picturaux rcents qui abordt clairement les problmes techniques), ne fut peut-tre pas tout fait celle
qu'aurait souhaite Signac. Celui-ci dfendait le no-impressionnisme. Mais plus que l'apologie de la touche
divise, c'est celle de la couleur que ses lecteurs virent dans son livre. C'est sur elle que Signac concluait:
Si parmi [les no-impressionnistes] ne se manifeste pas dj l'artiste qui, par son gnie, saura imposer
cette technique [la division], ils auront du moins servi lui prparer la tche. Ce coloriste triomphateur n'a
plus qu' paratre: on lui a prpar sa palette. Matisse, les fauves, Delaunay, Braque, Picasso et les
cubistes, Gleizes, Metzinger et Lhote le lirent chacun leur faon, retenant tantt l'apologie du divisionnisme
et de Seurat, tantt la place accorde la couleur. Ce que firent leur tour Kupka, Kandinsky, les futuristes
italiens ou les expressionnistes allemands (des extraits du livre avaient paru Munich dans la revue Pan ds
1898, et l'ouvrage complet fut traduit en 1903). Les ides de Signac, mme quelque peu dformes,
touchrent ainsi trs rapidement l'Europe artistique des avant-gardes tout entire.
Barthlmy JOBERT

Bibliographie

P.SIGNAC, D'Eugne Delacroix au no-impressionnisme, F.Cachin d., Hermann, Paris, 1964; nouv. d. 1978.

tude

G.ROQUES, Art et Science de la couleur. Chevreul et les peintres, de Delacroix l'abstraction, d. J.Chambon, 1997.