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Les qualits des quantits

Le thme de la qualit a merg


dans certains instituts nationaux de
statistique (INS) europens et
Eurostat au cours des annes 1990.
Il a fait lobjet de nombreux textes, et
dun travail collectif au sein dun
leadership group propos par le
bureau sudois de statistique en
1998, auquel lInsee a particip.
Lide mme de qualit a des origines plus anciennes dans le monde
industriel. On proposera ici quelques
lments de rflexion sur ces origines, puis une lecture sociologique
des six critres de qualit noncs
par Eurostat et officiellement retenus
par le Comit du programme statistique de 2001 : pertinence, prcision,
actualit, accessibilit, comparabilit
et cohrence. Certains se sont tonns de labsence dallusion des
considrations de type dontologique, comme la confidentialit des
donnes, la neutralit ou lautonomie
par rapport aux interventions politiques. Le fait est que cette liste,
dresse dans loptique (suppose)
des besoins des utilisateurs, ne
couvre quune partie de ce que,
plus gnralement, la socit est
en droit dattendre de son systme
statistique1.
Une question thorique sous-tend
cette analyse : comment les statisticiens pensent-ils et grent-ils la tension qui rsulte de ce que leurs objets
peuvent tre vus la fois comme
rels (ils existent antrieurement
leur mesure) et comme construits
partir de conventions (ils sont, dune
certaine manire, crs par ces
conventions) ? Cette question, en
apparence philosophique, est en fait
souvent prsente dans nombre de
dbats suscits par la circulation des

1. Les rflexions et questions qui suivent


nengagent bien sr que leur auteur. Elles
visent susciter dbats et critiques, propos
de la question importante de la qualit.

Courrier des statistiques n 105-106, juin 2003

statistiques produites par les INS. On


sefforcera ici de lire les six critres de
la qualit travers cette distinction
entre deux pistmologies, dites respectivement raliste et conventionnaliste (on dit aussi constructiviste ), en montrant que le statisticien exigeant sur sa pratique professionnelle doit continuellement se
rfrer ces deux pistmologies en
apparence contradictoires, ce qui,
dune certaine manire, fait le sel de
son mtier.

lest aussi la notion d information


avance par les mmes conomistes,
prcisment pour caractriser la
qualit dune marchandise :
ltude empirique des procdures de
mise en forme concrte de la qualit et de l information reste
faire. Ceci sapplique particulirement
ce que les statisticiens publics
anglo-saxons et scandinaves ont
dvelopp, dans les annes 1990, en
important dans leur domaine les
outils de la gestion totale de la qualit depuis lindustrie.

Les origines
Lapproche de Deming
La faon dont le thme de la qualit a circul depuis les annes
1930, dabord dans le monde industriel, puis dans dautres activits
parmi lesquelles la production de statistiques, est un bel objet dtude
pour lhistorien des sciences et des
techniques. En effet, les considrations techniques y sont toujours inextricablement noues avec des proccupations sociales, en ce sens
quelles qualifient et mettent en forme
les faons dont des tres (des ingnieurs et leurs machines, des entreprises et leurs salaris, des vendeurs
et des acheteurs, des matres douvrage et des matres duvre...) pensent et organisent leurs relations et
leurs droits et devoirs rciproques.
Dans une acception plus gnrale du
mot qualit , des conomistes ont
observ, depuis les annes 1970, que
le modle standard de lquilibre
gnral suppose donne une liste de
marchandises bien dfinies, dont les
qualits ne font pas problme. Les
conomistes des conventions ont
particulirement travaill cette question, en cherchant prcisment
caractriser les conventions de
qualit quimplique en thorie une
conomie marchande [Akerlof 1970 ;
Eymard-Duvernay 1989]. Mais, dans
cette perspective, la qualit reste
une notion plutt abstraite, comme

Ce thme de la qualit tait apparu


en France, ds les annes 1920,
dans un contexte diffrent, celui des
fabrications industrielles de grande
srie, propos de la question du
contrle de fabrication , pour
lequel tait mis en uvre un chantillonnage probabiliste des pices
vrifier [Bayart 1998].
Puis, aux tats-Unis, un statisticien,
Edwards Deming, qui avait particip
dans les annes 1930 lorganisation
des premires enqutes par sondage

Edwards Deming, 1900-1993

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Alain Desrosires
probabiliste sur lemploi et le chmage [Didier 2000], eut lide de
transposer ce mme formalisme au
contrle de qualit dans lindustrie. Mais la dtection des irrgularits et des failles des systmes de
production en srie le conduisit
rexaminer lorganisation des chanes
de montage, et, de proche en proche,
tout le systme des relations de travail dans lentreprise. Cest ainsi
quun contrle en apparence purement technique remettait en cause
toutes les relations sociales entre les
membres dun collectif de travail.
Dans ce cadre, apparaissait aussi une
distinction fondamentale, rcurrente
dans toute la suite de lhistoire, entre
qualit du produit, celle qui intresse
lutilisateur, et qualit du processus
de fabrication, laquelle sattache
lorganisateur de la production.
On retrouvera plus tard la mme distinction dans le systme des
normes ISO que sollicitent les
firmes pour certifier leurs clients la
bonne qualit de leurs prestations.
Mais, dans les tats-Unis des annes
1950, Deming ne rencontra pas
immdiatement le succs quil esprait pour ses propositions de rorganisation des entreprises autour de
lobjectif de la qualit. Aussi migra-til au Japon, o lindustrie en pleine
reconstruction adopta son langage et
ses outils, techniques et sociaux, de
la qualit. Alors furent dveloppes
les mthodes de gestion dites la
japonaise , et notamment les
cercles de qualit , qui taient supposs regrouper des salaris autour
dun objectif commun : lamlioration
de la qualit de la production, via
celle de lorganisation du travail. Ainsi
la qualit tait passe dune dfinition techniciste, en termes dingnieur, de prcision et de rgularit
dune production en srie, une
conception sociale, formule dans le
langage du responsable des relations
humaines. Cest ce grand cart,
associ lopposition entre qualit
du produit et qualit du processus , qui caractrise toute lhistoire
de la thmatique de la qualit. On en
retrouvera la trace quand les statisticiens publics limporteront dans les
annes 1990, en oubliant dailleurs
souvent lorigine en partie statisti-

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cienne de ce vocabulaire, lie la


trajectoire de Deming.
En effet, la gestion la japonaise
avait connu son heure de gloire en
Europe dans les annes 1980, o des
cercles de qualit avaient t
crs, comme outil de management participatif moderne , visant
mobiliser les initiatives innovatrices
des membres du personnel des
entreprises [Boltanski et Chiapello
1999]. Ainsi le thme de la qualit
avait fait, travers des mtamorphoses successives, le tour du
monde, via les tats-Unis et le
Japon. Entre-temps avaient t
dvelopps aussi les systmes de
certification des entreprises, dont les
normes ISO sont la modalit la
plus connue. Le mouvement de la
qualit , apparu dans certains instituts de statistique dans les annes
1990, rsulte de la rencontre entre,
dune part, ces outils de gestion et ce
vocabulaire en termes de normes
de qualit , et, dautre part, deux
transformations importantes des
contraintes de la gestion des administrations des pays europens : la
tendance la contractualisation, lie
la drgulation progressive des
conomies, et lacclration de la
construction de lEurope, partir de
lActe unique (1985), puis des traits
crant lUnion conomique et montaire (1992), la Banque centrale europenne et leuro (1999).
La tendance
la contractualisation
La tendance la contractualisation
concerne, dune part, les relations
entre les administrations et leurs
usagers (qualifis ds lors de
clients ), et, dautre part, celles
entre les administrations ellesmmes, celles-ci devant facturer
leurs prestations et chercher quilibrer leurs budgets . Ainsi en
Sude, les administrations des
ministres ont t dcoupes en
agences (le bureau central des
statistiques est lune dentre elles),
qui fonctionnent sur ce principe
quasi marchand, mme si une grosse
partie de leurs recettes provient de
contrats avec dautres agences
publiques. Beaucoup dactivits sont

ainsi sous-traites (outsourcing), soit


dautres agences, soit des entreprises prives, soit des laboratoires
universitaires. Ceci implique que les
spcifications et les qualits des
prestations en question soient explicites dans des appels doffres et
des cahiers des charges, et que,
autant que possible, ces prestations
puissent tre garanties et certifies
lavance, comme le font par exemple
des normes ISO pour des entreprises
industrielles. Dans le cas de la statistique, le statut de ralit de lobjet
ainsi command est fortement
conditionn par les spcifications
juridiquement inscrites dans de tels
documents contractuels. Le souci
dobjectivation de normes de qualit est li en partie cette tendance plus gnrale la contractualisation et la facturation des prestations entre administrations, dont certaines formes sont apparues aussi en
France avec la circulaire Balladur
de 1993, qui prvoit notamment que
les services fournis entre les administrations doivent tre facturs.

Lacclration de la
construction europenne
Lautre facteur qui a pouss la diffusion du mouvement de la qualit a
t lacclration de la construction
europenne, et le nouvel accent mis
sur la ncessaire harmonisation des
statistiques europennes. Dj, par le
pass, les demandes portant sur la
comparabilit des rsultats statistiques nationaux avaient t un puissant encouragement confronter, et
ventuellement remettre en cause, des
outils qui, dans leurs stricts contextes
nationaux, pouvaient avoir t encapsuls depuis longtemps dans des
botes noires . Mais depuis la fin
des annes 1980, cette incitation la
rouverture des botes noires de la
production statistique sest faite beaucoup plus insistante. En effet, les statistiques nationales (et notamment
celles de la comptabilit nationale) ont
dsormais
des
consquences
directes, prvues par des rglements
communautaires : versement des cotisations nationales au budget de
lUnion, subventions des rgions,
application des clauses des traits de

Les qualits des quantits


Mdiathque Commission europenne

projet managrial, qui nest pas spcialement orient vers la statistique,


bien que plusieurs instituts nationaux
de statistique aient choisi de limporter pour structurer et qualifier leurs
efforts de rorganisation interne.
Cependant cette rfrence est
importante, car elle permet de comprendre lorigine des catgories daction mises en avant dans ces documents, dont la principale est, en
apparence, lorientation vers le
client (en anglais : customer orientation), alors que, paradoxalement,
presque aucune analyse des usages
effectifs de la statistique publique ny
est propose2. Ceci confirme le
caractre tout terrain de la
dmarche qualit 3.
Le trait dAmsterdam

lUnion conomique et montaire ou


du Pacte de stabilit (ratios respecter sur lendettement ou sur le dficit
public). Pour cette raison, les qualits des statistiques fournies sont
beaucoup plus soumises lexamen
et la contestation ventuelle. Cest
justement loccasion de controverses souleves par lusage de statistiques rputes harmonises, pour
lapplication des clauses de tels rglements communautaires, que le caractre rel ou construit des
mesures statistiques utilises cesse
dtre seulement un enjeu de dbat
acadmique entre pistmologues et
peut devenir lobjet dpres discussions. De telles questions sont indirectement en filigrane dans les textes sur
la qualit qui seront comments cidessous, bien que leur style soit le
plus souvent neutre et technique, ce
qui peut dcourager une lecture nave.
Cest la raison pour laquelle il est utile
de reprendre un par un les six critres de qualit des statistiques, en
cherchant reconstituer leur porte en
termes de contenu smantique (que
disent les statistiques ? qui ?) et
pragmatique (que font-elles ? pour
qui ?). Cest en effet par rapport ces
enjeux que la question initiale de la
tension entre les points de vue raliste et conventionnaliste peut
tre analyse.
Or ces enjeux sont peu formuls
explicitement dans les textes officiels

Courrier des statistiques n 105-106, juin 2003

sur la qualit, car la fonction de ceuxci est surtout de susciter un consensus a minima sur des principes gnraux concernant lorganisation du
travail. En effet, ce mouvement de
la qualit est lui-mme inscrit dans
un projet plus vaste, de mobilisation
de lensemble des administrations
des pays europens autour du thme
de la qualit, qui vise implanter
dans celles-ci les outils et le langage
de la gestion totale de la qualit :
Total Quality Management, en abrg
TQM. Cette TQM est elle-mme promue par une fondation cre en 1988
par quatorze grandes entreprises
europennes (European Foundation
for Quality Management, EFQM). On
ne reprendra pas ici lanalyse de ce

2. La seule exception concerne une allusion


la distinction essentielle entre les usages de la
statistique comme bien public (ou service
universel ), cest--dire gratuit et destin aux
citoyens dune socit dmocratique , et
comme bien priv , factur des clients
dans le cadre dune relation marchande. Cette
distinction se retrouve dans les dbats sur la
privatisation (ou la transformation en
agences ) de certains services publics.
3. Sur la relation entre les deux faces (production et client) de la qualit industrielle, voir
Duclos 1996.
4. En France, la formation des statisticiensconomistes issus de lEnsae ou de lEnsai
est telle quils sont supposs dtenir les deux
types de comptence, et quils exercent souvent les deux activits. Il existe aussi chez
nous une formation universitaire la statistique
mathmatique, mais celle-ci a peu de contacts
avec la statistique publique, la diffrence de
son homologue des pays anglo-saxons qui travaille souvent sur contrat pour les INS ou pour
Eurostat.

Lecture sociologique
des six critres de qualit
de la statistique publique
Avant dexaminer la signification des
six critres proposs par les documents officiels de la statistique europenne, il faut observer que les arguments et les catgories de pense
qui y sont mis en uvre sont diffrents de ceux que pourraient imaginer a priori des chercheurs en
sciences sociales Cest pour la
notion de pertinence que la diffrence est la plus grande. On est dans
un autre monde socio-pistmologique , o les statisticiens et leurs
clients sont spars, et ont entre
eux des relations de service, marchandes ou non. De fait, dans la plupart des INS autres que lInsee, les
statisticiens mthodologues et
les spcialistes de domaines
(subject matter specialists) constituent deux mtiers diffrents : les
premiers ont fait des tudes de statistique (mathmatique), alors que les
seconds sont diplms dconomie,
de sociologie, de dmographie ou de
gographie4. Cette distinction,
sociale et technique, explique la
sparation nette entre les critres de
prcision et de pertinence, qui sont
respectivement sous la responsabilit des premiers et des seconds. La
prdominance dune pistmologie
raliste est accentue par cette division sociale du travail, puisque les

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Alain Desrosires
premiers mesurent des objets
dont le statut de ralit est garanti,
en dehors deux, par les seconds.
Par ailleurs, dans ces documents, le
souci essentiel est moins de discuter
lorigine et la porte des critres que
de chercher en quantifier le niveau
dapplication (quantifier les qualits
des quantits), mme si, plusieurs
reprises, cet effort de quantification
semble acrobatique aux auteurs euxmmes de ces documents. Ce point
est intressant par rapport la question centrale de cet article : quoi et
qui sert le fait mme de quantifier ?
La quantification sert outiller des
comparaisons, les coordonner en
les standardisant, et contrler et
stimuler les acteurs en situant leurs
performances sur des chelles normatives. Il sagit donc de construire
des situations dpreuve5. Lenjeu de
la quantification des critres de qualit est de mettre en forme un espace
dquivalence et les conventions
dquivalence
structurant
cet
espace, indispensables pour comparer, coordonner, mettre en concurrence et contrler le degr de russite aux preuves proposes. Or les
fonctions (en partie distinctes) de
coordination, dautocontrle et de
contrle externe sont au cur de la
porte sociale et politique de
la dmarche de quantification
[Hopwood et Miller 1994 ; Thomas
1996]. Le mode dexposition et le
contenu des textes de rfrence sur
les qualits attendues des statistiques offrent, travers le souci de
quantifier ces qualits, une confirmation au second degr de cette hypothse gnrale des travaux sur la
sociologie de la quantification.
Pertinence
Cest avec le critre de pertinence
(relevance) quapparat le plus nette-

5. Une des incitations prvues par les promoteurs de la procdure TQM est lattribution,
lors de crmonies solennelles, de diffrents
prix (awards) aux meilleurs INS europens
en fonction de leurs russites dans le respect
de ces critres. On retrouve un usage analogue de la quantification pour comparer, noter
et classer, dans les palmars des lyces ou
des hpitaux diffuss par la presse depuis les
annes 1990.

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mais, en revanche, elle pourrait tre


utile si elle tait loccasion dune
recherche sur les usages sociaux des
produits de la statistique publique,
encore mal connus.

Une offre adapte...

ment la tension entre, dune part,


la conception cognitive (sinon
scientifique ) que des chercheurs
en sciences sociales peuvent avoir
de la dmarche statistique en termes
de signification, et, dautre part, lapproche implicite de celle-ci dans les
documents sur les critres de qualit.
Un des documents dEurostat les
plus complets (et aussi un des seuls
en franais, en raison de la nationalit de son auteur, Bernard Grais)
caractrise ainsi la pertinence :
Une statistique est pertinente
partir du moment o elle correspond
aux besoins des utilisateurs.
Lidentification de ceux-ci et de
leurs attentes est ds lors un point
essentiel. Pour sassurer que les
statistiques produites continuent
correspondre aux besoins, il serait
souhaitable quEurostat et les tats
membres conduisent rgulirement,
par exemple tous les cinq ans,
une enqute auprs des principaux
utilisateurs. [Grais 1998, p. 32]
Cette faon de prsenter la pertinence peut sembler loigne de
lpaisseur smantique que des
gnrations dconomistes ou de
sociologues ont attribue cette
notion. Pourtant, ds lors quest
autonomise , socialement et
techniquement, une fonction statistique, offrant ses services des
utilisateurs (et dsormais des
clients ) extrmement varis,
parmi lesquels les chercheurs ne
constituent quune petite fraction, la
prsentation que fait Bernard Grais
est moins surprenante quil ne pourrait sembler. Elle est en tous cas inscrite dans cette forme de division du
travail. Bien sr lenqute propose
serait absurde si elle visait un rsultat
quantifi (pourcentage de satisfaits),

Pourtant les questions de pertinence


sont souvent dbattues au sein des
INS, mme si ce mot nest pas toujours utilis. De faon rcurrente, les
controverses publiques sur les dfinitions et les mesures de concepts
comme le produit national brut, le
chmage ou le taux dinflation ont
des chos dans ces instituts. Mais il
est vrai quils y sont plus discuts par
les spcialistes de domaines que
par les mthodologues , alors que
les reprsentants des INS dans les
groupes de travail europens sur la
qualit viennent plutt de ce second
groupe, ce qui pourrait expliquer leur
faible insistance sur le thme de la
pertinence, alors quils sont experts
sur les questions de prcision, plus
longuement dveloppes dans leurs
documents. Mais, prcisment, la
division du travail entre spcialistes
de la pertinence et de la prcision est
en relation troite avec lpistmologie raliste, qui rsulte elle-mme
dune demande sociale trs gnrale.
Inspire des sciences de la nature,
cette pistmologie est la seule qui
puisse garantir la statistique la lgitimit qui lui est ncessaire pour
apparatre en position dextriorit
par rapport aux dbats sociaux, qui
elle fournit un langage commun
accept et des points dappui. De ce
point de vue, cette extriorit
emprunte la fois luniversalit de
la science et celle du droit, dans
une articulation originale qui a t peu
tudie en tant que telle. Pourtant le
modle du droit, avec ses classes
dquivalence inscrites dans des lois,
et ses procdures de codage par
attribution de cas singuliers ces
classes, a beaucoup daffinits avec
la partie amont de la chane de production statistique (mais il est vrai
que celle-ci est moins connue que
sa partie aval, qui concerne les
mthodes mathmatiques de traitement de donnes portant sur des
grands nombres). Laffinit est aussi
relle du ct des effets sociaux de la
statistique et du droit : tous deux

Les qualits des quantits


visent fournir des rfrences pour
instituer laccord entre des acteurs
sociaux.
Prcision
Avec le critre de prcision (accuracy), les promoteurs de la qualit
sont plus laise quavec la pertinence. Il existe pour eux, dans ce
cas, une abondante littrature technique de rfrence. Historiquement,
les trois mots qualit, fiabilit et prcision ont t longtemps, pour les
statisticiens, peu prs synonymes.
Reprenons le texte de Bernard
Grais : La prcision se dfinit
comme la proximit entre la valeur
estime, ventuellement sur un
chantillon, et la vraie valeur (inconnue) pour lensemble de la population. Cet aspect de la qualit a t
tudi de manire approfondie par
de nombreux services statistiques et
instituts de recherche universitaires.
Lapprciation de la prcision repose
essentiellement sur une analyse de
lerreur totale qui lui est associe, qui
est ventile entre les erreurs dchantillonnage et les erreurs non dues
lchantillonnage (erreurs dans la
base de sondage..., de traitement...,
dues aux non-rponses..., de
mesure..., dans les hypothses du
modle...).
Lide mme d erreur est significative. La distinction entre erreurs
dchantillonnage (sampling errors),

et erreurs non dues lchantillonnage (non sampling errors) occulte


le fait que, alors que la premire catgorie est bien dfinie et dlimite
grce au calcul des probabilits, la
seconde est un mlange de choses
htrognes. Le fait dutiliser le seul
mot d erreur leur propos masque
des questions essentielles du point
de vue de la pertinence. Ainsi cette
liste de causes derreur ne fait pas
allusion dventuelles incertitudes
rsultant dinteractions entre enquteurs et enquts , ni des flous de
chiffrement , ni aux conventions de
codage [Thvenot 1983]. Seule est
voque l erreur , notion importe
de la mtrologie raliste des sciences
de la nature, notamment de lastronomie [Armatte 1995]. Il ne sagit pas ici
de reprendre une fois de plus les
critiques de lusage des mthodes
quantitatives dans les sciences
sociales, si souvent formules depuis
Cicourel (Method and Measurement
in Sociology, 1964), mais plutt de
se demander sociologiquement
pourquoi ces critiques ont eu si peu
de consquences (mme si elles ont
pu contribuer sophistiquer certaines
techniques denqute par questionnaire). La rponse cette question
ne peut venir que de lexistence dune
demande sociale dune statistique
raliste , lgitime par une institution indiscutable . Or seule la
notion d erreur est cohrente
avec cette demande sociale, alors
que les autres notions mentionnes
ci-dessus, qui mettent en uvre
des conventions de jugement,
impliqueraient de revenir au critre
de pertinence, et plus gnralement
la question des usages et des
enchanements pragmatiques au
sein desquels largument statistique
intervient.
Examinons lexemple du chmage.
Le concept de chmeur est dfini
par le Bureau international du travail
(BIT) : il faut, pour tre compt
comme chmeur, tre sans travail,
faire des dmarches pour en trouver
un, et tre immdiatement disponible . Ainsi ont parl les spcialistes du domaine de lemploi ,
avant de transmettre le bb aux
mthodologues, pour que ceux-ci le

Courrier des statistiques n 105-106, juin 2003

mesurent, en organisant des


enqutes sur lemploi (labour
force survey)6. Mais ce moment,
mille problmes non prvus par les
subject matter specialists surgissent.
Ce sont les ennuyeux cas limites, fort
nombreux : les tout petits boulots,
les stages, les emplois dintrim, les
emplois saisonniers, les sjours
lhpital, les prretraites. Et mme
plus : en France, pointer lANPE
tait considr jusquen 2003
comme faire une dmarche . Or
la nouvelle enqute harmonise
europenne sur lemploi a prvu que
ce ne sera plus le cas, ce qui
pourrait diminuer denviron 10 % le
nombre des chmeurs communiqu
Eurostat par lInsee. On na numr ici toutes ces questions que
pour suggrer quelles peuvent
toutes tre vues soit du ct de
la pertinence (si on cherche
interprter les intentions du BIT ,
comme le fait le juge pour
l intention du lgislateur ), soit
du ct de la prcision, en traitant
les cas mentionns comme des
sources d erreurs non dues
lchantillonnage , comme le font
presque toujours les mthodologues.
Deux
mthodologues
connus,
Richard Platek et Carl-Erik Sarndal,
ont publi en 2001 un article de
synthse (accompagn de seize
commentaires) sur cinquante ans de
recherches sur la prcision et les
erreurs dans les enqutes par
sondage. Ils dplorent que, alors que
la thorie de la sampling error est
bien dveloppe depuis des dcennies, celle de la non sampling error
reste embryonnaire et peu cohrente.
Ceci entrane, selon eux, quon ne
peut fournir avec assurance son
sujet un intervalle de confiance
aussi consistant que celui que le
calcul des probabilits garantit pour
la sampling error. Ce regret trange

6. La division du travail est souvent plus complexe : les mthodologues conoivent lorganisation thorique de lenqute (plan de sondage, tirage dchantillon, vrifications,
redressements, estimation des variables et de
leurs intervalles de confiance, etc.), mais la
collecte sur le terrain est, dans certains pays,
frquemment sous-traite des entreprises
prives spcialises dans cette activit. Ceci
accrot encore la ncessit dobjectiver
lavance, par crit, des critres de qualit .

55

Alain Desrosires

La responsabilit de ceux qui traitent


de ces questions est donc insparablement scientifique et politique. La
dontologie revendique la fois par
les statisticiens et par ceux qui
prennent appui sur leurs travaux
pour tayer leurs arguments invoque
souvent une sparation entre ces
deux moments, celui de la science et
celui de ses usages. Un tel grand
partage peut difficilement se passer
dune pistmologie raliste. Les
allusions ventuelles aux conventions qui ont prsid la mesure
pourraient, dans certains cas,
prsenter des dangers pour une
telle division du travail, en suggrant

7. Ces problmes rencontrs par les statisticiens dans leur pratique professionnelle, et les
controverses parfois trs pres quils suscitent, peuvent tre compars ceux que rencontrent les journalistes, eux aussi souvent
tiraills entre des exigences contradictoires
[Lemieux 2000].
8. Ce mot anglais (traduisible par talonnage,
ou rfrence) est utilis tel quel par les administrations franaises, pour dsigner ce travail
de construction dun espace dquivalence
europen, dans lequel on cherche rapprocher les performances des INS (notamment
leurs dlais de publication).

56

statistique. Or ces indicateurs


doivent concerner lensemble de la
zone euro, qui constitue ainsi un
espace dquivalence, social et
cognitif, entirement nouveau, pour
lequel les conventions dquivalence doivent tre la fois repenses et reconstruites. Parmi ces
conventions, lune dentre elles se
rvle trs difficile mettre en uvre,
celle des dlais de publication des
indicateurs. En effet, le contexte
marchand dans lequel intervient la
BCE implique une contrainte forte,
celle de la rapidit de son intervention. La combinaison de ces
deux contraintes, construction dun
nouvel espace dquivalence et
standardisation des dlais (raccourcis) de publication, a impliqu une
rorganisation en profondeur de
certaines chanes de production
statistique.

des doutes sur la crdibilit et donc


sur la lgitimit dune statistique.
Ainsi, le statisticien scrupuleux peut
parfois se trouver tiraill entre, dune
part, une exigence professionnelle
dexpliciter ses mthodes et ses
conventions, en adoptant de fait
une position quasi constructiviste,
et, dautre part, une demande
sociale raliste implicite de ne pas
encombrer le lecteur avec ces
dtails techniques , qui risquent de
semer le doute ou de restreindre la
porte des rsultats prsents. Les
controverses portent souvent sur la
possibilit de gnraliser partir de
rsultats partiels , cest--dire
assortis de bmols mthodologiques
qui disparaissent au fil des usages.
On la vu par exemple en 2001 et
2002 propos de controverses sur
les trappes pauvret ou sur les
effets des rductions des charges
des entreprises 7. Nous reviendrons
sur ces questions propos du quatrime critre de qualit, dsign
sous lintitul accessibilit et
clart .

Pour la fixation des dlais communs,


le modle est celui de la Federal
Reserve Bank des tats-Unis. La
norme est que lindicateur doit
tre disponible au plus tard un mois
(ou 22 jours ouvrables) aprs la fin
de la priode concerne. Cette
comparaison des performances des
circuits statistiques europen et
amricain a donn lieu une vaste
opration dite de benchmarking8. Il
est bien sr apparu que la fixation de

Actualit et ponctualit
Le troisime critre, celui dactualit
et ponctualit (en anglais timeliness
and punctuality ; on dit aussi en
franais fracheur, ou rapidit), a
mobilis, depuis 1998, beaucoup
dnergie dans la rorganisation des
circuits de production de la statistique europenne [Elissalt 2001].
Ceci rsulte de la cration de lUnion
conomique et montaire et de
leuro. En effet, la politique montaire
europenne est dsormais gre
par une institution nouvelle cre
en 1998 : la Banque centrale
europenne (BCE).
Pour accomplir sa tche, la BCE
demande des indicateurs conomiques (indices des prix, du cot
du travail, de la production industrielle, du commerce extrieur),
ncessaires pour grer notamment
les taux directeurs du crdit, dont
elle a la responsabilit. Ces
demandes de la BCE sont adresses
Eurostat, puis rpercutes par
celui-ci aux instituts nationaux de

Mdiathque Commission europenne

ne peut tre compris quen rfrence


la division du travail voque
ci-dessus et lpistmologie raliste qui lui est inluctablement
associe. Les questions centrales de
jugement porter avant de choisir
de compter un cas prcis comme
chmeur ne peuvent pas trouver
place dans le cadre pistmologique
dessin par les mthodologues.
Mais, encore une fois, la question
nest pas de les critiquer, mais de
comprendre ce qui fait que cette
pistmologie est si naturelle , et
de se demander sil est possible
socialement de parler un autre
langage. En un mot, comment
penser et discuter ensemble les
questions cognitives et politiques
ainsi souleves par ces problmes,
qui ne sont pas seulement cognitifs :
les politiques de lemploi, des allocations de chmage ou des minima
sociaux ont des effets dautant plus
rels quils sont plus solidement
construits et inscrits dans des
institutions, dont la statistique est
dsormais une des plus importantes.

Francfort, la BCE

Les qualits des quantits


cette norme revenait raccourcir
beaucoup, parfois diviser par deux,
le temps imparti au calcul de lindicateur. Ceci ne pouvait se faire quau
dtriment du deuxime critre de
qualit, celui de la prcision, notamment parce que la seule solution
pour satisfaire la contrainte des
dlais tait souvent d estimer
(cest--dire dinventer par des
mthodes conomtriques) les
chiffres correspondant aux derniers
jours dun mois ou aux dernires
semaines dun trimestre, quitte
publier plus tard des indices dits
rviss incluant les dernires
priodes prcdemment estimes.
Cette mergence de la rapidit
comme critre essentiel de qualit
des statistiques peut tre vue
comme caractristique de limportance croissante du caractre
marchand de lconomie, dont le
symbole est le fonctionnement de la
Bourse et des marchs financiers.
Aux tats-Unis, o cette caractristique marchande est ancienne, existent depuis longtemps des rgles
strictes de calendrier de divulgation
de certains indicateurs conomiques
la seconde prs. Ainsi la publication du taux de chmage a des effets
instantans sur le Dow Jones : si le
chmage monte, la Bourse monte
aussi, et inversement9.
Le ralisme des sries temporelles est diffrent de celui des statistiques dites structurelles . En effet,
dans ce cas, ce sont des volutions
en pourcentage (et non des niveaux)
qui sont supposs relles ,
puisque ce sont elles qui suscitent

9. En effet une hausse du chmage est perue par les traders comme annonant court
terme une baisse des risques inflationnistes qui inciteraient la Fed augmenter ses
taux directeurs, ce qui ralentirait lactivit conomique. plus long terme, la hausse du chmage est vue comme induisant une pression
la baisse des salaires et donc une hausse des
profits.
10. On en trouve des lments par exemple
dans les travaux de Michel Armatte (1992), de
Judy Klein (1997), de Mary Morgan (1990). En
particulier, le livre de Judy Klein (Statistical
Visions in Time. A history of Time Series
Analysis, 1662-1938) offre un extraordinaire
panorama de lvolution de ces rhtoriques et
de ces outils dmler les ralits de lcoulement du temps.

Courrier des statistiques n 105-106, juin 2003

interprtation et action. Ce sont des


drives par rapport au temps. Ce
temps nest pas seulement le temps
mathmatique, mais aussi celui qui,
faisant le lien et crant des quivalences ou des discontinuits entre
le pass et le futur, permet de
faire des projections sinon des
prvisions , et ainsi dorienter ou
de justifier laction. Le ralisme
nest pas, dans ce cas, trs diffrent
de celui du langage courant : une
prvision est raliste si elle est
plausible, vraisemblable, en un mot
ralisable . Linterprtation des
sries temporelles a t lorigine
de techniques statistiques trs
spcifiques (calcul de moyennes
mobiles, correction des variations
saisonnires, modles linaires
stochastiques) visant dmler des
ralits dordres diffrents, depuis
des variations alatoires de court
terme jusqu des tendances
longues sculaires , en passant
par diverses formes de cycles.
Larticulation des rhtoriques raliste
et conventionnaliste est, dans le
cas des sries temporelles, trs
originale, et mriterait une tude
spcifique10.
Accessibilit et clart
Le quatrime critre, celui daccessibilit et clart, est, au moins autant
que la pertinence, celui qui pourrait
caractriser les formes des interactions concrtes entre les informations
statistiques et leurs utilisateurs. Alors
que la pertinence a trait la signification que ceux-ci confrent une
statistique, laccessibilit et la clart
concernent des modes demploi en
situation. On pourrait imaginer un
programme de recherche sur les
pratiques dusage des statistiques
envisages dans leur matrialit
(recherche documentaire, consultation de banques de donnes,
construction de tableaux, de graphiques, usage de logiciels statistiques),
selon des mthodes dj prouves
par la sociologie de laction situe
[Conein et Jacopin 1994].
Mais de telles recherches sont
encore rares. Cest pourtant ce
niveau de la pratique statistique que

vise le quatrime critre, ainsi


dfini : Les donnes statistiques
ont dautant plus de valeur quelles
sont aisment accessibles aux
utilisateurs, quelles se prsentent
sous une forme qui leur convient
et quelles sont correctement
documentes. Les fournisseurs de
statistiques
doivent
galement
procurer toute lassistance requise
pour leur utilisation et leur interprtation. [Grais 1998, p. 33].
Cette formulation suppose implicitement une demande sociale . Mais
cette expression (commode) est
simplificatrice. La demande sociale
raliste, dont il a t question
ci-dessus, nexiste qu la suite dun
long processus qui a fait merger
quelque chose en tant que
question et en tant quobjet
ventuel dune action, dune dnonciation ou dune revendication. La
mise en place de procdures de
quantification est une des modalits
(avec les luttes politiques et syndicales, le droit, la thorie conomique,
la littrature ou la philosophie) qui
contribuent faire exister socialement et durcir ce quelque chose.
On peut citer maints exemples
historiques, bien documents, de
tels processus : la pauvret en
Angleterre (annes 1880), le chmage ou lopinion publique aux
tats-Unis (annes 1930), le taux de
croissance du PNB (annes 1950),
les violences aux enfants (annes
1980). Ceci nimplique pas que
lobjet nexistait pas avant sa quantification. Mais celle-ci lui a donn une

57

Alain Desrosires

Depuis les annes 1980, ont t


dvelopps, notamment du fait de
linformatisation croissante de la production et du stockage des statistiques publiques dans des banques
de donnes, des systmes de documentation rassemblant des mtadonnes . Celles-ci permettent de
conserver et de fournir la demande
des informations sur les modalits de
construction des donnes stockes
(par exemple, pour une enqute :
intentions initiales, champ couvert,
plan de sondage, questionnaire,
nomenclatures, mode de collecte,
redressement des rponses, etc.). La
conservation et la fourniture de telles
informations sont considres par
les statisticiens comme une exigence
professionnelle de base. Elles sont,

11. Voir ce sujet le dbat organis par


Florence Weber dans Genses, 9, octobre
1992, pp. 90-119. Dans ce cas, une figure de
compromis pistmologique avance par les
auteurs contests est le repli sur la notion
d ordre de grandeur : la convention naffecte que la prcision de la mesure, mais non
une ralit intrinsque, suppose approxime au mieux par les algorithmes conventionnels proposs. Ce type dargument devrait
tre tudi systmatiquement, en le replaant
dans lventail des formulations disponibles
pour grer la tension entre ralisme et conventionnalisme.

58

Les efforts dharmonisation des statistiques europennes, fortement


accrus depuis les annes 1980, ont
mis en vidence la polarisation entre
deux faons de penser cette harmonisation, dites respectivement harmonisation des produits (ou des
outputs) et harmonisation des
mthodes (ou des inputs). Celles-ci
correspondent elles-mmes de fait
deux dmarches, lune plutt raliste, et lautre plus conventionnaliste.

au moins officiellement, vivement


souhaites par maints utilisateurs,
notamment par les chercheurs en
sciences sociales. Mais le paradoxe
vient de ce que, comme cest le cas
pour de beaux monuments, lexhibition de ces chafaudages de mtadonnes peut, quon le veuille ou
non, brouiller, sinon la beaut, du
moins lefficacit argumentative de
lvidence factuelle implique par la
mise en avant dun simple nombre,
tout nu. Trop de mtadonnes pourraient-elles tuer les donnes ? Cette
ide paradoxale peut tre bien sr
repousse au nom dune conception
exigeante et scrupuleuse de largumentation. Mais il vaudrait mieux
lenvisager aussi de faon empirique
et non normative, en tudiant la
diversit des circonstances de
recours ou de non-recours aux mtadonnes. Ceci fournirait une piste de
recherche pour une sociologie des
usages de la quantification, inventer, en relation avec la sociologie de
largumentation.

Lharmonisation des produits suppose


que les spcialistes de domaines
des diffrents pays se sont runis et
mis daccord sur la dfinition dun
concept , quils ont ensuite transmis aux mthodologues de chacun de
leurs INS, charge pour eux de mesurer au mieux ce concept, chacun de
leur ct selon leurs mthodes
propres, et compte tenu des caractristiques et des sources spcifiques
chaque pays. Cette dmarche, implicitement raliste, a t historiquement
celle des comptables nationaux,
depuis les annes 1950. Elle est justifie en partie par lexistence de thories conomiques, qui contribuent
faire exister socialement les objets
(produit intrieur brut, investissement,
consommation) antrieurement leurs
mesures [Vanoli 2002]. Mais, partir
des annes 1990, cette dmarche a
t vivement critique, tant apparaissent importants les cas o les particularits nationales des mthodes de
mesure ont des effets majeurs sur les
rsultats de ces mesures.

Comparabilit
Le cinquime critre est celui de la
comparabilit des donnes, dans le
temps et dans lespace. Il renvoie
compltement la notion (rarement
employe par les statisticiens) de
convention dquivalence, qui lgitime socialement et cognitivement
les comparaisons, puisque la
convention est une procdure sociale
tandis que lquivalence est une
catgorie logique. Une telle convention postule la permanence dans le
temps, ou lidentit dans lespace,
dobjets dont lexistence est
logiquement antrieure aux procdures de mesure. La construction de
sries longues par des historiens
quantitativistes implique des
conventions que dautres historiens
peuvent contester, comme cela
a t le cas par exemple avec les
sries de deux sicles de travail
en France publies par Olivier
Marchand et Claude Thlot (1991).
Dans de telles controverses, cest
bien le statut de ralit et de
permanence des objets qui est en
cause11.

Lharmonisation des mthodes, alors


propose comme alternative, est une
sorte de rve pistmologique, o le
processus complet de construction
et de collecte des donnes serait
standardis pour toute lEurope com-

Mdiathque Commission europenne

tout autre forme dexistence sociale,


dans laquelle sont troitement imbriques les mesures au sens de la
mtrologie et les mesures au sens
dune administration qui prend des
mesures et qui souhaite notamment en valuer les effets. Cest cet
ensemble smantique et pragmatique qui rend rel lobjet qui circule
dsormais et fait lobjet dune
demande sociale parfois impatiente, comme on la vu avec la monte du benchmarking exig par la
BCE. De mme, laccessibilit et la
clart ne peuvent tre values que
par rapport la diversit des modes
dengagement des arguments statistiques. Le souci de mettre en uvre
lexigence implique par ce critre
peut conduire faire apparatre un
paradoxe des mtadonnes ,
rsultant de la difficult faire tenir
ensemble un mode dexpression raliste et une dontologie professionnelle conventionnaliste.

Les qualits des quantits


Il nest point ncessaire desprer pour entreprendre ni de russir pour persvrer.
Mdiathque Commission europenne

munautaire. Eurostat pousse bien sr


dans ce sens. On voit le lien entre cet
objectif et celui de lunification administrative du continent. Comme cela
a dj pu tre montr, lunification
politique et lunification statistique
vont de pair, ainsi que le suggre
ltymologie mme du mot statistique : la science de ltat12. Cette
question de lharmonisation statistique montre les liens entre les
dimensions cognitive et politique de
la tension entre ralisme et conventionnalisme, et aussi, dune autre
faon, laffinit entre les conventions
de la statistique et celles du droit.
Cohrence
Le sixime critre, celui de la cohrence, soulve une question cruciale
dans tous les INS : pour maintes
variables demandes par des utilisateurs, les estimations calcules
partir de diffrentes sources (recensements, enqutes, fichiers administratifs) sont diffrentes. Faut-il les
redresser , en rendant communs
les champs couverts, les dfinitions,
les nomenclatures, et tout ce qui
contribue engendrer les donnes,
de faon rendre ces sources cohrentes, en cherchant, par cette
confrontation, se rapprocher le
plus possible de la ralit ? Les
documents sur la qualit semblent le
prconiser, en sappuyant sur les
souhaits supposs des utilisateurs,
mais voquent peu les questions
pistmologiques souleves par ce
problme : Lorsquelles proviennent dune source unique, les statistiques sont cohrentes du fait quil y
a un sens combiner les concepts
lmentaires en des ensembles plus
complexes. Lorsquelles proviennent
de sources diffrentes et, en particulier, denqutes ayant des frquences
diffrentes ou de fichiers administratifs divers, les statistiques ne sont
cohrentes que dans la mesure o
elles sont bases sur des dfinitions,
nomenclatures et normes mthodologiques communes. Lorsque tel est
le cas, les messages que ces statistiques vhiculent sont alors clairement en rapport les uns avec les
autres ou, tout le moins, ne se
contredisent pas. [Grais 1998, p. 34].

Courrier des statistiques n 105-106, juin 2003

La Haye, statue de Guillaume le Taciturne

Faut-il rendre compltement cohrentes les statistiques fournies au


public ? La rponse cette question
ne va pas de soi. Lexamen des arguments en faveur de lune ou lautre
solution fournit une autre faon
dtudier empiriquement la tension
entre les attitudes raliste et
constructiviste. L encore, la comptabilit nationale avait, historiquement, opt pour la confrontation et le
redressement des sources, et donc
pour une perspective raliste. En
effet, son principe mme est de remplir, le mieux possible compte tenu
des sources disponibles, des
tableaux a priori cohrents et
exhaustifs, dcrivant lensemble des
flux
macroconomiques
dune
nation. Ces tableaux sont doublement quilibrs par construction,
selon les agents et selon les oprations. Le choix de la mise en cohrence au niveau macroconomique
est donc la cl de vote de la
dmarche. Il a jou un rle dcisif
pour dvelopper et amliorer les
sources, en suscitant leur critique
mutuelle. Il tait cohrent avec
lusage de ces comptes dans des
modles keynsiens, qui ont eu leur
heure de gloire entre les annes 1950
et 1970. Depuis, les usages des statistiques se sont beaucoup diversifis, et lexigence de cohrence
complte nest plus aussi vidente.

En effet, ds lors que ces sources


sont utilises dans des contextes
distincts, souvent sur des questions
sectorielles ou locales, lavantage
ventuel de la coteuse mise en
cohrence peut tre infrieur la
perte rsultant des manipulations
des sources de base uniquement
destines cette mise en cohrence
globale.
De fait, les INS des pays europens
ne rpondent pas tous de la mme
faon cette question. Un cas
extrme intressant est celui des
Pays-Bas, qui ont conu dans les
annes 1990 une sorte dutopie statistique, fonctionnant comme une
exprience de pense, qui avait le
mrite de faire toucher du doigt les
limites dune pistmologie-fiction
raliste [Bochove 1996 ; Desrosires
1999]. Lide est dimaginer une
forme de tableau thorique, comportant en lignes tous les individus , et
en colonnes toutes les variables !
Deux types de tableaux sont envisags, selon que les individus sont
des personnes physiques ou des
entreprises. Puis ces tableaux
seraient progressivement remplis en
extrapolant et en rendant coh-

12. Voir par exemple, pour les tats-Unis,


Anderson (1988), ou, pour lItalie, Patriarca
(1996).

59

Alain Desrosires
rents , au niveau le plus microconomique, les enqutes par sondage
et les fichiers administratifs disponibles13. La justification fournie par
les auteurs du projet est quil permettrait de satisfaire le souhait des utilisateurs davoir toujours un nombre
pour une variable (one figure for
one variable).
Ce projet ne doit pas tre jug sur
son ralisme au sens courant de
faisabilit . De ce point de vue, il
est totalement irraliste. Mais il est
raliste au sens philosophique
utilis dans cet article, puisquil postule quil existe pour chaque individu
des variables de valeur unique
relle, indpendante de tout jugement et des modalits de questionnement. De fait, il nest pas raliste
(au premier sens) parce quil est trop
raliste (au second sens). Les INS
des autres pays ont considr ce
projet nerlandais avec scepticisme
(sinon avec inquitude : il aurait pu
faire penser au 1984 de George
Orwell, si les Pays-Bas ntaient,
depuis des sicles, une nation fort
dmocratique). Il a cependant lintrt de montrer les limites du souhait
de la mise en cohrence complte,
pourtant exprim souvent, avec des
arguments lgitimes, par de nombreux utilisateurs de la statistique
publique. Le choix, plus prudent, de
ne pas radiquer compltement les
incohrences entre sources, en se
tenant au plus prs du processus initial de construction des donnes, est
inspir, de fait, par une pistmologie plutt conventionnaliste, puisquil
risque moins de faire perdre en route
les traces desdites conventions,
comme le font les mises en cohrence vise raliste souhaites par
les utilisateurs.

utilisateurs de statistiques vivent la


tension quotidienne entre les perspectives raliste et conventionnaliste. Nous navons pas cherch
trancher la difficult par des formulations pistmologiques, qui donneraient les bonnes rponses thoriques cet ternel problme.
Linconvnient de ces bonnes
rponses est quelles nenvisagent
pas les situations pratiques o sont
poses les questions, ni les faons
dont les acteurs sen dbrouillent,
tort ou raison. On a cherch
constituer une sociologie de largument statistique, plutt quune pistmologie normative, laquelle sont
dj consacrs de nombreux travaux. Le choix entre les deux postures, raliste ou conventionnaliste,
nest pas un choix existentiel engageant les personnes de faon permanente. Il est li aux contraintes des
situations auxquelles sont confronts
ces acteurs, selon les moments, et
selon les types dinteraction avec
des objets ou avec des personnes
quils rencontrent. Ainsi par exemple,
cest souvent dans des situations de
controverse et de remise en cause
des routines du monde social que le
ralisme antrieur est contest par
des arguments qui font ressortir le
caractre conventionnel des statistiques. A contrario, la ralit est assimilable des choses qui tiennent ,
au triple sens de : qui sont
solides , qui tiennent entre elles ,
et qui tiennent les hommes en les
coordonnant . On pourrait relire les
six critres de qualit comme des
conditions de cette bonne tenue.

Dans sa pratique quotidienne, le


statisticien est plong dans un
monde de conventions, quil enregistre ou quil faonne lui-mme. Le
fait que la mesure rsulte de cet
enchanement de dcisions conventionnelles est donc une vidence
pour lui. Mais ensuite, il change de
casquette sans sen rendre compte,
et tient un langage raliste ds quil
sadresse au monde extrieur. Il ny
a l nulle ambigut : dans les deux
cas il fait son travail avec
conscience. Lutilisateur attentif ou
le chercheur, qui consultent les
mtadonnes, sont eux aussi placs
devant la mme difficult. Celle-ci
nest pas spcifique au statisticien.
Comment les acteurs grent-ils en
pratique cette tension quaucune
pistmologie thorique ne peut
rsoudre leur place ? Cette question fait penser aux problmes de
double conscience rencontrs
par des anthropologues. Ainsi
Jeanne Favret-Saada (1977), tudiant la sorcellerie dans le bocage
normand, essaie de comprendre
comment des personnes peuvent en
mme temps croire et ne pas croire
aux mauvais sorts. La phrase type
est dans ce cas : Je sais bien (que
les sorts nexistent pas), mais quand
mme (il y a des vnements
bizarres). Comment les gens fontils coexister ces deux noncs dans
leur tte et dans leur vie ? Le
contexte est bien sr diffrent dans
le cas des statisticiens, puisque leur
rationalisme ne fait pas de doute
dans aucun des moments, raliste
ou conventionnaliste. Mais pourtant,

Double conscience
et figures de compromis
Nous avons essay didentifier des
faons dont les statisticiens ou les

13. Les INS des Pays-Bas et des pays scandinaves ont, de longue date, choisi de dvelopper leurs statistiques publiques partir des
fichiers administratifs, en rduisant la part des
enqutes directes.

60

Labbaye de Montebourg, au cur du bocage normand

Les qualits des quantits


il y a une forme dincompatibilit
entre les deux postures, dont il faut
se dbrouiller : Je sais bien (que
mes statistiques rsultent de
conventions), mais quand mme (je
crois en un rel quon me demande
de quantifier).
Diverses figures de compromis sont
disponibles, qui attnuent cette tension. Elles ont pour principe de disjoindre le signifiant (la mesure) et le
signifi (lobjet mesurer), en les

14. La notion dordre de grandeur est ambigu, car elle est intermdiaire entre la mesure
imprcise, qui relve de la mtrologie classique, et lindicateur, qui disjoint la mesure et
la chose mesure. Elle ne choisit pas clairement entre ces deux modalits.
15. On ne reprendra pas ici lhypothse, dj
voque, selon laquelle une statistique est
dautant plus relle quelle est plus solidement
construite et inscrite dans des institutions
stables. Cette figure de compromis aide
comprendre et tudier empiriquement beaucoup de situations historiques. Sur quelques
dbats suscits par cette hypothse, voir la
postface Desrosires 2000.

Courrier des statistiques n 105-106, juin 2003

reliant nanmoins par des termes de


correspondance varis. Ainsi les indicateurs et les indices ne prtendent
pas mesurer directement quelque
chose, comme le ferait un physicien
ou un astronome14. Ils sont plutt,
selon les cas, des rsums (comme
lest une moyenne), des reprsentants, des porte-parole de choses
muettes, complexes et hors de porte. Ce sont, dune certaine manire,
des fictions utiles. On peut, dans ce
cas, parler de quasi-conventionnalisme , puisque le fait que la mesure
dpend fortement des conventions
de calcul est affirm et assum, au
moins par ceux qui la fabriquent.
Mais lindicateur tend devenir, pour
les utilisateurs, la chose elle-mme.
Cest en cela que lon peut dire que
la statistique cre de la ralit. Cela a
t le cas avec des objets comme le
seuil de pauvret utilis depuis
Charles Booth la fin du XVIIIIe sicle
[Hacking 2000], le quotient intellectuel mesur par des tests psychom-

triques [Martin 1997], ou lopinion


publique mesure par les sondages
de Gallup [Blondiaux 1998]. Il faudrait inventorier ces figures de compromis, en les mettant en relation la
fois avec des situations (sociologie
de largumentation et de laction
situe) et avec les personnes
impliques (sociologie des acteurs).
dfaut de proposer un choix
pistmologique tranch sur la
ralit 15, une telle recherche
aiderait comprendre les dbats et
les controverses, souvent obscurs,
que soulvent les arguments statistiques, tant dans les dbats publics
que dans les sciences sociales.

Alain DESROSIRES
Insee
Direction gnrale
Direction de la coordination
statistique
et des relations internationales

61

Alain Desrosires

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