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mile Durkheim

Las formas elementales


de la vida religiosa
El sistema totmico en Australia
(y otros escritos sobre religin
y conocimiento)

Edicin crtica, introduccin,


seleccin y notas de

Hctor Vera, Jorge Galindo


y Juan Pablo Vzquez Gutirrez

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Primera edicin en francs,


1912
Primera edicin en espaol (fce), 2012

Durkheim, mile
Las formas elementales de la vida religiosa. El sistema totmico en Australia (y otros
escritos sobre religin y conocimiento) / mile Durkheim ; ed. crtica, introd., selec. y notas
de Hctor Vera, Jorge Galindo, Juan Pablo Vzquez Gutirrez ; trad. de Jess Hctor Ruiz
Rivas. Mxico : FCE, UAM, UIA, 2012
535 p. ; 23 x 17 cm (Colec. Sociologa)
Ttulo original: Les formes lmentaires de la vie religieuse: le systme totmique en
Australie
ISBN 978-607-16-1168-0 (fce)
ISBN 978-607-477-763-5 (uam)
1. Sistema totmico Australia 2. Totemismo 3. Religin Sistemas I. Vera, Hctor, ed.
II. Galindo, Jorge, ed. III. Vzquez Gutirrez, Juan Pablo, ed. IV. Ruiz Rivas, Jess Hctor, tr.
V. Ser. VI. t.
LC GN470

Dewey 291.211 D963f

Distribucin mundial
Este libro fue publicado con el apoyo de la Embajada de Francia en Mxico/IFAL,
en el marco del Programa de Fomento a la Publicacin Alfonso Reyes
del Ministerio francs de Relaciones Exteriores y Europeas y del Institut Franais.
Diseo de forro: Paola lvarez Baldit
Ttulo original: Les formes lmentaires de la vie religieuse:
le systme totmique en Australie
D. R. 2012, Universidad Autnoma Metropolitana, Unidad Cuajimalpa
Avenida Constituyentes, 647, 5 piso, Col. 16 de Septiembre,
Del. Miguel Hidalgo; 11810, Mxico, D. F.
D. R. 2012, Universidad Iberoamericana, A. C.
Prolongacin Paseo de la Reforma, 880; 01219, Mxico, D. F.
D. R. 2012, Fondo de Cultura Econmica
Carretera Picacho-Ajusco, 227; 14378, Mxico, D. F.
Empresa certificada ISO 9001:2008
Comentarios y sugerencias: editorial@fondodeculturaeconomica.com
www.fondodeculturaeconomica.com
Tel. (55) 5227-4672; fax (55) 5227-4640

ISBN 978-607-16-1168-0 (FCE)


ISBN 978-607-477-763-5 (UAM)
Se prohbe la reproduccin total o parcial de esta obra, sea cual fuere
el medio, sin la anuencia por escrito del titular de los derechos
Impreso en Mxico Printed in Mexico

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Las formas elementales de la vida religiosa,


un ttem vivo

Hctor Vera*
Jorge Galindo**
Juan Pablo Vzquez Gutirrez***

El canon de una disciplina ese catlogo de textos venerables y venerados que


son obligatorios para todos los miembros de una comunidad intelectual se
nos presenta como una lista acabada e inalterable de ttulos y autores clsicos.
Cursos introductorios, libros de texto y bibliotecas bsicas sirven para reproducir y recalcar esa ptrea perennidad que recubre a El prncipe, para los politlogos, La riqueza de la naciones, para los economistas, y La interpretacin de
los sueos, para los psicoanalistas.
Pero lo mismo que los evangelios cannicos de la Biblia y los evangelios
apcrifos que quedaron fuera de ella, definir y ms importante imponer
un canon es una intricada tarea donde los cambiantes intereses y visiones del
mundo de una colectividad se amoldan a las exigencias y gustos de cada poca. La sociologa, con su Karl Marx, Max Weber y mile Durkheim, no es la
excepcin.
El movedizo canon de los socilogos de donde entr y sali Herbert
Spencer, de donde va y viene Georg Simmel ha sido una arena de disputas
sobre sus autores y sobre qu de esos autores debe ser incluido. Los manuscritos de juventud, La ideologa alemana o El capital han sido considerados, por
distintas generaciones, como el gran texto de Marx. Similar fortuna han corrido los cuatro libros que public en vida mile Durkheim: La divisin del trabajo social, El suicidio, Las reglas del mtodo sociolgico y Las formas elementales
de la vida religiosa.
* Instituto de Investigaciones sobre la Universidad y la Educacin, Universidad Nacional Autnoma
de Mxico.
** Departamento de Ciencias Sociales, Universidad Autnoma Metropolitana-Cuajimalpa.
*** Departamento de Ciencias Sociales y Polticas, Universidad Iberoamericana, Ciudad de Mxico.

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Como deca un viejo donaire que se contaba entre cientficos sociales estadunidenses: Cmo distingues a un socilogo de un antroplogo? El socilogo piensa que El suicidio es el mejor libro de Durkheim y el antroplogo opina
que es Las formas elementales de la vida religiosa.1
Hoy esta observacin ha dejado de ser graciosa. Tanto para antroplogos
como para socilogos, Las formas elementales de la vida religiosa se ha convertido en un ttem. El inters editorial que el libro ha despertado recientemente
es una muestra de ello. Mientras que Las reglas del mtodo sociolgico fue vertido al castellano por primera vez en 1912,2 y La divisin del trabajo social y El
suicidio en la dcada siguiente,3 Las formas elementales tuvo que esperar hasta
1968 para llegar por vez primera a los lectores hispanoparlantes; pero en los
ltimos treinta aos hemos visto la llegada de tres nuevas versiones contando
la que el lector tiene ahora en sus manos.4
Esta edicin de Las formas elementales de la vida religiosa traducida por
Hctor Ruiz aparece, no accidentalmente, el ao en que se cumple el primer
centenario de su publicacin en 1912.5 Se trata pues de un acto conmemorativo
un tipo de acto con resonancia sociolgica sobre la que Durkheim abund
en Las formas elementales mismo. Como se describe en un pasaje crucial (libro tercero, cap. iv), las conmemoraciones sirven a los grupos no slo para representar la historia mtica de los ancestros, sino para suscitar ideas, para que
los individuos se renan y participen juntos de sentimientos comunes, para
vincular el presente con el pasado y al individuo con la colectividad. Las conmemoraciones mantienen la vitalidad de ciertas creencias compartidas e impiden que se borren de las memorias. Con los ritos y ceremonias conmemorativas, el grupo reaviva peridicamente su sentimiento sobre s mismo y su
unidad, al tiempo que los individuos se reafirman en su naturaleza de seres
1
Citado en Philip Smith y Jeffrey Alexander, Durkheims Religious Revival, American Journal of
Sociology, vol. 102 (1996), p. 585.
2
Se trat de una traduccin de Antonio Ferrer y Robert (Daniel Jorro Editor, Madrid) a la que han
proseguido otras nueve: de Julio Meza (Librera Cultura, Santiago de Chile, 1937); Alfredo Povia (Assandri, Crdoba, Argentina, 1961); Paula Wajsman (Schapire, Buenos Aires, 1965); L. E. Echevarra Rivera
(Morata, Madrid, 1974); Anbal Leal (Plyade, Buenos Aires, 1976); Ernestina de Champourcn (Fondo de
Cultura Econmica, Mxico, 1986); Santiago Gonzlez Noriega (Alianza, Madrid, 1988); Ramn Piqueras
(Leega, Mxico, 1990); Eduardo Rinesi (Gorla, Buenos Aires, 2003), y Virginia Martnez Bretones (Biblioteca Nueva, Madrid, 2005).
3
La divisin del trabajo social (Daniel Jorro Editor, Madrid, 1928), con una traduccin de Carlos Posada; a sta sigui otra a cargo de David Maldavsky (Schapire, Buenos Aires, 1967). El suicidio fue traducido
por primera vez por Mariano Ruiz-Fuentes (Reus, Madrid, 1928), seguida por una versin de Lucila Gibaja
(Schapire, Buenos Aires, 1965) y otra de Manuel Arranz Lzaro (Losada, Madrid, 2004).
4
La primera traduccin no siempre confiable y con numerosas omisiones fue la de Iris Josefina
Ludmer (Schapire, Buenos Aires, 1968). Mucho mejor fue la llevada a cabo por Ramn Ramos Torre (Akal,
Madrid, 1982). La ms reciente, hasta ahora, haba sido la de Ana Martnez Arancn (Alianza, Madrid, 1993).
5
mile Durkheim, Les formes lmentaires de la vie religieuse. Le systme totmique en Australie, Flix
Alcan, Pars, 1912, que apareci como parte de la serie de Trabajos de L'Anne Sociologique que diriga
Durkheim mismo.

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sociales. Los gloriosos recuerdos que se hace revivir ante sus ojos y a los que se
sienten vinculados les proporcionan una impresin de fuerza y de confianza:
setiene ms confianza en la fe de uno cuando ve a qu pasado remoto se remonta y las grandes cosas que ha inspirado.6
Si bien no es nuestra intencin convertir a Durkheim en un ancestro mtico
sagrado e intocable, s pensamos que revisitar Las formas elementales (como
otros textos clsicos) vincula a los dispares miembros de la profesin sociolgica, los une con su pasado intelectual y suscita nuevas ideas.
Pero ms all del inters celebratorio, esta edicin est animada tambin
por la conviccin de que Las formas elementales de la vida religiosa puede ser
catalogado en la sociologa actual como el ms contemporneo de los clsicos.
No el nico, por supuesto, o siquiera el mejor de los textos cannicos de la
disciplina; pero s el que habla con mayor resonancia a la comunidad sociolgica presente. Las formas elementales ha sido, durante las ltimas dos dcadas, el
clsico de donde han abrevado los socilogos con mayor provecho para extraer
ideas frtiles para la investigacin emprica y la innovacin terica. Veamos.
El uso de Las formas elementales en la teora social contempornea ha sido
cuantioso y variopinto. Randall Collins ha emprendido un ambicioso proyecto
nutrindose de la microsociologa de Erving Goffman y de Las formas elementales para desarrollar una teora sobre cadenas de interaccin ritual.7 Desde el
Center for Cultural Sociology en la Universidad de Yale, Jeffrey Alexander ha
avanzado la propuesta de pasar de una sociologa de la cultura a una sociologa cultural que priorice el anlisis de la dimensin simblica entendida
como un dominio relativamente autnomo de cualquier esfera social, y ha
resaltado que el Durkheim de Las formas elementales es el precursor de esta
forma de sociologa.8 Poniendo un nfasis similar en la importancia de Las formas elementales para el estudio de la cultura, Mustafa Emirbayer ha mostrado
la utilidad de la sociologa religiosa de Durkheim ms que ningn otro de
los clsicos para investigar las estructuras y procesos simblicos del mundo
moderno y para analizar los contextos culturales de la accin.9 Por su parte,
Pierre Bourdieu ech mano de Las formas elementales unas veces de modo
explcito, otras ms velado para articular sus ideas sobre la correspondencia
6

Sobre Durkheim y el tema de las conmemoraciones, vase: Werner Gephart, Memory and the Sacred:
the Cult of Anniversaries and Commemorative Rituals in the Light of The Elementary Forms, en N. J. Allen,
W. S. F. Pickering y W. Watts Miller (coords.), On Durkheims Elementary Forms of Religious Life, Routledge,
Londres, 1998, pp. 127-135.
7
Randall Collins, Cadenas de rituales de interaccin, Anthropos, Barcelona, 2009.
8
Jeffrey Alexander (coord.), Durkheimian Sociology: Cultural Studies, Cambridge University Press,
Cambridge, 1988; Jeffrey Alexander, Sociologa cultural. Formas de clasificacin en las sociedades complejas,
Anthropos, Barcelona, 2000; Jeffrey Alexander y Philip Smith (coords.), The Cambridge Companion to
Durkheim, Cambridge University Press, Cambridge, 2005.
9
Mustafa Emirbayer, Useful Durkheim, Sociological Theory, vol. 14, nm. 2 (1996), pp. 109-130;
Mustafa Emirbayer (comp.), Emile Durkheim: Sociologist of Modernity, Blackwell, Oxford, 2003.

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entre estructura social y sistemas de clasificacin, y sobre la imposicin de un


conformismo lgico propio de cada sociedad.10 Para Raymond Boudon el inters terico de Las formas elementales permanece intacto, en particular considerando que los postulados del libro contribuyen a explicar de manera cientfica
las creencias colectivas entendidas como estados de opinin.11 En reas emergentes, como la sociologa econmica, ya comienzan a aparecer trabajos que
analizan facetas poco exploradas de la sociologa de la religin durkheimiana.12
En el terreno de la sociologa del conocimiento, Warren Schmaus ha profundizado en la relacin entre el problema de las categoras del pensamiento en
Durkheim y en las filosofas clsica y kantiana.13 Anne Warfield Rawls ha criticado las lecturas culturalistas de Las formas elementales proponiendo en su lugar una interpretacin en la que el libro es considerado como un trabajo de
epistemologa y donde se privilegian las prcticas sobre las creencias.14 Por otra
parte, David Bloor, el fundador del programa fuerte en la sociologa del conocimiento dentro de la as llamada escuela de Edimburgo, ha seguido usando
a Durkheim y Mauss para desarrollar su pensamiento sobre sistemas de clasificacin y representaciones colectivas, defendiendo la polmica premisa de que
la clasificacin de las cosas reproduce la clasificacin de los hombres.15
Los estudios en ciencias sociales sobre religin, rituales y moral siguen teniendo al trabajo de Durkheim como uno de sus faros gua. En su ms reciente
trabajo de largo alcance, Robert Bellah sigue partiendo de la definicin de religin propuesta en Las formas elementales; y l mismo ha vuelto a acentuar la
gran influencia de Durkheim para el estudio de los rituales.16 Hans Joas ha
otorgado igualmente un lugar preponderante a Las formas elementales en su
10

Sobre estas ideas en Pierre Bourdieu vanse sus siguientes trabajos: Espritu de estado: gnesis y estructura del campo burocrtico, en Razones prcticas, Anagrama, Barcelona, 1997; La distincin. Criterio y
bases sociales del gusto, Taurus, Madrid, 1998; Sobre el poder simblico, en Poder, derecho y clases sociales, Descle de Brouwer, Bilbao, 2000; Gnesis y estructura del campo religioso, en La eficacia simblica.
Religin y poltica, Biblos, Buenos Aires, 2009, pp. 41-89; y (con Loc Wacquant), Invitacin a la sociologa
reflexiva, Siglo XXI, Buenos Aires, 2005, pp. 27-44. Sobre la relacin entre estos dos pensadores vase Loc
Wacquant, Durkheim y Bourdieu: el zcalo comn y sus fisuras, Runa, vol. 23 (2003), pp. 27-44.
11
Raymond Boudon, Les formes lmentaires de la vie religieuse: une thorie toujours vivante, LAnne
sociologique, vol. 49, nm. 1 (1999), pp. 148-198.
12
Cf. Philippe Steiner, Lcole durkheimienne et lconomie: sociologie, religion et connaissance, Droz,
Pars, 2005.
13
Warren Schmaus, Rethinking Durkheim and His Tradition, Cambridge University Press, Cambridge,
2004.
14
Anne Warfield Rawls, Epistemology and Practice: Durkheims The Elementary Forms of Religious Life,
Cambridge University Press, Cambridge, 2004.
15
David Bloor, Durkheim and Mauss Revisited: Classification and the Sociology of Knowledge, Studies
in History and Philosophy of Science, vol. 13 (1982), pp. 267-297; David Bloor, Collective Representations as
Social Institutions, en W. S. F. Pickering (coord.), Durkheim and Representations, Routledge, Londres,
2000, pp. 157-166.
16
Robert Bellah, Durkheim and Ritual, en The Robert Bellah Reader, Duke University Press, Durham,
2006, pp. 150-180; Robert Bellah, Religion in Human Evolution: From the Paleolithic to the Axial Age,
Harvard University Press, Cambridge, 2011.

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trabajo sobre la gnesis social de los valores.17 El reciente despertar de la sociologa de la moralidad tambin ha tenido, como era previsible, a Durkheim
como uno de sus referentes.18 Amn de trabajos histricos que se han inspirado en las propuestas durkheimianas19 y nuevos trabajos de interpretacin y
sntesis centrados en el libro.20
Tambin para investigaciones empricas, en particular aquellas centradas
en procesos simblicos y transformaciones sociales, Las formas elementales ha
provisto, lo mismo a socilogos que a historiadores, con herramientas conceptuales tiles.21 Durkheim, por ejemplo, se refiri en ms de una ocasin a lo
largo del libro a la Revolucin francesa para ilustrar periodos histricos en los
que bajo el influjo de alguna conmocin colectiva las interacciones sociales se
hacen mucho ms frecuentes y ms activas. Los individuos se buscan y se juntan ms. De ello resulta una efervescencia general, caracterstica de las pocas
revolucionarias o creadoras (libro segundo, cap. vii).22 Importantes historiadores de la Revolucin francesa han tomado sta y otras ideas del libro para anali17
Hans Joas, Creatividad, accin y valores: hacia una teora sociolgica de la contingencia, Universidad
Autnoma Metropolitana-Iztapalapa, Mxico, 2002.
18
Vanse, por ejemplo, de los captulos que discuten a Durkheim en Steven Hitlin y Stephen Vaisey
(coords.), Handbook of the Sociology of Morality, Springer, Nueva York, 2010, pp. 35-56, 73-121, 455-468, 561584; Gabriel Abend, Two Main Problems in the Sociology of Morality, Theory and Society, vol. 37 (2008),
pp. 87-125; W. Watts Miller, Durkheim, Morals, and Modernity, ucl Press, Londres, 1996. Un texto que intenta vincular las formulaciones de Durkheim en algunos de estos temas con el mbito latinoamericano es
el de Lidia Girola, Anomia e individualismo. Del diagnstico de la modernidad de Durkheim al pensamiento
contemporneo, Anthropos, Barcelona, 2005; tambin de Lidia Girola, La recepcin de la obra de Durkheim
en la sociologa mexicana, en Estudios de teora e historia de la sociologa en Mxico, uam-unam, Mxico,
1995, pp. 41-52.
19
Vase, por ejemplo, el recorrido histrico de Edward Muir alrededor de los rituales que se practicaban a comienzos de la Europa moderna, quien utiliza a Durkheim como uno de sus referentes tericos:
Ritual in Early Modern Europe, Cambridge University Press, Cambridge, 1997; tambin el trabajo del historiador espaol Julio Caro Baroja, Las formas complejas de la vida religiosa: religin, sociedad y carcter en la
Espaa de los siglos xvi y xvii, Akal, Madrid, 1978.
20
A la fecha quiz la obra ms detallada sobre la sociologa de la religin en Durkheim siga siendo la de
W. S. F. Pickering, Durkheims Sociology of Religion: Themes and Theories, Routledge, Boston, 1984. Trabajos
ms recientes pueden verse en Thomas Idinopulos y Brian C. Wilson (coords.), Reappraising Durkheim for
the Study and Teaching of Religion Today, Brill, Boston, 2002; W. S. F. Pickering (coord.), Durkheim Today,
Berghahn, Nueva York, 2003, pp. 29-68; Alfonso Prez Agote, La religin en Durkheim y el problema del
centro simblico de la sociedad en la sociologa actual, en Luis Rodrguez Ziga y Fermn Bouza
(comps.), Sociologa contempornea. Ocho temas a debate, cis-Siglo XXI, Madrid, 1984, pp. 87-103; Clemencia Tejeiro Sarmiento, El tema de la religin en Durkheim, en mile Durkheim: entre su tiempo y el
nuestro, Universidad Nacional de Colombia, Bogot, 2009, pp. 271-289.
21
Sobre la pertinencia de Durkheim para los estudios histricos vase: Robert Bellah, Durkheim and
History, American Sociological Review, vol. 24 (1959), pp. 447-461; Mustafa Emirbayer, Durkheims
Contribution to the Sociological Analysis of History, Sociological Forum, vol. 11, nm. 2 (1996), pp. 263284. Una postura en el sentido contrario puede encontrarse en Charles Tilly, Useless Durkheim, en As
Sociology Meets History, Academic Press, Nueva York, 1981, pp. 95-108.
22
Sobre Las formas elementales y la Revolucin francesa puede verse: Edward A. Tiryakian, Durkheim,
Mathiez, and the French Revolution: the Political Context of a Sociological Classic, European Journal of
Sociology, vol. 29 (1998), pp. 373-396; un texto donde Durkheim se centr en la Revolucin francesa fue
Los principios de 1789 y la sociologa, Argumentos, nms. 22-23 (1990), pp. 17-22.

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zar los sucesos que siguieron a 1789 en Francia; lo hizo Mona Ozouf en su estudio sobre los festivales revolucionarios y Lynn Hunt al estudiar la formacin de
smbolos sagrados durante la revolucin.23 Por su parte, socilogos han recuperado partes importantes del instrumental terico de Las formas elementales para
analizar procesos como la conformacin de smbolos sagrados en la memoria
colectiva, o crisis polticas como el derrumbe del comunismo, el Watergate y los
ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001 en los Estados Unidos.24

Gnesis de Las formas elementales


de la vida religiosa
Tanto por el lugar que cronolgicamente ocupa en el desarrollo de su sociologa como por su trascendencia terica, rastrear la gnesis de Las formas elementales de la vida religiosa implica considerar la obra de Durkheim en su conjunto. No obstante, analizar detalladamente la obra de este clsico de la
sociologa es una labor que rebasa las intenciones de esta introduccin; en esta
seccin nicamente deseamos esbozar dicho anlisis, atendiendo en la medida
de lo posible a los factores intelectuales es decir, la manera en que la sociologa de la religin funciona como tema estratgico para la resolucin de problemas tericos ms generales de la sociologa de Durkheim como a los aspectos
contextuales que condicionaron el desarrollo de Las formas elementales.
Es importante apuntar que esta divisin entre contexto y factores intelectuales no es ms que una distincin analtica que permite organizar esta presentacin de la gnesis de Las formas elementales, pero que no debe verse como un
rasgo caracterstico del pensamiento durkheimiano. Para Durkheim la existencia de la sociologa slo se justificaba si sus investigaciones ayudaban a la solucin de problemas sociales. Incluso con una investigacin aparentemente tan
lejana a la solucin de asuntos prcticos como Las formas elementales,
Durkheim busc dar respuesta a los problemas ms acuciantes de su tiempo.
En este sentido, el problema terico, poltico y moral que permite vincular las
23
Mona Ozouf, La fte rvolutionnaire, Gallimard, Pars, 1976; Lynn Hunt, The Sacred and the French
Revolution, en Jeffrey Alexander (comp.), Durkheimian Sociology, Cambridge University Press, Cambridge, 1988, pp. 25-43.
24
Barry Schwartz, Mourning and the Making of a Sacred Symbol: Durkheim and the Lincoln Assassination, Social Forces, vol. 70 (1991), pp. 343-364; Edward A. Tiryakian, Durkheim, Solidarity, and
September 11, en Jeffrey Alexander y Philip Smith (comps.), The Cambridge Companion to Durkheim,
Cambridge University Press, Cambridge, 2005, pp. 305-311; Edward A. Tiryakian, Collective Effervescence, Social Change and Charisma: Durkheim, Weber and 1989, International Sociology, vol. 10, nm. 3
(1995), pp. 269-281; Jeffrey Alexander, Cultura y crisis poltica: el caso Watergate y la sociologa
durkheimiana, en Sociologa cultural, Anthropos, Barcelona, 2000, pp. 203-252.

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distintas obras de Durkheim entre s, y que las relaciona con los sucesos de su
tiempo, es el de la integracin de las sociedades modernas.
Con el mero afn de situar las principales coordenadas del contexto poltico y social francs de la poca, puede sealarse que ste refiere a una condicin
de crisis (poltica, social, moral) y de marcado enfrentamiento entre clases y
grupos sociales. Se presentan en ese contexto luchas internas entre perspectivas y proyectos de nacin; procesos dolorosos cruzaron la historia nacional
francesa luego de la Guerra franco-prusiana de 1870 y la reconfiguracin del
pas en el intento de consolidacin de la Tercera Repblica. En ese marco, los
debates en torno a la cuestin poltica y social tuvieron diferentes frentes y
angustiantes captulos; por un lado, las luchas por consolidar el poder de la fraccin liberal republicana en el gobierno y dar estabilidad a las instituciones del
reciente orden social; por otro, los esfuerzos para la conformacin de polticas
de bienestar social en el marco de un Estado liberal. La cuestin social, en su
amplitud y complejidad, se multiplica y diversifica en las cuestiones poltica,
social y moral; escenarios y episodios que enfrentan a grupos conservadores,
liberales y de izquierda; a catlicos integristas y liberales laicos.
La consideracin de este contexto resulta crucial para entender la obra de
Durkheim y su inters por una sociologa conectada con los problemas sociales de su poca (recurdese lo dicho por Maurice Halbwachs en el sentido de
que Durkheim se interes desde muy pronto por la cuestin social y decidi
dedicar la primera mitad de su vida a la teora y la segunda a la poltica).25 La
teora social durkheimiana tiene, desde sus inicios, como principal meta y referente, la comprensin de la problemtica social de su tiempo. Esta preocupacin, colocada como el tema eje de su pensamiento, conduce al objetivo que se
convirti en proyecto de vida y fin ltimo de su obra: contribuir a lo que denomin la reconstruccin moral de Francia, a partir de la comprensin de una
pregunta terica que apunta hacia dilucidar los mecanismos que contribuyen a
la integracin social.
Como se sabe, estos mecanismos fueron buscados en los primeros textos
de Durkheim y en su tesis doctoral, La divisin del trabajo social, a partir de la
comprensin de la naturaleza de la solidaridad social y su transformacin con
el paso de sociedades tradicionales a las modernas. La llamada solidaridad orgnica, producto de ese cambio impulsado por la divisin del trabajo, provoca
una nueva moralidad basada en la interdependencia. El paso de sociedades
tradicionales basadas en la uniformidad hacia sociedades diferenciadas organizadas en torno a principios de orden racional y laico, promueve como nuevo
ideario el individualismo. La crisis de este trnsito, aunque seria, es diagnosticada en esta primera obra por Durkheim como temporal. Su solucin depende
25
Maurice Halbwachs, La doctrine dmile Durkheim, Revue Philosophique, nm. 85 (1918), pp. 353411, citado en Steven Lukes, mile Durkheim, cis-Siglo XXI, Madrid, 1984, p. 47.

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sobre todo de la introduccin de reformas que atiendan los problemas de regulacin, a fin de evitar la generacin de contratos injustos. Este panorama plantea la necesidad de nuevos marcos de regulacin que brinden certezas institucionales y resuelvan el problema central de la justicia social.
A este contexto problemtico se suma el papel estratgico que progresivamente irn jugando, tanto en el plano terico como en el escenario poltico de
la sociedad francesa de la poca, los debates en torno a la separacin IglesiaEstado y, de manera ms general, el papel de la religin como base de orden
moral para la organizacin institucional de la Tercera Repblica. En ese marco,
conviene recordar el hecho de que en las ltimas dos dcadas del siglo xix la
religin dej de ser en Francia un tema exclusivamente discutido por telogos
y filsofos, para convertirse en tema de debate pblico y objeto de estudio de
diversas disciplinas.
En el terreno de lo pblico, los gobiernos emanados de la Tercera Repblica
buscaron consolidar la democracia mediante la promulgacin de leyes cuyo fin
principal era la liberacin de las conciencias entendida como condicin
necesaria para el ejercicio de un sufragio informado. Dentro de este programa el proceso de laicizacin desempeaba un papel fundamental. En 1881 se
estableci la libertad de prensa y de reunin, en 1882 se declar la laicidad de
los locales y los programas escolares, en 1886 se instituy la laicidad del personal acadmico y en 1884 se promulg la libertad sindical. En los primeros aos
del siglo xx estas libertades se ampliaron: en 1901 se promulg la libertad de
asociacin y en 1905 se estableci la separacin definitiva entre Estado e Iglesia.
Adems de las leyes, los gobiernos de la Tercera Repblica contribuyeron a
este proceso mediante la creacin de instituciones cientficas cuyo objetivo
fundamental era llevar a cabo un estudio positivo de la religin. As, en 1879
se instaur en el Colegio de Francia una ctedra de historia de las religiones
fuertemente apoyada por Jules Ferry.26 Por su parte, Louis Liard27 cre en 1886
la quinta seccin de la Escuela Prctica de Altos Estudios dedicada a las ciencias religiosas. En ella el estudio de la historia del cristianismo se acompa
con investigaciones sobre las religiones de Grecia y Roma, as como aqullas de
26
Figura clave del republicanismo francs, Jules Ferry fue el artfice de la escuela gratuita, laica y obligatoria en Francia. Adems de desempearse como presidente del Consejo de Ministros, presidente del Senado, ministro de Asuntos Extranjeros y alcalde de Pars, Ferry fue ministro de la Instruccin Pblica en diversas ocasiones entre 1879 y 1883.
27
Egresado de la Escuela Normal Superior, Luis Liard se desempe como director de la Enseanza
Superior en Francia a partir de 1884. Su misin principal fue reformar dicho sistema para poner a Francia a
la altura de su rival y modelo: Alemania. No menos importante fue el impacto de Liard en la trayectoria de
Durkheim. Justo tras una reunin con Liard, Durkheim decidi viajar a Alemania en 1886 para conocer a
fondo su modelo universitario (producto de este viaje fue La science positive de la morale en Allemagne,
en Textes, t. i, op. cit., pp. 267-343). Un ao despus, con el objetivo de evitar que Alemania monopolizara
las ciencias sociales, Liard intervino directamente para crear en la Universidad de Burdeos, especialmente
para Durkheim, el curso de ciencias sociales y pedagoga.

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los pueblos semitas, de Egipto, la India y el lejano oriente. La apertura de esta


seccin estuvo cargada de polmica, pues tuvo como contraparte la eliminacin de la facultad de teologa catlica de la Sorbona.28
En este contexto no resulta extrao que un hombre preocupado por los
problemas de su tiempo como Durkheim haya dirigido su atencin a la religin. Sin embargo, a diferencia de otras figuras de la poca, Durkheim no se
conform con dar una opinin poco meditada a estos asuntos. De forma tpica
en l, aprovech el tema para poner a prueba la capacidad explicativa de la joven disciplina sociolgica. Este ejercicio le tom ms de veinte aos, pues las
primeras reflexiones de Durkheim en torno al tema religioso se remontan a la
dcada de 1880.29
El primer escrito de Durkheim en torno a la religin fue la resea de Ecclesiastical Institutions, sexta parte de los Principles of Sociology de Herbert Spencer, publicada en 1886 en la Revue Philosophique. Si bien es cierto que en esta
resea el sociocentrismo de Durkheim todava no est plenamente desarrollado, pues admite que la idea de divinidad es un fenmeno psicolgico, su afn
por separar lo social de lo meramente individual qued ya de manifiesto.30 Para
Durkheim la dimensin social de la religin poda verse en el hecho de que,
por su carcter obligatorio, sta cumple, al igual que la moral y el derecho, una
funcin reguladora en la sociedad. La especificidad de la religin yace en que
su constreimiento no slo se ejerce sobre nuestra conducta, sino tambin sobre nuestra conciencia.
Otra importante caracterstica de esta temprana versin de la sociologa de
la religin de Durkheim radica en que en ese entonces para l ste era un fenmeno que reflejaba realidades sociales, pero no las determinaba. Al contrario
de lo que pensaba una gran autoridad de la poca, Fustel de Coulanges,31 en su
28
Otro evento destacado es la fundacin en 1880 de la Revue de lhistoire des religions por el especialista
en la religin de Israel, Maurice Vernes. En esta revista Marcel Mauss public en 1896 sus dos primeros
textos cientficos.
29
De la misma manera en que en El suicidio Durkheim demostr que, lejos de ser un fenmeno individual, el suicidio se debe a causas sociales, en Las formas elementales de la vida religiosa exhibi que, contrario a lo que se pensaba en su poca, la religin no slo es un fenmeno social, sino que es el fenmeno
social por excelencia.
30
A este respecto Durkheim afirm: La idea de dios que ahora mismo parece ser el todo de la religin
se convierte en un accidente accesorio. Es un problema psicolgico que ha venido a mezclarse a todo un
proceso sociolgico, importante de otro modo. Una vez que la idea de divinidad se form en un cierto nmero de conciencias bajo la influencia de sentimientos individuales, ella ha servido para simbolizar toda
suerte de tradiciones, de usos, de necesidades colectivas. Lo que debe importarnos no es, pues, el smbolo,
sino aquello que l recubre y traduce. mile Durkheim, Les tudes de science sociale, en La science sociale et laction, Presses Universitaires de France, Pars, 1970, pp. 192-193.
31
Numa Denys Fustel de Coulanges fue un importante historiador francs y profesor de la Escuela
Normal Superior. Su pensamiento ejerci una enorme influencia en la sociologa de Durkheim, especialmente en lo concerniente a las premisas metodolgicas, al grado que ste le dedic su tesis latina Quid
Secundatus Politicae Scientiae Instituendae Contulerit, conocida hoy en da como La contribucin de Mon-

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obra La ciudad antigua,32 Durkheim consideraba que no eran los cambios en


las ideas religiosas los que podan explicar las transformaciones en las instituciones sociales, sino que eran las transformaciones sociales las que daban cuenta de los cambios en las creencias. Esta teora materialista del reflejo sera plenamente desarrollada en su tesis doctoral sobre la divisin del trabajo social.33
Un ao ms tarde, en 1887, la resea de la obra Lirrligion de lavenir, tude
sociologique, de Jean-Marie Guyau, brind a Durkheim la oportunidad de
abordar nuevamente el tema de la religin.34 En su escrito Durkheim celebr la
apuesta de Guyau por ver en la religin un fenmeno social. Sin embargo,
tom distancia de este autor en un aspecto fundamental: el intelectualismo.
Para Durkheim era claro que si la religin no fuera ms que una hiptesis de
metafsica o de filosofa moral, una induccin cientfica mal llevada, ella nunca hubiera llegado a ser una obligacin social.35 El hecho de haber ubicado la
funcin social de la religin en el mbito de la regulacin social llev a
Durkheim a afirmar, en este momento del desarrollo de su sociologa de la religin, que sta no es una respuesta a necesidades especulativas, sino una actividad prctica orientada a una mejor adaptacin al medio.
En este mismo texto Durkheim tambin present una versin alterna a la
hiptesis que postulaba que la religin era, en su origen, un fenmeno individual, pues empez a verla como un producto de sentimientos sociales:
Los hombres no comenzaron imaginndose a los dioses: no se sintieron apegados
a ellos por sentimientos sociales debido a que los hayan concebido de una u otra
forma; ms bien empezaron a apegarse a las cosas de las cuales se servan o por
aquellas que sufran, al igual que se vinculaban los hombres entre s, de manera
espontnea, sin reflexionar ni especular en lo ms mnimo [] As, las ideas religiosas son el resultado de sentimientos preexistentes y, para estudiar la religin, es
necesario entonces penetrar hasta esos sentimientos y descartar las representaciones que no son ms que el smbolo y la envoltura superficial.36
tesquieu a la construccin de la ciencia social. En castellano esta tesis puede encontrase en el libro: mile
Durkheim, Montesquieu y Rousseau, precursores de la sociologa, Tecnos, Madrid, 2000.
32
Fustel de Coulanges, La ciudad antigua. Estudio sobre el culto, el derecho y las instituciones de Grecia y
Roma, Porra, Mxico, 2003.
33
Con el tiempo Durkheim abandon esta postura materialista. De hecho, en Las formas elementales, al
asumir el carcter protoinstitucional y paradigmtico de la religin, su perspectiva se asemeja mucho a lo
que Fustel de Coulanges desarroll en La ciudad antigua. Vase al respecto: Ramn Ramos Torre, Gnesis
de la sociologa durkheimiania de la religin, en La sociologa de mile Durkheim. Patologa social, tiempo,
religin, Centro de Investigaciones Sociolgicas-Siglo XXI, Madrid, 1999, pp. 172-173.
34
Esta resea se puede ver en mile Durkheim, Escritos selectos, Anthony Giddens (comp.), Nueva Visin, Buenos Aires, 1993.
35
mile Durkheim, Lavenir de la religion, en Textes, t. ii. Religion, morale, anomie, Victor Kardy
(coord.), ditions de Minuit, Pars, 1975, p. 161.
36
Ibidem, p. 162.

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En 1893 Durkheim public La divisin del trabajo social.37 Si bien es cierto


que este texto no tiene como tema central a la religin, hay en l importantes
reflexiones que vale la pena mencionar. En primer lugar hay que decir que en
este momento Durkheim ya no tena la menor duda de que la religin era algo
esencialmente social. En segundo lugar, encontramos en esta obra la expresin
ms acabada de la teora materialista del reflejo que sirvi en ese entonces a
Durkheim para dar cuenta del fenmeno religioso. Por esta razn, en ella el
anlisis de la religin queda supeditado al anlisis de los tipos de solidaridad
social.38
En el marco explicativo de La divisin del trabajo social la religin es entendida como una regin central de la conciencia colectiva de las sociedades tradicionales. En el inicio todo es religioso; luego el orden social se va diferenciando y la religin tiende a ir perdiendo su preeminencia. A medida que se
incrementa el orden laico, el peso de la religin decrece. El nuevo culto es el del
individuo aunque, como se sabe, aqu es visto como un ideario incompleto o al
menos problemtico; el nuevo culto individualista no parece crear lazo social.
Colectivo por su naturaleza y origen, este nuevo culto slo refiere a los individuos. Ante la pregunta sobre cmo se integra un orden social diferenciado, la
respuesta apunta a la dimensin moral. Esa moral, basada en la interdependencia, tiene contenidos laicos y remite al culto del individuo. Con todo, parece
resultar insuficiente o (problemtica) en trminos de su capacidad para producir lazo social.
No obstante las reflexiones dedicadas a la religin en los primeros aos de
su trayectoria, en la propia La divisin del trabajo social Durkheim declar que
todava no haba logrado desarrollar una nocin cientfica de lo que es la
religin.39 Sin embargo, sta no tard mucho en llegar. En una carta dirigida
en 1907 al director de la Revue no-scolastique, con motivo de un artculo de
Simon Deploige, La gense du systme de M. Durkheim, en el que se afirmaba que sus ideas sobre la religin no eran propias sino de origen alemn
(particularmente basadas en el pensamiento del fisilogo, psiclogo y filsofo
alemn Wilhelm Wundt), Durkheim revela importantes datos sobre el desarrollo de su sociologa de la religin. En dicha misiva escribi:
Se dice que encontr en Wundt la idea de que la religin es la matriz de las ideas
morales, jurdicas, etc. Es en 1887 que le a Wundt; ahora bien no fue sino hasta 1895
que tuve el sentimiento neto del rol capital desempeado por la religin en la vida
37

mile Durkheim, La divisin del trabajo social, Akal, Madrid, 1982.


Un esbozo de la sociologa durkheimiana de la religin en ese momento puede encontrase en Fernando Mgica Martinena, mile Durkheim: en el umbral de lo sagrado. La formacin de la sociologa de la
religin, Servicio de Publicaciones de la Universidad de Navarra, Pamplona, 2006, pp. 36-38.
39
Durkheim, La divisin del trabajo social, op. cit., p. 200.
38

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social. Es en este ao que, por vez primera, encontr el medio de abordar sociolgicamente el estudio de la religin. Esto fue para m una revelacin. Este curso de
1895 establece una demarcacin tan profunda en el desarrollo de mi pensamiento
que todas mis investigaciones anteriores debieron ser retomadas con renovados esfuerzos para ser puestas en armona con esta nueva perspectiva. La Ethik de Wundt,
leda ocho aos antes, no estuvo para nada en este cambio de orientacin. ste se
debi enteramente a los estudios de historia religiosa que yo vena de emprender y
notablemente a la lectura de los trabajos de Robertson Smith y su escuela.40

Esta revelacin intelectual permiti a Durkheim volcar su pensamiento al


tema religioso convirtindolo en el centro de sus reflexiones a partir de 1895.
La primera estacin de este recorrido que concluir en 1912 con la publicacin
de Las formas elementales de la vida religiosa fue el curso de sociologa impartido
en Burdeos entre 1894 y 1895, titulado simplemente La religin. Aunque existe
poca informacin sobre este curso, se sabe que en l Durkheim no buscaba dar
respuesta a cuestiones generales, sino llevar a cabo un estudio comparativo de
diversas religiones. Otra cosa que sabemos es que Durkheim lo elabor teniendo en mente la formacin de su sobrino y discpulo Marcel Mauss41 recordemos que Mauss formaba parte del grupo cercano de colaboradores de
Durkheim; el espritu de cuerpo con el que trabajaban es bien conocido; y al
igual que el maestro, todos ellos estaban consagrados a la causa de la consolidacin de la joven disciplina sociolgica.42
40

mile Durkheim, Textes, i, p. 404.


Al principio de su carrera, los intereses de Mauss oscilaban entre los estudios cuantitativos, el estudio
del suicidio, la historia de las ciudades y los emplazamientos humanos, el derecho (al que le dedic tres
aos) y la sociologa de la religin. La opinin de Durkheim tuvo un gran peso en la decisin final de Mauss
de consagrarse al estudio de los hechos religiosos. Cf. Marcel Mauss, Luvre de Marcel Mauss par luimme, en Revue franaise de sociologie, vol. xx, nm. 1, enero-marzo de 1979, p. 214. De hecho, la dedicacin de Mauss al tema religioso fue tal que lo llev a hacer aportes sin los cuales la sociologa de la religin
de Durkheim sera impensable. En particular, su artculo Sobre las variaciones estacionales de las sociedades esquimales de 1905 tuvo un fuerte impacto en el desarrollo de la perspectiva durkheimiana (Marcel
Mauss, Sobre las variaciones estacionales de las sociedades esquimales, en Sociologa y antropologa, Tecnos, Madrid, 1972). El resto de los colaboradores de Durkheim tenan claros estos aportes, al grado de que,
tras revisar el ejemplar de Las formas elementales que le envi Durkheim en 1912, Henri Hubert le escribi a
Mauss lo siguiente: He recibido el libro de Durkheim. Le falta tu firma, pues tu parte en l es grande.
Pronto te hablar de ello (citado en Marcel Fournier, mile Durkheim (1858-1917), Fayard, Pars, 2007,
p. 795).
42
En este sentido, Mauss relata: Durkheim hizo para m y para l su curso de Burdeos sobre los Orgenes de la religin (1894-1895). Buscamos conjuntamente invertir mis fuerzas en el mejor lugar para prestarle servicio a la ciencia naciente y colmar las ms grandes lagunas. Los estudios de instituciones, familia,
derecho nos parecan estar suficientemente desarrollados; los estudios de ritologa nos parecan suficientemente impulsados, salvo sobre un punto. Frazer y especialmente Robertson Smith nos satisfacan en esa
poca. nicamente el rito oral y la ideacin religiosa nos parecan, por as decirlo, inexplorados. Marcel
Mauss, Luvre de Marcel Mauss par lui-mme, op. cit., p. 214. De entre la larga lista de referencias sobre
el legado de Durkheim y su escuela pueden mencionarse: Albert Salomon, Some Aspects of the Legacy of
Durkheim, en mile Durkheim et al., Essays on Sociology and Philosophy, Harper and Row, Nueva York,
1964, pp. 247-266; Collins Randall, The Durkheimian Movement in France and in World Sociology, en
41

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A lo largo de los aos Durkheim dedicara otros tres cursos al tema de la


religin. En 1900-1901 dict, todava en Burdeos, el curso Formas elementales
de la religin. Ya en Pars, Durkheim imparti en 1905-1906 el curso Religin y moralidad y en 1906-1907 se ocup de los orgenes de la religin. Fue
tal su monomana alrededor de la religin que sus estudiantes le compusieron
una pequea cancin: Adorons le totem, le grand Manitou / que le Matre Durkheim
prcha parmi nous (Adoremos al ttem, al gran manit / que el maestro Durkheim
predic entre nosotros).43
Ms all de la actividad docente, el inters de Durkheim por la religin
qued de manifiesto igualmente en sus escritos publicados en LAnne sociologique. Ya sea directa o indirectamente, la religin ocup la totalidad de las contribuciones monogrficas de Durkheim. Ahora bien, es importante apuntar
que, en muchas de ellas, Durkheim no abord la religin en general, sino que
se enfoc fundamentalmente en el anlisis de un tipo particular de religin: el
totemismo. Esto no es banal, pues tal y como Durkheim reconoci en la carta
arriba mencionada, el cambio de orientacin sufrido por su sociologa religiosa se debi fundamentalmente a la lectura de los trabajos de Robertson Smith
y su escuela.
En su obra de 1889, Lectures on the Religion of the Semites, Smith desarroll
una tesis cuya repercusin en la sociologa de Durkheim fue tan profunda
como duradera. Segn dicha tesis, el origen de todas las religiones semitas poda encontrarse en una primitiva religin de tipo totmico, constituida a partir
de la diferencia entre lo sagrado y lo profano. Parecera tratarse de la religin de
un clan que tena por rito principal el sacrificio, entendido como ceremonia de comunin en la que el ttem haca las veces de mediador entre dioses y
hombres. Por esta razn no resulta extrao que el anlisis de textos de etnografa australiana se haya convertido en la principal fuente documental de los escritos de Durkheim en torno a la religin.
Los artculos en los que Durkheim abord, directa o indirectamente, a la
religin en LAnne sociologique fueron: La prohibicin del incesto y sus orgenes, de 1898; Sobre la definicin de los fenmenos religiosos, de 1899, Sobre el totemismo, de 1902; en 1903 public en colaboracin con Mauss Sobre
algunas formas de clasificacin primitiva; y por ltimo en 1905 apareci Sobre la organizacin matrimonial de las sociedades australianas.44
Existe, sin embargo, una importante estacin intermedia en la obra de
Durkheim entre la publicacin de La divisin del trabajo social y la aparicin
The Cambridge Companion to Durkheim, J. Alexander y P. Smith (coords.), Cambridge University Press,
Cambridge, 2005, pp. 101-135; Riley Alexander, Godless Intellectuals? The Intellectual Pursuit of the Sacred
Reinvented, Berghahn, Nueva York, 2010.
43
Citado por Lukes, mile Durkheim, p. 369, n. 32.
44
Los primeros cuatro de estos artculos estn traducidos al espaol en: mile Durkheim, Clasificaciones primitivas (y otros ensayos de antropologa positiva), Ariel, Barcelona, 1996.

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de los primeros resultados derivados de sus investigaciones sobre etnografa


australiana. Este periodo intermedio estuvo marcado por la publicacin en
1897 de El suicidio y la irrupcin en la escena pblica francesa del caso
Dreyfus.45
En El suicidio, el anlisis de la naturaleza de la solidaridad social se ampla
respecto al marco construido por Durkheim en La divisin del trabajo social. La
sociedad aparece ahora como una instancia moral que cubre frente a los individuos una doble funcin: regula e integra. El reconocimiento de este recurso
dual de la cohesin permite a la vez caracterizar y diagnosticar con mayor profundidad la naturaleza y el alcance de la crisis moral de las sociedades a partir
de los tipos de suicidio que de manera creciente se presentan. El diagnstico de
la modernidad ofrecido por Durkheim aqu seala que las sociedades modernas producen de manera constitutiva anomia y egosmo. Ambos aspectos, sntomas del malestar moral en las sociedades, refieren a problemas de integracin y regulacin de la sociedad.
La falta de certidumbre y la insuficiencia en los marcos normativos para
contener la accin de los individuos, producen resultados tan negativos como lo
hace la ausencia de ideales colectivos que den sentido a la vida y promuevan
la adhesin de los individuos a grupos. Desde este marco interpretativo, las
crecientes tasas de suicidio revelan fallas de la sociedad para regular e integrar
a los individuos. Dentro del marco argumental de El suicidio la religin es considerada y analizada como uno entre otros factores relacionados, si bien el balance final seala que sta es incapaz en s misma de modificar las tendencias
suicidas y, cuando lo logra parcialmente, lo hace a partir de la funcin reguladora que ejerce sobre el comportamiento de los fieles (lo que explica, por ejem45

Tras el hallazgo en 1894 de una carta dirigida al agregado militar en la embajada alemana en Pars en
la que se detallaba una lista de documentos militares confidenciales, el Ministerio de Guerra en la persona del general Auguste Mercier se dio a la tarea de encontrar al autor de dicha misiva a toda costa. El 15 de
octubre de 1894 el capitn Alfred Dreyfus, militar de estado mayor alsaciano y judo, fue arrestado por espionaje. Si bien es cierto que en un primer momento fue el origen geogrfico de Dreyfus el que jug en su
contra, paulatinamente sera el antisemitismo anidado tanto en la milicia como en la opinin pblica francesa lo que lo convertira en un culpable a modo. Tras un proceso lleno de irregularidades Dreyfus fue declarado culpable de traicin el 22 de diciembre y condenado a la deportacin perpetua en un recinto fortificado. El 5 de enero de 1895 fue degradado en ceremonia solemne en el gran patio de la Escuela Militar, y
tras ser deportado arrib a la Isla del Diablo en la Guayana en abril de 1895. Poco a poco las irregularidades
del caso fueron saliendo a la luz pblica, al grado de que a partir de 1897 ste polariz totalmente a la sociedad francesa. El episodio ms clebre de esta disputa ocurri el 13 de enero de 1898, cuando mile Zola
public en el diario LAurore su famosa carta abierta Yo acuso, dirigida al presidente de la repblica. Por
haber expuesto las irregularidades del caso y a los verdaderos responsables, Zola fue juzgado por difamacin y condenado a un ao de crcel y tres mil francos de multa. El encarcelamiento de Zola result ser una
victoria prrica para los opositores de Dreyfus, pues la presin pblica fue tal que en 1898 el caso fue
reabierto. En 1899 Dreyffus regres a Francia y se celebr un nuevo consejo de guerra en su contra en el
que se le declar culpable con circunstancias atenuantes y se le conden a diez aos de detencin. Diez
das despus el presidente mile Loubet indult a Dreyfus. Cf. Michel Winock (comp.), Laffaire Dreyfus,
ditions du Seuil, Pars, 1998.

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plo, la presencia de menores ndices de suicidio en catlicos frente a protestantes). En el fondo, las preguntas desarrolladas por Durkheim en El suicidio
conducen hacia el tema de cmo fortalecer la certeza y legitimidad del orden
normativo y, por otro lado, cmo renovar y revitalizar los valores. La referencia
al individualismo tiene aqu una connotacin importante, no se refiere ya exclusivamente a un individualismo egosta, sino a una consideracin ms general
sobre el valor y dignidad de la persona, una preocupacin individualista que es
a la vez moral.
La consideracin del individualismo en esta dimensin moral, resulta clave
en este momento de la obra de Durkheim y, en particular, en este momento
especfico del contexto social francs. Como se mencion antes, El suicidio se
public en 1897. En los debates de la poca adquiri particular relevancia la
polmica en torno al caso Dreyfus, como ejemplo de la corrupcin de las instituciones judiciales ante el desarrollo irregular del juicio a un militar de origen
judo. Ms all de las particularidades del caso, lo que se puso en el centro de la
discusin fue el tema de las garantas individuales frente a la defensa de la razn de Estado. El debate aviv el enfrentamiento en el seno de la sociedad francesa provocando gran convulsin y enfrentamiento entre los diversos grupos y
clases sociales.
El caso Dreyfus represent una coyuntura histrica para la sociedad francesa, alrededor de la cual se plante la discusin sobre las garantas individuales,
en una sociedad que se defina a s misma como democrtica. La participacin
de Durkheim a lo largo de este caso es significativa (slo en esta ocasin y la
del periodo previo a la primera guerra mundial Durkheim asumi un rol militante). La relevancia de su participacin en este caso adquiere especial valor en
trminos de la explicacin terica que ofrece a la problemtica, e incluso, colocando el problema ms all de la coyuntura especfica. Su aportacin en esteplano ser el texto cardinal El individualismo y los intelectuales, publicado
en 1898.46
46
mile Durkheim, El individualismo y los intelectuales, en Lecciones de sociologa: fsica de las costumbres y del derecho, y otros escritos sobre el individualismo, los intelectuales y la democracia, Mio y Dvila
Editores, Madrid, 2003, pp. 285-299. Sobre Durkheim y el caso Dreyfus vase Harry Alpert, Durkheim,
Fondo de Cultura Econmica, Mxico, 1986, pp. 69-73; igualmente, los textos de Chad Alan Goldberg,
Introduction to Emile Durkheims Anti-Semitism and Social Crisis, Sociological Theory, vol. 26 (2008),
pp. 299-321, y The Jews, the Revolution, and the Old Regime in French Anti-Semitism and Durkheims
Sociology, Sociological Theory, vol. 29 (2011), pp. 248271. Sobre el tema ms amplio de la poltica en la
obra de Durkheim: Bernard Lacroix, Durkheim y lo poltico, Fondo de Cultura Econmica, Mxico, 1984;
Gianfranco Poggi, Durkheim, Oxford University Press, Nueva York, 2000, pp. 121-140; Mark Cladis, A
Communitarian Defense of Liberalism: Emile Durkheim and Contemporary Social Theory, Stanford University Press, Stanford, 1994; Melvin Richter, Durkheims Politics and Political Theory, en mile Durkheim
et al., Essays on Sociology and Philosophy, Harper and Row, Nueva York, 1964, pp. 170-210; el prefacio de
Ramn Ramos Torre (La sociologa de Durkheim y la poltica) y el postfacio de Ricardo Sidicaro, La
poltica segn Durkheim, en mile Durkheim, Escritos polticos, Gedisa, Barcelona, 2011, pp. 9-43 y 217253; Jorge Galindo, mile Durkheim: una introduccin, Mxico, Universidad Iberoamericana (en prensa).

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Las premisas del texto recogen elementos centrales de la interpretacin


durkheimiana alcanzada en trabajos anteriores (particularmente en La divisin
del trabajo social y El suicidio), pero logran llevar dichos elementos a un nivel
distinto. Particularmente, un aporte central en la discusin del problema, en su
nivel ms general, fue la incorporacin de la nocin de sacralidad, aplicada a la
consideracin del culto del individualismo, concebido como nuevo ideario
moral de las sociedades modernas.
La premisa base del texto recoga las tesis de La divisin del trabajo social:
un orden diferenciado por la divisin del trabajo estimula la diversidad y el
desarrollo de la autonoma individual. Ms all de las diferencias que produce
la diferenciacin, en ltima instancia el respeto de la dignidad de los individuos se convierte en un principio trascendente, compartido por todos y, en
este sentido, unificador de la sociedad. Este principio articulador de orden moral remite no al individuo particular, sino a la humanidad en su conjunto. La
persona, en su sentido amplio y no del individualismo egosta, se convierte en
principio de respeto. El respeto de la persona humana y su dignidad se convierte en base de los ideales democrticos modernos.
Esto conduce a un planteamiento ms general. De dnde vienen la fuerza
y la permanencia de los idearios morales? La perspectiva durkheimiana conduce al reconocimiento de dos mbitos; de su correspondencia con las condiciones materiales (sociedad que promueve materialmente el individualismo), y
de la fuerza de su valor trascendente. Durkheim emparent aqu moral y religin. Las morales han surgido de la religin y de ah han tomado su fuerza. Las
religiones han sido, en su sentido ms profundo, guas de orientacin moral.
La moral ha estado impregnada de religin. El reto en las sociedades racionales
y laicas consiste en dotar de fuerza y valor a la moral, sin tener que recurrir a
principios de orden confesional. En otras palabras, encontrar sustitutos racionales de la religin que den fuerza y consoliden los ideales morales laicos. Para
que el ideario individualista se respete y fortalezca debe ser elevado al nivel de
una religin, si bien sus fundamentos y contenidos no refieran a los de la religin confesional. Pero se trata de una religin de nuevo tipo o, para ser ms
exactos, no de la religin en sentido tradicional, sino de la identificacin de lo
que est detrs de toda religin: la sacralidad. Elevar el ideario individualista al
nivel de una religin implica sacralizarlo. En este sentido secularizacin no
equivale a desacralizacin.47
Este sealamiento subraya un elemento que, si bien se halla presente en la
consideracin previa de Durkheim sobre el individualismo, slo en este momento cobra total sentido y conduce a una visin ms profunda de los idearios
morales. Desde La divisin del trabajo social Durkheim se refiri al ideario in47
Cf. Ramn Ramos, La sociologa de mile Durkheim. Patologa social, tiempo, religin, Centro de Investigaciones Sociolgicas-Siglo XXI, Madrid, 1999, p. 193.

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dividualista como un culto, el culto del individuo. Pero como ya dijimos, en


esa obra la presentacin de dicho culto es incompleta y paradjica. No produce
lazo social. En El individualismo y los intelectuales, por el contrario, este
ideario es avizorado ya como una base con suficiente fuerza para integrar a la
sociedad. Referirse a ste como un culto significa adjudicarle un valor trascendente, cercano al que las religiones otorgan a lo que es sagrado.48
En este texto, el individualismo se traduce en un ideario referido al respeto
de las garantas individuales; en suma, al respeto a la dignidad de la persona.
La reivindicacin social de este derecho se convierte en una consigna que moviliza a la sociedad en su conjunto alrededor del valor sacralizado que ha sido
violado. Durkheim se refera ya en este artculo al estado de efervescencia que
produce la movilizacin ciudadana, sealndolo como prueba de la fuerza integradora de los valores morales. Los idearios morales unifican en torno a creencias compartidas y orientan la accin en funcin de los principios que le son
propios. La movilizacin en defensa del ideario del valor y de la dignidad de la
persona, refuerza y recrea en el colectivo, como resultado de la movilizacin, el
valor mismo defendido.
La consideracin de este carcter trascendente, sacro, de los idearios y valores, si bien se funda en las religiones, no se limita a ellas; los valores y las instituciones sociales requieren esta base, este revestimiento moral para mantener su
legitimidad. En otras palabras, la crisis moral que Durkheim observaba en la
sociedad de su tiempo planteaba el reto de revitalizar las instituciones y fortalecer el orden normativo, dndole certezas, a partir de una suerte de refundacin
moral en la que el respeto de los idearios y las reglas fueran elevados a un nivel
trascendente al que tuvieron las religiones. Desde la perspectiva de Durkheim
dicho reto consista, pues, en construir sustitutos racionales que brindaran fundamento y legitimidad a las instituciones racionales y laicas modernas.
Puestas las cosas en este tenor, las crisis normativas (expresadas en estados
de anomia, ausencia de lmites, prdida del Estado de derecho) y las crisis de
integracin (reflejadas en estados de egosmo, vaco, falta de idearios y grupos
que incorporen positivamente al individuo dotndole de valores trascendentes) tienen como base una crisis en el fundamento ltimo de validez y legitimidad de las instituciones; su carcter trascendente, su sacralidad. Este principio
de sacralidad brinda legitimidad al ideal y soporte y validez al orden normativo. En el caso de las garantas individuales, se trata del planteamiento de un
48
No slo eso: su planteamiento exige, paralelamente, la construccin de marcos normativos que regulen y protejan la dignidad de la persona. El individualismo, para hacerse realidad, requiere condiciones
materiales y jurdicas. En este marco, para Durkheim el Estado debe convertirse en garante de los derechos
individuales en todos los niveles; proteccin de la vida, acceso a los diversos derechos sociales, derecho a
la propiedad, libertad y equilibro en los contratos, reivindicando la justicia social como base para evitar la
explotacin de los ms desfavorecidos y las relaciones asimtricas. Se trata, en definitiva, del adelanto de
una formulacin del papel de los derechos humanos como ideario de las sociedades modernas.

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ideario que requiere la construccin de marcos normativos acordes, que garanticen la dignidad y el libre desarrollo de las personas (condiciones materiales
para el desarrollo del individualismo, Estado como garante de derechos). Se
trata, en suma, de la conformacin de un orden laico, racional, individualista,
donde el culto a la legalidad y el culto del individuo no se oponen, en tanto los
medie y equilibre el culto de la razn (democracia deliberativa), segn la frmula presentada por Durkheim en su curso Lecciones de sociologa.49
La idea de culto toma aqu una connotacin que va ms all de lo formal.
El sentido trascendente de los idearios, su sacralidad, se convierte en una categora clave que ser repetida y trabajada a lo largo de diversos textos producidos en estos aos por Durkheim. Estos textos pueden ser vistos en su conjunto
como piezas de una propuesta programtica que intenta ofrecer una primera
respuesta al problema eje de su obra: dilucidar los mecanismos que producen
la integracin social. Lo que se seala hasta aqu es que los idearios y sistemas
normativos que fundamentan esta integracin en las sociedades modernas requieren un fundamento de orden trascendente, proporcionado por la sacralidad.
La referencia a la sacralidad, como base presente en las religiones, pero que
va ms all de ellas si se piensan en un sentido confesional, se convierte en eje
de la reflexin de Durkheim en esta etapa de su pensamiento.50
El planteamiento realizado tempranamente en La divisin del trabajo social
acerca de que en el inicio todo es religioso es refrendado, pero llevado a una
nueva dimensin: la religin tiene un carcter protoinstitucional, pero tambin
paradigmtico, en tanto su naturaleza sacra le otorga una caracterstica distintiva y esencial a la vida social. Si, como se seala en estos textos (y se destacaba
desde Las reglas del mtodo sociolgico y El suicidio) lo social es moral, ahora lo
moral es fundacionalmente sacro. La base de lo social y su legitimidad se encuentran en lo sagrado, y ste es un producto de las representaciones sociales
(como se seala en el texto Representaciones individuales y representaciones
colectivas).51 En este sentido, se remarca la naturaleza no slo material, sino
49

Durkheim, Lecciones de sociologa, op. cit.


La plataforma programtica de esta propuesta interpretativa se desarrolla en diversos sentidos en
textos que van de 1898 a 1907. Adems de El individualismo y los intelectuales (1898), los cursos sobre
moral profesional y cvica, Lecciones de sociologa (cuya redaccin definitiva se realiz entre 1898 y 1900),
ejemplifican sus anlisis sobre el origen sacro de instituciones modernas fundamentales (estatus jurdico
de la personalidad individual, la propiedad, el contrato), as como el anlisis de su progresiva secularizacin que, sin embargo, no elimina el que preserven un carcter trascendente (sacro) teniendo como base el
individualismo moral. En esta misma lnea se encuentran textos como Sobre algunas formas primitivas de
clasificacin que seala el carcter religioso inicial de los sistemas clasificatorios del mundo y los sistemas
de conocimiento y La determinacin del hecho moral (1906), donde se establece la estrecha relacin
originaria entre moral y religin, su fundamento trascendente compartido, la relevancia moderna de la
construccin de sustitutos racionales a la moral religiosa y el carcter de la vida social construida fundamentalmente sobre la base de los ideales.
51
mile Durkheim, Representaciones individuales y representaciones colectivas, en Sociologa y filosofa, Mio y Dvila Editores, Madrid, 2000, pp. 27-58.
50

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tambin ideal, en tanto construida por representaciones, idearios, de la vida


colectiva.
El apercibimiento de la importancia estratgica de lo sagrado procede, desde
la perspectiva durkheimiana, del anlisis de la problemtica social que supone la
crisis moral de un orden social que se ha secularizado. Esta crisis conduce a
la reflexin sobre el carcter sacro de los valores. Su origen sacro coloca en un
lugar de primer orden el estudio de las religiones a fin de dilucidar aquello que,
ms all del contenido confesional de cada religin se encuentra en ellas y, se
presupone, puede sobrevivir a ellas para dar lugar a formas de fe de nuevo tipo
(en este caso, formas de fe, idearios que sustituyan racionalmente a las religiones confesionales). La orientacin de estos escritos anticipan, pues, una serie
de premisas e intuiciones que demandan, dentro del esquema explicativo de
Durkheim, un correspondiente desarrollo en trminos del estudio directo de la
religin. Este estudio directo empez a rendir frutos en los escritos publicados
entre 1898 y 1905 en LAnne sociologique y culmin en 1912 con la publicacin de
Las formas elementales de la vida religiosa.
Entre todos estos textos, el artculo de 1899 sobre la definicin de los fenmenos religiosos reviste especial importancia en el desarrollo de la sociologa
de la religin de Durkheim. Ah Durkheim provey las siguientes definiciones:
Los fenmenos llamados religiosos consisten en creencias obligatorias, unidas a
prcticas concretas que se vinculan a los objetos proporcionados por esas creencias. En cuanto a la religin, es un conjunto, ms o menos organizado y sistematizado de fenmenos de este tipo.52
Desde entonces, Durkheim cay en cuenta que esta definicin resultaba
sumamente formal, pero tena la virtud de poner a sus investigaciones en sintona con los principios de Las reglas del mtodo sociolgico (1895).53 Sin embargo, si tomamos en cuenta que el carcter obligatorio de la religin ya haba
sido sugerido tanto en La divisin del trabajo social como en otros textos de la
dcada de 1880, esta definicin parece aportar poco. En este sentido, el gran
rendimiento conceptual de este escrito radica en que la religin deja de ser algo
cuyo anlisis se subordina a otros fenmenos considerados ms sustanciales
para volverse el centro mismo de la reflexin.
Esta falta de novedad resulta todava ms sorprendente cuando se toma en
cuenta que en ese escrito Durkheim ya empleaba la distincin entre lo sagrado
y lo profano para caracterizar ciertos rasgos fundamentales de los fenmenos
religiosos.54
52
mile Durkheim, Sobre la definicin de los fenmenos religiosos en Clasificaciones primitivas
(y otros ensayos de antropologa positiva), Ariel, Barcelona, 1996, p. 130.
53
Durkheim volvi a subrayar la formalidad de esta definicin en Las formas elementales de la vida religiosa (vase infra, p. 100, n. 68).
54
En este sentido Durkheim apunta: Toda tradicin inspira un respeto muy particular, y ese respeto se
comunica necesariamente a su objeto, sea cual sea, real o ideal. Por ello, sentimos una especie de venera-

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En ese mismo ao (1899) apareci una obra que caus revuelo intelectual
en Europa y provey a Durkheim del material emprico para completar sus reflexiones en torno a la religin: The Native Tribes of Central Australia, de Baldwin Spencer y Francis James Gillen.55 El libro fue recibido con entusiasmo por
el equipo de LAnne sociologique al grado que en el nmero tres de la revista le
dedicaron dos reseas. La primera, firmada por Mauss, apareci bajo la rbrica
Fenmenos religiosos elementales y la segunda, elaborada por Durkheim, en
la seccin recin creada: Organizacin social y poltica. En su resea
Durkheim se ocup de la parte del libro consagrada a los grupos territoriales,
las clases matrimoniales y los grupos totmicos.
Adems de su valiosa informacin etnogrfica, The Native Tribes of Central
Australia result de gran importancia en el desarrollo de la sociologa de la religin de Durkheim porque lo provey de un ejemplo de religin sin dios. Uno
de los aspectos ms polmicos de la definicin durkheimiana de religin era
que en ella el concepto de dios no desempeaba funcin alguna. Sin embargo,
hasta entonces el nico ejemplo de este tipo era el budismo. Gracias a la obra
de Spencer y Gillen, Durkheim dispuso de un nuevo y poderoso ejemplo, ms
acorde con sus premisas metodolgicas.56
A este respecto no debe dejar de reconocerse el valor y la audacia de un
Durkheim que apost por esta opcin metodolgica en un momento en que
nada garantizaba el xito. Este elemento distingue por lo dems a Durkheim de
Marx y Weber. En el caso de Durkheim esta estrategia se emplea con el afn
de construir una teora general. Durkheim analiz la religin primitiva para
ilustrar una tesis de mayor alcance, pues buscaba explicar la naturaleza general
de la religin. Ms an, mediante la dilucidacin de esta naturaleza pretendi,
aunque esto slo lo haya esbozado, reafirmar la tesis de la pervivencia de lo sagrado, ms all de cualquier religin en especfico, en tanto lo sagrado es un
componente constitutivo de la vida social.
En 1906 el curso sobre los orgenes de la religin dictado en la Sorbona
brind a Durkheim la oportunidad de iniciar la redaccin de su gran obra. En
1908 anunci a su amigo Xavier Leon que se encontraba trabajando en su libro
cin ante esos seres cuya existencia nos muestran los mitos y los dogmas, veneracin que los coloca en un
plano aparte. El modo especial en el que aprendemos a conocerlos los separa de aquellos que conocemos
mediante los procedimientos ordinarios de la representacin emprica. Vemos ahora de dnde viene esa
divisin entre cosas sagradas y profanas que se halla en la base de toda organizacin religiosa [] Lo sagrado se distingue de lo profano por una diferencia, no simplemente de magnitud, sino de calidad [] La
lnea de demarcacin que separa ambos mundos proviene del hecho de que no poseen la misma naturaleza, y esta dualidad no es sino la expresin objetiva de aquello que existe en nuestras representaciones,
Durkheim, Sobre la definicin de los fenmenos religiosos, op. cit., p. 127.
55
Incluso hoy en da, este libro sigue siendo considerado una de las obras mayores de la antropologa
australiana. Cf. Alain Testard, LAustralie dans LAnne sociologique (1898-1913), LAnne sociologique,
vol. 48, nm. 1 (1998), p. 175.
56
Spencer y Gillen consideraban, al igual que James Frazer, que no poda decirse que los aranda (hoy
llamados arunta) tuvieran religin, justamente, porque no tenan dioses.

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sobre las formas elementales del pensamiento y la prctica religiosas.57 Un


ao ms tarde, en 1909, public en la Revue de mtaphysique et de morale,
Sociologie de la religion et thorie de la connaissance.58 En 1911 concluy el
manuscrito del libro y en el verano de 1912 Las formas elementales de la vida
religiosa. El sistema totmico en Australia apareci bajo el sello de la casa editorial Flix Alcan. Esta primera edicin de la obra const de mil quinientos
ejemplares.59
Durante la calma que precede a la tormenta, Durkheim escribi a Mauss en
el mes de julio: Hasta aqu todo va bien con el libro: no me hablan de l. Las
personas a las que se lo mand me responden todas lo mismo: lo llevarn a sus
vacaciones. Est muy bien as. Todo lo que pido es que me dejen tranquilo.60
Unos das despus, al recibir la primera resea del libro de parte de su colaborador Clestin Bougl, Durkheim le pidi un poco de tiempo antes de reunirse a
comentar el texto y le confes, en un tono ntimo, que tena miedo de las polmicas, lo cual es sin duda un signo de senilidad.61 Con esto Durkheim parti a
descansar unos das a Meudon.
Sin embargo, al regresar a Pars la temida polmica no se hizo esperar y
Durkheim tuvo que pasar buena parte de su tiempo explicando las tesis fundamentales del libro y respondiendo a sus crticos. En el nmero xii de LAnne
sociologique Durkheim rese su propio libro en dos ocasiones y lo contrast
con otras obras sobre el tema. En la primera resea, Durkheim compar Las
formas elementales con Les fonctions mentales dans les socits infrieures, de
Lucien Lvy-Bruhl; en la segunda Durkheim y Mauss confrontaron Las formas
con Totemism and Exogamy, de James Frazer.
En febrero de 1913 la Sociedad Francesa de Filosofa organiz una discusin en torno a Las formas elementales. En su intervencin El problema religioso y la dualidad de la naturaleza humana, Durkheim defendi su tesis
sobre el carcter dinamognico de la religin. Finalmente, en 1914 Durkheim
public en la revista Scientia el artculo El dualismo de la naturaleza humana
y sus condiciones sociales en el que una vez ms expuso los aspectos centrales
de su sociologa de la religin.62
Desafortunadamente este debate no pudo proseguir, ya que a partir de
1915 la Gran Guerra provoc que Durkheim alejara su pensamiento de temas
acadmicos.
Marcel Fournier, mile Durkheim (1858-1917), op. cit., 2007, p. 694.
Los dos primeros apartados de este artculo aparecieron en 1912 en la introduccin de Las formas
elementales. El tercer apartado aparece en los anexos de la presente edicin.
59
Cf. Fournier, mile Durkheim, op. cit., p. 757; William Watts Miller, A note on Durkheims creation of
Les formes lmentaires, en Durkheimian Studies, vol. 12, 2006, p. 3.
60
Ibidem, p. 795.
61
Idem.
62
Estos cuatro textos aparecen en los anexos al final de esta edicin.
57
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Las formas elementales de la vida religiosa


en el corpus durkheimiano
Como se ha sealado, en la ltima etapa de su vida Durkheim asign un papel
relevante al anlisis de la religin. Sus reflexiones sobre el tema no representan,
sin embargo, un captulo aislado respecto a su perspectiva integral sobre la sociedad; deben ser ms bien vistas como resultado de la profundizacin y especificacin de preguntas estrechamente vinculadas al eje central de toda su obra:
la comprensin de los mecanismos que hacen posible la integracin de las sociedades modernas.
Dentro del proyecto terico de Durkheim puede identificarse una lnea de
continuidad en las preguntas que subyacen a su reflexin sobre las sociedades
modernas. En este sentido, lejos de existir una disparidad temtica que le llevara a pasar por una multiplicidad de temas inconexos (de la divisin del trabajo
al suicido, del derecho a la educacin, de la familia a lo religioso), es posible
identificar preocupaciones recurrentes en torno a un mismo objeto que se
piensa desde mltiples aristas.
En el camino hacia la comprensin de este problema central que da sentido
a la obra en su conjunto, Durkheim retuvo temas centrales y conceptos que fijan puntos clave de su itinerario terico; de la indagacin por las condiciones
que hacen posible la integracin de un orden social diferenciado a la identificacin de un nuevo papel del individualismo y la solidaridad orgnica; del imperativo de diagnosticar el malestar moral de las sociedades europeas modernas,
expresada en crecientes tasas de suicidio, hasta la bsqueda de mecanismos de
orden simblico que permitan afrontar los principales problemas de la integracin social.
En este marco cobra especial relevancia la publicacin en 1897 de El suicidio. Por un lado, este texto represent un modelo exitoso de teora social emprica, atada a problemas sociales acuciantes. Por otro, mostr la llegada a
puerto de importantes conclusiones respecto al tema de la integracin social.
El esquema explicativo de El suicidio fue un parteaguas de una teora evolutiva
del desarrollo de la sociedad, pensada inicialmente en La divisin del trabajo
social como derivada de causas casi mecnicas (densidad y volumen, como factores que promueven cambios en la solidaridad social), y un planteamiento de
mayor profundidad sobre las sociedades modernas, a partir de un diagnstico
que concibe a la modernidad como sometida a una lgica constitutivamente
egosta y anmica.63
63
La teora de la cohesin social constituida desde El suicidio opera con un doble eje, el de la regulacin
y la integracin y sus correspondientes males endmicos (anomia y egosmo). Sobre la base de esta teora
se clarifica y profundiza el papel de la moral, as como la necesidad de construir nuevos referentes de inte-

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La identificacin del componente moral y su diagnstico en las sociedades


modernas constituyen el marco problemtico que condujo a Durkheim hacia
los temas centrales de sus siguientes trabajos: la crisis de esta dimensin moral
a la luz del desarrollo de la modernidad y, finalmente, la necesidad de construir
sustitutos racionales a la moral religiosa, al descubrir la dimensin simblica
que se encuentra en la base de todas las religiones y de la vida de todo grupo
social asumido como comunidad moral.
Son estos temas los que remitirn al encuentro de Durkheim con el estudio
de la religin. As, es posible leer la obra entera de Durkheim tomando como
eje el conjunto de reflexiones que articulan la problemtica terica construida
en Las formas elementales y que, ms all de su referente emprico inmediato
el estudio del sistema totmico en Australia toma como objeto profundo
de estudio el anlisis de lo sagrado.
Las formas elementales de la vida religiosa constituye, pues, un texto estrechamente articulado al conjunto de la obra durkheimiana. Se trata de un trabajo en el que se conjugan elementos acumulados desde dcadas atrs. Este
producto, aparentemente extico a la literatura sociolgica de su tiempo (por
la eleccin de su caso y el tipo de datos en que se apoya), lejos de representar
un abandono de las preocupaciones del presente para ir a lo primitivo, constituy un tour de force que Durkheim se impuso para consolidar un objeto seguido largo tiempo atrs. Conviene detenernos en este punto, para recalcar los
diferentes aspectos implicados en ese peculiar ejercicio analtico que representa Las formas elementales.64
En primer lugar la decisin, nada convencional, sobre lo que constituye su
caso paradigmtico. En Las formas elementales Durkheim abord el estudio del
totemismo, caracterizado como la religin ms primitiva y simple conocida en la
actualidad.65 Si bien en el contexto acadmico de la poca de Durkheim se evidenci un inters significativo hacia el estudio de las religiones, este factor, ciergracin a partir de valores que reconstruyan la unidad social. De ah el peso de la perspectiva pedaggica
subrayada por Durkheim en sus cursos sobre La educacin moral, en tanto medios para combatir la anomia (al formar en el individuo el espritu de disciplina) y el egosmo (al fomentar la adhesin a grupos y el
individualismo moral), sobre la base de un marco de valores que brinden libertad y no sean asumidos slo
desde la tradicin o la imposicin (moral laica-autonoma).
64
Las tesis siguientes retoman y amplan ideas ya presentes en Juan Pablo Vzquez Gutirrez, Autoridad moral y sociedad en el pensamiento de Durkheim, Sociolgica, nm. 50 (2002), pp. 17-54; Autoridad
moral y autonoma: una relectura del pensamiento sociolgico de mile Durkheim, Universidad Iberoamericana-iteso, Mxico, 2008 (apartado 2.4: Las races sagradas de la moral); y La concepcin de hecho
social en Durkheim. De la realidad material al mundo de las representaciones colectivas, Revista Sociedad
y Poltica (en prensa).
65
No entramos aqu en la discusin de los presupuestos epistemolgicos y la naturaleza de las fuentes
etnogrficas empleadas por Durkheim para la elaboracin de Las formas elementales. Ambos aspectos han
sido objeto de diversas crticas a lo largo del tiempo. Para una revisin general, vanse los nmeros monogrficos: Relire Durkheim de Archives de sciencies sociales des religions, nm. 69 (1990); Durkheim; sacr et socit de Revue Internationale de Sociologie de la Religion, vol. 40, nm. 3 (1993). Vase tambin
Lukes, mile Durkheim, op. cit., pp. 514-521.

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tamente relevante, no es suficiente para explicar la importancia estratgica que


adquirir este tema en su perspectiva terica. Acabamos de ver que su propio
trayecto intelectual lo llev al estudio de la religin. Empero, por qu dirigirse
hacia las religiones primitivas? Qu explica la preferencia e inters sistemtico
por la bsqueda de reportes etnogrficos sobre lejanas tribus australianas, en lugar de asumir una perspectiva histrica comparada (como lo hizo, por ejemplo,
Max Weber)?66
La eleccin del totemismo como caso paradigmtico no es casual; constituye un recurso metodolgico para lograr un objetivo de mayor alcance: captar
los elementos constitutivos del hecho religioso. En la base de esta eleccin se
halla el presupuesto de que las formas simples de la vida social contienen en
germen los componentes bsicos que, en su diferenciacin, dan lugar a formas
ms desarrolladas de existencia colectiva. Conforme a este principio, el anlisis
del caso en apariencia ms simple de vida religiosa debe permitir captar los
componentes esenciales de la religin, as como comprender su funcin
transhistrica.67
Con base en este presupuesto, el inters de Durkheim por las religiones primitivas no era en modo alguno, como puede observarse, de orden arqueolgico,
sino eminentemente prctico. Se basa en la creencia de que la comparacin con
el pasado ilustra tendencias del presente. En particular, la religin aparece como
fenmeno social elemental que posee elementos constitutivos y explicativos de
las formas diferenciadas de vida social actual. La investigacin sobre el papel
constitutivo de la religin, como mecanismo simblico por el que se produce
comunidad de creencia y vida grupal, se convierte en la va para reflexionar
sobre los medios posibles para reconstruir, en el presente, la integracin moral
de sociedades que han superado el orden tradicional, pero requieren sustitutos
de orden laico para restablecer sus lazos. Lejos de proponerse como un estudio
limitado a la reconstruccin histrica, en Las formas elementales se resalta la
actualidad de la indagacin propuesta: la finalidad ltima es entender la funcin
social de la religin en sociedades primitivas, como medio para comprender
aspectos nucleares de la integracin en las sociedades modernas.
66
Sobre las divergentes sociologas de la religin de Durkheim y Weber vase: Reinhard Bendix, Two
Sociological Traditions, en Reinhard Bendix y Guenther Roth, Scholarship and Partisanship: Essays on
Max Weber, University of California Press, Berkeley, 1971, pp. 282-298.
67
Llama la atencin el presupuesto epistemolgico seguido aqu por Durkheim, mismo que se opone
diametralmente al propuesto por Marx en el sentido de que las formas complejas permiten explicar a las
simples. La sociedad burguesa es la ms compleja y desarrollada organizacin histrica de la produccin.
Las categoras que expresan sus condiciones y la comprensin de su organizacin permiten al mismo tiempo comprender la organizacin y las relaciones de produccin de todas las formas de sociedad pasadas
[]. En la anatoma del hombre est la clave para la anatoma del mono [...] los indicios en las formas inferiores [] pueden ser comprendidos slo cuando se conoce la forma superior. La economa burguesa suministra as la clave para la economa antigua. Karl Marx, Introduccin general a la crtica de la economa
poltica /1857, Siglo XXI, Mxico, 1989, pp. 55-56.

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En segundo lugar, la relacin que en esta obra se entabla entre sociologa y


antropologa. El aporte de los casos ofrecidos por la antropologa se liga a la presuncin sociolgica por construir, en el caso de Durkheim, una teora de la integracin simblica, basada en el papel de la religin. Con base en los materiales
proporcionados por Spencer y Gillen, Durkheim se enrol en un ejercicio de
construccin terica que refleja una experiencia de colaboracin disciplinaria
entre sociologa y antropologa, en la medida en que la antropologa le ofreca
un modo nuevo de analizar los hechos, descubrindole su naturaleza simblica.
Por su parte, en esta relacin de mutuo provecho, la sociologa ofrece un marco
desde el cual pensar los datos etnogrficos, a la luz de las preguntas y tesis esbozadas sobre los mecanismos que hacen posible la integracin social.
Considerando este recorrido terico, parece claro el papel estratgico que
la antropologa ofreci a Durkheim. El estudio de las creencias primitivas australianas no constituy slo un pretexto para la reflexin o un mero caso
prctico donde aplicar sus intuiciones tericas. Se trat de un acercamiento
que confirm intuiciones bsicas en el camino hacia la comprensin de la naturaleza simblica de los hechos sociales y la pregunta por su sentido.
En tercer lugar, en relacin con el objeto de estudio profundo al que se dirige la investigacin: lo sagrado. El inters del anlisis hecho en Las formas elementales no es, pues, caracterizar una religin en especfico, sino dar cuenta de
lo sagrado en general, dimensin que se va convirtiendo progresivamente en el
objeto central de la investigacin. Ahora bien, cmo caracterizar a lo sagrado?
Durkheim seal que lo sagrado no pertenece a un mbito material especfico, definido por objetos cuya naturaleza fsica permitira identificar sus elementos esenciales. El mbito de lo sagrado refiere a la aplicacin de una distincin fundacional que clasifica la realidad en dos esferas dicotmicas del mundo:
lo sagrado y lo profano (libro primero, cap. i, seccin 3). Esta clasificacin separa la realidad profana de lo sagrado, prohibido para el lego o slo accesible
mediante ceremonias y ritos que permiten el trnsito de una esfera a otra. No
hay distincin ms irreconciliable y absoluta que la que se crea en el mundo social alrededor de estas nociones, produciendo dos mundos separados.68
La esencia de lo sagrado no se encuentra en las cosas que lo simbolizan, ni
en nada material localizado en los actos que evocan realidades de orden religioso; constituye ms bien un orden de realidad sobrepuesto a ellos (libro segundo, cap. vii, seccin 4). Las cosas sagradas no son slo lo que materialmente nos muestran sino, ante todo, lo que representan. Nos encontramos aqu
en la puerta de entrada hacia la comprensin de la dimensin simblica de lo
social.
68
Esta distincin brinda soporte a otras dicotomas de la vida social, como las existentes entre sensibilidad y razn; cuerpo y alma; individuo biolgico y personalidad social. Cf. Lukes, mile Durkheim,
op. cit., p. 27.

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Ahora bien, cmo se ha formado la distincin entre lo sagrado y profano?


Si nada en la experiencia cotidiana parece sugerirla, de dnde proviene? La
concepcin de lo sagrado, asumido como realidad aparte que se nos impone,
proviene de la experiencia de otra representacin paralela, procedente de la
coexistencia de dos tipos de realidades: una hecha de nuestras representaciones
individuales y nuestro contacto cotidiano con las cosas; otra de una realidad
que nos trasciende: la sociedad (libro segundo, cap. vii, seccin 4). De ah que
el hombre se sienta internamente como parte de esa fuerza que en l reside,
que participa de esta naturaleza, pero le supera. La autoridad moral del ttem
no es ms que la expresin simblica del ascendente que la colectividad ejerce
sobre nosotros. La fuerza religiosa no es otra cosa que el sentimiento de respeto que la colectividad inspira a sus miembros. El carcter sagrado que se asigna
a una cosa no procede de ella, es producido socialmente. Esta caracterstica permite entender por qu la religin constituye para Durkheim una expresin originaria de lo social, a partir de la cual se instituyen creencias compartidas,
construyndose un sentido colectivo de pertenencia.
Durkheim estableci una relacin de mutua correspondencia entre lo social y lo sagrado. Lo sagrado tiene un origen social, en tanto la sociedad constituye la fuente de toda autoridad. Empero, por otro lado, lo sagrado (merced al
influjo de su autoridad y trascendencia) contribuye a la constitucin de lo social. La religin constituye as una faceta protoinstitucional y paradigmtica de
lo social. Lo religioso es social por su origen y fundamentos. Lo social, a su vez,
remite en sus orgenes a la experiencia de lo efervescente-sagrado, principio
fundacional de los hechos religiosos (libro segundo, cap. vii, seccin 1). La
trascendencia asignada a la sociedad (y con ella a los valores y prcticas que
la expresan) es una atribucin construida no en la soledad individual, sino
desde la asociacin.69
La incorporacin del tema de lo social como realidad simblica, en tanto
sobreaadida al mundo fsico, constituye el teln de fondo desde el que religin y moral son asumidas en calidad de mbitos constitutivos, tanto de la
condicin social del individuo, como de la produccin general de la sociedad.
Dicha cohesin es adems considerada ahora, no slo desde su carcter normativo, sino tambin de manera privilegiada en su vinculacin con los valores e ideales colectivos. El culto, ms all de sus formas y contenidos manifiestos, tiene una funcin vivificante para el grupo, al reforzar la fe comn. El
rito tiene por efecto la recreacin peridica de un ser moral del que dependemos (la sociedad), pero al que contribuimos a crear. El rito no se limita a representar: crea y recrea la relacin de parentesco del grupo. Lo que est en la base
69
Durkheim introduce aqu una importante tesis, referida a la construccin de lo social a partir de momentos de efervescencia, donde los ideales colectivos se actualizan peridicamente, a fin de mantener vigentes en los miembros del grupo los principios de unidad social.

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es la sociedad, es ella quien se representa y, merced a la asociacin, es ella lo


que se produce.
Pensada en estos trminos, la religin no constituye un engao; expresa
sentimientos reales. El fiel, dice Durkheim, no se engaa al sentir que un poder
lo trasciende; ese poder existe; proviene de la sociedad.70 Ese poder es la sociedad. La religin expresa antes que nada la sociedad, las relaciones que los
hombres establecen en su interior. Si explcitamente buscan estrechar la relacin del hombre con su dios, implcitamente refuerzan la representacin del
grupo. El dios es la expresin transfigurada de la sociedad. La forma en que se
representa materialmente ese poder es ciertamente convencional (libro segundo, cap. vii, seccin 4). Empero, esta ilusin afecta slo al smbolo, no al sentido ltimo de su intuicin. Las representaciones producidas por la religin no
son, pues, una invencin; tienen eficacia prctica, son reales en sus consecuencias. En este sentido profundo, la idea es constructora de realidad. Las creencias
religiosas no slo ofrecen explicaciones sobre el mundo; infunden poder a los
creyentes y les transmiten ideales. Esta caracterstica dota al hecho religioso de
su poder de convocatoria, mismo que puede presenciarse en los fenmenos
deefervescencia que origina.
Si el principio sagrado no es sino expresin de la propia sociedad hipostasiada, la vida ritual puede ser interpretada, de acuerdo con la perspectiva de
Durkheim, en trminos laicos y racionales. La sociedad consagra hombres, cosas e incluso ideas como las de libertad, razn, patria. En este sentido, las propias revoluciones pueden ser entendidas como experiencias de efervescencia
social en que se originan y fortalecen creencias compartidas, con alta fuerza
social. La vida social oscila entre momentos de intensidad y atona; entre experiencias privadas utilitarias y experiencias de vida en comn, generadoras y
reforzadoras de creencias y valores. En momentos de intensidad se alcanza la
efervescencia, de la que surge la experiencia de lo sagrado: la idea religiosa ha
nacido en estos medios sociales efervescentes y por efecto de la efervescencia
misma (libro segundo, cap. vii, seccin 2).
Durkheim seal que hay algo eterno en la religin, destinado a sobrevivir
ms all de sus smbolos particulares: la fe, entendida como facultad para construir
ideales de vida colectiva. La religin, en tanto prctica generadora de ideales colectivos, posee as una funcin transhistrica (conclusin, seccin 2).
Tenemos entonces delineadas algunas de las lneas bsicas que conforman
la estructura argumental de Las formas elementales. Es en este marco que la religin adquiere un papel estratgico, convirtindose en un mbito privilegiado
70
Con todo, Durkheim insiste en que esto no supone asignar un papel privilegiado a la perspectiva del
actor: la religin no es pura ilusin, tiene un principio de realidad, slo que ese principio no es transparente para el creyente. La tarea de la sociologa consiste en explicar los fundamentos y posibles equvocos de
estas y otras creencias de origen social.

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de estudio donde se enlazan la indagacin sobre la naturaleza profunda de lo


social, a la vez que la reflexin sobre el papel de lo sagrado en la integracin
social.
Si Las formas elementales represent la cspide de los trabajos de Durkheim
sobre religin, lo fue tambin de sus trabajos sobre sociologa del conocimiento;71
un rea que haba comenzado a desarrollar, de forma clara y explcita, desde
1898.72 Ese ao public Representaciones individuales y representaciones colectivas, al que siguieron, en 1903, Sobre algunas formas de clasificacin primitiva (escrito con Marcel Mauss) y en 1911 Juicios de valor y juicios de realidad. Varios de los temas expuestos de esos trabajos fueron eventualmente
ampliados en Las formas elementales.73
Representaciones individuales y representaciones colectivas signific un
punto de inflexin en el pensamiento de Durkheim, en lo que se refiere a la ponderacin de la influencia de las entidades ideales sobre el conjunto de la vida
social. Ah afirmaba que la vida colectiva, al igual que la vida mental del individuo, est hecha de representaciones, pero de representaciones de distinto tipo.
Las representaciones colectivas son producidas por las acciones y reacciones
intercambiadas entre las conciencias individuales y, al mismo tiempo, las
sobrepasan. Las representaciones colectivas necesitan de las individuales, pero
no surgen de los individuos aislados, sino de su conjunto; hace falta la asociacin para que las representaciones de las personas se conviertan en cosas exteriores a las conciencias individuales. De este modo, concluye Durkheim, si
llamamos espiritualidad a la propiedad distintiva de la vida representativa en el
individuo, deberemos decir de la vida social que ella se define por una
hiperespiritualidad.74
En Sobre algunas formas de clasificacin primitiva,75 Durkheim y Mauss
argumentaron que la conciencia individual no es suficiente para explicar la ca71
Seguimos aqu partes de una exposicin hecha anteriormente en Hctor Vera, Representaciones y
clasificaciones colectivas. La teora sociolgica del conocimiento de Durkheim, Sociolgica, nm. 50
(2002), pp. 103-121.
72
Algunas recapitulaciones y discusiones sobre la sociologa del cocimiento de Durkheim y su escuela
pueden hallarse en: Georges Gurvitch, Problemas de la sociologa del conocimiento, en Tratado de sociologa, t. ii, Kapelusz, Buenos Aires, 1963; Grard Namer, La sociologie de la connaissance chez Durkheim
et chez les durkheimiens, L'Anne sociologique, vol. 3, nm. 28 (1977), pp. 41-77; W. Paul Vogt, Early
French Contributions to the Sociology of Knowledge, Research in Sociology of Knowledge, Sciences, and
Art, vol. 2 (1979), pp. 101-121; Warren Schmaus, Durkheims Philosophy of Science and the Sociology of
Knowledge, University of Chicago Press, Chicago, 1994; Hans Joas, Durkheim y el pragmatismo. La psicologa de la conciencia y la constitucin social de las categoras, en El pragmatismo y la teora de la sociedad, Centro de Investigaciones Sociolgicas, Madrid, 1998, pp. 63-91. Adems de los ya citados trabajos de
Lukes, mile Durkheim (cap. 22); Schmaus, Rethinking Durkheim; Rawls, Epistemology and Practice; Bloor,
Durkheim and Mauss Revisited, y Bloor, Collective Representations as Social Institutions.
73
A esta lista podra sumarse una sustanciosa resea de Durkheim, publicada en 1910, sobre el libro de
Wilhelm Jerusalem, Soziologie des Erkennens. Cf. LAnne sociologique, vol. 11 (1910), pp. 42-45.
74
Durkheim, Representaciones individuales y representaciones colectivas, p. 58.
75
Sobre este ensayo, vase Rodney Needman, Introduction, en mile Durkheim y Marcel Mauss,

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pacidad clasificadora con la que el pensamiento da forma al mundo. Clasificar


implica la organizacin y el ordenamiento de los acontecimientos y los hechos
del mundo en gneros y en especies, en subsumir los unos en los otros y en
determinar sus relaciones de inclusin y de exclusin.76 Las clasificaciones son
una lgica de origen social de las que se sirven las personas, pero que no es
creada por ellas.
Para Durkheim y Mauss los factores que permiten ordenar las cosas son
ajenos a las personas individuales y a sus capacidades innatas. Lo que permite
las clasificaciones es la sociedad. En este sentido, las clasificaciones cumplen
tambin con las caractersticas de los hechos sociales: son externas a los individuos y se les imponen coercitivamente. Adems de esto y sta fue una de las
tesis ms arrojadas de Durkheim y Mauss, la clasificacin de las cosas reproduce la clasificacin de la sociedad, la organizacin de las ideas es paralela a la
de la sociedad y existe un estrecho vnculo entre el sistema social y el sistema
lgico.
Desde este ensayo, Durkheim adelant la idea que despus profundiz
en Las formas elementales de que el orden lgico y las categoras tienen poder coercitivo sobre el pensamiento de las personas. La sociedad requiere para
existir un mnimo de conformismo lgico, una disciplina lgica. Para funcionar, las clasificaciones y la lgica necesitan ser compartidas por todos los
miembros de la sociedad.
En Juicios de valor y juicios de realidad Durkheim sostuvo que los individuos encuentran fuera de ellos una clasificacin establecida (que no es obra
suya y que expresa algo muy diferente a sus sentimientos personales) a la cual
deben ajustarse; la sociedad censura y ridiculiza a quienes juzgan sobre la
base de principios distintos (sean stos lgicos, morales o estticos) a los que
ella impone. Pero, al mismo tiempo que constrie, la sociedad provee a los sujetos del lenguaje y los principios a travs de los cuales se expresa; los valores
que la sociedad impone se presentan como deseables a los individuos. La sociedad es buena y caritativa al mismo tiempo que imperativa.77
En el mismo texto, Durkheim recalc el poder y la magnitud de los ideales
en la vida social:
si el hombre concibe ideales, si ni siquiera puede prescindir de concebirlos y de
apegarse a ellos, es porque es un ser social. La sociedad lo impulsa o lo obliga a
Primitive Classification, University of Chicago Press, Chicago, 1963, pp. vii-xlviii; N. J. Allen, Primitive
Classification: the Argument and Its Validity, en W. S. F. Pickering y Herminio Martins (coords.), Debating
Durkheim, Routledge, Londres, 1994, pp. 40-65. Para un sugerente ejercicio de investigacin partiendo de
las ideas de Durkheim y Mauss, vase Barry Schwartz, Vertical Classification: A Study in Structuralism and
the Sociology of Knowledge, University of Chicago Press, Chicago, 1981.
76
Durkheim, Clasificaciones primitivas, pp. 23-103.
77
Durkheim, Juicios de valor y juicios de realidad, en Sociologa y filosofa, pp. 106-107.

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elevarse as por encima de s mismo, y es ella tambin la que le proporciona los


medios para hacerlo. [] La sociedad no puede construirse sin crear ideales. []
Pero estos ideales no son abstractos, fras representaciones intelectuales, desprovistas de toda eficacia. Son esencialmente motores, pues detrs de ellos hay fuerzas reales y activas: las fuerzas colectivas, las fuerzas naturales.78

Los principales fenmenos sociales, conclua Durkheim, son sistemas de


valores y, por tanto, ideales: religin, moral, derecho, economa, esttica. La
sociologa entonces se coloca al principio del ideal, parte de l, el ideal es su
dominio propio. Al final de este escrito, Durkheim seal uno de los asuntos
sobre los que pondra especial atencin ms adelante: los conceptos, las categoras y el lenguaje son creaciones colectivas.
Ya en Las formas elementales Durkheim retom y desarroll muchas de estas ideas sobre la interpretacin sociolgica de las formas del conocimiento
humano. As, una de las metas del libro fue explicar sociolgicamente, a travs
del estudio de las religiones, el problema del conocimiento. Durkheim pretenda hallar una respuesta a la pregunta acerca de dnde surgen las categoras
que ordenan el pensamiento. Su posicin fue clara: las categoras provienen de
la sociedad. Con esto cuestionaba la tradicin kantiana que sostiene que las
categoras son inherentes a la razn. Durkheim comparta con la filosofa kantiana que las categoras (tiempo, espacio, gnero, etc.) son un marco que cie al
pensamiento y ste parece diluirse si se aleja de dicho marco, pues es imposible
pensar cualquier cosa que no exista, por ejemplo, en el tiempo y el espacio. Las
categoras posibilitan al pensamiento mismo. Durkheim tambin aceptaba que
Kant tena razn al decir que las categoras son anteriores a la experiencia, pero
rechazaba que tuvieran un origen metafsico, lo que las hacia inexplicables. Las
categoras, deca, son anteriores a la experiencia porque son exteriores al individuo: son productos histricos, hechos sociales.
Segn se afirma en Las formas elementales, las categoras son producto del
pensamiento religioso, pues la religin no se ha limitado a enriquecer con algunas ideas al espritu humano, sino que ha contribuido a formar el espritu
mismo. La religin es un producto eminentemente social y las representaciones religiosas son representaciones colectivas que reflejan realidades igualmente colectivas.
Durkheim apost por una explicacin histrica del pensamiento y de la
razn al afirmar que las categoras (el esqueleto del pensamiento) son un producto social. Si la materia del pensamiento lgico son los conceptos deca,
hay que concluir que la sociedad est en la gnesis del pensamiento lgico por
medio de la formacin de los conceptos. Los conceptos son impersonales, le
78

Ibidem, p. 115.

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son comunes a hombres y mujeres con otros hombres y mujeres. El lenguaje es


el resultado de una elaboracin colectiva y expresa la manera en que la sociedad
en su conjunto concibe los objetos de la experiencia. Las nociones que corresponden a los distintos elementos de la lengua son representaciones colectivas.
Los conceptos en tanto que representaciones colectivas agregan a lo que
podemos aprender por medio de la experiencia personal la sabidura acumulada por la sociedad a lo largo de los siglos. En este sentido, pensar lgicamente
es pensar, en algn grado, de manera impersonal.
Aparece aqu la idea de una sociedad que al mismo tiempo que constrie al
pensamiento de las personas por medio de su disciplina y conformismo lgico,
otorga a los individuos la posibilidad de conocer y expresarse por medio de un
lenguaje y un saber en el cual se ha acumulado la experiencia de las generaciones pasadas.
Establecidos todos estos aspectos, resta slo un ltimo punto por abordar
en trminos de la relacin de Las formas elementales con el conjunto de la
obra durkheimiana. Hasta qu punto los resultados alcanzados en Las formas
elementales enriquecen la perspectiva de Durkheim sobre la naturaleza profunda de lo social? Ms especficamente, en qu relacin se encuentran los
postulados de Las formas elementales con respecto a la perspectiva desarrollada por Durkheim en sus obras anteriores y, particularmente, la concepcin
respecto a la nocin del hecho social articulada en Las reglas del mtodo sociolgico?
Por dcadas, dentro de la literatura sociolgica se ha subrayado la oposicin entre estos dos textos. En la base de esta interpretacin, Las formas elementales suele aparecer como una obra contrastante con respecto a la produccin anterior de Durkheim; esto tanto en trminos temticos (salto del anlisis
de las sociedades modernas hacia la comprensin de las religiones primitivas),
como en lo tocante a los presupuestos tericos y epistemolgicos implcitos en
ambas obras (positivismo originario frente a idealismo de la ltima etapa; nfasis inicial en una teora de la regulacin y su abandono en favor de una visin
centrada en el papel de los valores).
En la base de estos anlisis se encuentra sobre todo el inters en remarcar
las diferencias, dejando de lado los elementos de continuidad y las convergencias temticas y de orientacin. As, Las formas elementales ha sido generalmente considerada como una obra de ruptura, punto emblemtico que marcara la consolidacin de una nueva etapa en la trayectoria terica de
Durkheim. Segn esta caracterizacin, Durkheim habra trabajado inicialmente desde una perspectiva materialista, centrada en la comprensin de las
funciones reguladoras de la sociedad. Esta etapa estara caracterizada por La
divisin del trabajo social y Las reglas del mtodo sociolgico. Por otro lado, el
Durkheim maduro se aproximara en Las formas elementales a la realidad so41

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cial desde una perspectiva ms bien idealista, centrada en el estudio de la integracin simblica de la sociedad.79
Siguiendo esta lnea de interpretacin, las imgenes derivadas de Las reglas
del mtodo y Las formas elementales parecen no slo dismiles, sino decididamente contrapuestas. Mientras en sus primeras obras Durkheim habra tendido
a enfatizar el carcter externo y coercitivo de los hechos sociales, en posteriores
trabajos parecera interesarse ms por las dimensiones ideales y el poder integrador de estos hechos en el marco de las sociedades modernas.80
En Las reglas del mtodo Durkheim acentu la importancia de identificar la
dimensin objetiva de lo social, como base para iniciar su estudio. Esta prescripcin inicial no choca, en principio, con la posibilidad de avanzar en el estudio de su dimensin profunda. No obstante, las interpretaciones dominantes
sobre Las reglas del mtodo han tendido a reforzar la imagen de un Durkheim
positivista, interesado en reducir la comprensin de lo social a sus dimensiones
directamente observables, convirtiendo, lo que en su origen fue asumido como
un indicador, en un principio explicativo de la realidad social.
Por razones atribuibles al contexto, Durkheim tendi a subrayar criterios de
demarcacin disciplinaria para la sociologa, ms que a pensar en su complementariedad con otras perspectivas de anlisis. De ello se deriva, por ejemplo,
su radical tendencia a separar la dimensin social de lo individual y la perspectiva sociolgica de los enfoques de la filosofa y la psicologa. El contexto en que
se sita la publicacin de Las formas elementales es distinto. Durkheim gozaba
entonces de amplio reconocimiento institucional y se hallaba enrolado en un
proceso de produccin creativa, donde no slo resultaba innecesaria, sino hasta
negativa, la instauracin de demarcaciones disciplinarias tajantes. Esto iba unido, por otro lado, al desarrollo de su perspectiva terica que, en el camino hacia
una teora de la integracin social, le condujo al estudio de la religin y, por esa
va, a entablar relacin con los trabajos antropolgicos de la poca.
Como expresin de esta etapa, Las formas elementales explor nuevas posibilidades explicativas sobre lo social. El peso ya no est puesto ah en los rasgos
objetivos y mensurables de la realidad social, sino en la naturaleza profunda de
los hechos sociales, que, aun poseyendo un sustrato material, se convierten en
79

En la conformacin de esta lnea interpretativa ha jugado un papel destacado la perspectiva de Talcott Parsons en su obra de 1937, La estructura de la accin social. Parsons distingua ah cuatro etapas en la
obra de Durkheim, colocando Las formas elementales como la obra representativa de la etapa final, caracterizada por el intento inconcluso de construccin de una nueva sntesis que superaba el esquema positivista
inicial. Cf. Talcott Parsons, La estructura de la accin social, Guadarrama, Madrid, 1968, pp. 386-389.
80
Segn la interpretacin de Parsons, hay un inters temprano de Durkheim por resaltar la exterioridad y naturaleza constrictiva de lo social frente al actor. El tema de una mentalidad colectiva habra sido
slo una tentativa conjetural, prontamente abandonada, frente a la tendencia dominante en esta etapa por
analizar a la sociedad desde la dimensin de la regulacin. La progresiva ruptura con esta etapa materialista-determinista, centrada en la dimensin reguladora, abrira el camino para la emergencia de un segundo
Durkheim, de orientacin idealista. Ibidem, p. 386.

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realidades a las que se les sobreaade una segunda realidad, de orden simblico.81 Sobre esta base, el hecho social puede reconocerse todava mediante
indicadores objetivos, pero una vez realizada esta labor dichos hechos permanecern incomprensibles, mudos, si no se introducen categoras explicativas
que desentraen su sentido.
En Las formas elementales no encontramos, como en Las reglas del mtodo,
la promocin de un nuevo rgano metodolgico para la teora social. En cambio, el lector puede hallar las bases para una teora renovada sobre lo social que
parte del redescubrimiento de la funcin de la religin en la vida social; del
papel no slo representativo o escnico de las prcticas y ritos, sino de la importancia (tanto alegrica como funcional) de estas prcticas y creencias para
la integracin de los grupos sociales. Hay en esta ltima obra un olvido del
purismo metodolgico y una alta flexibilidad para pensar y hacer teora, asumiendo los hechos sociales como resultado y expresin de modos colectivos de
entender el mundo, eminentemente simblicos y ligados a la estructura social
de los grupos que los producen. Esta serie de aportaciones de orden metodolgico, ligadas al renovado papel que se asigna en Las formas elementales a la
funcin de lo sagrado como fundamento de la vida institucional, permite entender la actualidad y vigencia de este texto para el pensamiento social contemporneo. A cien aos de distancia, los postulados centrales de esta obra mantienen una notable vigencia, no slo en varios de sus principios tericos y
metodolgicos, sino como instrumentos para analizar problemas actuales relevantes de las sociedades democrticas: la presencia de estados de vaco institucional, crisis normativa, prdida de legitimidad institucional y del Estado de
derecho, por un lado. Por el otro, el papel cada vez ms central que juegan en
nuestras sociedades los valores de respeto a las garantas individuales, la defensa de los derechos humanos y, en general, de respeto a la diversidad, en el
marco de sociedades con una creciente diferenciacin social.

81

Este trnsito, evidente al revisar los resultados de la obra madura de Durkheim, fue explicitado en
1924 por Marcel Mauss, cuando seal que los durkheimianos se acercaron progresivamente a la idea de
que la definicin de lo social debe sustentarse en la comprensin de su naturaleza simblica: Hace largo
tiempo que Durkheim y nosotros enseamos que no es posible hacer comn y comunicar entre los hombres ms que por smbolos, por signos comunes, permanentes, exteriores a los estados mentales individuales [] por grupos de signos tomados como realidades []. Hace largo tiempo que pensamos que uno de
los caracteres del hecho social es precisamente su aspecto simblico. Citado por Camille Tarot, De
Durkheim Mauss, linvention du symbolique. Sociologie et sciences des religions, La Dcouverte, Pars, 1999,
p. 51. Cursivas nuestras.

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La presente edicin
Esta edicin en Fondo de Cultura Econmica de Las formas elementales de la
vida religiosa ofrece varias novedades respecto a las previas traducciones al
espaol.
Para la presente versin de Les formes lmentaires de la vie religieuse seguimos la edicin de Presses Universitaires de France. Sin embargo, dado que entre
la primera edicin (F. Alcan, Pars, 1912) y las subsecuentes ediciones se produjeron numerosas y en ocasiones notables alteraciones, cotejamos esos
casos con la edicin de 1912 para asegurar fidelidad al planteamiento original de
Durkheim. Cuando las diferencias entre la primera y la segunda edicin conducan a tergiversaciones de las ideas, hemos detallado en notas al pie cules
fueron tales alteraciones (desafortunadamente en las previas traducciones al
espaol se perpetuaron varios cambios de sentido provocados por las erratas en
las ediciones subsecuentes de Les formes lmentaires).82 Del mismo modo, hemos tenido cuidado en que la totalidad del texto haya sido vertido a esta versin y en respetar la estructura de los prrafos, pues en las previas versiones
castellanas hay muchos cortes de prrafo que no corresponden con la versin
en francs y se llegan a omitir ciertos conceptos, frases y hasta prrafos enteros.
Tambin en esta edicin hemos querido poner al da Las formas elementales respecto a ediciones recientes aparecidas en otros idiomas entre las que
destaca en particular el trabajo de Karen Fields, quien realiz una esplndida
traduccin al ingls y emprendi una minuciosa labor editorial para completar la informacin de las referencias bibliogrficas en la edicin original en
francs.83
Donde lo hemos considerado pertinente, incluimos notas explicativas que
dan luz sobre el sentido o contexto del escrito, adems de apuntar a textos ulteriores de Durkheim donde abund sobre ciertas ideas clave. Indicamos, cuando es el caso, la existencia de las versiones al espaol de las obras citadas por
Durkheim aprovechando las varias traducciones que se han realizado desde
que aparecieron las anteriores ediciones en espaol de Las formas elementales. Cuando lo hemos considerado til para ayudar al lector a tener una
lectura fluida del texto, hemos incluido traducciones de los numerosos trminos y frases breves que Durkheim escribi o cit en idiomas distintos del francs (especficamente griego, latn, alemn e ingls).
Con la excepcin de las adiciones de informacin bibliogrfica en las notas
al pie (donde no slo se complet la informacin faltante, sino que se adecu el
82
Una lista, aunque incompleta, de las diferencias entre la primera y las subsecuentes ediciones en francs de Las formas elementales puede verse en W. S. F. Pickering, Printing and textual variations in various
editions of Les formes lmentaires, Durkheimian Studies, vol. 3 (1997), pp. 13-14.
83
Emile Durkheim, The Elementary Forms of Religious Life, Free Press, Nueva York, 1995.

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orden de la informacin para dar uniformidad en el estilo editorial a lo largo


del volumen), nuestras intervenciones en el texto aparecen entre corchetes y
nuestras notas explicativas al pie de pgina se indican con asteriscos y no van
numeradas.
Por ltimo, hemos incluido como Anexos de esta edicin cinco escritos
(artculos, reseas y una intervencin en un debate pblico) donde Durkheim
defendi, sintetiz y aclar las tesis principales de Las formas elementales.
Consideramos que estos textos (sobre los que abundamos en la presentacin
de los Anexos) pueden ser tiles para entender ms cabalmente cules eran sus
intenciones al escribir el libro.

Agradecimientos
Durkheim, como pocos cientficos sociales, hizo de la sociologa una empresa
colectiva y del trabajo en equipo una labor cotidiana. Nosotros nos sentimos
afortunados de haber contado con el apoyo de numerosos colegas.
Agradecemos primeramente al maestro Sergio Tapia Lpez, quien nos
brind constante ayuda en la revisin tcnica de referencias bibliogrficas del
texto original de Durkheim, en el trabajo de complemento a las notas al pie de
pgina y en todo tipo de bsquedas de informacin. Estamos agradecidos por
su dedicacin a este proyecto.
Desde sus primeras etapas hasta los momentos finales de investigacin, recibimos comentarios y sugerencias de varios cientficos sociales, quienes enriquecieron notablemente nuestra perspectiva sobre la obra de Durkheim y su
resonancia posterior. Estamos en deuda con todos ellos: W. S. F. Pickering (secretario general del British Centre for Durkheimian Studies, Institute of Social
and Cultural Anthropology, University of Oxford), Fernando Escalante (El
Colegio de Mxico), Ramn Ramos Torre (Universidad Complutense de Madrid), Alexander Riley (Bucknell University), Nick Allen (Faculty of Oriental
Studies, University of Oxford), Gabriel Abend (New York University), Lidia
Girola (Universidad Autnoma Metropolitana-Azcapotzalco). Del Departamento de Ciencias Sociales y Polticas de la Universidad Iberoamericana: Alejandro Agudo, David Robichaux, y Mara Teresa Mrquez Chang.
Toms Granados Salinas, de Fondo de Cultura Econmica, escuch sobre
la idea de este libro cuando an estaba en la cuna y nos alent y respald para
seguir adelante. En la Universidad Autnoma Metropolitana-Cuajimalpa, la licenciada Mara Magdalena Cob y el doctor Mario Casanueva Lpez (director
de la Divisin de Ciencias Sociales y Humanidades) fueron constantes en su
apoyo para sacar adelante este trabajo. La doctora Helena Varela Guinot y la
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maestra Araceli Tllez Trejo, de la Universidad Iberoamericana, hicieron mucho para que fuera posible la coedicin de este libro. Finalmente, agradecemos
al personal de la Embajada de Francia en Mxico por el apoyo financiero que
nos brindaron.

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