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LE CANTIQUE DES CANTIQUES EN MUSIQUE

Laurent Marty
Le Cantique des cantiques, ou Cantiques de Salomon, est trs certainement lun des textes de
lAncien Testament qui ont le plus inspir les musiciens de toutes les poques et toutes les
cultures. Innombrables sont, en effet, ceux qui furent conquis par la beaut de ces pomes,
leur dimension mystique ou la puissance de leur vocation rotique.
Au-del de leur valeur musicale, ces uvres sont galement remarquables en ce quelles
posent avec acuit la fois le problme de lvolution de la musique sacre travers les
sicles, le rapport individuel quentretiennent les compositeurs avec leur propre foi, et notre
perception contemporaine du caractre religieux dans lart.
Un article aussi court ne permettra, au mieux, que de donner un bref aperu des principaux
courants qui ont travers lhistoire du texte. Cependant, nous nous attacherons dtailler plus
particulirement quelques compositions emblmatiques, de la Renaissance au XXIe sicle.
Des origines au Moyen-ge
La tradition hbraque semble suggrer que le Cantique des cantiques ait pu tre un recueil de
chants de mariage dont la tradition semble aujourd'hui perdue. Rien ne subsiste des musiques
originales malgr les essais de reconstitution trs discuts de Suzanne Hak-Ventoura (19122000).
Les premires traces crites dadaptation musicale remontent donc lre chrtienne, dix-huit
textes du Cantique des cantiques dans lAntiphonaire dit de Compigne dat du IXe
sicle, parmi les plus anciens antiphonaires romains conservs. Les grands rformateurs sy
intressent de trs prs : Guillaume de Volpiano (962-1031) compose au moins une douzaine
d'antiennes sur des textes issus du Cantique et Saint Bernard de Clairvaux (1090-1153) en
introduit dans loffice cistercien. Les rformes successives du plain-chant de Clairvaux
accentuent cette prsence et, sur ce modle, la plupart des communauts lient ainsi le
Cantique aux clbrations mariales, de plus en plus populaires partir du XIIe sicle. Si le
corpus varie sensiblement dune communaut lautre, on remarque une forte rcurrence de
certains passages : Quam pulchra es (4,1) ; Ibo mihi ad montem mirre (4,6) ; Tota
pulchra es (4,7) ; Descendi in ortum meum (5,1); Anima mea liquefacta est (5,6).
Du IXe au XIIe sicles, de Bamberg Silos, de Worcester Monza, la plupart des
antiphonaires contiennent ainsi des antiennes sur des textes du Cantique des cantiques,
chantes lors de crmonies en l'honneur de Marie.
Au XIVe sicle, les compositeurs de lArs Nova trouvent dans ces textes un ferment propice
leurs nouvelles conceptions esthtiques, dans une atmosphre musicale de tendresse et
sensualit mles. La toute fin du Moyen-ge, et le dbut de la Renaissance, voient une
floraison particulirement riche duvres musicales. Dabord prsent chez les polyphonistes
anglais, comme en tmoignent le Quam pulchra es de John Dunstable (c. 1390-1453),
considr comme son chef-duvre, et celui de John Piamor (1418-1426), ce courant gagne
les compositeurs continentaux laube de la Renaissance : Guillaume Dufay (c. 1400-1474),
Josquin des Prs (c. 1440-1521), Pierre de La Rue (v. 1460-1518), Antoine Brumel (c. 1460c. 1520), Nicolas Gombert (vers 1495-1556), Thomas Crquillon (c. 1505-c.1557) et bien
dautres.
Ces chants sont le plus souvent excuts lintrieur dun office liturgique li au culte de
Marie par exemple durant les Vpres de la Vierge. Mais la Renaissance voit galement
fleurir un nouveau genre, des motets isols destins la pit prive, trs priss dans le cadre
de la rforme catholique. La dilection des compositeurs va certains passages plus

frquemment utiliss : les Quam pulchra es et Nigra sum abondent jusquau XVIIe
sicle.
Renaissance
Un compositeur aujourdhui bien oubli, Gioseffo Zarlino (1517-1590), sessaie dans les
annes 1540 mettre en musique lintgralit des textes du Cantique directement depuis
lAncien Testament, utilisant pour chaque chapitre un mode diffrent. Cependant, il ne va pas
plus loin que le chapitre 3, part un motet isol Ego veni in hortum meum . Lorsquil dite
enfin son uvre, en 1549, Zarlino arrange lordre de ses motets, les dissminant dans trois
volumes diffrents et leur faisant ainsi perdre toute unit.
Cet essai ouvre nanmoins la voie Giovanni Perluigi da Palestrina (1525-1594) qui, le
premier, met en musique lintgralit du Canticum canticorum dans son Quatrime livre des
Motets 5 voix paru en 1584.
Palestrina se distingue dans cette uvre par un style dune grande austrit, o la grande
complexit du contrepoint n'empche pas l'extrme clart de la conduite des voix. Lcriture
palestrienne va devenir trs vite un idal de puret, le modle de toute polyphonie religieuse
ds le tout dbut du XVIIe sicle et pour longtemps.
On remarque qu' l'imitation des affects, trs prsente chez Zarlino, Palestrina prfre la
sobrit dentres en canon rgulires et par mouvements conjoints. Les phrases plus longues
suivent dans leur dcoupe la respiration du texte, ce qui en assure une parfaite comprhension,
sans rptitions inutiles. Le ton recueilli de lensemble, aux phrases plus dnudes, se montre
davantage sensible la comprhension immdiate du texte qu l'illustration de son
mouvement passionnel.
Il n'est qu' comparer le motet Pulchra es de Palestrina celui de son contemporain, et
prdcesseur comme matre de chapelle Saint-Jean de Latran, Roland de Lassus (15321594) pour comprendre les diffrences de conception qui peuvent cohabiter la mme poque
chez deux artistes pourtant trs proches, utilisant des moyens musicaux identiques.
Le motet Pulchra es de Lassus tmoigne en effet dune libert de style trs loigne de la
rigueur palestrinienne. Au sein dune polyphonie particulirement complexe, des phrases
courtes sentremlent avec une abondance de mlismes dune grande sensualit. Ici,
lintelligibilit du texte compte moins que la souplesse de la ligne de chant, la qualit presque
charnelle de lentrelacement des voix et dune harmonie au trouble expressif. Le premier
biographe du compositeur, Samuel Quickelberg, qualifie ce style si particulier de musica
reservata, une musique qui a su accommoder les notes aux choses et aux mots, exprimer les
divers sentiments, placer en quelque sorte la ralit sous les yeux. Style, donc qui
exprimerait avec force les symboles du texte illustr, musique destine un public restreint de
connaisseurs, seuls capables den apprcier le symbolisme subtil.
Que sest-il pass entre les deux uvres qui en explique les diffrences ?
A la suite du concile de Trente (1545-1563), qui avait pur la liturgie en proscrivant l'usage
de chansons profanes comme cantus firmus et l'abondance des lments purement dcoratifs,
le pape Grgoire XIII avait charg en 1577 Palestrina et Annibale Zoilo (1537-1592) de
rviser les missels et brviaires pour les purger de tous les barbarismes, obscurits,
contradictions et superfluits. Palestrina, dautre part, stait montr sensible lexemple de
Saint Philippe Neri (1515-1594), fondateur en 1563 de la congrgation de l'Oratoire. Les
Laudi spirituali exercices religieux faits de prires, de prdication et de chants - les madrigali
spirituali - avaient vite rencontr un grand succs populaire.

Sur ce modle, le compositeur fonde en 1584 la Compagnia dei Musici di Roma, ddie
Sainte Ccile et il est fort probable que cette mise en musique du Cantique des cantiques ait
t destine son inauguration. Luvre, ddie au pape Grgoire XIII, connat une grande
popularit comme en attestent pas moins de onze ditions conscutives.
Palestrina, conscient de la teneur rotique du texte et du caractre profane souvent donn sa
mise en musique, dbute ainsi sa prface ldition de 1584 :
Il y a trop de pomes qui ne chantent que des amours trangers la profession et au nom
mme de chrtien. A ces pomes, uvres d'hommes visiblement gars, un grand nombre de
musiciens ont consacr tout leur talent et tous leurs artifices. Ainsi, bien qu'ils aient recueilli
la gloire due leur gnie, ils ont, par le vice de pareils sujets, offens les hommes honntes
et graves. D'avoir t moi-mme au nombre de ces musiciens, je rougis et je m'afflige
aujourd'hui. Mais, puisque le pass ne peut tre chang, et que ce qui est fait ne saurait pas
n'tre pas fait, j'ai chang de dessein. C'est pourquoi je me suis consacr aux pomes crits
sur les louanges de Notre Seigneur Jsus-Christ, et de sa trs Sainte mre, la Vierge Marie, et
j'ai choisi ceux qui renferment l'amour divin du Christ et de l'pouse de son me, le cantique
de Salomon. J'ai employ un genre un peu plus gai que celui dont j'ai l'habitude dans les
chants Ecclsiastiques car j'ai compris que le sujet lui-mme l'exigeait.
Epoque baroque
Palestrina ouvre la voie des uvres plus longues et plus ambitieuses. La premire moiti du
XVIIe sicle nous offre au moins quatre uvres majeures entirement consacres au Cantique
des cantiques : Leonhard Lechner (1553-1606) publie en 1606 ses quatre motets Das erst und
ander Kapitel des Hohenliedes Salomonis ; deux ans plus tard Melchior Franck (1579-1639)
compose ses Geistliche Gesng und melodyen deren der mehere theil auss dem Hohenleid
Salomonis (1608), vingt-quatre chants sur l'adaptation allemande de Luther ; il est suivi en
1657 par Johann Schop qui publie Salomons, des Ebreischen Kniges, Geistliche Wohl-Lust,
vingt-quatre motets inspirs de la mme version. Enfin, en 1685, Marc Antoine Charpentier
(1643-1704) crit ses Quatuor anni tempestates, quatre motets voquant les quatre saisons au
travers de textes tirs du Cantique.
Parmi les autres compositeurs de ces gnrations on distingue tout particulirement Gregorio
Allegri (1582-1652) pour son attachement au Cantique des cantiques. Mais dautres grands
compositeurs s'illustrent galement : Toms Luis de Victoria (1548-1611) ; Melchior Franck
(1579-1639) ; Orlando Gibbons (1583-1625) ; Alessandro Grandi (1586-1630) ; Guillaume
Bouzignac (c. 1592-c. 1641).

Par ailleurs, l'ge baroque voit se multiplier les Vpres de la Vierge. Les plus clbres sont
sans conteste celles composes par Claudio Monteverdi (1567-1643) en 1610, alors quil tait
matre de chapelle de la cour de Mantoue.
On y trouve deux motets tirs du Cantique des cantiques : un Nigra sum pour tnor et
chur et un Pulchra es sous forme de duo de sopranos. On ne sait avec prcision si ces
motets font rellement partie des Vpres ; certains musicologues pensent quil pourrait sagir
dlments extrieurs la liturgie, des concerti vocali destins lusage priv.
Le concerto vocale, forme typique des dbuts du baroque, peut tre aussi bien sacr que
profane ; il donnera naissance la cantate au sicle suivant.
A peine trente ans ont pass depuis Palestrina et, pourtant, le style musical a radicalement
chang. La renaissance florentine impose le stile nuovo, la polyphonie laisse peu peu la
place la monodie - une ou plusieurs voix solistes accompagnes par lorchestre.

A nos oreilles modernes, le duo Pulchra es ressemble trs exactement un duo amoureux.
Cest qualors Monteverdi compose ses premiers opras, o il exprimente un style plus
souple, plus illustratif, plus expressif. Il nen abandonne pas pour autant le stile antico et
compose la mme poque trs exactement sur le modle palestrinien sa Missa in illo
tempore, publie en mme temps que les Vpres de la Vierge.
Cette proximit nous montre clairement que la dmarcation entre profane et sacr na pas
toujours t si nettement trace. Monteverdi utilise tour tour, dans ses messes ou ses opras,
le mme style expressif de la seconda prattica ; ses cantates sacres partagent la mme
musique que ses madrigaux sculaires. Dailleurs, le clbre Lamento de lopra Arianna, o
la fille de Minos pleure son amour tromp, devient presque trente ans plus tard un Pianto
della Madona, chant de Marie sur la mort de son bien-aim fils (Selva morale e spirituale,
1641).
La distinction que nous faisons entre sacr et profane na sans doute aucun sens pour cet
homme de la Renaissance pour qui la musique - comme tout art - est par essence sacre ; ses
opras renvoient une mme vision du monde profondment imprgne de son esprit
religieux.
On trouvera un autre exemple de la porosit entre les genres dramatiques et religieux dans
luvre du matre de chapelle de Saint-Apollinaire Rome, Giacomo Carissimi (1605-1674).
Considr comme lun des premiers grands matres de loratorio - sa Jepht est reste
fameuse il est galement lauteur de plus de cent trente cantates profanes au ton souvent
humoristique. Professeur rput, il et parmi ses lves Marc-Antoine Charpentier et
Alessandro Scarlatti.
Carissimi, bien quavant tout compositeur de musique religieuse, emploie dans son trs beau
motet Quam pulchra es tout le vocabulaire de lopra : les vocalises nettement expressives
et la construction de la pice sous forme dun rcitatif accompagn suivi dune aria da capo
renvoient directement au modle lyrique. Le ton gnral fortement contrast et presque
pathtique est dailleurs dune grande thtralit.
Comme chez Monteverdi, le choix dun style plus libre peut sans doute sexpliquer par la
volont de rendre le texte directement accessible et comprhensible aux oreilles
contemporaines. Lart religieux, tmoin de son temps, suit donc pour ces auteurs lvolution
normale des attentes des auditeurs - alors que dautres musiciens de talent moindre nosent
sortir, la mme poque, des canons palestriniens.
D'innombrables compositeurs des XVIIe et XVIIIe sicles s'inspirent du Cantique des
cantiques, comme Alessandro Grandi (1586-1630) collgue et rival de Monteverdi Venise
dont les motets O quam tu pulchra es (1610) et Vulnerasti cor meum sont considrs
comme un sommet de son uvre et qui et une profonde influence sur le grand compositeur
allemand Heinrich Schtz (1585-1672), galement auteur de nombreuses uvres sur ces
textes.
Le Franais Andr Campra (1660-1744) publie en 1695 un trs beau motet pour deux
sopranos et basse continue sur le Tota pulchra tandis que Domenico Mazzocchi renoue en
1640 avec l'origine lointaine du Cantique des cantiques comme chant nuptial, avec son
Dialogo della cantica crit pour clbrer lunion de Paolo Borghese et dOlimpia
Aldobrandini.
En cette poque des grands voyageurs, les missions parcourent le monde et font connatre le
Cantique dans les plus lointains continents. Juan Gutirrez de Padilla (1590-1664), matre de
chapelle Puebla, dans ce que l'on appelle alors la Nouvelle Espagne et aujourd'hui le

Mexique, compose une messe parodie Ego Flos Campi sur un modle aujourd'hui inconnu.
Aprs lui, le mexicain Ignacio de Jerusalem y Stella, (1707-1769) incorpore le Quae est ista,
quae ascendit ses Maitines a Nuestra Seora de Guadalupe (1764).
A la suite des diverses rformes des rites catholiques, la fin de la priode baroque voit
labandon progressif du Cantique des cantiques dans les uvres musicales. Ainsi, partir du
XVIIIe sicle, le Pulchra es est le plus souvent remplac dans les uvres mariales par le
Tota pulchra es, Maria , prire pour lImmacule Conception dont le texte sinspire
largement du Cantique.
Le texte ne disparait pas totalement, affleure par allusions. Ainsi, les rfrences sont
frquentes dans les cantates de Dietrich Buxtehude George Philipp Telemann, Johann
Sebastian Bach qui reprennent maintes images potiques tires du Cantique. On peut citer en
exemple les textes de Christian Friedrich Henrici (1700-1764), dit Picander, pour les cantates
de Bach Ich geh und suche mit Verlangen BWV 49, Wachet auf, ruft uns die Stimme BWV
140, Erschallet, ihr lieder BWV 172 et mme certaines tournures potiques de la Passion
selon Saint Matthieu BWV 244.
Epoques classique et romantique
Cette prsence indirecte prludait une priode dabandon du texte qui allait durer plus d'un
sicle. Aucun des grands compositeurs religieux de la priode classique et du dbut du
Romantisme, W. A. Mozart, Joseph et Michael Haydn, Franz Schubert ou Ludwig van
Beethoven, ne mettront en musique de texte du Cantique des cantiques, trop loign la fois
des canons religieux du temps et de leur conception de lamour, en ces temps de rationalisme
des Lumires.
Romantisme
Ce n'est pas avant la fin du XIXe sicle que les compositeurs renouent avec le Cantique des
cantiques, dans un style tout diffrent de leurs prdcesseurs.
En Angleterre, la tradition insulaire des grands oratorios inspire plusieurs compositeurs alors
fameux. Leopold Damrosch (1832-1885) compose Shulamit (1882) ; Alexander Campbell
Mackenzie (1847-1935) : The rose of Sharon (1884 - rvision 1910) ; Percy Grainger (18821961) : Love verses from The Song of Solomon (1899). Grands oratorios dramatiques larges
effectifs, crs l'occasion de festival chorals, alors trs en vogue, ils portent la trace du style
du temps, mlange d'une certaine pompe trs britannique, de rfrence au style fugu des
oratorios haendliens et d'un exotisme discret rappelant la vocation coloniale du RoyaumeUni.
De toutes ces uvres, nous pouvons distinguer, par son ampleur, The Song of Songs,
rhapsodie dramatique en cinq scnes de Granville Bantock (1868-1946). Dans ce grand
drame lyrique, lauteur traite le texte biblique comme une histoire damour passionne, dans
un cadre luxuriant et exotique teint dune forte dose drotisme. Lhistoire reprend le
classique trio amoureux : la Sulamite (soprano), amoureuse du berger (tnor), rejette les
avances du roi Salomon (baryton-basse). Au lyrisme ardent des personnages, rpond un
chur massif qui ponctue luvre par la lecture des psaumes, le tout tant ponctu de danses
exotiques plus lgres.
Peu de caractre religieux, donc, dailleurs la partition contient de nombreuses indications de
mise en scne qui prouvent qu'elle a bien t envisage comme un opra et non en tant
quoratorio.
Les autres pays ne restent pas tout fait trangers ce renouveau du Cantique des cantiques.
Le Franais Ren de Boisdeffre (1838-1906) crit en 1880 un oratorio Le Cantique des

cantiques opus 16, bien dans la veine sulpicienne du temps ; le barcelonais Ricardo Lamote
de Grignon (1889-1962) est lui lauteur dEl cntic dels cntics : epitalmi per a contralt,
barton, cor mixt i orquestra, et l'italien Enrico Bossi (1961-1925) dun oratorio Canticum
canticorum op. 120 (1900)
Inutile de chercher un sens religieux trs profond dans la scne lyrique pour soprano, chur et
orchestre quEmmanuel Chabrier (1841-1894) compose entre 1884 et 1892 (version rvise)
sur le pome de Jean Richepin (1849-1926) La Sulamite.
Richepin et Chabrier se soucient peu dun quelconque contexte liturgique, ils sinscrivent
dans le courant orientaliste n au XVIIe sicle et qui parcourt alors tout le Romantisme :
pictural (Ingres, Delacroix, Chassriau, Fromentin) ; littraire (Hugo : Les Orientales
1829 ; Flaubert : Salammb 1862 ; Pierre Loti surtout) ; musical, enfin. Lexotisme est alors
la mode et luvre se situe dans une longue ligne, quelque part entre LAfricaine de
Meyerbeer (1865), Aida de Giuseppe Verdi (1872), Lakm de Delibes daprs Pierre Loti
(1883) et Salammb de Reyer daprs Flaubert (1892). Une partition absolument
contemporaine, Thas de Massenet daprs Anatole France (1895) mlange de faon tout fait
similaire mysticisme plutt sulpicien et volupt charnelle.
Compose alors que le musicien est en train dcrire son opra historique Gwendoline sur un
livret de Catulle Mends, luvre porte la trace de sa fascination pour Wagner : Chabrier
veut, avec sa Sulamite, crer une sorte de liebestod, pendant franais de la mort damour
dIsolde.
Voici ce qucrit Richepin lui-mme dans le programme de la cration :
Tout le monde connat le Cantique des Cantiques, cette merveilleuse effusion damour, la
fois lyrique et passionne, o les ides du mysticisme le plus subtil sont exprimes et
dveloppes dans les images de la sensualit la plus ardente. La Sulamite en est comme un
abrg.
Le compositeur et critique Reynaldo Hahn, livre ses impressions dans un article paru dans Les
Nouvelles du jeudi le 21 janvier 1909 :
Et l'hrone, d'abord mivre, si dolente, les domine maintenant, les crase ; ses formes jeunes
et gracieuses ont pris peu peu de la puissance, une majest robuste, muscle, l'aspect corporel seulement - de certaines jeunes femmes de Raphal, la Psych, la Galate, les
Sibylles. Toutes les forces de l'orchestre et de la voix sont dchanes : nul souci de got, de
mesure ou d'adaptation ne les commande : c'est un immense flot, un formidable torrent de
volupt ; on s'abandonne, on roule, on est emport dans un gouffre incandescent. Mais au
sein de ce chaos damour, au plus fort de ce tintamarre psychique, au milieu de ce
bouillonnement prodigieux de sve, la main de lartiste na pas trembl, sa plume dor ne
sest pas ternie.
Ouvertement opratique luvre est, sans ambigut, un sommet de sensualit amoureuse.
Une orchestration sans retenue, lcriture amplement lyrique de la partie soliste et, surtout, le
trouble dune tonalit complexe, en perptuel changement, porte par des accords dissonants
non rsolus donnent lensemble une luxuriance dune exubrante richesse. La ligne de chant
trs mouvante rappelle nettement larioso wagnrien, ce que Wagner appelle la mlodie
infinie .
Luvre exercera une forte influence, notamment sur Debussy qui sen inspirera pour son
pome lyrique La Demoiselle Elue d'aprs Dante Gabriel Rossetti.
XXe et XXIe sicles
Cest sans doute en partie en raction ce paroxysme passionnel bien loign du sens originel
du texte que Ralph Vaughan Williams (1872-1958) crit en 1925 son Flos Campi, pour alto
solo, chur sans parole et petit orchestre.

Six mouvements enchans portent chacun en titre une phrase tire du Cantique des
cantiques :
1. Sicut lilium inter spinas, sic amica mea inter filias [2,2]. Fulcite me floribus, stipate
me malis, quia amore langueo [2,5].
2. Jam enim hiems transiit; imber abiit, et recessit ; Flores apparuerunt in terra nostra,
Tempus putationis advenit; Vox turturis audita est in terra nostra [2,1112].
3. Quaesivi quem diligit anima mea; quaesivi illum, et non inveni [3,1]. Adjuro vos,
filiae Jerusalem, si inveneritis dilectum meum, ut nuntietis et quia amore langueo
[5,8]. Quo abiit dilectus tuus, O pulcherrima mulierum? Quo declinavit dilectus tuus? et
quaeremus eum tecum. [6,1]
4. En lectulum Salomonis sexaginta fortes ambiunt [3,7] omnes tenentes gladios, et ad
bella doctissimi [3,8].
5. Revertere, revertere Sulamitis! Revertere, revertere ut intueamur te. Quam pulchri
sunt gressus tui in calceamentis, filia principis [7,1.2].
6. Pone me ut signaculum super cor tuum [8,6].
Le ton trs pastoral de luvre, parcourue dune motion frmissante et contenue, peut ne
sembler entretenir quun lointain rapport avec le sentiment religieux. Pourtant, on notera sa
parent avec une autre de ses pages dinspiration biblique, compose la mme poque, le
ballet symphonique Job - en fait surtout inspir des illustrations de William Blake.
Les rapports de Vaughan Williams la religion ont toujours t complexes. Alors que sa
femme le dcrivait comme un athe ... [qui] a volu sur le tard vers un agnosticisme
joyeux , il nen na pas moins compos une uvre religieuse nombreuse et a collabor
plusieurs recueils officiels de chants religieux comme lEnglish Hymnal publi en 1906. Trs
profondment attach la culture anglaise Vaughan Williams voit avant tout dans ces chants
une expression profonde de lme musicale de son pays, la preuve de la vivacit de la pratique
chorale enracine au quotidien dans la vie dun peuple, au-del de toute considration
religieuse.
Dans un dsir de simplicit il renonce lorchestration romantique et la musique
programme. Paradoxalement, il utilise un chur sans paroles pour rendre des lments
naturels (le vent, le bruit des flots) tandis que lalto, dont le compositeur jouait, trouve des
inflexions proches de la voix humaine pour servir les motions du texte - intressant
retournement de lorchestration que dutiliser la voix comme instrument et linstrument
comme une voix. La partition, comme dautres de ses compositions dinspiration religieuse
(Five Mystical Songs, 1911) semble nous parler dun amour transcendant, mais le sens nen a
jamais t clairement dcrypt et elle a beaucoup drout ses premiers auditeurs lors de sa
cration.
A la suite de Vaughan Williams, un certain nombre de compositeurs vont essayer de rendre la
potique si particulire du texte au travers des seuls instruments de lorchestre, comme Arthur
Honegger (1892-1955) avec son ballet Le Cantique des Cantiques (1937), ou Paul Ben Ham
(1897-1984) pour le second mouvement de sa suite symphonique From Israel (1972).
Lapparition des instruments lectroniques a marqu un pas supplmentaire dans la voie de
labstraction des interprtations musicales : Jacques Lejeune (1964-) Le Cantique des
Cantiques (1989) pour acousmonium ; Barry Truax (1947-): Song of Songs (1992) ; Ivan
Moody (1964-) auteur de plusieurs pices intitules Canticum Canticorum I IV (1985
2010).
Ne croyons pas, cependant, que la veine de la musique chorale ou des grands oratorios se soit
subitement puise. Au contraire, limmense majorit des compositions modernes restent bien

sr des uvres vocales mais, aprs les flamboiements romantiques, les musiciens reviennent
plus de sobrit.
Luvre la plus clbre de ce sicle reste sans conteste le Canticum canticorum Salomonis
quod hebraice dicitur Sir hasirim du Polonais Krzysztof Penderecki (1936-). Cette partition
de 1970 pour seize voix et orchestre repousse les limites du genre. Si elle a pu surprendre par
son contraste avec les uvres prcdentes du compositeur et son extrme sensualit, cest
avant tout son traitement tout fait nouveau de la voix qui lui donne son originalit.
Penderecki cherche moins rendre le texte comprhensible qu' multiplier le pouvoir
vocateur de la voix, par un mlange de chant, murmures, dclamation, sons siffls qui
aboutit une musique voluant d'une texture presque hypnotique une succession de climax
soutenus par l'ostinato de l'orchestre trait de faon trs percussive.
Dans une veine semblable, nous pouvons galement citer le Canticum Sacrum (1955) dIgor
Stravinsky (1882-1971), dont le Surge aquilo, et veni auster offre une relecture toute
personnelle des polyphonies de la Renaissance.
Partition oublie et pourtant remarquable, le Cantique des cantiques, pour chur de JeanYves Daniel-Lesur (1908-2002), illustre bien cette recherche dune grande puret
dexpression dans la musique vocale. Dans cette partition pour douze voix cre en 1952, le
compositeur franais illustre le texte biblique avec une pudeur qui nempche pas la
sensualit. Dabord retenue, lexpression se libre peu peu jusqu la partie finale,
lEpithalame, pome lyrique la louange des nouveaux poux, dune grande intensit.
Dans lombre de ces chef-duvres, nous trouvons quantit de partitions de compositeurs
connus comme Lukas Foss (1922-2009) : Song of songs, cantate pour soprano et orchestre
(1946) ; Rued Langgaard (1893-1952) : Fra Hjsangen (du Cantique des cantiques) pour
soprano et tnor solo, chur et orchestre, BVN 381 (1949) ; Jean Martinon (1910-1976), Le
lys de Saron, ou Le Cantique des cantiques ; oratorio pour solistes, chur et orchestre sur la
traduction d'Andr Chouraqui (1957), ou moins clbres comme lArgentin Mario
Davidovsky (1934-) qui a servi par deux fois le texte en de vritables hymnes Eros : Scenes
from Shir ha-Shirim, cantate sculaire pour soprano, deux tnors, basse et orchestre de
chambre (1975) et Shulamit's dream, pour soprano et orchestre (1993), ou Sergue Slonimski
(1932-) : Le Cantique des cantiques, pour soprano, tnor, chur mixte, hautbois, cor et harpe
(1975), uvre orientalisante au modernisme mesur, qui semble vouloir mettre en valeur la
dimension rotique de l'change amoureux. Plus rcemment, le compositeur Michael Torke
(1961-) en a donn une interprtation dans Five songs of Solomon pour soprano et piano
(2001), court cycle de cinq mlodies au style minimaliste.
Citons, enfin, luvre du Pre Marcel Godard (1920-2007), matre de chapelle la Cathdrale
Saint-Jean de Lyon Quatre dialogues tirs du Cantique des Cantiques pour chur mixte
(2004), dont lcriture dune grande clart sinscrit dans la ligne des compositeurs Franais
du sicle prcdent.

Au-del de la tradition classique occidentale, nous remarquons deux tendances de grande


importance musicale autant que sociologique qui semblent gagner en ampleur au fils des
annes.
Dabord, le renouveau de la culture juive, qui va donner la musique des uvres ambitieuses
inspires de chants traditionnels, sous limpulsion de Lazare Saminsky (1882-1959)

compositeur et ethnomusicologue amricain dorigine russe, fondateur de la Gesellschaft fr


Jdische Volksmusik de Saint Petersbourg. Au tout dbut du sicle, Saminsky parcourt les
grandes villes de lEmpire russe pour collecter des mlodies traditionnelles quil harmonise et
publie en 1914 en deux recueils First and Second Hebrew Song Cycles opp. 12 et 13. Nous y
trouvons une version traditionnelle du Shir Hashirim, premiers vers du Cantique des
cantiques, trs proche de la cantillation de la Torah, qui inspirera de nombreux compositeurs.
Emigr aux Etats-Unis, il devient un important animateur de la vie culturelle amricaine et
joue un rle de premier plan dans la reconqute de leur hritage par les compositeurs juifs.
Inspir ou non de son modle, de nombreux compositeurs rompent plus ou moins avec les
canons esthtiques habituels pour renouer avec leurs origines : Darius Milhaud (1892-1974) :
Cantate nuptiale, pour voix et orchestre (1937) ; Mario Castelnuovo-Tedesco (1895-1968) :
Songs of the Shulamite op. 163 (1953) ; Marc Lavry (1903-1967) : , Cantique des
cantiques, oratorio pour solistes, churs et orchestre op. 137 (1940) ; Yehezkel Braun
(1921) : Shir Hashirim pour chur 4 voix (1993) ; Yehudi Wyner (1929-) : Shir Hashirim
(1993) (Prix Pulitzer 2006), qu'il dit avoir t inspir par le souvenir de sa mre chantant la
mlodie de Saminsksy ; Alexander Aronovich Knaifel (1943-) : The Eighth Chapter,
Canticum (1993).
Ce retour aux sources hbraques du texte inspire dailleurs des compositeurs dhorizons
divers comme Rudolf Wagner-Rgeny (1903-1969) : Schir Haschirim pour alto et baryton,
chur de femmes et petit orchestre (1965) ; Hans Zender (1936-) : Shir Hashirim - Lied der
Lieder, oratorio pour voix solistes, choeur et, orchestra (1992-1996) ; Julian Anderson
(1967) : Shir Hashirim pour soprano et orchestre de chambre (2001), ddi Henri Dutilleux
pour ses 85 ans. L'hbreu est utilis la fois pour ses sonorits spcifiques, exotiques mais
aussi comme retour la puret originelle du texte, dbarrass de toute lecture thologique.
Second mouvement notable, le rayonnement du Cantique des cantiques hors des sphres
culturelles habituelles, attest par de nombreuses uvres de compositeurs du monde entier ou
venu des musiques populaires, varits et rock.
Ainsi, lorganiste franais dorigine libanaise Naji Hakim (1955-) a compos une suite
symphonique pour orgue Le Bien-aim (2001). Son compatriote Zad Moultaka
(1967), comme lui ptri dinfluences franaises, est lauteur dune belle uvre la croise de
lOrient et de lOccident, Anashid, pour soliste, chur, orchestre de chambre et instruments
traditionnels (2000). De Papouasie Nouvelle-Guine, nous vient The Song of Song pour
mezzo-soprano et piano (2008) de Boudewijn Tarenskeen (1952-) et de Nouvelle-Zlande,
deux uvres dEdwin Carr (1926-2003) : la cantate symphonique Song of Solomon (1986) et
Five fragments from the Song of Solomon pour soprano et piano (2003)
Enfin, la pop star Ofra Haza (1957-2000), aprs avoir intitul lun de ses premiers albums
Shir HaShirim Besha'ashu'im (Le Cantique des Cantiques dans la joie, 1977), inclut la
chanson Simeni kahotam al libecha' , sous le titre Love Song daprs 8,6-7 dans son
disque le plus clbre, Shaday (1988). La chanteuse canadienne Karen Young (1951-) lui
consacre les vingt chansons de son album Le Cantique des cantiques (2000), qui inspire
lanne suivante un ballet au Nederlands Dans Theater.
Nous pouvons galement citer les chansons The Song Of Solomon de Kate Bush (1958-)
dans son album The Red Shoes (1993), et Dark I Am Yet Lovely (daprs 1:5) de Sinad
O'Connor (1966-) incluse dans son disque Theology (2007).
En France, le compositeur Rodolphe Burger (1957-) a crit une version musicale du Cantique
des cantiques pour le mariage de son ami Alain Bashung avec la chanteuse Chlo Mons, cre
lors de la crmonie et enregistre par la suite (2001), renouant ainsi avec lancienne tradition
qui faisait de ces pomes des chants nuptiaux.

Conclusion
Ces diffrentes mises en musique du Cantique des cantiques nous montrent trs clairement
que, ds la Renaissance, les artistes ont t parfaitement conscients de lambigut du sens
donn au texte, entre amour profane et religieux.
Il en dcoule, chaque poque, un conflit entre la volont de respecter un style de
composition strictement religieux, obissant un idal de puret transcendant les poques, et
le dsir de moderniser le discours musical pour rendre plus accessible le message du texte.
Si Chabrier et Jean Richepin ne semblent gure avoir prouv de scrupules donner une
lecture franchement rotique du Cantique des cantiques, luvre trs mesure de Vaughan
Williams montre que notre idal de puret en musique, lointainement inspir de Palestrina,
sest sans doute construit en raction aux excs du XIXe sicle. De l son refus dutiliser des
moyens orchestraux trop connots et son recours une formation indite.
Ce que nous entendons aujourdhui comme tant de la musique pure serait alors une
musique dlivre dun rapport trop troit au texte, au thtre, aux passions, autant dlments
vus comme impuret musicale. Nous trouvons dj ce sentiment chez Palestrina, il lcrit luimme dans la prface son Canticum canticorum, mais ses successeurs ne semblent gure
faire de distinction nette entre musique religieuse et profane. Lapparition dune telle
diffrenciation au fil du temps peut tre le signe dun effacement progressif de la dimension
spirituelle dans lart non spcifiquement religieux.
Il est tonnant de voir que Vaughan Williams, alors mme quil se prtendait agnostique, a
opr trs consciemment le chemin inverse, composant une musique a priori destine au
concert mais porteuse dune forte dimension spirituelle. Lart remplacerait la religion comme
forme de transcendance.
Reste pourtant, au-del des sicles, une vision ternelle de lamour qui semble de plus en plus
unanimement partage au-del des frontires culturelles.

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