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MONSEIGNEUR,
MONSEIGNEUR L'ABBE' BIGNON, DOIEN DE SAINT GERMAIN L'AUXERROIS,
CONSEILLER D'ETAT ORDINAIRE, DE L'ACADEMIE FRANOISE, PRESIDENT DE
L'ACADEMIE DES SCIENCES, ET DE CELLE DES INSCRIPTIONS.
M
ONSEIGNEUR,
Si je prens la libert de mettre Votre Nom la t* 3 te
te de cet Ouvrage, ce n'eft ni par afectation , ni par intrt. J'eftime que mon devoir 8c la
reconnoifTan-ce m'y engagent : puifque vous avs t jufques prefent le Protecteur des
Arts 8c des Sciences dans un des plus floriiTans Etats du monde & que cette Protection
s'eft tendue jufques nous. Notre Commerce doit fa force 8c fa rputation au mrite des
Grands Hommes 8c au Bon Got des Gens d'Esprit,
prit, 6c c'eft en Vous, MONSEIGNEUR, que
nous reconnoifbns un mrite diftingu &un got exquis pour les bons Livres. Si l'on
trouvoit par tout des Protecteurs femblables Vous, on verroit fans doute plus
demulation, &: plus de difcernement dans le monde. J'ofe mme a-vancer, que le Ngoce,
quelque tendu qu'il puifTe tre, n'eft vritablement utile, que par l'avancement des
Sciences : * 4 PuifPuifque la folide profpe-rit dpend autant des lumires de l'Efprit, que de l'abondance
des RichelTes. Je fuis avec un trs-profond refpecT:,
MONSEIGNEUR,
Votre trs- humble & trh-ob'ijfant
Serviteur,
Jeak Frdric Bernard.

TABLE DES CHAPITRES, &c.


LIVRE T R O I S I E S M E.
Chap. I. Des parues de quantit du Pome Dramatiq-;:,
& fpecialement du Prologue. 143
Chap. IL Des Epifoda flon la doflrine d'Ariflote. 153
Chap. III. Des A fleurs anciens ou premiers recitateurs
des Epi/odes, contre V opinion de quelques Modernes, i8
Chap. IV. Des Churs. 177
Chap. V. Des Afles, 19^
Chap. VI. De* intervaks des Afles. 214
Chap. VII. Des Scnes* 220
Chap. VIII. Des Monologues ou difcottrs d'unfeulPer~
fonnage. 229
Chap. IX. Des a parte , autrement d*s difegurs faits
comme en foi-meme en la prefence d'autrui. 234
Cjhap. X. Des Stances. 241
LIVRE QUATRIESME.
Chap. I. Des Perfonnages , Afleurs , ou Reciiateurs * ce que le Pote y doit obferver. 245
Chap. II. Des Difcours en gnerai. 259
Chap. III. Des Narrations.
Chap. IV. Des eliberaticns.
Chap. V. Des Difcour s Didactiques ou inflrutlions.
Chap. VI. Des Difours Pathtiques ou des pajjions & mouvemens d'Efprit.
Chap. VII. Des Figures. 311 '

Chap. VIII. Des Speflacles Machines & Dcorations du Thtre. 319


JjNalyfe cV Examen de la premire Tragdie de Sopho-*^ de intitule Aiax , fur les
principales rgles que nous
avons donnes pour la Pratique du Thtre. 317
Jugement de la Tragdie intitule entkie crit fur le ehump
& envoie Monfeigneur le Cardinal de Richelieu par
fon ordre exprs. 341
Projet pour le r tablijfement du Thtre Franois.
LA

LA
PRATIQUE
DU THEATRE.
LIVRE PREMIER.
CHAPITRE PREMIER,
Servant de Prface cet Ouvrage , ou il ejl trait
de la NeceJJit des Spectacles , en quelle eftime
ils ont t parmi les Anciens , & en quel
tat ils font maintenant parmi nous.
OU S ces incomparables & fameux Gnies, que le Ciel choifit de tems en tems, pour
L'tabliffement des Etats, ou pour la conduite des Peuples, ne fe contentent pas de les
rendre vainqueurs de leurs Ennemis par la force des armes, de les enrichir de toutes les
merveilles de la nature & de l'art par le commerce des nations trangres, & d'en adoucir

les murs par les plus belles *& les plus honntes Tm. L A con-

connoiflances. Mais confiderant que la Nature, aprs avoir combl fe^ plus. nobles
ouvrages de toutes les qualitez neceffaires leur perfection. leur donne encore la joie & le
contentement, comme une dernire faveur, a laquelle toutes leurs autres excellences
doivent contribuer : de mme ces grands Politiques ont de coutume de couronner leur
miniltere par les plaifirs publics, & de faire que leurs plus glorieux travaux ne foient que
des moiens, ou des prtextes pour donner aux Peuples qu'ils gouvernent, tous les divcvtiflemens imaginables. Leurs victoires ne fe marquent que par des jours de Ftes, & par
des Jeux. Toutes les dpouilles & les richefies des Etrangers ne s'apportent des extremitez
de la terre, que pour compofer la pompe & les dcorations des Spectacles, &: les Sciences
les plus curieufes ne font cultives, que pour produire des Hommes capables d'en
inventer, & de les entretenir.
Auii , quelles marques plus fenfibles, &: plus gnrales pourroit-on donner de la
grandeur d'un Etat, que ces illuitres divertiffemens ? C'elt par l que durant la paix on fait
paroitre qu'il a beaucoup de richefles fuperflu's, beaucoup d'hommes inutiles fans lui
tre charge, beaucoup de jours exempts des occupations neceiTaires l'entretien d'un fi
grand Corps, beaucoup d'Efprits civilifez & fertiles en toutes fortes d'inventions , &
beaucoup d'habiles Ouvriers pour excuter les plus ingenieufes penfes. Toutes les
Republiques de Grce avoient chacune leurs Ftes & leurs Jeux, o les autres Grecs
toient comme obligez d'affilier, afin qu'elles parurent toutes gales en magnificence,
auffi bien qu'en puiilance, & en autorit. Et fi les Republiques d'Italie n'ont pas t du pair
avec Rome , au moins ont-elles montr par leurs Cirques , & par leurs Thtres
particuliers , que cdant toutes cette Maitrelle du monde , elles n'-toient en rien
moindres les unes que les autres.
Mais quand durant la guerre on continue ces Jeux
dans
dans un Etat, c'eft donner des tmoignages bien figna-]ez, qu'il a des trefors inpuifables
& des hommes de refte ; Que les prils & les travaux d'une Campagne qui vient de finir, &
d\ine autre qui commencera bien-tt, ne changent, nil'efpnt, ni l'humeur, ni le courage de
ceux qui compofent fes armes; Qu'ils font ravis d'entreprendre les grandes chofes dans la
belle faifon, puis qu'ils en voient les images durant l'hiver avec tant de pliir ; Que leurs
Conqutes peuvent bien contribuer leur gloire, & non pas leur flicit qui femble leur
tre dfia toute acquife ; & que les avantages de leurs Ennemis leur font fi peu
conliderables, que la joie publique n'en eft pas feulement altre.

Ce fut pour cela que les Athniens aiant reu dans le Thtre la nouvelle de la dfaite
entire de leur arme devant Syracufe, n'en voulurent pas interrompre les Jeux, & les
AmbafTadeurs trangers qui affi-toient ce Spectacle, & qui conlidererent cette action ,
admirrent leur generofit plus difficile vaincre que leur Republique. Et fmous parlons
fainement de ce qui le pana fous le miniftere du grand Cardinal de Richelieu durant
plufieurs annes dans Paris , & dans Vienne, ces deux fameux fieges de deux Empires
jaloux, nous dirons que ces deux grandes Villes par leurs Magnificences , par leurs
Comdies , par leurs Balets incomparables, & par tous leurs divertif-femens fuperbes &
pompeux, fe font efforces de faire croire a tout le monde, que tous les venemens de la
guerre font indifferens leur bonne ou leur mau-vaife Fortune.
11 ne faut pas s'imaginer pourtant, que les Spectacles ne puiffent rien donner qu'une
fplendeur vaine & inutile. C'eft une fecrette inftru&ion des chofes <les plus utiles au
Peuple & les plus difficiles lui perfuader. Car pour les Spectacles o font imprimes
quelques images de la guerre, ils accoutument peu peu les hommes manier les armes,
ils leur rendent familiers A 2 les
les inftrumens de la mort, & leur infpirent infenfible-ment la fermet de cur contre
toutes fortes de prils. D'ailleurs la vanit gagne fouvent fur l'efprit humain ce que la
raifon ne pourroit peut-tre pas obtenir, & cette jaloufe humeur dont il ne fe peut
dpouiller , y fomente continuellement je ne foi quel defir de vaincre, qui l'anime, qui
l'chauff c qui l'emporte au del de fes foibleles naturelles. D'oii vient que la gloire
qu'un autre reoit pour avoir fait quelque honnte ation en public, & le rcit dat-tant
des vertus hroques de ceux-l mmes qni ne font plus, nous donnent toujours quelque
preibmp-tueufe croiance, que nous fommes capables d'en faire autant. Cette prefomption
devient incontinent aprs envieufe. Cette envie qui tient plus de la bonne mulation que
de la malignit, produit en nous un noble defir d'acqurir l'honneur que nous ne pouvons
refu-fer aux autres. Et ce noble defir de les imiter nous lev le courage a tout
entreprendre pour en venir a bout.
Pour les Spetacles qui confiftent autant dans les difeours que dans les adions , comme
furent autrefois les difputes de Thtre entre les Potes Epiques ou Dramatiques, ils font
non feulement utiles, mais abfolument neceflaires au Peuple pour l'jnnruire, 6z pour lui
donner quelque teinture des vertus morales. Les efprits de ceux qui font du dernier Ordre,
& des plus balTes conditions d'un Etat, ont fi peu de commerce avee les belles
connoilfances, que les maximes les plus gnrales de la Morale leur font abfolument
inutiles. C'elt en vain qu'on les veut porter la vertu par un difeours fotenu de raifons 6c
d'autorits, ils ne peuvent comprendre les unes, & ne veulent pas dfrer aux autres.
Il y a certes bien loin de la capacit de ces Ames Tulgaires aux fublimes fpeculations des
Savans & aux diftinctions ingenieufes des Philofophes. Q*c In Fe&~ cit (wjtjic mkim
dam la pojjejjw des fbojcs , %ue dans It
mpris i

fllprs', Que la vertu ne cherche point d"autre recompen-Je que foi-mme ; Qu'il n'y a
point (Vintert ajjez grand pour obliger un homme tThonneur faire une /achet. Toutes
ces veiitez de la SagelTe font des lumires trop vives pour la foiblelfe de leurs yeux. Ce
font des Paradoxes pour eux , qui leur rendent la Philofophie fufpedle, & mme ridicule.
11 leur faut une inftruc-tion bien plus groliere. La raifon ne les peut vaincre, que par des
moiens qui tombent fous les fens. Tels que font les belles rprefentations de Thtre que
l'on peut nommer vritablement l'Ecole du Peuple.
La principale rgle du Pome Dramatique, eft que les vertus y loient toujours
recompenfes, ou pour le moins toujours loues, malgr les outrages de la Fortune, & que
les vices y foient toujours punis, ou pour le moins toujours en horreur, quand mme ils y
triomphent. Le Thtre donc tant ainfi rgl, quels enieignemens la Philofophie peutelle avoir qui n'y deviennent fenfibles ? C'eft-l que les plus grof-iiers apprennent , que les
faveurs de la Fortune ne font pas de vrais biens, quand ils y voient la ruine de cette Roiale
Famille de Priam. Tout ce qu'ils entendent de la bouche d'Hecube, leur femble croiable,
parce qu'ils en ont la preuve devant les yeux. C'eft-la qu'ils ne doutent point que le Ciel ne
punifle les coupables par l'horreur de leur forfait, quand Orefte bourrel de fa propre
confeience, y fait fes plaintes, & paroit agit publiquement de fa fureur. C'eft-l que
l'Ambition pafle devant eux , comme un grand mal, quand ils confiderent un Ambitieux
plus travaill par fa paffion que par fes Ennemis , violer les loix du Ciel & de la Terre, &
tomber en des malheurs inconcevables , pour avoir trop entrepris. C'eft-l qu'ils
reconnoiflent l'Avarice pour une maladie de l'ame, quand ils regardent un Avaricieux
perfecut d'inquitudes continuelles, de foins extravagants, & d'une indigence volontaire
au milieu de fes richefles. Enfin A 3 c'eftc'eft-l qu'un homme fuppof les rend capables de pntrer dans les plus profonds
fentimens de l'humanit, touchant au doigt & l'il, s'il faut ainf dire, dans ces peintures
vivantes des veritez qu'ils ne pour-roient concevoir autrement. Mais ce qui eft de
remarquable, c'eft que jamais ils ne fortent du Thtre , qu'ils ne remportent avec l'ide
des perfonnes qu'on leur a reprefentes, la connoiiTance des vertus c des vices, dont ils
ont vu les exemples. Et leur-mmoire leur en fait des leons continuelles, qui s'impriment
d'autant plus avant dans leurs efprits qu'elles s'attachent des objets fenfnVes, & preique
toujours prefens.
D'ailleurs comme il y a toujours dans un Etat une infinit de gens qui demeurent oififs , (
a) ou parce qu'ils ne iont pas d'humeur aflez laborieufe, ou parce que leur emploi n'elt pas
continuel, cette faineantifelcs porte ordinairement ou s'abandonnera des dbauches
honteufes & criminelles, ou confumer en peu d'heures ce qui pourroit fuffire
l'entretien de leur famille durant plulieurs jours. Et ils fe trouvent lbuvent contraints de
faire de mauvaifes actions pour fotenir leurs dbauches , ou pour remdier leur
neceffit preiante. Or mon avis, l'un des plus dignes foins de la bont d'un Souverain
envers fes Sujets, cil de les empcher,tant qu'il peut, d'tre oififs. De forteque comme il
ieroit bien mal-aif, & qu'il ne feroit pas mme raifonnable de leur impofer des travaux
continuels; il leur faut donner les Speclacles, comme une occupation gnrale pour ceux

qui n'en ont point. Le plaifir les y attire fans violence, les heures de leur repos s'y coulent
fans regret, ils y perdent toutes les penfes de mal faire, & leur oilivet mme s'y trouve
occupe.
Ainfi, foit par la confideration de la joie qui hit
le
(a) Ccmoedias ir Tragadias tiofts dan.ui : nemo tnim in Thea. ttum venu qui non liltns
vtlit td tempt'it amuttre. Scalig. M. 3, '. 124. Prit.
le plus grand bien des hommes , & fans !eqnel tous les autres n'ont point de douceur ; foit
pour faire paratre la grandeur d'un Etat dans la paix, ou durant la guerre, foit pour
infpirer au Peuple, le courage, ou pour l'inftruire infenfiblement en la connoiffance des
vertus , foit pour remdier l'oiiivet, l'un des plus grands maux qui puiife tre dans un
Etat, les Souverains ne peuvent rien faire de plus avantageux pour leur gloire, & pour le
bien de leurs Sujets, que d'tablir, & d'entretenir les Spectacles &: les Jeux publics avec un
bel ordre , & avec des magnificences dignes de leur Couronne.
Il faut bien certes que les Spectacles foient trs-im-portans au gouvernement des Etats ;
puifque la Phi-lofophie des Grecs , & la Majeft des Romains ont galement appliqu
leurs foins pour les rendre vnrables & clatans. Ils les rendirent vnrables en les
confacrant toujours quelqu'un de leurs Dieux, & les mettant fous la charge des premiers
Magiftrats (*) de leurs Republiques : &: ils les rendirent clatans en tirant la dpenfe qu'il
y falloit faire, des trefors publics , & de la bourfe des Magiltrats qui s'efforoient d'y reffir
l'envi les uns des autres , pour rendre leurs minifteres plus confiderables. Souvent
mme les grands Seigneurs les donnoient au Peuple pour concilier fa bienveillance. Et
afin que ces Jeux fuifent mieux reus, ils obligeoient d'y travailler tous ceux qui
pouvoient contribuer a leur excellence. Ils fai-foient venir des pas tranges toutes les
perfonnes, & toutes les chofes capables d'en augmenter les plaifirs. Ils avoient des
Couronnes pour les vainqueurs en toute forte d'exercices, & des Statues pour ceux qui avoient donn ces Spectacles avec des magnificences extra ordinaites.
Ctoit peu nanmoins pour ces ijluftres victorieux
que de jouir ainfi des plaifirs publics, s'ils n'en euflent fait part toutes les autres Nations. Les Grecs
A 4 les
(a) Xiphil. in vAdrin*
les portrent dans l'Afie, & les Romains dans l'Afrique , & dans l'Europe. Ils ne voulurent
pes feulement donner leurs Dieux & leurs loix aux peuples qu'ils avoient fournis,ils y

ajoutrent encore lesjeux > tk les Spciales, pour faire voir que leur Domination n'toit
pas tyrannique , mais bien-faifante : Qu'ils n'avoient pas pris les armes pour dtruire les
Peuples, mais pour les rendre heureux; & qu'ils eulTent trouve quelque chofe redire
leur flicit, s'ils ne l'euf-fent communique toute la terre. Le Thtre de Sardis en l'Afie
Mineure, celui de Cartage en Afrique, & ceux de Douai , de Nmes , & d'Autun dans les
Gaules, en font des tmoignages encore vivans; bien qu'il ne nous en relie que de vieilles
ruines. Et lors que le grand Conftantin tranfporta le Sige de l'Empire dans cette Ville
clbre, par les btimens qu'il y lit, 8c par fon nom qu'il lui donna, il y voulut aufi
tranfporter les Jeux du Cirque tk du Thtre ; afin de montrer qu'il n'y vouloit pas
feulement tablir la puiflance & la richeffe , mais aufli tous les conten-temens qu'un
Souverain pouvoit donner fon Peuple.
Mais ils ne fe contentrent pas de les porter ainil par tout le monde. Ils s'efforcrent de
les rendre ternels , afin de rendre leurs Conqutes non feulement glorieufes par la
mmoire des grandes chofes qu'ils auroient faites; mais toujours fenfibles par ces
agrables monumens. Celt pour cela qu'ils firent dref-fer autrefois avec tant d'art ces
Edifices majeitueux, ces Cirques, ces Thtres & ces Amphithtres, qu'ils firent btir de
marbre, & d'autres matriaux capables en apparence de refifter la fureur du tems.
Mais comme li l'homme imprimoit les caractre! de fa mortalit dans tous les ouvrages
qui fortent de fa main, ces fuperbes Monumens , ces Cirques , ces Thtres, & ces
Amphithtres, qui fembloient promettre l'immortalit laquelle ils toient confacrez,
ont enfin rencontr leur chute & leur deftine. Le
tor*
torrent des fiecles qui renverfe toutes chofes, qui les diffipe, les entraine & les engloutit
nous laiiTe peine la connoiiTance de leur figure dans quelques vieux reftes de batimens
dmolis. La raifon mme a fcond la fureur du Temps, & s'eit en quelque faon interele dans la ruine d'une partie des Spectacles anciens. Les Combats outrance
d'homme homme, & des hommes contre les btes farouches, ne font point venus jufqu'
nous; parce qu'ils toient contraires l'humanit que l'Evangile a conferve, comme un
fondement de la Charit Chrtienne. Cette mme confideration fit ceffer les Naumachies,
o l'on voyoit des Batailles Navales de quinze vingt mille hommes , & la dpenfe en toit
ii grande, que l'Empire Romain femble en avoir t feul capable. Car pour ce qui nous en
refte dans ces petits Combats qui fc font fur l'eau en plufieurs endroits de ce Roiaume, ce
n'en eft qu'une image bien lgre & peu digne des foins d'un grand Prince. Les courfes des
chariots avec les autres Jeux du Cirque ont enfin t ngligez pour tre inutiles. Les
Courfes de Bague & les Combats la Barrire qui leur fuccederent en quelque forte, fe
font perdus auffi peu peu par la mme raifon, la Lance n'tant plus en ufage dans la
Guerre, non plus que les Chariots. Car pour les courfes d'hommes & de btes, de taureaux
& de lions qui fe font encore en Italie, elles doivent tre plutt mifes entre les
boufonneries, & les chofes ridicules, que compares celles qui fe faifoient dans
l'Antiquit. . Le Javelot n'eftplus de fervice , & pour cela nous avons mprif l'Exercice o

l'on acqueroit l'adrefle de le jetter, & de s'en bien fervir contre fes Ennemis.
Le Difqueou Palet n'elt plus maintenant qu'un Jeu de valets, fans art 8c fans honneur.
L'Efcrime des poins ou le combat des Celles, nous a fembl propre feulement la duret
des Sauvages, & ce feroit, mon avis, une mauvaife galanterie pour la Cour de France.
A 5 Le
Le Jeu de paume ou (a) Sph<romncbic)Yiz. plus rien de fa manire ni de fa gloire
ancienne. Il eft tellement chang qu'il n'eft plus reconnoiflable , & n'y aiant plus de
Couronnes, ni de Palmes pour les vainqueurs , il eft devenu un pafle-tems volontaire.
Quant aux (b) Atheletcs ou Lutteurs, ils font demeurez en peu de Provinces ; parce qu'il
toit contre l'honntet , non feulement que des Hommes, mais auffi que des Femmes
toutes nues fiflent publiquement de leur force ou de leur beaut un Spectacle de
turpitude. Et dans les lieux o la Lutte s'eft conferve, l'on n'y reoit plus les Femmes.
Ainfi la Lutte en perdant fa premire honte, a perdu fa premire fplendeur , n'tant plus
rien qu'un batement ridicule, & non pas un exercice glorieux & rgl, pour lequel mme
il falloit mener une vie toute particulire.
Il en eft arriv tout autant de ces fameux Combats de l'Amphithtre, o l'on amenoit des
extrmit* de la terre, toutes fortes de btes farouches pour les faire gorger les unes par
les autres, (c) Car de voir battre maintenant parmi nous des Dogues contre un Lion, qu'un
Bateleur trane de Province en Province pour gagner du pain, & les autres combats de
Btes qui iont encore en Italie, comme des reftes de l'Amphithtre, ce font des chofes
infupportables,impertinentes & tout--fait indignes de la grandeur de ce Roiaume.
Les feux de joie ont eu une meilleure deftine. Car fi les ntres a'ont pas gard l'ordre ni
l'artifice qu'ils avoient parmi les Anciens, ils ne font en rien
dfi) ^gon**. Tflbr. I. r. (,.
(b) Pelr. Fnir. m Jtfm. paj^lrn. ftw. Dmt. c. a & pugnas furtnnurum ddit &c. Mtrt.l. j.
Stat. S,lv.& Jitvtn.:l.$.tnr. i.
(c) Koftri j'K+lt ly.d'tCTA nihil lum nnf.auts jniile. q*nr* r le , ittVffte rmiU m c$nfi
tendit trte , fed tumuttttaric ,
figtttAar.iJiio fiuJtt C'c. Onu. in Lui. Or,. /. 2, f. 18.
DU THEATRE, Liv. I. n
dchus de leur premire magnificence, (a) J'en puis dire autant des Balets dont nous
avons toujours alTez heureufement conferv l'clat, encore que ntre manire de dancer

n'ait prefque rien de commun avec celle des Grecs, & des Romains. Mais ceux que nous
avons vu Paris, dont les merveilles ont reu l'ap-plaudiflement univerfel,& ont mrit
l'admiration des deux plus grands Rois de l'Europe, & de toute leur Cour : ces Balets , disje , o 1 on a reprefent par deux fois toute la machine du monde , les Cieux, la Mer , la
Terre & les Enfers furpafie fans mefu-re tout ce que nous pouvons rencontrer de ces illuftres divertilfemens dans les Mmoires de l'Antiquit.
Pour le Thtre, il n'a pas t plus heureux que le Cirque. Car fans parler des autres
Spectacles qui s'y donnoient au Peuple, l'Art de compofer les Pomes Dramatiques, & de
les reprefenter, femble avoir eu la mme deftine que ces fuperbes difices , o les
Anciens les ont tant de fois admirez. Il a fuivi leur chute , & a long-tems t comme
enfeveli fous les ruines d'Athnes & de Rome. Et quand on l'a relev dans les derniers
tems pour le faire revivre en ce Roiaume , il a paru comme un corps dterr, hideux,
difforme, fans vigueur & prefque fans mouvement. Les pices de Thtre toient lors fans
doctrine, & fans autre agrment que celui de la nouveaut. La compofition fans art, & les
vers fans politefle: les Auteurs n'avoient aucune intelligence du mtier qu'ils
entreprenoient. Les reprefentations toient toutes dfetfueufes, & les ornemens ridicules.
Jufqus-l mme qu'ils n'avoient pas feulement une toile peinte pour couvrir les
perfonnages qui dvoient difparotre, d'on tenoitpour abfens ceux qui ne fe mettoient
point en tat de parler.
Il eft vrai que dans ntre ficle nos Potes aiant repris le chemin duParnafle, furies routes
d'Euripide
fie
(a) *Apul. Flut. *Aihtn,
h LA PRATIQUE
& de Tercnce , & s'tant trouv des A&eurs dignes de tenir la place dEfope ce fameux
Joueur de Tragdies , &: de Rolcius ce clbre Comdien (a) ; la Scne a repris un
nouveau vifage,& les rides que fa vieillerie lui avoit imprimes fur le front, ont perdu
beaucoup de leur difformit. Heureufe de n'avoir pas t defagrable au plus merveilleux
Efprit du monde: je veux dire au Grand Cardinal de Richelieu & d'avoir encore eu aflez
d'agrment pour mriter fes grces. Car ce fut par fes liberalitez qu'elle reut de nouvelles
forces, & qu'elle commena de rentrer dans fes anciens droits, fa premire beaut, fa
nobleiTe & fa fplendeur. Et ce fut par fes foins que tout ce que l'Antiquit vid jamais de
favant , d'ingnieux & de magnifique, revint peu peu fur ntre Thtre.
Il faut pourtant confeffer que le Thtre toittomb d'un fi haut point de gloire, dans un fi
profond mpris, qu'il toit bien difficile de le rtablir entirement, & que dans fa chute il a
reu de fi grandes plaies , qu'elles ne pouvoient tre guries qu'avec beaucoup de tems &
de peines. Mais puifque la mme main qui lui avoit fait un fi bon accueil, n'a pas achev

fon rtablinement, il n'y a gure d'apparence qu'il arrive jamais fa perfedion , & qu'il fe
fotien-ne mme long-tems. Et fa rechute fera d'autant plus dangereufe, qu'il ne fe trouve
pas en tous les ficles des Gnies pourvus de la fuffifance, del libralit, de la puret des
murs, & des autres qualitez necef-faires ce deflein. La vie de ce Grand Homme a fait le
ficle des grandes & des nouvelles chofes. Toutes celles qui n'ont point acquis fous lui
leur perfection ni l'affermifTement de leur tat , auront peine rencontrer l'occafion de le
pouvoir faire. AuiT n'appar-tenoit-il peribnne de donner la France ces plaifirs
legiti(a) Nunc in Ctllia i:a<i%t*nt fabult, ut emnt in mfpttlu (tnt, witverfui apparatt
dtfpoftus fublimibut fedibus,perfon* ipf. nHnquai* dtfcedunt, qui filent, pro abftntllius
hd$nt t Sedig. lib. i. c H.rMf.
DU THEATRE, Liv. I. . 13
lgitimes, qu' celui-l mme qui muitiplioit de jour en jour fes Palmes 6c fes Lauriers. Il
toit bien juile que celui qui s'toit rendu femblable aux Cefars &aux Pompes dans fes
victoires , les imitt encore en la reftauration du Thtre tk de ces illuilres divertilTemens. Enfin la gloire & la grandeur des Spcules ne pouvoit mieux venir que de celui qui
s'toit rendu lui-mme le plus glorieux & le plus grand Speclacle du monde.
Auii ce fut pour lui complaire que je drefTai la Pratique du Thtre qu'il
avoitpafionnment fouhaitte, dans la croiance qu'elle pourroit foulager nos Potes de la
peine qu'il leur et fallu prendre, & du teins qu'il leur et fallu perdre, s'ils euflent voulu
chercher eux-mmes dans les Livres, & au Thtre, les Obfervations que j'avois faites. Et
ce fut encore par fon ordre que je fis un Projet pour le rtabliflement du Thtre Franois,
contenant les caufes de fa dcadence, & les remdes qu'on y pouvoit apporter; le deffein
lui en fut li agrable, & il conut tant d'ef-perance de le faire reuffir , qu'il m'avoit oblig
de commencer traitter dans toute fon tendue ce que je n'avois fait que toucher
fommairement , s'tant engag d'emploier l'excution de ce deifein tout fon pouvoir &
fes liberalitez. La mort de ce Grand Homme a fait avorter ces deux Ouvrages, mais voici le
premier que j'abandonne, tel qu'il eft, aux foi-licitations de mes Amis. Pour le fcond , je
me contenterai d'en donner au Public ce l'impie projet, n'ef-timant pas propos d'en
mettre au jour fx ou fept Chapitres qui furent tracez ds ce temps-l, qui font encore
imparfaits & mal ordonnez.
CHAPITRE II. Du dejfein de cet Ouvrage.
LA gloire o s'eft lev le Thtre Franois depuis quelque tems, fera peut-tre croire que
ce dif-cours eft entirement inutile, & que nos Potes aiant donn tant de Pomes au
Public avec une approbation gnrale, ne peuvent tirer aucun avantage d'une inftrution
qui n'eft que le remde des dfauts auxquels ils ne font plus lujets. Auffi n'ai-je pas la
vanit d'entreprendre cet Ouvrage pour les avertir des choies qu'ils pratiquent tous les

jours fi heureufement, ni pour corriger des fautes qu'ils ne font plus capables de faire.
J'cris feulement pour faire connotre au Peuple , l'excellence de leur Art, & pour lui
donner fujet de les admirer , en montrant combien il faut d'ad-drefle, de fuffifance , & de
prcautions pour achever des Ouvrages qui ne donnent nos Comdiens que la peine de
les reciter, & qui ravident de joie ceux qui les coutent. En quoi, certes, il me femble que
je pourrai contribuer quelque chofe, non feulement la gloire de nos Potes; mais encore
au plailirdetout le monde. Car on gote avec plus de fatisfation les belles chofes , quand
on peut dcouvrir les raifons qui les rendent agrables. Et comme nous avons plus
d'admiration pour les pierres prcieufes , quand avec leurs nobles qualitez naturelles
nous confiderons combien de prils s'expofent ceux qui nous les apportent: je me fuis
perfuad que l'on auroit plus d'admiration & de joie dans la reprefentation des
merveilleux Pomes de nos Thtres, quand parla connoil-fance des rgles qu'il y faut
obferver, les Spectateurs pntreront dam toutes leurs beautez, & confidere-ront combien
de Mditations, de Veilles, & de Rflexions elles ont cauf a ceux qui nous les donnent.
Mais chacun s'tonnera fans doute de voir un fi petit
bifDifcours pour un deflein fi grand & fi peu connu, que les raifons n'y foient traittes que
fuperfkielle-ment, qne les autoritez <k les exemples y foient rares & feulement touchez
comme en paflant, & qu'il foit par tout fans ornement, fans aucune priode a-jufte, fans
aucune comparaifon acheve, & fans aucun artifice qui puifle lui procurer un accueil allez
favorable. A quoi je pourrois dire premirement que c'eft une inflruction qui partant doit
tre toute nue , intelligible & fans autre grce que la vrit. Mais la plus puiifante exeufe
de ce dfaut eit en ma perfonne. Un fi noble & fi curieux deflein demande un efpiit plus
vafte & plus ingnieux que le mien , & une fan-t plus capable d'tude & de travail que la
mienne. Ce que je donne au Public, n'eft pas un Traitt; mais un Sommaire o j'expofe
Amplement les Obfcr-vations que j'ai faites fur ce fujet , fans entrer dans aucune
conteftation avec les modernes , dont les fen-timens font peut-tre plus raifonnables que
les miens, fans irf arrter l'explication de plufieurs autoritez qui feroient de beaux
Entretiens, & fans aller au del de mes premires penfes. Tout ce que l'on doit voir ici
n'eil que l'abrg des matires que j'avois refolu de traiter plus.au long, fi plufieurs
confdrations ne m'en avoient t la force & la volont. Que fi par hafard on remarque
des endroits un peu mieux fotenus que les autres, c'eit que je n'ai rien voulu retrancher
de mes Mmoires, & que mes Amis les ont exigez de moi tels qu'ils toient avec la
foiblefTe, l'imperfection , & l'ingalit o l'Efprit s'emporte avec drglement, dans les
premires ardeurs, quand on fait le Plan d'un grand Ouvrage. Si l'on y trouve quelque
chofe de raifonnable -, je ne me repentirai point de l'avoir tir des tnbres , ou pour dire
plus vrai de l'avoir fauve des flammes o je l'avois condamn. Et quand on ne pourroit en
approuver la brivet, l'ordre ni le fonds, il arrivera peut-tre qu'un autre plus laborieux,
& plus heureux rencontrant le chemin
ouvert,

ouvert, & le fecours de quelque illuflre Protecteur, parfera jufqu' des perfections que je
n'ai pas feulement imagines.
CHAPITRE III. De ce qu'il faut entendre par Pratique du Thtre.
IL femblera peut-tre qu'il y ait de la tmrit, ou du moins qu'il foit entirement inutile
d'crire de la Pofie , aprs tant d'excellens Auteurs Anciens & Modernes qui nous en ont
donn des Traitez afiez amples, & remplis de toutes fortes de do&rine, & qui
principalement ont travaill fur la Pofie Dramatique, comme la plus difficile , & la plus
agrable. Mais H l'on peut croire avec Seneque que toutes les chofes vritables ne font pas
encore dites, on le peut aflrer au fujet que j'entreprens. Car tout ce que j'ai pu voir
jufques ici touchant le Thtre, en contient feulement des Maximes gnrales, qui n'en
eft proprement que la Thorie. Mais pour la Pratique & l'application de ces grandes
inftructions, je n'en ai rien trouv; &j'ofe dire que la plupart des Difcours que nous en
avons, ne font que des Paraphrafes, & des Commentaires d'Ariftote avec peu de nouveautez, & avec beaucoup d'obicurit.
Je ne prtends pas m'arrter ici fatisfaire les vaines penfes de quelques Grammairiens
Critiques, & de quelques fcrupuleux Logiciens, qui peut-tre ne voudraient pas admettre
cette diftin&ion dans un Art dont tous les prceptes ne regardent que la Pratique. Car les
raisonnables Savans l'approuveront fans doute, puis qu'il eft toujours permis de
diftinguer dans un Art, la connoifTance des Maximes & leur ufage, comme dans toutes les
Sciences pratiques. Outre que dans l'excution des prceptes gnraux, il y a diver-fcs
obfervations faire , dont on ne parle point quand
on
on enfeigne l'Art, & qui font nanmoins trs importantes. Ainfi. l'Architecture defleigne
les grandes beau* tez des btimens, leurs nobles proportions & toutes leurs magnificences
; mais elle n'exprime pas mille petits ufages neceflaires, & dont le Pre de Famille doit
prendre un foin particulier, quand il met la main 1 uvre. Ainfi l'Art de jouer du Luth,
s'il toit rduit en rgles, ne pourroit enfeigner que des chofes gnrales, par exemple, le
nombre des cordes & des touches, la manire de faire les accords & les patTa-ges , les
tremblemens, & les mefures ; mais il fau-droit toujours apprendre des Matres, dans
l'excution, la delicateie de pincer la corde diverfement, d'altrer un peu les mefures avec
grce, de donner un beau mouvement fon Jeu , & mille autres particu-laritez que peuttre on negligeroit , ou qu'il fcroit bien mal-aif d'crire. Il en elt arriv de mme du
Thtre , on a traitt fort au long l'Excellence du Pome Dramatique , fon Origine , fon
Progrez, fa Dfinition, fes Efpeccs, l'Unit de l'Action, la Me-fure du temps, la Beaut des
Evenemens, les Senti-mens, les Murs, le Langage, & mille autres telles matires, 8c
feulement en gnerai , que j'appelle la Thorie du Thtre. Mais pour les Obfervations
qu'il falloit faire fur ces premires Maximes, comme l'adrefTe de prparer les Incidens, &
de reunir les Temps & les Lieux, la Continuit de l'Action , la Liaifon des Scnes, les
Intervalles des Actes, 6c cent autres particularitez , il ne nous en refte aucun Mmoire de

l'Antiquit, & les Modernes en ont fi peu parl , qu'on peut dire qu'ils n'en ont rien crit
du tout. Voil ce que j'appelle la Pratique du Thtre.
Mais fi les Anciens n'ont rien crit de la Pratique du Thtre, c'eit peut-tre caufe qu'elle
toit commune de leur tems, & qu'ils ne croyoient pas qu'elle dt jamais tre ignore.
Aufli pour peu qu'on life leurs Ouvrages, 8c qu'on faffe reflexion fur l'adrefTe dont ils fe
fervent par tout, ileft aif de la dcouvrir. Mais
Tom. J. B la
la plupart des Modernes l'ont ignore pour avoir m-prif les Pomes de ces grands
Matres ; ou s'ils les ont vus, ils ont nglig d'en obferver les delicatefles, & d'y confidcrer
l'art dont ils entreprenoient nanmoins de faire des Chef-d'uvres : car il faut pofer pour
une Maxime indubitable, que jamais perfonne ne fera favant dans la Pofie Dramatique ,
que par le fecours des Anciens, & l'intelligence de leurs Ouvrages.
CHAPITRE IV. Des Rgles des Anciens,
JE fus certes bien furpris, il y a quelques annes, de voir en grande eftime dans Paris, &
mme la Cour , des Pomes Dramatiques , dont il n'y avoit pas feulement une Scne qui
ne pcht en quelque chofe contre la vraifemblance. Mais je le fus bien davantage , lors
que voulant parler de ces defordres, & expliquer les moiens d'y reufiir plus
raisonnablement, je vis que mes difcours toient pris pour les rveries d'un Mlancolique
qui s'imaginoit ce qui ne fut jamais , & ce qui ne pouvoit tre. Toutes les rgles des
Anciens dont je prtendois qu'il falloit fuivre la conduite pour faire clater toutes les
beauts du Thtre , toient rejettes , comme des nouveautez que l'on voudroit
introduire dans le gouvernement de l'Etat, ou dans les myiteres de la Religion. Il ne falloit
point demander, combien de temps duroit une Ation que l'on reprefentoit, en quel lieu fc
pafbient toutes les chofes que l'on voyoit, ni combien la Comdie avoit d'Ates? Car on
rpondoit hardiment, qu'elle avoit dur trois heures, que tout s'toit fait fur le Thtre, &
que les Violons en avoient marqu les intervalles des Aftes. Enfin c'toit aflez pour
plaire,qu'un grand nombre de Vers recitez fur un Thtre portt le nom
de
de Comdie. Mais m'tant avanc dans la connoifTan-ce des Savans de ntre Sicle, j'en
rencontrai quelques-uns afTez intelligens au Thtre, principalement dans la Thorie &
dans les Maximes d'Ariltote, 8c d'autres qui s'appliquoient mmes la coniideration de la
Pratique , & tous enfemble approuvrent les fentimens que j'avois de l'aveuglement
volontaire de ntre Siede , & m'aidrent beaucoup confondre l'opinitret de ceux qui
refufoient de cder la rai-fon. Si bien que peu peu le Thtre a chang de face, & s'eft
perfectionn jufqu' ce point , que (V?) l'un de nos Auteurs les plus clbres a confefle
pluiieurs fois, & tout haut , qu'en reparlant fur des Pomes qu'il avoit donnez au Public
avec grande approbation, il y a dix ou douze ans, il avoit honte de lui-mme, & piti de fes

Approbateurs. J'ai nanmoins eu le malheur d'avoir encouru pour cela la difgrace de


quelques petits Auteurs qui ne fe fentoient pas aiez forts d'tude & de gnie pour fuivre
l'Art du Thtre dans l'excellence qu'il acqueroit, & de m'tre attir la haine d'une partie
de nos Comdiens : Car leur deflein n'tant que de profiter de leur honte, & non pas de fe
rendre habiles en leur Mtier, ils fe font imaginez que la rigueur des rgles (c'eft ainli
qu'on en parloit au commencement) rebuterait les petits Auteurs, & retarderoit de
beaucoup le travail des autres. De forte qu'ils penfoient courir fortune de fe voir bien-tt
rduits a prendre quelque honnte emploi, faute de Pices nouvelles mettre fur le
Thtre. Mais le fuccs a confondu cette ignorance. Car on ne vit jamais tant de Pomes
Dramatiques, ni de plus agrables , que depuis ce temps, encore que nous n'ayons plus de
Vaierans,de Veautrais ni de Mondons pour Ateurs.
Nanmoins parce qu'il s'eft rencontr des Efprits bien faits, qui pour tre peu verfez dans
l'Antiquit, ont voulu fotenir avec quelque apparence de raifon,
B i les
(a) Monftur de Corneille.
les erreurs de ntre Sicle: je fuis oblig de rpondre pour lever leur fcrupule, & pour
fatisfaire beaucoup de gens qui ne peuvent encore fe dtromper que trs-mal aifment.
Voici donc cinq Objections que l'on m'a faites ordinairement contre les Rgles des
Anciens.
Premirement qu'il ne faut point fe faire de Loi par exemple, & que la Railon doit toujours
prvaloir fur l'Autorit.
Secondement, que les Anciens mmes ont contrevenu fouvent leurs propres rgles.
Troilimement, que l'on avoit mis fur le Thtre en ntre langue , des Pomes Anciens
qui avoient t trs-mal reus.
En quatrime lieu , qu'on avoit donn de grands applaudilTemens des pices de nos
Modernes, quoi qu'elles fufent entirement contre ces Rgles.
Et qu'enfin fi ces rigoureufes Maximes s'obfer-voient toujours, on perdroit fouvent au
Thtre les plus grandes beautez des Hiftoires vritables ; parce que les plus notables
venemens en arrivent d'ordinaire en divers temps & en divers lieux.
Quant la premire Objection, je dis que les Rgles du Thtre ne font pas fondes en
autorit, mais en raifon. Elles ne font pas tablies fur l'exemple, mais fur le Jugement
naturel. Et quand nous les nommons l'Art, ou les Rgles des Anciens , c'eil parce qu'ils les
ont pratiques avec beaucoup de gloire, aprs diverfes Obfeivations qui ont t faites fur
la Nature des chofes Morales, iur la vraifemblance des actions humaines & des
venemens de cette vie, fur le rapport des Images aux veritez, &c fur les autres

circonllances qui pouvoient contribuer rduire en Art ce genre de Pome, qui stoit
achev li lentement, encore qu'il fut li commun parmi eux , & i bien reu par tout. C'eltpourquoi dans tout ce Dil-cours j'allgue fort rarement les Pomes des Anciens; & fi je les
rapporte, ce n'eft feulement que pour faire
voir
foir Tadrcfle dont ils fe fcrvoient dans la Pratique de ces rgles , c non pas pour autorifer
mes fenti-mens.
La fconde , mon avis, n'eft pas confrderable: car la raifon tant femblable par tout
elle-mme, elle oblige tout le Monde. Et fi les Modernes ne fe peuvent difpenfer des
rgles du Thtre fans pcher, les Anciens {a) ne l'ont pu faire, & s'ils y ont contrevenu , je
ne les veux pas exeufer. Mes Obferva-tions fur Plaute font allez connotie que je ne veux
propofer les Anciens pour modelle , qu'aux chofes qu'ils ont fait raifonnablement. Outre
que leur Exemple fera toujours un mauvais prtexte pour faillir. Car il n'y a point d'exeufe
contre la raifon. Auxcho-fes qui ne font fondes qu'en ufage, comme en la Grammaire, &
l'Art de faire un vers avec les longues & les brves, les Savans peuvent prendre quelque
licence contre la Pratique, & mme peuvent tre imitez enfuite : parce qu'en telles
occafions la coutume a fouvent fait pafier en rgle une mauvaife chofe. C'eft ce que difent
les Hbreux en commun Proverbe. Que les Savans ne font jamais de fautes qu'elles ne
foient favantes.lMais en tout ce qui dpend de la raifon & du fens commun, comme font
les rgles du Thtre, la licence eft un crime qui n'eft jamais permis , parce que c'eft un
drglement qui choque non pas la coutume, mais la lumire naturelle qui ne doit jamais
fourTrir d'Eclypfe. ije ne dois pas encore publier la gloire des Anciens, que s'ils ont
quelques-fois violent l'Art du Pome Dramatique , ils l'ont fait par quelque raifon plus
puiifante & plus considrable que tout l'intrt du Thtre.f Par exemple, comme Euripide
a prfr dans les Suppliantes la gloire de fon pais celle de fon Art, dont je me fuis
expliqu ailleurs plus amplement.
B 3 La
( a ) Non emnia ai Homtrum referetida txnquam ad ntrrnam tn-/*, f*d 4? ipfum ad
ntrmam. $ai%, l, t, f , j.
La troifime Objedion prend toute fa force de. l'ignorance de ceux qui l'allguent. Car fi
quelques Pices des Anciens, & mme de celles qui furent autrefois en grande eftime,
n'ont pas ruffi fur ntre Thtre, le fujet en a quelquesfois t la caufe, & non pas le
dfaut de l'Art, & quelquesfois la corruption que les Traducteurs en ont fait, en y voulant
apporter des changemens qui dtruilbient toutes les grces de l'Original. Ils y ont ajout
des entretiens de Princes , peu vraifemblables. Us y ont fait voir mal propos ce que les
Anciens avoient cach par raifon, 6c d'un beau rcit, ils en ont fait bien fouvent un
Spelacle ridicule. Mais ce qui eft encore d'une forte confideration, c'eft qu'il y a eu de
certaines Hiftoi-res accommodes au Thtre d'Athnes avec beaucoup d'agrmens, qui

feroient en abomination fur le ntre; par exemple , l'Hiftoire de Thyefte. Ainfi ou le dfaut
des Modernes corrompt ce que les Anciens ont de louable,en altrant toute leur
conomie, ou l'imperfetion de la matire touffe l'excellence de l'Art.
Pour dtruire la quatrime Objection , il ne faut que fe remettre en mmoire, que les
Pices modernes , qui ont trouv grce devant le Peuple, & mme la Cour , n'ont pas t
approuves en toutes leurs parties ; mais feulement en ce qui toit raisonnable &
conforme aux rgles. Quand elles avoient quelques Scnes pathtiques , on en loiioit les
beaux Sentimens. S'il y avoit quelque merveilleux Spectacle , on l'cftimoit. Si quelque
notable vnement s'y xencontroit bien propos, on en temoignoit beaucoup de
fatisfation. Mais fi dans le refte, & mme dans ces parties approuves on dcouvroit
quelque faute contre la vraifemblance l'gard des Personnes, du Lieu, du Temps & de
l'Etat des chofes re-prefentes, on la condamnoit hautement. Et dans le defir de conferver
ce qui avoit bien rifli, on fou-haitoit que le Pote et vit ce que l'on y trouvoit
redire. Tant s'en faut donc que tel fuccs contredire les rgles du Thtre , qu'au
contraire il les au-torife. Car ces rgles n'tant qu'un Art pour faire bien rflr, & avec
vraifemblance , les beaux Inci-dens, il parot aflez combien elles font nceiTaires ; puifque
d'un commun accord on approuve ce qui leur eft conforme , & qu'on rejette ce qu'elles ne
fourTrent point. Les Exemples donneroient beaucoup de lumire cette vrit , fi je ne
craignois de fcher quelques-uns de nos Potes, en inftruifant les autres leurs dpens.
Pour la cinquime Objection, elle eft abfolument ridicule. Car les rgles du Thtre ne
rejettent pas les notables incidens d'une Hiftoire; mais elles donnent les moiens de les
ajufter en telle forte, que fans choquer la vraifemblance des Temps, des Lieux, & des
autres circonftances d'une Action, ils puiffent y parotre, non pas, a la veiit, tels qu'ils ont
t dans l'effet, mais tels qu'ils doivent tre pour n'avoir rien que d'agrable. Ceft donc ce
qu'il faut chercher, & c'eft de quoi nous dirons, dans la fuite de ceDifcours, ce que nous en
avons penf.
CHAPITRE V.
Ve l(i manire dont on doit sinjlruire pour travailler au Pome Dramatique.
L'Ordre des Collges eft de donner aux Jeunes-gens la lecture des Potes Dramatiques
auffi bien que des autres, & comme ils font plus divertiflans par la varit qui s'y trouve,
par les Sentimens moraux dont ils font remplis, pan les divers Entretiens de plufieurs
Perfonnes qui [conteftent, par les Machines qu'il faut fuppofer pour les reprefentations, &
partant d'Evene-mens inopinez , ils font beaucoup plus d'imprefion Uns leur Efprit. Et
bien que tout cela foit mal en-B 4 tendu
tendu & mal expliqu par ceux qui les inftruifent, ils ne laiflent pas d'y prendre un fort
grand plaifir.

Enfuite ils voient de temps autre des Pices de Thtre de la main de leurs Matres: &
quoi qu'elles foient reprefentes par de fort mauvais Ateurs , & qu'elles portent en toutes
leurs circonllances les caractres du Pedantifme : nanmoins cela fe fait avec tant
d'intrigues, de prparatifs &: de faite; qu'ils ne aiiTent pas d'en concevoir une haute
cflime, parce qu'ils n'en ont jamais vu de meilleurs, & qu'ils ne font pas capables d'en
examiner les dfauts. S'il fc rencontre donc parmi eux un Efprit de feu avec quelque
inclination a la Po'fie, l'ellime du Thtre & la libert qui lui relie, aprs avoir achev le
cours de fes premires tudes, le portent auffi-tt la Comdie. 11 entreprend hardiment
de fe faire Pote Dramatique. Il prend donc une Hiitoire qui lui plait, fans favoir ce qu'eue
a de convenable ou de mal propre la Scne, fans regarder quels ornemens elle peut
fouffrir , & quels inconvemens il faut viter. 11 fe refout de cacher fous un rideau tout ce
qui l'incommodera , de mettre la France dans un coin du Thtre, la Turquie dans l'autre,
& l'Efpagne au milieu. Tantt fes Ateurs paroitront dans la falle du Louvre , tantt fur un
grand chemin , & auffi-tt dans un parterre de fleurs. Il difpofe une toile verte pour faire
pafler quelqu'un fur mer de France en Dannemarc, & remplit tout de ridicules
Imaginations, & de pen-fes directement oppofes a la vraifemblance. Sur ce plan
nanmoins, il ne laifle pas de faire la premire Scne de fa Comdie. Et comme il fe
trouve incontinent dans l'embarras, il retourne au Thtre pour en rapporter quelque
invention qui lui plaife. Il vifite les Savans de rputation ,il en efcroque quelque beau
fentiment ou quelque adreiie de l'art, dont aprs il fe fert a contre-temps. Il y rait entrer
toutes les Elgies, les Stances, & les Chanfons qu'il a faites pour Qoris. Et quand il a
compof trois quatre cens vers,
DU THEATRE, Liv. I. r$
il s'avife de dire que c'eft un Acte. Ainfi continuant par cette mthode , il va jufqu' la
mort ou jufqu'au mariage de quelque Prince, & fans favoir ce qu'il a lait, il feme un bruit
fecret que c'eft une Comdie incomparable. On fait des aiTembles folemnelles pour
l'entendre. Il la dbite dans toutes les ruelles. A la premire pointe , les Dames s'crient,
que cela eft raviiant. Chacun lui applaudit en fe refervant le droit de s'en mocquer loifir.
Et le voil baptiz;Pote nouveau. Certainement il faudroit bien de la bonne fortune ou
une Science infufe, pour faire de cette forte un Ouvrage, je ne dis pas gal ceux que vingt
Sicles ont rverez; mais feulement femblable la Comdie de ce Rhodophile, que
Scaliger (a) dit avoir t plus capable de faire piti que de faire rire. En vrit l'ignorance
ou flatterie des Spectateurs eft extrme , quand on condamne ceux qui ne peuvent avoir
de complaifance, pour de fi mauvaifes chofes. 11 n'y a point de mtier qui n'oblige de faire
apren-tifiage fous les Maitres, de fubir leur examen, & de faire chef-d'uvre en leur
prfence. Cependant pour le plus bel Art de l'efprit & qui eft le plus difficile & le moins
connu, on s'imagine qu'il ne faut avoir que l'audace d'y travailler. Voici donc ce que je
confeille de faire celui qui veut devenir Pote.
Premirement il faut qu'il retienne tous ces imptueux defirs de gloire, & qu'il perde la
croyance qu'il fuffit de faire des vers pour faire un Pome Dramatique, (b) 11 faut qu'il
s'applique la lecture de la Potique d'Ariftote , & de celle d'Horace, & qu'il les B s tudie

(a) Extat illius Comadia qua nihil averfum mugis comitate 5 fidio enim infulfa eji ut
mifericordiam potius quant rifum excittt. Seal. I. 6. c. 3.
(b) Ditt nen nifi optimus quifque , & qui crtdentem foi minime fallat i legendus efl ; ftd
diligenter aut pne ad feribendi folicitudinem, nec per partes modo ferutanda omnia ; fed
ptrlecius liber utiqut ex in-tegrt rejumendus, ^uintil. I, 10. cap. 1,
*5 LA PRATIQUE
tudie ferieufement & attentivement. Enfuite il cil neceflaire qu'il aille feuilleter leurs
Commentaires, & ceux qui ont travaill fur cette matire , comme Caltelvetro, qui dans
fon grand caquet Italien enfei-gne de belles chofes, Hierme Vida, Heinfius, Vof-fius, la
Mnardiere & tous les autres. Qu'il lui fou-vienne que Scaliger dit feul plus que tous les
autres, mais il n'en faut pas perdre une parole; car elles font toutes de poids. Pour le Livre
de Boulenger, il n'y faut chercher qu'un recueil de paflages qui peuvent tre utiles, pourvu
que l'on ne s'arrte pas toujours aux inductions qu'il en tire: car je croi qu'il appre-noit les
chofes qu'il a crites, a mefure qu'il les crivoit.
J'ajoute ces Auteurs , Plutarque , Athne, & Lilius Giraldus, qui en plufieurs endroits
ont touch les plus importantes Maximes du Thtre. Enfin il ne faut lai (Ter pafler
aucun texte des Anciens Ecrivains, fans l'examiner. Car fouvent une parole dite la traverfe & hors la penfe du Thtre, contient un fecret & la refolution de quelque grande
difficult.
Aprs cette tude de Thorie, (a) il faut lire tous les Pomes des Grecs & des Latins, que la
bone Fortune a laifle venirjufqua nous,avec leurs anciens Scho-liaftes & GlofTateurs
defquels nanmoins il fe faut rendre Juge des-intereif : parce qu'ils font fujets
beaucoup d'erreurs & de fubtilitez faufles & de peu de fruit. D'ailleurs il eft neceflaire de
faire par tout de fortes rflexions, & d'examiner pourquoi l'Auteur a plutt fait une chofe
qu'une autre : & il faut bien prendre garde qu'une parole ingenieufement dite pour
prparer un Incident, ou pour expliquer le lieu, le temps, ou autre telle circonitance,ne
pafle pour inutile &: fans deflein. Et fi j'ofois me mettre de la partie, je fouhaiterois qu'un
Efprit raifonnable joignit les
precep(a) Hordt. de ^trt. Voit. vtrf : i62. Vos exemptai* Gtma Ho8ur-a verfate mann t verfnte
diurni.
prceptes de cette Pratique ce qu'il verra dans les Anciens & les Modernes. Car encore
que je ne fois pas capable de lui donner un grand fecours en ce noble travail, je ne lui ferai
peut-tre point incommode. Et s'il trouve que je n'ai pas dit vrai, au moins je fuis arTur
qu'il me remerciera des moiens que je lui donne pour s'inftruire mieux que moi.
Notre Pote donc ayant acquis par cette mthode une parfaite connoiifance de l'Art du

Thtre, pourra bien plus affurment & plus heureufement entreprendre quelque chofe
de grand.
Quant moi, fans rebattre en ce difcours ce qu'on peut apprendre dans Ariftote, dans fes
Interprtes & dans les anciens & les modernes, je m'efforcerai de ne traiter que des
Matires nouvelles, ou du moins de donner quelques nouvelles initrutions fur celles que
les autres ont traites.
CHAPITRE VI.
Des Spectateurs & comment le Pote les doit confiderer.
M On delTein n'eft pas ici d'apprendre ceux qui voient reprefenter une Tragdie , le
filence qu'ils y doivent garder , l'attention qu'ils y doivent apporter, la retenue qu'ils y
doivent avoir quand ils en jugent, avec quel efprit ils la doivent examiner; ce qu'ils doivent
faire pour viter les erreurs o la complaifance , & l'averfion qu'ils ont pour les Auteurs
les peut engager, & faire mille autres chofes qui pourroient peut-tre bien propos tre
expliques.
J'entens parler des Spectateurs caufe du Pote & par raport lui feulement, pour lui
faire connoitre comment il les doit avoir en la penfe, quand il travaille pour le Thtre.
7 Je
Je prens ici la comparaifon d'un Tableau , dont j'ai refolu de me fervir fouvent en ce
Trait, & je dis qu'on le peut confiderer en deux faons. La premire comme une peinture,
c'eft--dire, entant que c'elt l'ouvrage de la main du Peintre, o il n'y a que des couleurs, &
non pas des chofes ; des ombres, & non pas des corps , des jours artificiels , de faufles
lvations, des loignemens en Perfpective , des ra-courcilVemens illufoires, & de fimples
apparences de tout ce qui n'eft point. La fconde entant qu'il contient une chofe qui eft
peinte, foit vritable ou fup-pofe telle, dont les lieux font certains , les qualitez
naturelles, les adions indubitables, & toutes les cir-conftances flon l'ordre & la raifon.
Il en eft de mme du Pome Dramatique. On peut du premier regard y confiderer le
Spectacle,& la lim-ple Reprfentation, o l'art ne donne que des images des chofes qui ne
font point. Ce font des Princes en figure , des Palais en toiles colores, des Morts en
apparence, & tout enfin comme en peinture. Pour cela les Ateurs portent toutes les
marques de ceux qu'ils reprfentent , la dcoration du Thtre eft l'image des lieux, o
l'on feint qu'ils fe font trouvez. 11 y a des Spectateurs, on fait parler les perfonnages en
langue vulgaire, & toute choie y doit tre lnli-ble. Et c'eft pour parvenir cette
reprfentation que les Potes font paroitre, & difcourir tantt un l'er-fonnage , tantt un
autre, qu'il fe fait des rcits de ce qu'on n'a point vu,& que l'on met plufieurs Spectacles,
&: tant de machines diffrentes fur les Thtres. Ainfi dans ^Efchyle le Palais de
Clitemneltre s'ouvre, afin que l'on reprfente Agamemnon comme mort, par le moien

d'un corps tendu fur le feuil de la porte. Dans Sophocle Tecmefi ouvre la tente d'Aiax,
afin de reprinter fa fureur par le carnage des animaux qui font l'entour de lui. Dans
Euripide Hecube tombe vanouie fur le Thtre, pour re-prfenter la grandeur de fes
calamitez. Et dans Plaute
le les Captifs paroiflent liez & gardez, afin de repr-fcnter l'tat de leur Servitude : & les
difcours qui fe font dans toutes ces rencontres, & que l'on y peut lire en achvent la
reprfentation.
Ou bien on regarde dans ces Pomes l'Hiftoire vritable, ou que l'on fuppofe vritable, &
dont toutes les avantures font vritablement arrives dans l'ordre, le temps & les lieux, &
flon les intrigues qui nous apparoiflent. Les perfonnes y font confideres par les
caractres de leur condition , de leur ge , de leur fexe : leurs difeours comme ayant t
prononcez, leurs actions faites, & les chofes telles que nous les voions. Je fai bien que le
Pote en eft le Maitre, qu'il difpofe l'ordre & l'conomie de fa pice, comme il lui plat,
qu'il prend le temps, l'allonge & le racourcit fa volont , qu'il choifit le lieu tel que bon
lui femble dans tout le monde , & que pour les intrigues il les invente, flon la force &
l'adrefle de fon imagination: en un mot il change les matires & leur donne des formes
comme il le veut refoudre dans fon confeil fecret: mais il eft vrai pourtant que toutes ces
chofes doivent tre 11 bien ajuiles, qu'elles femblent avoir eu d'elles-mmes,la naiilance,
le pro-grez & la fin qu'il leur donne. Et quoi qu'il en foit l'Auteur , il les doit manier fi
dextrement, qu'il ne paroiiTe pas feulement les avoir crites. Ainii dans iEfchyle tout fe
paife comme fi vritablement Aga-memnon toit poignard. Dans Sophocle comme fi
vritablement TEfclave d'Hecube avoit trouv Poli-dore mort fur le bord de la mer. Dans
Plaute comme fi les deux captifs avoient t vritablement vendus en qualit d'Efclaves
pris la guerre; 8c de mme dans toutes les autres pices des Anciens. Auii quand on
veut approuver, ou condamner celles qui paroiflent fur nos Thtres, nous frppofons que
la chofe eft vritable, ou du moins quelle le doit, ou le peut bien tre, & fur cette
fuppofition nous approuvons toutes les actions & les paroles qui pou voient
tre
y? LAPRATIQUE
tre faites & dites par ceux qui agiflent & qui parlent; & tous les venemens qui pouvoient
fuivre les premires apparences : parce qu'en ce cas nous croions que cela s'eit
vritablement ainfi fait, ou du moins qu'il fe pouvoit, & devoit faire ainfi. Et au contraire
nous condamnons tout ce qui ne doit pas tre fait 8c dit, flon les Perfonnes, les Lieux , le
Temps & les premires apparences du Pome; parce que nous ne croions pas que cela foit
arriv de la forte. Tant il eft vrai que la Tragdie fe confide-re principalement en foi ,
comme une Action vritable.

Or pour entendre comment le Pote fe doit gouverner l'gard des Spectateurs, &
comment ils lui font confidences ou non, il ne faut que faire rflexion fur ce que nous
avons dit d'un Tableau. Car en le confiderant comme une peinture, ou un ouvrage de l'Art
, le Peintre fait tout ce qu'il peur pour le rendre excellent; parce qu'il fera vu, & qu'il y fait
tout derein d'en tre eilim. Mais en confiderant la chofe peinte , il s'attache la Nature
de ce qu'il re-prfente, & ne fait rien qui ne foit vraifemblable en toutes ks circonltances ,
caufe qu'il regarde tout comme vritable: par exemple, s'il veut peindre la Magddeine
Pnitente, il n'oubliera rien des marques les plus importantes de fon Hiioire, car s'il en
uibit d'autre forte ceux qui la verroient ne la reconnoi-trojent pas. Il la mettra dans une
polture agrable, autrement on la regarderoit avec dgot. Il y emploiera les plus vives
couleurs ; afin que l'il y trouve plus de fatisfadion. Il ne la jettera pas le vifage contre
terre, parce qu'il en cacheroit la plus belle partie; mais il la mettra a genoux. Il ne la
couvrira pas toute entire d'un Cilice, parce qu'elle feroit fans grce; mais elle fera demi
nu. 11 ne la reprfentera pas dans le fond d'un rocher, parce qu'elle ne pourroit tre vue ;
mais l'entre d'une Grotte, & il s'y gouvernera ainfi, parce qu'il confidere fon ouvrage
cornrac
me une peinture qui doit tomber fous les fens & qui doit plaire. Mais l'examiner de
l'autre manire & comme une chofe vritable, il fera que cette figure aura le teint ple &
dfait, parce qu'il n'eft pas croia-ble qu'il ft autre dans fes aufteritez. Il ne lui donnera
pas devant elle une couronne, mais une croix. II ne la mettra pas fur un lit de velours en
broderie, mais fur la terre. Il ne fera pas un Palais auprs d'elle, mais un defert. Il ne
reprfentera pas des Pages, ni des Suivantes l'entour d'elle, mais des btes farouches ,
en repos nanmoins ; afin qu'elle puifle vivre en ce lieu. Il ne fera pas fa Grotte dans un
rocher d'or, mais tout couvert de moufle. Les Arbres n'y feront pas chargez de fleurs & de
fruits, mais demi fecs, & tous les environs iteriles. Enfin il ornera fon Ouvrage de toutes
les chofes qui vraifernblablement peuvent convenir l'tat de la pnitence , flon la
Perfonne, les Lieux & les dpendances de l'Hiftoire; parce qu'en cette penfe, il confidere
la vrit de la chofe qu'il veut peindre. Tout de mme le Pote en confiderant dans fa
Tragdie le Spetacle ou la Repr-fentation , il fait tout ce que fon Art & fon efprit lui
peuvent fournir pour la rendre admirable aux Spectateurs : car il ne travaille que pour
leur plaire. Il con-fervera tous les plus nobles lncidens d'une Hifloire. Il s'efforcera de
mettre tous les Perfonnages dans le plus agrable tat qu'ils peuvent fouffirir ; d'emploier
les plus illuftres figures de la Rhtorique , & les plus fortes parlions de la Morale ; de ne
rien cacher de tout ce qu'on doit favoir, & qui peut contenter; & de ne rien montrer de tout
ce qu'on doit ignorer, & qui peut choquer. Enfin il cherchera tous les moiens de ruffir
dans l'eftime des Spectateurs, qu'il a feulement lors en l'efprit.
Mais quand il confidere en fa Tragdie l'Hiftoire vritable ou qu'il fuppofe tre vritable, il
n'a foin que de garder la vraifemblance des chofes, & d'en compofer toutes les Actions, les
Difcours, & les lncidens.

cidens, comme s'ils toient vritablement arrivez. If accorde les penfcs avec les
perfonnes,les temps avec les lieux, les fuites avec les principes. Enfin il s'attache
tellement la Nature des chofes, qu'il n'en veut contredire ni l'tat , ni l'ordre , ni les
effets, ni les convenances; & en un mot il n'a point d'autre guide que la vraifemblance, &
rejette tout ce qui n'en porte point les caractres. Il fait tout comme s'il n'y avoit point de
Spectateurs , c'eft--dire tous les per-fonnages doivent agir & parler comme s'ils toicnt
vritablement Roi , & non pas comme tant Bellero-fe, ou Mondori ; comme s'ils toient
dans le Palais d'Horace Rome, & non pas dans l'Htel de Bourgogne Paris ; & comme fi
perfonne ne les voyoit, &: ne les entendoit que ceux qui font fur le Thtre agillans &
comme dans le lieu rcprfent. Et par cette rgle ils difent fouvent qu'ils font feuls, que
perfonne ne les voit, ni ne les entend, & qu'ils ne doivent point craindre d'tre
interrompus en leur entretien , troublez en leurs folitudes, dcouverts en leurs actions , &
empchez en leurs deffeins; encore que tout cela fe faife & fe dife en la prefence de deux
mille perfonnes, parce qu'on fuit en cela la Nature de l'Action comme vritable , o les
Spectateurs de la reprientation n'toient pas. Ce qui doit tre tellement observ que tout
ce qui paroit affect en laveur des Spectateurs, ett vicieux.
Je fai bien que le Pote ne travaille point fur l'Action comme vritable , finon entant
qu'elle peut tre reprfente ; d'o l'on pourroit conclure qu'il y a quelque mlange de ces
deux conliderations , mais voici comment il les doit dmler. Il examine tout ce qu'il veut,
& doit faire connoitre aux Spectateurs par l'oreille & par les yeux , & fe refout de le leur
faire reciter, ou de le leur faire voir; parce qu'il doit avoir foin d'eux, en confiderant
l'Action comme reprfente: mais il ne doit pas faire ces Rcits, ni ces Spectacles
feulement caufe que les Spectateurs en
doivent
doivent avoir la connoiffancc. Comment donc ? Il faut qu'il cherche dans l'Action
confidere comme vritable, un motif & une raifon apparente, que l'on nomme couleur,
pour faire que ces Rcits & ces Spectacles foient vraifemblablement arrivez, de la forte. Et
j'ofe dire que le plus grand Art du Thtre con-fifte trouver toutes ces couleurs. Il faut
qu'un Per-fonnage vienne parler fur le Thtre, parce qu'il faut que le Spectateur
connoiiTe fes defleins & fes paffions. Il faut faire une Narration des chofes paifes; parce
que le Spectateur, en les ignorant, ne comprendrait rien au relie. Il faut faire voir un
Spectacle, parce qu'il touchera les Afiftans de douleur , ou d'admiration. Ceft travailler
fur l'Action entant que repr-fente, & cela eft du devoir du Pote, mmes eft-ce fa
principale intention. Mais il la doit cacher fous quelque couleur qui dpende de l'Action
comme Vritable. Si bien que lePerfonnage qui doit parler viendra fur le Thtre ; parce
qu'il cherche quelqu'un, ou pour fe trouver quelque affignation. La Narration des chofes
palTes fe fera ; parce qu'elle fervira pour prendre confeil fur les prfentes, ou pour
obtenir un fecours neceifaire. On fera voir un Spectacle; parce qu'il doit exciter quelqu'un
la vengeance, & cela eft travailler fur l'Action , entant que vritable, fans avoir gard aux
Spectateurs , a caule que vraifemblablement tout cela pouvoit arriver ainfi, ne prendre
les chofes qu'en elles-mmes. Venons aux quatre Exemples allguez ci-deifus. iEfchile fait

poignarder Agamemnon dans fon Palais, mais il faut que les Spectateurs le fachent, &
comment eft-ce qu'il le leur dcouvre ? Il fait que ce malheureux Prince s'crie dans fon
Palais comme mourant fous les coups de ceux qui le poignardent. Sophocle obferve la
mme chofe au meurtre de Clitemneftre par la main d'Orefte, & je ne fai comment
quelques-uns ont voulu dire que ces deux Potes enfanglantent la Scne, l'un par la mort
de ce Prince, & l'autre par celle de Tom. /. C cette
cette Reine. Car ils font tuez dans les maifons reprsentes fur le Thtre, & non pas la
vue des Spectateurs qui feulement en entendent les cris, & voient les corps aprs le coup.
Dans le mme Sophocle Aiax elt furieux; mais il faut qu'on le voie fur le Thtre avec
Ulyfle, fans lui mal-faire. 2c pour cela Minerve le tait fortir de fa tente, lui fafcine les
yeux, & fufpend un peu l'accez de fa phrenefe. Dans Euripide il faut que les Spectateurs
fchent que Polidore eit morts afin que Hecube reoive un furcroit d'infortune , & pour le
faire raifonnablement , l'Efclave de cette Reine va qucrrir de l'eau peur les funrailles de
Polixene au bord del mer, o elle trouve comme par hazard le corps de ce Prince qu'elle
fait apporter cette malheureufe Mre. Ce qui fert bien propos faire connoitre cette
trifte avanture, & ceux-l s'y font groffierement abufjz qui fe font imaginez que ce Pote
envoioit Hecube au bord de la mer, 2c qu'elle y avoit trouv elle-mme le corps de fon
Fils. Dans Plaute fi les deux captifs n'agiftent, les Spectateurs perdront les plus agrables
Incidens qui fe font par les fourbes deTindare: & s'ils demeurent enchanez dans la
maifon , il ne fe peut faire raifonnablement qu'ils aillent & viennent dans la place
publique. Donc pour fatisfaire la reprefentation 2c la vrit de l'Action, le Pote fait
que Hegion qui les avoit achetez, ne les veut pas renfermer ni charger de fers , mais il les
traite favorablement leur permettant d'aller 2c de venir, fous efperance peut-tre que les
Dieux procureront un pareil traitement fon Fils, que les Ennemis tenoient auffi
prifonnier. Mais il faudroit faire une trop longue enumeration , ii nous voulions montrer
cette conduite des Anciens par exemples. Car il n'y a point d'action fur leur Thtre , point
de parole, point de rcit, point de paillon, point d'intrigue qui n'ait fa couleur, prendre
l'Hilloire comme vritable , encore qu'elle ne foit invente par le Pote que pour tre
reprefente. En un mot les Spectateurs ne
font
font point confiderables au Pote, regarder la Tragdie dans la vrit de l'action, mais
feulement dans la reprfentation, & fur cette Maxime f nous avions examin la plupart
des Pomes de ntre temps, nous connotrions qu'ils pchent contre la vraifemblance
dans les chofes que l'on efrime les plus excellentes; parce que les Auteurs aiant voulu les
expofer aux Spectateurs, n'y ont point recherch de couleifr, pour fuppofer qu'elles ont t
faites. Ainf dans la vrit de l'Hiftoire un Homme fait un rcit neceiTaire, cela ell bon, car
le Spectateur ne le doit pas ignorer; mais cet homme ne pouvoit pas favoir ce qu'il conte.
Il n'eit donc pas vraifemblable qu'il ait fait ce rcit. Un Amant parot fur le Thtre dans
une violente paffion , c'eft en faveur des Spectateurs; mais il ne peut faire cette plainte
dans le lieu reprefent par le Thtre. La raifon veut qu'il foit dans un autre lieu tout
diffrent & bien loign. Il faut donc chercher une couleur qui l'oblige fe plaindre dans

le lieu de la Scne: autrement c'eft aller contre la vraifemblance; autant en peut-on dire de
mille autres aventures qui paroiflent fur nos Thtres, o tous les jours on met des
Images de ce qui n'a jamais t, de ce qui ne peut tre,& de ce qui vraifemblablement ne
doit pas tre.
CHAPITRE VII.
Du mlange de la Reprfentation avec la vrit de PAction Thtrale.
JE croi que d'abord le titre du prefent difcours trouvera beaucoup deCenfeurs,parce qu'il
ne fera peut-tre pas entendu, mais quand je me ferai expliqu, j'efpere que toutes les
Perfonnes judicieufes en approuveront les termes auffi-bien que mon fentiment. J'appelle
donc vrit de l'Action Thtrale l'hiftoire Ci du
du Porae Dramatique, entant qu'elle eft confiderc comme vritable, & que toutes les
chofes qui s'y paf-fent font regardes comme tant vritablement arrives, ou aiant d
arriver. Mais j'appelle Reprefenta-tion , l'affemblage de toutes les chofes qui peuvent
fervir reprefenter un Pome Dramatique, & qui s'y doivent rencontrer , en les
confiderant en elles-mmes & flon leur nature, comme les Comdiens, les Dcorateurs ,
les Toiles peintes , les Violons , les Spectateurs & autres femblables. Que le Cinna qui
paroit fur le Thtre, parle comme le Romain : qu'il aime une Emilie : qu'il confeille un
Augufte de garder l'Empire : qu'il confpire contre lui : & qu'il en reoive le pardon , cela
efc de la vrit de l'Action Thtrale. Que cette Emilie paroifle touche de haine contre
Augufte , & d'amour en faveur de Cinna : qu'elle fouhaite d'tre vange, & qu'elle
apprhende l'vnement d'un li grand deiTein, cela eft encore de la vrit de cette a#ion.
Qu'Augufte propofe deux Perfides la penfe qu'il a d'abandonner la Souverainet; que
l'un lui confeille de la garder, & l'autre au contraire : cela eft de la mme vrit de l'action.
Enfin tout ce que dans cette Pice on peut confiderer comme une partie , & une
dpendance nceflaire de toute eette avanturc, doit tre de la vrit de l'action, & c'eft parl qu'on examine la vraifemblance de tout ce qui fe fait dans un Pome, la bienfeance des
paroles, la liaifon des Intrigues , ik la jufteie des Eve-nemens. On approuve tout ce que
l'on juge avoir d fe faire dans la vrit, quoi que fuppofe, & on condamne tout ce qu'on
y trouve de contraire, ou mal convenable aux actions humaines.
Mais que Floridor, ou Bcau-Chtcau faflent le per-fonnage de Cinna , qu'ils foient bons ou
mauvais Acteurs , bien ou mal vtus, qu'il y ait un EchafTaut pour les lever & les feparer
du peuple: qu'il foit orn de Toiles peintes , & d'illufions agrables, au lieu de Palais & de
murailles: que les intervalles des Actes
i oient
foient marqus par deux mdians violons ,ou par une excellente Mufique : qu'un Acteur
paife derrire une tapifierie , quand il dit qu'il va dans le Cabinet du Roi ; qu'il aille parler
fa Femme , quand il a fait deflein de parler une Reine : qu'il y ait des Spectateurs

prefens; qu'ils foient de la Cour ou de la Ville: en grand ou en petit nombre ; qu'ils gardent
le filen-ce ou farTent du bruit : qu'ils foient dans des loges, ou dans un parterre : que les
filoux y caufent quelque defordre , ou qu'on les reprime : toutes ces choies font, mon
avis, & dpendent de la Reprfen -tation.
Ainfi Floridor & Beau-Chteau en ce qu'ils font en eux-mmes, ne doivent tre confiderez
que comme Reprefentans ; & cet Horace & ce Cinna qu'ils re-prefentent, doivent tre
confiderez l'gard du Pome comme vritables personnages : car ce lont eux que l'on
fuppofe agir & parler, & non pas ceux qui les reprefentent, comme fi Floridor & BeauChteau cefbient d'tre en nature, & fe trouvoient transformez en ces Hommes, dont ils
portent le nom & les intrts. Ainfi la partie de l'Htel de Bourgogne leve & environne
de toile peinte, o fe jou' la Tragdie, eft le lieu reprefentant & l'image d'un autre, & celui
qui y eft reprfent par cet efpace, foit la falle du Palais d'Horace , ou de celui d'Augufte,
eft dans la Tragdie le lieu vritable, ou du moins qu'il faut regarder comme vritable.
Ainfi le temps qu'on y. emploie, faifant partie d'un jour de ntre anne courante, n'eft
qu'un temps reprfentatif, mais le jour reprfent, & dans lequel on fuppofe que l'action
du Thtre eft arrive, doit tre pris pour un temps vritable l'gard de cette action.
Je dis donc qu'il ne faut jamais mler enfemble ce qui concerne la reprefentation d'un
Pome avec l'action vritable de l'hiftoire reprefente. On n'approu veroit pas que
Floridor en reprefentant Cinna, s'avi-it de parler de fes affaires domeiu^ues , ni de la
per-C 3 te
te ou du gain que les Comdiens auroient fait en d'autres pices : qu'en parlant des
Romains fournis la domination d'Augulte, il mlt les baricades de Fa-ris avec les
profcriptions du Triumvirat ; qu'en rcitant la harangue de Cinna aux Conjurez, il adreilat
fa parole & fes rflexions aux Parinens qui l'coutent; qu'en examinant la haine & la fiert
d'Emilie, il en fit quelque rapport avec la douceur de nos Dames ; en un mot on ne
fouffriroit pas qu'il confondit la Ville de Rome avec celle de Paris, des actions fi loignes
avec nos avantures prlentes, & le jour de cette conjuration avec celui d'un divertiflement
public arriv feize cens ans aprs: car c'eft pcher, non feulement contre des rgles
introduites par quelque con-fideration de bienfeance , mais encore contre le fenscommun. Je fai bien que les Modernes jufqu' pr-fent ne l'ont gure tombez dans cette
faute ; mais parce que les Anciens , trop indulgens au plaifir du peuple , n'ont pas t fi
foigneux de l'viter, j'eftime qu'il n'eft pas mal propos d'en parler, de crainte que nos'
Potes ne s'avilent d'en fuivre les exemples (a) la faon de ce mauvais Orateur Romain
qui n'imitoit jamais les grands-Hommes, qu'en ce qu'ils avoient de dfectueux, (b)
Ariftote crit que les mauvais Potes tombent en plufieurs grandes fautes, parce qu'ils
ignorent le moien de bien faire, & que les bons s'y laiflent aller par une vicieufe
complaifance au profit des Comdiens , & au divertiflement des Spectateurs : mais
j'eftime qu'un vritable Pote ne doit point chercher d'autre moien d'tre utile aux
premiers, & agrable aux autres , que par l'excellence de fon Ouvrage.
La Comdie dans fon origine, & quand elle commena recevoir des Acteurs, l'exemple

de la Tragdie, n'toit qu'une Poelie vraiement Satyrique, & qui peu peu fous prtexte de
reprendre les vices du
peup.e
(*) Cner, in Brut. ( b ) *AriJl. in Prit.
peuple pour l'infrruire , s'emporta impunment dans une infigne mediiance , non
feulement contre les Ci-tokns, mais auffi contre les Magiflrats & les Perlbn-nes les plus
illuitres, dont on mettoit les noms, les actions & les vifages fur le Thtre, & c'eit ce que
depuis on a nomm la Vieille Comdie. Ce n'eft pas que dans fon origine elle ne ft plus
innocente; car fous Epicharmus & les premiers Comiques qui. le fui-virent, la Comdie
toit rieufe & non pas mjurieufe, elle avoit des railleries, & non pas des outrages: elle
fouffroit le fel, ck non pas le fiel , & le vinaigre: mais cette libert dgnra en licence fi
pleine de fureur, que le Thtre d'Ariftophane fervit pour exciter le peuple contre Socrate ,
& le faire mourir. En ce temps la Reprefentation toit fort mle avec la vrit de l'action ,
elles toient prefque une mme chofe : car ce qu'on difoit contre le Socrate, repre-fent,
s'adrefToit au Socrate vritable qui toit pr-fent. Il ne faut que lire les premires
Comdies d'A-riitophane, & vous verrez qu'il confond les intrts des Acteurs avec ceux
des Spectateurs , mme l'hif-toire reprefente avec les affaires publiques,qu'il fonde les
railleries de fon Thtre fur la vie de ceux qu'il veut dchirer. Enfin ce ne font que des
libelles diffamatoires contenans les noms, les qualits, les actions, t-: mme les portraits
vifibles de ceux que le Pote entreprenoit, fans autre conduite que fon caprice 6z fa haine,
& non pas des Ouvrages d'efprit rduits fous un genre de Pofie raifonnable &. rgle par
Art. Aufi les Magiflrats voiant les dangereux erFets des Comdies , pour reprimer cette
licence des Potes, leur firent dfence de plus nommer aucune perfonne dans leurs vers.
Mais comme on eft aflez ingnieux mal faire, ils retranchrent bien de leurs Pomes les
noms vritables de ceux qu'ils vouloient mal-traiter, & en con-ferverent nanmoins des
Actions, qu'ils rendoient fi fenfibles, qu'il toit facile a chacun de reconnoitre C 4 ceux
ceux dont ils vouloient parler : & c'eft-ce qu'on a
depuis appelle la moienne Comdie , dont nous avons des exemples dans les dernires pices d'Arillophane.
Mais cette manire de railler, quoi qu'en apparence plus douce que la premire, fut juge
d'une aull pernicieufe confequence , & pareillement dfendue'. Ce qui reduifit les Potes
la neceffit d'inventer non feulement les noms, mais aufli les avantures de leur Thtre.
De forte que la Comdie n'tant plus qu'une production de l'efprit, reut des rgles fui le
modle de la Tragdie, & devint la peinture & l'imitation des actions de la vie commune.
Alors la reprefentation en fut entirement fepare, & tout ce qui fe faifoit fur le Thtre,

toit confider comme une hiftoire vritable, laquelle ni la Rpublique, ni les


Spectateurs n'avoient aucune part. On choifilfoit des avantures que l'on fuppofoit tre
arrives dans des pais fort loigns, avec lefquels la ville , o fe faifoit la reprefentation ,
n'avoit rien de commun. On pre-noit un tems auquel les Spectateurs n'avoient pu tre, les
Perfonnages ne prenoient aucun intrt dans les affaires de ceux qui les venoient voir, ni
dans la focie-t publique, & paroiflbient agir feulement par la con-lideration des chofes
dont le Thtre portoit l'image. Ainfi l'Action Thtrale & la reprefentation n'toient plus
confondues, parce qu'elles n'avoient plus rien de commun. Et voil ce qui fit la nouvelle
Comdie, dont Terence nous a donn des modles. Aum" ne verra-t-on pas qu'il fe foit
emport ce drglement, ni qu'il ait ml la reprefentation aux actions qu'il imitoit dans
fes Pomes , (*) ou s'il l'a fait, c'eit ii rarement & fi lgrement qu'il n'en elt pas fort
blmable. Plaute qui toit plus prs de la moienne Comdie , n'a pas t fi rgulier, & s'eft
abandonn tant
de
(a) Paritm fera rit agi vidttur, fi tAfortt iff pojwlnm ctmpiHt-t
T'f' ttb. 2. (. i. fia. i j. f),
de fois ce defordre, que la lecture en devient importune, & fouvent embarraiTe le fens, &
dtruit les grces de fon Thtre. (*) Dans fon Amphitryon Jupiter eft iuppof dans la
Ville de Thebes au temps de la naifiance d'Hercules : & quand il parot fous la forme
d'Amphitryon , il dit aux Spedateurs: Je fuis Jupiter , & me change en Amphitryon quand
il me plat t paroi fiant ainfi & pour l'amour de vous , dit-il aux Spectateurs , afin de
continuer cette Comdie & pour Pamour d'Afcmene, afin qu'elle foit reconnue innocente.
O l'on voit qu'il mle l'intrt des Spectateurs avec celui des Adteurs, & fait un
alTemblage des Romains qui -toient prefens avec des perfonnes que l'on fuppofe agir en
Grce. La mme faute eft encore dans la Scne deuxime du premier Acte de la mme
Pice. Ce qui certainement eft ridicule de feindre Jupiter & Mercure Thebes vifibles
feulement ceux du Palais, parler en Comdiens dans la ville de Rome, ceux qui les
voyent fur le Thtre; c'eft confondre l'intelligence des Spectateurs, en les contraignant de
s'imaginer un homme double, & de diftinguer en lui des fentimens & des paroles bien
contraires fans aucune raiibn apparente. On fouffre bien qu'un Acteur s'interrompe
quelquefois pour demander filence, parce que l'on conoit aifement en ces rencontres,
que c'eft Bellerofe ou Mondory qui parle, & non pas un Dieu ou un Roi; fa voix, fa
contenance & le fujet pre-fent en donnent bien diftinctement la connoiffance. Mais quand
un homme parot nos yeux avecj le nom , l'habit , les paroles , le gefte & les fentimens
d'une autre perfonne qu'il reprefente,& qui porte des yeux l'efprit une image toute autre
que ce qu'il eft, on ne le doit plus coniiderer, & il ne doit plus agir autrement, & fon
dguifement doit faire imaginer vritable ce qu'il reprefente. Ceft-pourquoi tout ce
C 5 qui

(4) lAft.i.Sc. 1. Nunc hc honoris vtftri vtnio\grttik>nt htn W-tfiiatam tranfeam


(omcediam, fimul *Alumm* quant vir (?(,
qui retourne du dguifement ce qu'il eft en effet, le rend autre qu'il ne doit paroitre,
confond les pen-fes de ceux qui le regardent, & qui n'attendoient de lui que des chofes
convenables la perfonne dont il avoi. pus l'apparence.
Dans Auluhiia Euclion ell ' la ville d'Athnes (a) , o il a t vol, & che en Jit celui qui a
voit emport ion Threfor, i! dit | chofes qui tmoignent fon inquitude & poir : fur quoi
les Spectateurs s'tans p , . il le tourne vers
eux , 6C leur dit : De i su ? je vous connois
tous* & J'ai bien qu'il y a par. ti p de Larrons. En quoi eft un ar lors qu'Euclio coit en cet tat dans Athnes, les Romains ne s'y trouvrent pas priens pour en ri v
e, & moins encore pour tre fouponnez d'avoir parmi eux celui qui i'avoit drobe.
Ceft encore la mme faute que ce Pote a faite dans le (b) Pnulus o des Avocats ayant
dit qu'il taut examiner l'or qu'on leur prfente , Agoraftocles repond: Voyez c'eft de or, ck
Colibiicus ajoute en fe tournant aux Spectateurs, ouy , Mejjieurs , mais de l'or de Comdie
, dont on engrmifje les Bufs en Barbarie , qui nanmoins doit pajjer pour bon or en cette
Pice , ce que je trouve fort impertinent; car ni les Spectateurs, ni les Lupins dont le faiibit
cette monnoie de Thtre, comme on y emploie maintenant les jettons, ne doivent pas
tre mlez dans l'intrigue de cette Comdie. On peut remarquer ce mme drglement
dans fes Bacchides, Acte premier, Scne fconde. En la Cif-telli .ia, Scne fconde ; dans le
Mercator auffi Scne fconde , dans la HoftelUtri* auili Scne fconde,
Acle
(<*) ^Aft. 4, Se. $. Quid rUetii , mvi emnet , feio fures tjfc i;lt cmplurts.
(b) ^48 . 3. Se. 2. ~Ag. sslgite, irfpicite , aurum eft. Col. Tro r ec-to, f t tCA>.cres y
ComiCHm mucerato hoc ppiuei fiunt m M Barbana beves, Va'um ad hanc rtm a*undam
rhihppum eft.
Ate premier , & Scne fconde , Afte cinquime. Dans les Menechmes , A de quatrime ,
Scne troi-fime. Dans le Pfeudolus Acle fcond , Scne quatrime. Dans le mme
Pnulus Acte cinquime, Scne fconde. Dans le Pe:fe Acte deuxime , Scne troifime.
Dans le Rudens Acfte troiilme , Scne fixime. Dans le Sticus Acte cinquime, Scne

troifime. Dans le Trinummus Acte troiiime, Scne fconde. Dans le ruulentus , Acle
premier , Scne premire,& Ate fcond, Scne fixime, & en quelques autres endroits.
Mais il y en a deux o cette raillerie ne doit pas tre condamne , parce qu'elle eft fort
agrable & qu'elle n'entre point dans le corps du Pome. C'eft la fin du Pfeudolus, o ce
drolle d'Efclave ayant pri Ballio de venir boire avec lui, JJallio en le fuivant, lui dit: (a)
Que ne pries- taffr ces Spectateurs? A quoi Pfeudolus rplique : /// n'ont pas
accoutum de me prier > ni moi eux 3 mais fi vous voulez. , M ejfie tir s, ner que ntre
Troupe 3 cette Comdie vous ont con-tentez , je vous prierai pour demain
L'autre eft auffi la fin du Rudens , o la bouffonnerie eft encore bien divertilTante ; car
Dsemones ayant pri Labrax de fouper ; il ajoute aux Spculateurs : {b) Je vous en prier
ois bien auffi, Mejjieurs , mais je n'ai rien lui donner : il n'y a rien de bon ni de prt chez
moi y & je veux croire que vous tes priez de 1 fouper en ville , mais s'il vous plat donner
vtre approbation cette Comdie, je vous prie de venir tous fouper chez moi y
d'auto) Bal. Te fKjttor^quin vocasSpeciatore* Jmul? Pf.Herde me ifli ,-Aud filent vocAre,
necjue trgo ego ifiot j verum fi voltis applaudere ttaue approbate hun: grtgem & fabulant t
in craflinun vos vocabo.
(b) Pfeudol. sACl. 5. Se, 2. SpeUcaxores vos qucaue .id (oenant vo~ rem , ni daturus nihtl
fim, veejue ft ejuicquam potiufi dsmi , nevt cMo vocatos credam vos effe ad lnam
foras. Veium fi vol.us platt-fum fabuU huic damm dore , Comijptum omnts vemtote ad
me ad annts fexdecim.
ifaujourtfbui en feize ans. Dans ces rencontres PHil-toire du Thtre tant finie, ce qui fe
dit en raillant , ne s'y mle plus, & ne peut plus confondre les ides des Spectateurs. Ces
difeours font pareils ceux que la troupe des Comdiens, ou pour mieux dire, quelqu'un
au nom de la troupe, faifoit la fin de la Comdie,foit pour en expliquer quelque
circonnance, ou pour railler , comme dans VAfinar'ia , les Captifs & autres du mme
Auteur.
Quant aux Tragdies, comme leurs fujets font plus nobles & la manire de les traiter plus
frieufe, on ne les trouve point infectes de cette corruption, finon dans les Prologues
d'Euripide, o fouvent le principal Ateur, & quelquefois un Dieu fur fa machine fait-la
narration des chofes arrives devant l'ouverte re du Thtre , aux Spectateurs & en leur
faveur. Ce qu'on ne peut approuver flon mon fens; parce que bien fouvent toutes ces
chofes font affez clairement expliques dans la fuite de la Pice, tellement que ce qui doit
faire un bel effet en fon lieu, n'eft plus qu'une redite importune , & quand les Potes
n'expliquent pas aflez bien leur fujet par la bouche & les actions de leurs Perfonnages ,
c'eit une faute qui ne doit point recevoir d'exeufe , & ces Prologues font de mauvais
fecours pour reparer par un difeours, qui ne fait point partie du Pome , ce qui peut
manquer au corps de la Pice, & la fuite des Intrigues. Sophocles n'en a jamais uf de
cette forte , & je ne puis confeiller au Pote de fe dpartir de fon Exemple.

C H A.
CHAPITRE VIII.
>e futile manire le Pote doit faire connoitre U
dcoration & les A fiions necejjaires dans uns
Pice de Thtre.
LA plus notable diffrence, & qu'on peut nommer eflentielle , du Pome Epique , & du
Dramatique, eft que dans le premier le Pote parle feul, les perfonnes qu'il introduit pour
faire des rcits ne par-lans que par fa bouche ; c'eftlui qui dit que ces Gens-l faifoient tels
difeours, & non pas eux qui viennent pour les faire. Mais dans la Pofie Dramatique, il n'y
a que les Perfonnes introduites par le Pote, qui parlent, fans qu'il y prenne aucune part,
& dans toute l'action Thtrale il ne parot non plus que fi les Ateurs toient en vrit
ceux qu'ils reprefentent, & qui n'avoient pas befoin de fou miniftere pour s'expliquer non
plus que pour agir. C'eft-pourquoi dans l'Epope le Pote dcrit toutes les chofes qui
peuvent donner quelque grce fon ouvrage , quand & de quelle manire il lui plat : s'il
veut faire connoitre un temple ou un Palais, il en fait l'architedtu-re telle qu'il fe la veut
imaginer; s'il fait un Naufrage, il emploie autant de vers qu'il juge propos pour
dpeindre la tempte , la frayeur des Matelots , les cris des Mourans, la confiance & la
compafion de fon Hros; s'il ordonne quelque pompe o paroifTe une PrincefTe dans un
quipage de magnificence, il l'habille de ^'toffe & de la faon qu'il eftime plus
convenable fon fujet, & pour le faire, il choifit l'endroit de fon Pome qu'il croit le
pouvoir fourTrir avec plus d'agrment , & plus de facilit. Mais dans le Pome Dramatique
, il faut que le Pote s'explique par la bouche des Ateurs : il n'y peut emploier d'autres
moiens, & n'oferoit pas lui-mme fe mler avec eux pour achever l'explication des chofes
qu'il
ne
ne leur auroit pas fait dire: Si un Temple ou un Palais doit faire la dcoration de fon
Thtre, il faut que quelqu'un des Acteurs nous l'apprenne. S'il fe fait un Naufrage fur la
Scne, il y faut quelques Acteurs qui pour l'expliquer, parlent du malheur de ceux qui
priment , & des efforts de ceux qui fe fv/vent. S'il paroit quelque Perfonnage dans un
habillement & un tat extraordinaire , il en faut introduire d'autres qui le dcrn ent , fi
celui-l ne le peut pas faire lui-mme. Enfin toutes les chofes que le Pote met fur fon
Thtre, & toutes les Actions qui s'y doivent faire , n'attendent point fon fecours pour tre
connues, elles doivent tre fes par ceux qu'il y fait agir. Les Anciens, ont ete fort rguliers
& fort judicieux en cette pratique; z les Modernes y ont fait des fautes fi groffieres, que
leurs Ouvrages en ont t fort dfectueux en la reprefentation. Le Pome Dramatique eft
fait principalement pour tre re-prefent par des gens qui font des chofes toutes femblables celles que ceux qu'ils reprefentent auroient pu faire; 6c auffi pou: erre lues par

des gens qui fans rien voir, ont prfentes l'imagination par la force des vers, les
perfonnes cz les actions qui y font introduites, comme fi toutes les chofes fc fifoient
vritablement de la mme faon qu'elles font crites. Or foit qu'une Comdie fe voie fur le
Thtre , ou feulement fur le papier, il faut qu'elle foit connue par les Spectateurs, ik par
ceux qui la le ne peut tre connue par les Spectateurs, linon amant que les Acteurs la
feront connoitre en parlant; & ceux qui lalifent, n'en peuvent avoir aucune connoiffance
fi-non autant que les vers la leur peuvent donner, fi bien que toutes les penfees du Pote,
foit pour les dcorations du Thtre, foit pour les mouvemens de fes Perfonnages ,
habillemens 6c geftes neceflaires l'intelligence du fujet, doivent tre exprimes par les
vers qu'il fait reciter. A cela peut-tre, on me dira que nos Potes ont
accoaccoutum de faire repafler leurs Pices en leur pr-fence , & d'avertir les Comdiens de
tout ce qu'il faut faire; mais cela ne peut pas empcher que la re-prefentation ne fouffre
beaucoup de dfauts , parce que les Comdiens font fouvent allez negligens, pour ne pas
excuter exactement ce que le Pote leur ordonne, & que chacun d'eux, ne s'attachant qu'
fon rolle, ne croit pas qu'il foit neceflaire de faire toutes ces obfervations , dont il ne voit
pas le rapport avec le relie de la Pice. Mais quand ils feroient allez foi-gneux pour bien
excuter toutes les inftructions du Pote, comment pourront faire ceux qui voudroient
reprefenter ces Comdies fans lui, ou qu'il ne pourroit pas inferuire, pour en tre trop
loign, fi les vers ne leur apprenoient ce qu'ils auroient faire ? Comment connotroientils le lieu de la Scne & la dcoration, les habits des Perfonnagss, les actions importantes,
& tant d'autres circonitances qui doivent contribuer l'intelligence du fujet, &
l'agrment de la repre-fentation ? Les Tragdies d'/Efchyle ont t fouvent remifes aprs
fa mort fur le Thtre d'Athnes avec beaucoup de fuccez. (*) Celles de Plaute furent
joues dans Rome fans lui, & comme il eft vraifemblable aprs qu'il eut perdu la vie. Et
nous avons vu fur ntre Thtre des Pomes Anciens dans le mme ordre & avec les
mmes ornemens que du temps de leurs Auteurs. Ce qu'on n'et pu faire nanmoins dans
A-thenes , dans Rome , ni dans Paris, fi les Potes ne fe fuflent fort bien expliquez dans
les rcits par leurs Acteurs , & ce feroit une penfe bien extravagante de nous rduire la
neceffit de les dterrer pour venir eux-mmes faire reparler leurs Pices.
Je fai bien auffi que pour fecourir l'intelligence des Lecteurs, plufieurs de nos Potes ont
mis dans l'im-preffion de leurs Ouvrages des Notes qui apprennent ce que les vers ne
difent point. Par exemple: Ici parot
(4) Prolog, in Ca/n.
rot un Temple ouvert J ici Je dcouvre un Palais orn d& diverfes colonnes &
fuperbement bti. Ici les Atlcurs fe doivent afjeoir en tel ordre. Ici cet Amant pajjtunn
baife la main a fa Matre(fe. Ici le Roi parle l'oreille de for, Confdent. Ici le Prince fort en

colre , & mille autres obfervations que le Pote veut rendre necelTaires au fujet & qui ne
fe lifent pourtant en aucun endroit de fa Pice. Mais en ces Notes c'eft le Pote qui parle,
& nous avons dit qu'il ne le peut faire en cette forte de Pofie.
Davantage c'eft mler de la profe parmi des vers, & de la profe affez mauvaife, froide &
incommode. Encore eft-il vrai que ces Notes, interrompant la lecture , interrompent la
fuite des raifonnemens & des pallions ; & divifant l'application de l'efprit des Lecteurs,
diffipent les images qu'ils commenoicnt former par l'intelligence des vers, refroidiflent
leur attention , & diminuent de beaucoup leur plaifir.
Mais il y a plus, le Pote doit faire parler fes Acteurs avec tant d'art, qu'il ne foit pas mme
necelTai-re de marquer la diiincftion des A (fies z des Scnes, ni mme de mettre les
noms des Entreparleurs. Et je n'en veux point d'autre preuve, linon, que quand un Acteur
vient lur le Thtre pour parler, le Pote n'en vient pas dire Je nom, il faut qu'on le
dcouvre par la fuite des actions ou des paroles, & pour y avoir manqu, j'ai vu des Pices,
dont il fe paflbit deux tk trois Ades auparavair qu'on fct le nom du Hros, fon pais , ni la
qualit, & fans qu'il fut necef-faire de le cacher : car il arrive quelquefois que le nom & la
condition de quelque A<fteur principal, ne doit pas tre fceu; mais il faut toujours en ces
occa-fions qu'on fache au moins, qu'il eft inconnu. Et j'ofe dire que les Anciens ont en
cela travaill fi fage-ment, que fi on m'avoit donn une Tragdie de Sophocle 6c
d'Euripide, ou bien une Comdie de Te-rence & de Plaute ( car /Kfchile toit encore un
peu dans le drglement , & Sencquc n'a point connu
l'Art,
l'Art, & Ariftophane s'eft entirement abandonn aux defordres de la vieille & moienne
Comdie) Je dis donc que fi j'avois en main un Pome de l'un de ces quatre que j'ai
nommez, fans titre , fans diftinction, fans aucun nom d'Acteurs , & fans aucun caractre
qui les pt faire connoitre, ni la feparation des Actes, ck la varit des Scnes ; je
dcouvrirai d'abord & fans aucune peine, le nom, la qualit, les habits, l'quipage, les
geftes, & les intrts de tous ceux qui parlent, ce que chacun doit dire, le lieu de la Scne
& fes dcorations , l'tendue du Pome & tout ce qui doit faire partie de l'action Thtrale
: tant il eft vrai que dans une Pice rgulire tout y doit tre auf-fi facilement connu de
l'Efprit, que des yeux. Et tout Pome Dramatique qui ne poura fe faire conno-tre de la
forte, eft afTurement dfectueux.
Pour y bien riifir nanmoins , il ne fe faut pas feulement contenter de faire dire ce qui
doit tre connu; il faut que ce foit avec adreiTe, & trouver en la bouche de l'Acteur un
prtexte qui ferve fi raifonna-blement l'expliquer, que la perfonne qu'il reprfen-te , ait
pu vraifemblablement le dire.
Quelquefois la furprife d'un Acteur en eft un moien fort agrable , comme dans le
Curculio de Plaute , o Palinure eft furpris, & s'tonne de voir Phedrome fortir de fa
maifon devant le jour ave un flambeau, & fuivi de valets chargs de cruches pleines de

vin.
D'autrefois on y emploie la compaffion qu'on doit avoir de l'tat malheureux d'un autre
Acteur , comme Electre dans Euripide fait connotre que fou frre roit devant la porte du
Palais couch fur un lit, en-vclop de fon manteau, Se s'agitant avec beaucoup
d'inquitude.
On le peut faire aufi par manire de raillerie domine dans le Trinummus de Plaute , lors
que Charmi-des pour expliquer le grand chapeau d'un fourbe de-gui f en foldat, dit: Je
croi que cet homme efl de la ra-Tom. /. D ce
ce des Champignons ; car il efl tout couvert de fa tetel Ou bien on peut faire que des
Acteurs fe montrent l'un l'autre une chofe extraordinaire, comme dans le premier Acte du
Rudens de Plaute, ou par cette ad-drefle on connot , que des gens ont fait naufrage 5 qu'il
y en a qui nagent encore pour fe fauver; que deux femmes font feules dans une petite
barque; que les flots les jettent fur le fable; qu'elles tombent & fe relvent ; & qu'enfin
elles fortent de la mer avec beaucoup de peine.
Il arrive auffi bien fouvent, qu'en faifant les Actions, les Perfonnages s'en expliquent
ingenieufement, comme Polypheme & les Satyres beuvans & s'eny-vrans dans Euripide ;
& Mneliloque crivant une lettre dans les Baccbides de Plaute.
Souvent mme un Acteur en fe fchant donne con-notre ce qu'un autre fait, comme
dans la Cafine , o Cleoftrate en colre, fait voir que fon mari la careffe avec la main
pour la remettre en bonne humeur.
Tantt la joie fert de motif pour obliger un Acteur d'expliquer ce qui fe paffe , tantt
.l'admiration ; d'autrefois un commandement auquel on obt, ou bien une demande
raifonnable , pourquoi les chofes font ou fe font de telle forte : enfin toutes les voies que
l'Efprit du Pote peut ingenieufement accommoder fon fujet, & dont je n'eftime pas
neceffaire de rapporter ici davantage d'exemples qui fe rencontreront par tout chez les
Anciens, l'ouverture de leurs livres.
Ce n'eu: pas qu'il faille entrer dans le dtail des chofes ou des actions, ni s'arrter des
minuties & de lgres circonltances, qui ne donnent ni force ni grce au Thtre ,
parce que ce feroit contraindre les dcorations, qu'il faut toujours faire conformment la
Pice, & tomber dans le dfaut que Scaiiger (a) a
fort
(a) MttltA milita verfunm auftrri pojft , namj quid fcmtl arripuit d dkendum, omnti
illint rt vhwini, mnts CMMit affinitxcs, ntf*

fort bien marqu en Palingenius, des uvres duquel on pourroit ter plulieurs milliers de
vers, fans rien ter de neceffaire; & encore en Attilius (h) qui dgote autant dans les
endroits qu'il pouffe bout, comme il plat dans les autres o il fe modre:au lieu que
Virgile (c) , pour viter ces petites circonftances, comme n'tans pas convenables la
majeft de la belle Pofie , s'elt content de dire , que Jupiter d'un branlement de tte fait
trembler tout le Ciel, fans parler ni de fes fourcils froncs, ni de fes cheveux mus; car il
faut que les Tragiques foient auffi modrez & auffi circonfpe&s que ce grand Matre.
Mal propos le Pote feroit une defcription exacte des Colonnes , des Portiques, des
Ornemens & de toute l'Architehire d'un Temple qu'il auroit mis fur la Scne; il fuffit de
faire connotre en gnerai quelle en eft la Dcoration, dont il faut laiffer la difpolition
particulire l'adrefle des Ingnieurs.
Quand il parot que les Ateurs font dans un Jardin; il n'eft pas neceflaire d'en dfigner
les efpaliers , le compartiment du parterre, ni les diffrentes fleurs.
Si on les met au bord d'une fort, il ne faut pas fe mettre en peine d'ajouter le nom des
Arbres, ni le nombre; toutes ces particularitez chargent le Pome, Se ne l'ornent point,
embarraflent les Spectateurs dans la croyance que ces defcriptions produiront quelque bel
effet, & les dgotent quand ils voient que leur attente eft deu.
D 2 Quand
que pris quieft aut abjlinct , quam exhauferit emnia vel mininta qitxque. Pot. lib. 6. c.
4.
(b) Excetlenttflimum futurum , fifibi temperajfet , dum cnim vult omnia dicere , tffici
auditorem atiquando fafiidio tanto quanta in aliis T/oluptate. Idem lib. 6. c. 4.
(c) Virgitiui mm p^mm tutam in hifie minutulis rbus fui carmi-nis tj[e crederet
majeftatem , dtxit fimplicijfime : ^Armuit & to* tum nutu tremefecit Olympum , pottrat
enim , non fine pericuh irandiloqutntu p<mre crinium defitxitntm, Seat, l, $, f. ?. Pet t.
Quand nanmoins ces circonftances entrent dans l'action Thtrale & en font partie, non
feulement on les peut expliquer, mais on le doit, comme dans Pion d'Euripide, o n'tant
pas permis des femmes d'entrer dans le Temple d'Apollon, elles s'entretiennent fur les
peintures qui en faifoient l'ornement ; & dans la Moflellaria de Plaute, o Tranio voulant
perfuader Thcuropides fon Matre,qu'il avoit achet pour lui la maifon d'un de fes
voilins, afin de tirer de ce bon vieillard quelque argent, fous ce prtexte, lui en fait obferver l'avenue, le veitibule, les pilaitres, & quelques autres fingularitez qu'il faudroit
neceiTairement mettre dans les dcorations pour reprfenter cette Comdie.
Il ne faut pas auffi s'imaginer , que gnralement tout ce qui fe pafle fur le Thtre, doive
tre ainii particulirement expliqu dans les vers; car il y a cent chofes qui font ailment
entendues, tant fuppofes d'elles-mmes par la nature de l'action. Lors que le Pote fait

connoitre que c'eft Horace qui parle, & qu'il eft Romain, il ne faut point chercher d'artifice
pour expliquer fes vtemens, ni faire admirer la force & la generolit de fes fentimens ;
car il eft de la necef-fit de l'imitation, que ce Perfonnage foit vtu & parle comme un
Romain. Il n'y a que les chofes & les actions extraordinaires au fujet & aux Perfonnages
qu'il faille expliquer. Agamemnon parle fur la Scne, & nul autre Acteur n'en fait
l'obfervation; mais il s'crie dans fon Palais o on le poignarde , & auffi-tt le Coriphe en
parle pour le faire connoitre; il en eft de mme de Clytemneftre dans fEle&re, & de deux
filles qui invoquent dans Trence le fecours de Junon derrire la Scne o elles
accouchent, ce qui n'et pas t ncceflaire d'expliquer fi tous ces Acteurs n'euflent parl
en des lieux extraordinaires. Dans Plaute Char--mides eft un Grec, & fon habit n'eft point
defign non plus que des autres Acteurs, mais celui du fourbe qui contrefait un foldat
venu de :bien loin , ne pouvoit pas tre obmis, fans laifter ctte circonftance imparfaite.
Ce
Ce qu'il ne faut jamais oublier faire connotre pour l'intelligence d'une Pice, c'eft le
Temps que le Pote donne l'ation Thtrale, & le lieu de la Scne. Ce font deux
circonftances que le Pote ne doit jamais fe difpenfcr dfaire bien entendre. Les Anciens
l'ont toujours fait avec tant d'art quefouvent ceux qui lifent leurs Pomes, ne s'en
apperoivent pas. Plaute ouvre le Thtre de fon Amphitryon la fin del grande nuit que
Jupiter avoit encore faite pour venir voir Alcmene auparavant fon accouchement. Ce qu'il
fait connotre clairement par le difcours de Sofie qui fe plaint dez la premire Scne de la
longueur de cette nuit, & dit en raillant : Qu'il croit que l'Aurore s'eji enyvre,& qu'elle ne
fe peut rveiller ; & fa Pice finit devant le dner, ce qu'on dcouvre par le commandement
que Jupiter fous l'apparence d'Amphitryon fait Sofie,de prier Blepharon de fa part de
venir dner avec lui, aprs qu'il aura facrifi; car depuis cet ordre donn Sofie, les
venemens font fi prompts qu'il eft aflez manifefte, qu'on ne dine pas auparavant le
dnouement de toutes les intrigues qui embarraf-foient Amphitryon.
Et pour le lieu de la Scne, il ne faut que lire le "Rudem du mme Comique avec fon
Curcullio , les Grenouilles d'Ariftophane, l'Aiax de Sophocle, & toutes les autres, o par
une infinit d'adreifes les fingula-ritez du heu reprefent par l'avant-Scene y font
clairement defignes.
Souvent mme les chofes ne s'expliquent pas quand elles fe font, mais long-temps aprs,
flon que le Pote le juge plus commode fon fujet, & qu'il le peut faire avec moins
d'affectation, quoi ceux qui lifent les Potes, ou qui veulent jouer des Comdies bien
rgulires, doivent foigneuement prendre garde. Je n'en donnerai point d'autre exemple
que celui deMon-fieur Corneille en fon Andromde ,q lors que les vens enlvent cette
jeune PrinceiTe , Phine eit renvere d'un coup de Tonnerre , fans qu'il en foit rien dit ; D
3 mais
mais cela fe connot dans l'Acle fuivant o Phine rendant raifon de la violence des Dieux
contre les efforts qu'il avoit faits pour fauver Andromde , dit qu'ils avoient t contrains
de le renverler par terre, & de prendre l'occafion de fa cht pour l'emporter. Mais puifque

je fuis tomb fur la coniideration de ce Pome orn de tant de Machines, je ne puis m'empcher d'obferver ici que toutes les dcorations mer-veilleufes, & les Actions
extraordinaires qui font dans le troifime & dans le cinquime Acte, font fort adroitement
expliques, & avec une delicatefle digne du Thtre des Grecs. Le Jardin qui doit tre au
fcond Acte, peut encore tre fuppof parle difeours qui fe fait des fleurs , qu'Andromde
& fes Nymphes femblent cueillir pour faire une guirlande, quoi que l'expreffion n'en foit
pas bien claire ; mais pour ce fu-perbe Palais qui fait la dcoration du premier Are, & ce
magnifique Temple qui fait celle du quatrime, je ne croi pas qu'il y ait une feule parole
dont on le puifle apprendre, & aprs les avoir lus , je fus oblig de recourir l'explication
qui eft imprime au devant de chacun Atfte, fans laquelle je n'aurois point feeu ce que les
Dcorateurs avoient fait,parce que le Pote ne m'avoit point apris ce qu'ils dvoient faire.
Auili eit-il vrai qu'on peut mettre le Temple au premier Acte, & le Palais au quatrime ,
fans rien faire contre l'ordre du Sujet, & fans rien changer aux vers. Voire mme eft-il
certain qu'au lieu de ces deux fortes de dcorations on y peut mettre des Arbres, des
Rochers, ou tout ce que l'on voudra. En quoi paroit la neceft qu'il y a d'expliquer les
dcorations par les vers, pour joindre le fujet avec le Lieu,& les Actions avec les chofes , &
pour faire ingenieufement un Tout bien ordonn par une juitc liaifon de toutes les parties
qui le compofent.
LA
Pag. s:

LA
PRATIQUE
DU THEATRE.
LIVRE SECOND.
CHAPITRE PREMIER.
Du Sujet.
N fuppofant ici ce que le Pote doit fa-voir du Sujet d'un Pome Dramatique, que les
Anciens ont nomm la Fable , & nous HiJloire , ou le Ruinait , je dirai feulement que
pour les Sujets inventez , & dont on peut aui-bien faire une Tragdie qu'une Comdie ,
s'ils ne ruffiiTent, c'eit la faute du Pote; mais faute fans exeufe , fans pr* texte, & dont

il ne fe peut jamais dfendre : car tant maitre de la matire autant que de la forme, on ne
peut en rejetter le mal fur autre chofe , que fur fa mauvaife imagination, ou fur le dfaut
de fa conduiD 4 tc '

te 5 mais pour le regard des Sujets tirez de l'Hiftoire, ou de la Fable, il fe peut excufer, s'il
eft oblig d'y conferver certaines circonftances , ou par l'ordre de quelque grand Seigneur,
ou par quelque autre raifon particulire qui lui feroit plus confiderable que la gloire d'tre
bon Pote. Autrement, & s'il eft libre en fon choix, il fera toujours blm quand fon
Ouvrage n'aura pas un bon fuccez : & il doit tenir pour certain que d'une mauvaife
Hiftoire, l'Art en peut faire une excellente Pice de Thtre : car s'il n'y a point de Nud, il
en fera un ; s'il eft trop foible, il le fortifiera; s'il eft trop fort, & prefque indiloluble, il le
relchera ; mais de la plus riche Hiftoire un mauvais Artifte en peut corrompre tellement
les beautez, qu'elle ne fera pas reconnoiflable.
Davantage il ne faut pas s'imaginer que toutes les belles Hiftoires puiffent heureufement
paroitre fur la Scne , parce que fouvent toute leur beaut dpend de quelque
circonftance,que le Thtre ne peut fouf-frir. Et ce fut l'avis que je donnai celui qui vouloit travailler fur les Amours de Stratonicc & d'Antio-cbus: car le feul incident
confiderable, eft l'adrefle du Mdecin qui fit pafler devant les yeux de ce jeune Prince
malade depuis long-temps, toutes les Dames de la Cour, afin de juger par l'motion de fon
poulx celle qu'il aimoit, & qui caufoit fa maladie : & j'elti-me qu'il eft trs-difficile de faire
un Pome Dramatique , dont le Hros foit toujours au lit, ni de repre-fenter cette
circonftance; & qu'il y a peu de moiens de la changer en telle forte que l'on en pt
conferver les agrmens : outre que le temps , & le lieu de la Scne feroient trs-difficiles
rencontrer ; car fi An-tiochus eft encore au lit le matin, il faudra bien travailler pour le
faire agir dans le mme jour. De mettre aufh" la Scne dans la chambre d'un Malade, ou
devant fa porte , cela ne feroit gure railonnable. La Thodore de Monfieur Corneille par
cette mme rai-ion n'a pas eu tout le fuccez ni toute l'approbation
DU THEATRE, Li'V. II. fl
qu'elle meritoit. C'eft une Pice dont la conftitution efl trs-ingenieufe , o l'Intrigue eft
bien conduite & bien varie, o ce que l'Hiftoire donne, eft fort bien mani, o les
changemens font fort judicieux, o les mouvemens & les vers lont dignes du nom de
l'Auteur. Mais parce que tout e Thtre tourne fur 1a proftitution de Thodore, le Sujet
n'en a pu plaire. Ce n'eft pas que les chofes ne foient expliques par des manires de
parler fort modeftes, & des adreffes fort dlicates; mais il faut avoir tant de lois dans

l'imagination cette facheufe avanture , & fur tout dans les rcits du quatrime Acte ,
qu'enfin les ides n'y peuvent tre fans degot. Or il y a cent Hiftoires pareilles , &
beaucoup plus difficiles manier; & au contraire, il y en a de trs-heureufes , comme celle
de Scphonifbe qui fe trouve veuve & remarie, qui perd fes Etats & les recouvre en un
mme jour. Le choix donc qu'on en doit faire, c'eft de confiderer il une Hiftoirc eft fonde
fur l'une de ces trois chofes; ou fur une belle Paillon, comme ont t la Mariane &: le Cid-,
ou fur une belle Intrigue, comme le Prince dguij & le Cleomedon ; ou fur un Spectacle
extraordinaire , comme Cyminde ou les deux Victimes : Et fi l'Hiftoire foufre beaucoup
de circonftances pareilles, ou que l'imagination du Pote en puiife ajouter , il en rendra fa
Pice meilleure , pourvu qu'il y conferve la modration : car bien que le Pome ne doive
pas tre dnu de Pallions , d'Evenemens , ni de Spectacles ; il ne faut pas nanmoins le
charger d'un trop grand nombre : parce que les Paffions violentes ennuient les fentimens
de l'Ame, quand il y en a trop, ou qu'elles durent trop ; les Evenemens laflent &
confondent la -mmoire , & les Spectacles font difficiles faire jouer fi foudainement ,
fans y rien oublier. C'eft-pourquoi ceux qui fe font efforcez de mettre en chaque Acte un
notable Evnement & une forte Paffion, n'en ont pas eu le fuccez qu'ils a-voient attendu ;
& ii l'on demande , quelle en peut D < tre
ctre la mefure, je rpondrai que c'eft le Jugement,Se qu'il peut arriver qu'un Pome fera fi
bien difpof, que la prparation des Incidens & la varit des Parlions corrigera ce que le
grand nombre peut avoir de dfectueux , & que l'intelligence des machines (qui pourtant
n'eft pas commune fur nos Thtres publics) les fera jouer fi facilement que l'on pourroit
les re-nouveller chaque Atc , comme j'avois autrefois propof M. le Cardinal de
Richelieu.
On demande encore ordinairement en cette matire, jufqu' quel point il eft permis au
Pote de changer une Hiftoire quand il la veut mettre fur le Thtre. (a) Surquoi nous
trouvons divers avis, tant chez les Anciens, que chez les modernes ; mais je tiens pour
moi qu'il le peut faire non feulement aux circonftan-ces, mais encore en 1a principale
a&ion , pourvu qu'il fafle un beau Pome : car comme il ne s'arrte pas au Temps, parce
qu'il n'eit pas Chronologue, il ne s'attachera point la Vrit, non plus que le Pome Epique, parce que tous deux ne font pas Hiioriens. Ils prennent de l'Hiftoire ce qui leur eft
propre, & y changent le refte pour en faire leurs Pomes, & c'elt iine penfee bien ridicule
d'aller au Thtre apprendre l'Hiitoire. La Scne ne donne point les choies comme elles
ont t , mais comme elles dvoient tre, &: le Pote y doit rtablir dans le fujet tout ce
qui ne s'accommodera pas aux rgles de fon Art, comme fait un Peintre quand il travaille
fur un modelle dfectueux. C'eit-pourquoi la mort de Camille par la main d'Horace fon
frre , n'a pas t approuve au Thtre, bien que ce foit une avanture vritable, & j'avois
t d'avis, pour lauver en quelque forte l'Hif-tone, & tout enfemble la-bienieance de la
Scne,
que
(a) %Arijt. c. H. ^jtfj ntfcit omnibus Epicis Potis htfiorUm ejfe ? cjusm illi aut

adumbratam , mt illuftratam , eerl aha facie cjuum oftadunt, ex htftoria confiaient Pma.
/7 anU dl**4 Homirsi ? quid traitcis tffis fixiUmial Seal, l.i.i. z.
que cette fille defefpere voiant fon frre l'pe la main, fe ft prcipite deflus : ainfi
elle ft morte de la main d'Horace,& lui et t digne de compailion, comme un
malheureux Innocent , l'Hiftoire & le Thtre auroient t d'accord.
En un mot, l'Hiitorien doit raconter Amplement ce qui s'eft parl, & s'il en juge , il fait
plus qu'il ne doit. L'Epope accrot tous les venemens par de grandes ridions , o la
vrit eft comme abme; & le Thtre doit tout reftituer en tat de vraifemblan-ce &
d'agrment. Il eft bien vrai que fi l'Hiftoire eft capable de toutes les grces de la Pofie
Dramatique, le Pote lui doit conferver encore celles de la vrit; finon il a droit de faire
tout cder au deflein qu'il doit avoir de ruffir en fon Art. Plufieurs apportent au contraire
le tmoignage d'Horace qui dit : Qu'il faut Juivre opinion commune , ou feindre des
cbofes qui lui Joient conformes , mais en cet endroit Horace ne parle point du Sujet, il
traite feulement des murs, & nous apprend (<?) qu'il ne faut pas donner aux Acteurs
principaux des murs diffemblables eux-mmes, ni entirement loignes de celles
qu'ils ont dans l'opinion gnrale de l'Hiftoire , comme feroit de faire Cefar Poltron , ou
Mefjalline cbafte. Ce que Voffius a fort bien remarqu dans fa Potique , & je ne fai
pourquoi on fe laiffe abufer par des allgations fauffes & appliques tout au contraire du
fens de l'Auteur. Ce n'eft pas qu'une Hiftoire connue, ou pour tre rcente, ou de tout
temps dans la bouche du vulgaire, puiffe fournir de grands changemens fans de grandes
prcautions; mais dans ces rencontres je confeillerois plutt au Pote d'abandonner un tel
Sujet , que de iaire un mauvais Pome en voulant conferver la vrit laquelle il n'eft pas
oblig, ou en tout cas d'en ufer fi adroitement qu'il ne choqut point les fentimens
(a) Hinc Htratius cum dixijjit , FaroAm ftqutr*, fuii ptrntt ad to */u0W, V'J/Jib,i. es*
mens du peuple. Et fi l'on prend bien le fens d'Arifio-te , on trouvera qu'il n'eft pas
contraire cette opinion, & que les Anciens ont toujours fait ainfi. Je ne croi pas mme
qu'aucune Hiftoire ait t traite par les Tragiques fans quelque notable altration. Polidore a des avantures bien diffrentes chez Euripide & chez Virgile. 7Efchile fait
prcipiter Promethe tout vif dans les enfers d'un coup de foudre, tk prdire par Mercure
que fon cur y fera dvor par un Aigle fans tre confum , quoi la Fable reue n'a point
de rapport. Sophocle fait mourir iEmon & An-tigone, mais Euripide qui avoit fait la mme
Hiftoi-re , les marioit enfemble , au contraire de ce quil avoit fait lui-mme dans les
Phniciennes. Le mme Sophocle dans YOedipe fait que Iocate s'trangle elle-mme, tk
Euripide la fait vivre juiqu'au combat d'E-teocle tk de Polinice, tk mourir de fa propre
main par un coup de poignard fur les corps de fes Enfans. Seneque dans fin Oedipe fait
que Iocafte fe tu lors de l'aveuglement d'Oedipe : & lui-mme dans fa Tbebade la fait
revivre lors du combat de fes Enfans. \JOrefte tk l'Electre font contraires en beaucoup de
circonftances trs-importantes chez le mme Pote. Les uns font Orelle encore enfant

lors de la mort d'Agamemnon , qui fut tu par Clytemnelbe au retour de la guerre de


Troye ; tk d'autres font qu'il a dj tu Clytemneitre fa mre , lors que Menelaiis revient
de cette guerre : ce qui ne peut avoir aucun rapport , ou bien il faudroit qu'Orelle eut t
jeune & vieil en mme temps, ou que Menelaiis ne ft revenu de Troye que plulieurs
annes aprs fon frre. Enfin les quatre Tragiques qui nous relient,font tous diflerens
dans la difpofmon des mmes Hilloires qu'ils ont mifes fur le Thtre. L'Electre
d'Euripide , celle de Sophocle tk les Cphores dVEfchyle en font la preuve invincible, il ne
les faut qu'examiner ; & j'ei-time que les Tragiques anciens ont t caufe du grand
deforare qu'il-y a dans l'Hiftoire Se dans la Chronologie
4 DU THEATRE, Liv. II. 6i
logie de ce vieux temps , que Varron appelle fabuleux \ parce qu'ayant ainfi chang les
venemens & l'ordre des annes, ils ont donn lieu aux Ecrivains qui fe font arrtez
leurs Pomes comme des Hif-toires, de fe contredire & de confondre la fable avec la
vrit.
Quant aux diverfes efpeces des Sujets, fans m'ar-rter aux fimples & aux compofez, ni aux
autres di-vifions communes d'Ariftote & de fes Commentateurs, j'en mets de trois fortes.
(Les premiers font d'incidens, intrigues ou venemen^lors que d'Acte en Acte & prefque
de Scne en Scne il arrive quelque chofe de nouveau qui change la face des affaires du
Thtre ; quand prefque tous les Acteurs ont divers defleins, & que tous les moiens qu'ils
inventent pour les faire ruffir , s'embaralient, fe choquent, & pro-duifent des accidens
imprvus : ce qui donne une merveilleufe fatisfaction aux Spectateurs une attente
agrable, & un diverti(Tement continuel.
Les autres font de(paffions[, quand d'un petit fonds le Pote tire ingenieufement de quoi
fotenir le Thtre par de grands fentimens, & que fur des rencontres prefque naturelles
fon fujet, il trouve occa-fion de porter fes Acteurs dans des mouvemens nobles , violens &
extraordinaires!: ce qui ravit les Spectateurs en faifant toujours fur leur ame quelque
nouvelle impreffion. r
Les derniers fontfMixtes , c'eft--dire, mlez d'incidens & de pafions, lors que par des
venemens inopinez , mais illuftres, les Acteurs clatent en des pallions diffrentes \ ce
qui contente infiniment les Spectateurs, quand ils voient tout enfemble des accidens qui
les furprennent, & des mouvemens d'efprit qui les raviffent.
Or il efl certain que dans toutes ces trois fortes de Sujets le Pote peut bien ruffir,
pourvu que l'ceco-nomie de fa Pice foit ingenieufe ; mais voici la diffrence que j'y
trouve, les Sujets d'incidens d'abord
font
font extrmement agrables , mais fi-tt qu'ils font connus,ils ne touchent plus

l'efprit,parce qu'ils n'ont point d'autres grces que la furprife & la nouveaut. Ceux de
pafons durent plus long-temps, & ne dgotent pas fi tt , parce que la Puifiance de
l'Ame qui en reoit les impreffions, ne les garde pas fi longtemps , ni li fortement, que la
Mmoire fait les images deschofts; mme arrive-t-il fouvent qu'ils nous paifent
davantage en les revoiant, parce que la fuite des Actions & l'conomie de l'Ouvrage
occupans ntre Imagination la premire fois que nous les voions , nous fommes moins
capables d'entrer dans les fentimens des Ateurs, au lieu que ne travaillais plus au fujet,
nous nous appliquons davantage ce qu'ils difent, & recevons plus facilement les
impreffions de leur douleur , ou>de leur crainte.
Mais il eft indubitable que les Mixtes font les plus excellens; car les incidens renouvellent
leurs agr-mens par les pallions qui les fotiennent, & les paf-lions femblent renatre par
les incidens inopinez de leur nature, bien qu'ils foient connus, de forte qu'ils font prefque
toujours merveilleux , & qu'il faut un long temps pour leur faire perdre toutes leurs
grces.
Il ne faut pas oublier (& ce n'eft peut-tre pas une des moindres obfervations que j'aye
faite fur les Pices de Thtre) que ii le Sujet n'eft conforme aux murs & aux fentimens
des Spectateurs , il ne runira jamais, quelque foin que le Pote y emploie & de quelques
ornemens qu'il le foutienne;car les Pomes Dramatiques doivent tre dirTerens flon les
Peuples devant lefquels on les doit reprefenter; & de l vient que le fuccez n'en eft pas
toujours pareil, bien qu'ils foient toujours fcmblables eux-mmes. Ainfi les A-theniens
le plaifoient a voir fur leur Thtre, les cruautez & les malheurs des Rois, les defaftres des
familles illuftres, & la rbellion des Peuples pour une mauvaile action d'un Souverain ;
parce que l'Etat
dans
dans lequel ils vivoient, tant un gouvernement Populaire, ils fe vouloient entretenir dans
cette croian-ce, que la Monarchie elt toujours tyrannique, dans le deiein de faire perdre
tous les Grands de leur Republique le defir de s'en rendre Matres, par la crainte detre
expofez la fureur de tout un Peuple, ce que l'on eltimoit jufte: au lieu que parmi nous le
ref-pet & l'amour que nous avons pour nos Princes, ne peut permettre que l'on donne au
Public ces Spectacles pleins d'horreur ; nous ne voulons point croire que les Rois puiflent
tre mechans, ni lbuffrir que leurs Sujets, quoi qu'en apparence mal-traitez, touchent
leurs Perfonnes facres, ni fe rebellent contre leur Puiflance, non pas mme en peinture;
& je ne croi pas que l'on puifle faire aflaffiner un Tyran fur ntre Thtre avec
applaudirTement, fans de trs-figna-les prcautions, comme par exemple , Si le lgitime
hritier fe faifoit reconnoitre , fon peuple fe pourroit folever pour le rtablir dans le
Thrne , & fe van-ger des maux qu'il auroit endurez fous la tyrannie d'un ufurpateur ;
mais la feule ufurpation contre la volont des Sujets ne feroit pas affez confiderable pour
faire mourir fans quelque horreur un Souverain par la main des rebelles ; ce que nous
avons vu par exprience dans le Timoleon , que nulle raifon d'Etat, de bien public ,
d'amour envers la Patrie , ni de gene-rofit, ne put empcher d'tre confider comme le

meurtrier de fon frre & de fon Prince ; & j'eftime celui qui n'a pas voulu faire mourir
Tarquin (a) fur la fcene , aprs l'outrage qu'il a fait Lucrce. La cruaut d'Alboin a donn
de l'horreur la Cour de France , c cette Tragdie , quoi que foutenu de beaux vers Se de
nobles incidens, fut gnralement condamne.
Nous avons eu fur ntre Thtre XEftber de Mon-fieur du Ryer, orne de divers
venemens, fortifie
de
(; M. du Ryer.
de grandes palons, & compofe avec beaucoup d'art; mais le fuccez en fut beaucoup
moins heureux Paris qu'a Rouen: & quand les Comdiens nous en dirent la nouvelle
leur retour , chacun s'en tonna fans en connotre la caufe ; mais pour moij'eftime que la
ville de Rouen , tant prefque toute dans le trafic , eft remplie d'un grand nombre de Juifs,
les uns connus 6c les autres fecrets, & qu'ainfi les Spectateurs prenoient plus de part dans
les intrts de cette Pice toute Judaque par la conformit de leurs murs & de leurs
penfes.
Autant en pouvons-nous dire des Comdies; car les Grecs & les Romains, parmi lefquels
la dbauche des jeunes gens avec les Courtifanes n'toit qu'une galanterie , fouffroient
volontiers & fe divertifbient au Thtre, par les intrigues & les difcours des femmes
publiques, par les pratiques de ces minires de dbauche autoriiez par les loix : ils
prnoient plaifir voir, t< des vieillards trompez pour en tirer de l'argent, & les fourbes
des Efclaves en faveur de leurs jeunes Matres. Les malheurs des premiers les mouvoient compaffion par la connoiitance qu'ils avoient de ces avantures; ils y toient
feniibles , parce qu'ils y toient fujets; & les fouplefles des autres les inltrui-foient pour le
dfendre de pareils tours: au lieu que parmi nous toutes ces chofes font mal reues, ou du
moins paroiflent froides & fans agrmens , caufe que l'honntet de la vie Chrtienne ne
permet pas aux perfonnes de condition honorable , d'approuver les exemples du vice > ni
de s'y plaire ; & les rgles dont nous gouvernons nos familles, ne connoiffent plus les
flnelTes des ferviteurs, ni la neceffit de nous en dfendre*
C'eft pour cela mme que nous voyons dans la Cour de France les Tragdies mieux reues
que les Comdies, & que parmi le petit Peuple les Comdies, & mme les Farces & vilaines
bouffonneries de nos Thtres, font tenues plus divertifiantes que les Tragdies.
DU THEATRE, Liv. II. 6? gedies. Dans ce Roiaume les perfonnes, ou de naif-fance, ou
nourries parmi les Grands, ne s'entretiennent que de fentimens gnreux , & ne fe portent
qu'a de hauts deflcins, ou parles mouvemens de la vertu , ou par les emportemens de
l'ambition ; de forte que leur vie a beaucoup de rapport aux repre-fentations du Thtre
Tragique. Mais la Populace leve dans la fange, &: entretenue" de fentimens & de
diicours deshonntes , fe trouve fort difpofe recevoir pour bonnes, les mchantes

bouffonneries de nos farces, & prend toujours plaifir d'y voir les images de ce qu'elle a
accoutum de dire & de faire. Et cela ne doit pas tre feulement obferv dans le fond de la
principale action du Pome , mais encore en toutes les parties : & fur tout dans les
pallions, comme nous le dirons encore,lors que nous en traiterons particulirement : car
s'il y a quelque Acte ou quelque Scne qui n'ait pas cette conformit de murs avec les
Spectateurs, ou par le fujet, ou par les fentimens , on verra auffi-tt l'applaudiiTement
cefTer, & le dgot natre dans leurs mes, fans mme qu'ils en fachent la caufe : car il
eft du Thtre comme de l'Eloquence , les perfections & les dfauts n'en font pas moins
fenfibles aux Ignorans qu'aux Savans, bien que la raifon ne leur en foit pas galement
connue.
CHAPITRE II.
De la Vrciifemblance.
VOici le fondement de toutes les Pices da Thtre , chacun en parle & peu de gens
l'entendent; voici le caractre gnerai auquel il faut re~ connoitre tout ce qui s'y pafle: en
un mot la Vrai-femblance eft, s'il le faut ainfi dire , l'cflence du Pome Dramatique, & fans
laquelle il ne fe peut rien faire ni rien dire de laifonnable. fur la Scne. Tom. /. E C'cft
C'eft une Maxime gnrale , que le Vrai n'eft pas le fujet du Thtre , parce qu'il y a bien
des chofes vritables qui n'y doivent pas tre vues, & beaucoup qui n'y peuvent pas tre
reprefentes : c'eft-pourquoi Synefius {si) a fort bien dit que la Pofie & les autres Arts
qui ne font fonds qu'en imitation, ne fuivent pas la vrit, mais l'opinion & le fentiment
ordinaire des hommes.
Il eft vrai que Nron fit trangler fa mre , & lui ouvrir le fein pour voir en quel endroit il
avoit t port neuf mois avant que de natre; mais cette barbarie , bien qu'agrable
celui qui l'excuta , feroit non feulement horrible ceux qui la verroient, mais mme
incroiable , caufe que cela ne devoit point arriver; & entre toutes les hiftoires dont le
Pote voudra tirer fon fujet, il n'y en a pas une, au moins je ne croi pas qu'il y en ait , dont
toutes les circonitances foient capables du Thtre, quoi que vritables, & que l'on y puiife
faire entrer, fans altrer l'ordre des fucecs , le temps, les lieux , les perfonnes , & beaucoup
d'autres particularitez.
Le PoJJtbk n'en fera pas auffi le fujet, car il y a bien des chofes qui fe peuvent faire, ou
par la rencontre des caufes naturelles, ou par les avantures de la Morale , qui pourtant
feroient ridicules & peu croiables fi elles toient reprefentes. Il eft poffible qu'un homme
meure fubitement, & cela (ouvent arrive ; mais celui-l feroit mocqu de tout le monde ,
qui pour dnouer une Pice de Thtre, feroit mourir un rival d'apoplexie, comme d'une
maladie naturelle & commune, ou bien il y faudroit beaucoup de prparations
ingenieufes. Il eft poffible qu'un homme meure d'un coup de tonnerre , mais ce feroit une
mauvaife invention au Pote de fe dfaire par l d'un Amant qu'il auroit emploie pour
faire l'intrigue d'une Comdie.

11
() Sjntf.in Calvit. encom. p. 72. dit, Parif. un, ifxz.
Il n'y a donc que le Vyaifemb table {n) qui puilTe raifonnablement fonder, fotenir &
terminer un Pome Dramatique: ce n'elt pas que les chofes vritables & poflibles foient
bannies du Thtre; mais elles n'y font reues qu'entant qu'elles ont de la vraifemblan-ce;
de forte que pour les y faire entrer, il faut ter ou changer toutes les circonftances qui
n'ont point ce caractre, & l'imprimer tout ce qu'on y veut reprsenter.
Je ne m'tendrai pas ici fur la Vraifemblance ordinaire & extraordinaire , dont tous les
Matres ont trait fort amplement, & perfonne n'ignore que les chofes impoiibles
naturellement , deviennent poflibles & vraifemblables par puilance divine , ou par magie;
& que la vraifemblance du Thtre n'oblige pas reprefenter feulement les chofes qui
arrivent flon le cours de la vie commune des hommes; mais qu'elle enveloppe en foi le
Merveilleux , qui rend les venemens d'autant plus nobles qu'ils font imprvus, quoi que
toutefois vraifemblables. Ce que j'ai remarqu nanmoins en cette matire, eft que peu de
gens ont entendu jufques o va cette Vraifemblance : car tout le monde a bien cru qu'elle
devoit tre garde dans la principale action d'un Pome, & dans les in-cidens qui fe
trouvent fenfibles aux plus groffiers; mais on n'a pas t plus avant. Or l'on doit favoir
que les moindres adions reprefentes au Thtre, doivent tre vraifemblables , ou bien
elles font entirement defectueufes, & n'y doivent point tre. Il n'y a point d'adion
humaine tellement fimple , qu'elle ne foit accompagne de plufieurs circonftances qui la
com-pofent, comme font le temps , le lieu, la perfonne, la dignit, les deiTeins, les
moiens, & la raifon d'agir. Et puis que le Thtre en doit tre une image E 2 parfa) Ret ejfe opertet in ipfts eitam Comcediit admodum veri/milet, ut tametf fifta t
rcprtentmi wagis t^ukm fr.^i VideantKT, $(al. lib, . cap, 3,
parfaite, il faut qu'il la reprefentc toute entire, & que
la Vraisemblance y foit obferve en toutes fes parties.
Quand un Roi parle fur la Scne, il faut qu'il parle en Roi, & c'dt la circonftance de la
dignit contre laquelle il ne peut rien faire qui foit vraifemblable, s'il n'y avoit quelque
autreraifon qui difpenft de cette premire circonttance , comme s'il toit dguif. Je dis
plus, ce Roi qui parle fur le Thtre flon fa dignit, fans doute toit en quelque lieu, lors
qu'il difoit ces chofes ; partant il faut que le Thtre porte aufli l'image du lieu o il toit
alors: car il y a des chofes que l'on ne peut dire ni faire vraifemblabie-ment qu'en certains
lieux. Auffi faut-il reprefenter & faire entendre en quel temps il parloit : car il faut fouvent changer de difcours flon le temps; & un Prince, devant que de donner une bataille,
parlera tout autrement qu'il ne fera aprs qu'il l'aura gagne ou perdue. Mais pour
conferver cette vraifemblance dans toutes les circonftances d'une aelion Thtrale , il faut
bien favoir les rgles de ce Pome, & les pratiquer; car elles n'enfeignent rien autre chofe

qu' rendre toutes les parties d'une ation vraifemblables, en les portant fur la Scne,
pour en faire une image entire & reconnoiflable.
A cela quelques-uns ont dit, que le fens commun & la raifon naturelle fuffifent pour juger
de toutes ces chofes , j'en demeure d'accord : mais il faut que ce foit un fens commun
inltruit de ce que les hommes ont voulu faire fur le Thtre, & de ce qu'il faut obferver
pour en venir bout : car fuppofons qu'un homme de bon fens n'ait jamais vu le Thtre,
& qu'il n'en ait mme jamais oui parler, il eft certain qu'il ne connoitra pas li les
Comdiens font des Rois & des Princes vritables, ou s'ils n'en font que des phantmes
vivans; & quand il lauroit que tout cela n'eft qu'une feinte, & un deguifement , il ne feroit
pas capable de juger des beautez ni des dfauts de la Pice : il faudroit certes qu'il en vt
plueurs & qu'il
y
y fit beaucoup de reflexions pour connoitre ce qui fe-roit vraifemblable , eu non. Ou,
certes, pour juger parfaitement du Pome Dramatique , il faut que cette raifon naturelle
foit parfaitement inftruite en ce genre d'image dont les hommes ont voulu fe fervir pour
reprefenter quelque action, 8c favoir precife-ment de quelle manire la vraifemblance
peut tre conlcrve dans tous les traits de cette peinture anime j or cela ne fe peut
acqurir que par un grand nombre d'obfervations faites par un long temps &: par
plufieurs perfonnes. Et c'eft de telles obfervations que les Anciens compofrent l'art du
Thtre , dont le progrez fut 11 lent , que depuis Thefpis qui le premier ajouta un Acteur
au Chur emploie feul autrefois pour jouer l'ancienne Tragdie, il y a deux cens ans
jufqu'au temps d'Ariftote, qui le premier en crivit l'art, ou qui du moins eft le premier
dont les -crits fur ce fujet font venus jufqu'a nous. C'eft-pour-quoi celui qui veut juger
hardiment & fur le champ d'un Pome Dramatique fans tude & fans reflexion, & qui le
penfe faire excellemment, fe trompe fou-vent : parce qu'il eft bien difficile qu'il puifle
avoir naturellement & en prefence , toutes les coniidera-tions qui doivent frvir pour en
examiner la vraifemblance, & fouvent il eft arriv que des perfonnes de bon efprit ont cru
d'abord certaines actions du Thtre fort juftes & bien inventes, qu'aprs tre inftruits ils
ne trouvoietit pas vraifemblables, & au contraire trs-ridicules.
Mais une chofe bien plus trange, & pourtant trs-vritable , j'ai vu des gens qui
travailloient depuis long-temps au Thtre , lire ou voir un Pome par pluiieurs fois fans
reconnoitre ni la dure du temps, ni le lieu de la Scne, ni la plupart des circonftan-ces
des actions les plus importantes, pour en dcouvrir la vraifemblance. Heinilus (a) ,
d'ailleurs trs-fa-E 3 vant
(j) Flautut ntvem menfes un* Dramau compltxui $fi,ut -vin m*/*?
vant & qui nous a donn l'art de compofcr la Tragdie, s'eft tromp jufqu'au point de

croire que %'Amphitryon de Plaute contenoit neuf mois, quoi qu'il ne foit pas de huit
heures, ou pour le plus elt-H renferm entre le minuit & le midi d'un mme jour. Vof-fius
(//), l'un des plus doctes de notre temps, &c trs-intelligent en la vieille Po'fie , crit
comme lui, que dans cette mme Pice, Plaute fait concevoir c natre Hercules en une
mme nuit , encore qu'il foit certain qu'il le fuppofe conu feptmois auparavant, & que (c)
Mercure le die entrines expies par deux fois. C'efl:-pourquoi jefuis.oblig d'avertir ici
mes Lecteurs, que de tout ce qu'a fait cet excellent homme, il n'y a rien dont on fe doive
tant garder que du troiflme Chapitre de fon premier Livre, o il traite des erreurs des
Potes , en voulant corriger les Anciens; car lui-mme eft tomb en de trs-grandes.
Scaliger (d) crit par deux fois , que Promethe chez 7fchy-le, meurt d'un coup de foudre,
& nanmoins il eft indubitable qu'il eft feulement enlev durant l'orage, & cela paroit allez
par les difeours de Promethe, & mme de Mercure qui le dit bien clairement. Il y en a qui
ont lu & relu iEfchyle , & qui nanmoins ont t fi peu foigneux de faire rflexion fur la
conduite de fes Pomes,qu'ils le font pe;fuade7, & mme (i) l'Auteur de l'Argument de ion
Agamemnon , qu'il fait mourir ce Prince fur la Scne, encore qu'il foit
a fiez
jor ampliorque Htmeric/t lndot ejuam ^Atnphitryoms fit peritdus . ^Akwmena autem
conciptt & parit j ejuod fi fieret jam nullo epilodu iput effet, ideoque nec art ejjet
Comocdiar't finOere. Ilemf. m lUrat.
(Js) Vojf.lib. 2. c. 3. Rtdtcinc fi dat P Luit us cum m ^Amphuryone fin-at eadem die
*AUt*menam (y cancipert & parre.
(c) Hodie Ma partetfiltos gemmoi duos, alter dectimo poj menfi Ttafcetur fwr qucim
feminatus ef; alltr mctifie [eptumo. ^mphitry. *Acl. i. fi. 2 .
(d) Lib. 7. c.4. Pt't. & lib. 3. c. 97.
(e) 'lJY*> 2 Ai%6\&> 70V A^ccuiiAiorct fVi ax^ *van~ e&ctf vrtii. *strg. +AgAm,
i^fihjt.
DU THEATRE, Liv. IL 71
allez expliqu que le Chur entend les cris &: les plaintes qu'il fait dans fon Palais o on
le tue", 6c qu'il prend la refolution d'y entrer pour favoir ce qui s'y parle, dont il eft
dtourn par l'arrive de Clytem-neltre qui vient conter cette action funele & criminelle
qu'elle avoit commife de fa main. Beaucoup deSavans ont dit que la troifime Comdie
de Te-rence contenoit deux jours ; Scaliger , Muret, Vof-fius , le P. Membrun & d'autres
l'ont ainfi penf; mais elle n'eft pas feulement de dix heures, comme je l'ai montr dans la
premire Differtation du Terente jufiifi i & Monfieur Mnage qui n'a rien crit fur ce
fujet que pour contredire la vrit par malignit, n'a pas of lui donner plus de quatorze
quinze heures ; encore pour le faire a-t-il t contraint de pervertir l'ordre des mois des

Athniens , afin d'abrger les jours & d'allonger les nuits , & de renverfer toute P
(Economie de la nature, pour trouver quelque cho-fe redire l'eeconomie de ce Pome.
J'ai vu des perfonnes que j'ai eu de la peine defabufer de cette croiance , que dans
YElefire de Sophocles , les Pl.-nijjes d'Euripide , & les Nues d'Aritfophane, l'unit de
lieu n'toit pas obferve ; tant les vieilles erreurs nous ferment quelquefois les yeux, &"
tant il et vrai qu'en cet art, comme en tous les autres, la connoif-fance des rgles eft
neceflaire la raifon naturelle, quand elle veut juger des perfections ou des dfauts de
quelque Ouvrage. Et j'ofe mme avancer que ceux qui liront ce Trait, condamneront
plufieurs chofes qu'ils ont autrefois penfes fort raifonnables.
E 4 C H ACHAPITRE III. De rUnit de VAtl'on.
C'Eft un prcepte d'Ariftote, Se certes bien raifon-nable , qu'un Pome Dramatique ne
peut comprendre qu'une feule action, 6c c'elt bien a propos qu'il condamne ceux qui
renferment dans un feuiPome toute une grande hiitoire, ou la vie d un Hros. Car bien
qu'il n'y ait qu'un principal Perlonnage lur lequel tombent tous les bons & mauvais
evenemens, il y a nanmoins plufieurs Actions. Cette doctrine clt maintenant commune ,
les Interprtes du Pfrilofbphe l'ont amplement dduite , & nos Potes n'en lont plus en
doute. Mais pour ajouter quelque choie ces nftructions gnrales, je dduirai la raifon
de ce prcepte telle que je l'ai penfe , & comment on peut comprendre au Thtre
plufieurs Incidens dans une feule Action.
Il elt certain que le Thtre n'eft rien qu'une Image, & partant comme il elt impolTible de
faire une teule image accomplie de deux originaux ditt'erens, il elt impoiiblc que deux
Actions (j'entens principales) foient reprefentes raisonnablement par une feule Pic-ce de
Thtre. En effet le Peintre qui veut faire un tableau de quelque hiitoire n'a point d'autre
delein que de donner l'Image de quelque action, 6c cette Image eft tellement limite ,
quelle ne peut repre-fenter deux paities de l'hilloire qu'il aurachoilie, c moins encore
l'hilloire toute entire; parce qu'il tau-droit qu'un mme Perfonnage ft plulieurs fois
dpeint, ce qui mettroit une confuiion incomprehen-iible dans le tableau, & l'on ne
pourroit pas ililcer-ner quel feroit l'ordre de toutes ces diverfes actions, ce qui rendroit
l'hilloire infiniment obfcure ex inconnue; mais de toutes les actions qui compoferoient
cette hiitoire, le Peintre choiliroit la plus importante ,
te, la plus convenable l'excellence de fonart, 6c qui contiendroit en quelque faon toutes
les autres, arin que d'un ieul regard on put avoir une iuffilante connoiiTance de tout ce
qu'il auroit voulu dpeindre. Et s'il vouloit reprefenter deux parties de la mme hiltoiie ,il
feroit dans le mme Tableau un autre qua-dre avec un eloignement, o il peindroit une
autre action que celle qui feroit dans le tableau , afin de taire connoitre qu'il feroit deux
images de deux actions itterentes, & que ce font deux Tableaux.
Par exemple, s'il vouloit dpeindre l'Hiitoire d'Ir phigeme , il ne pourroit pas renfermer

dans un feul tableau toutes les avantures de cette Princelfe; mais il s'arrteroit au facriice
que les Grecs furent prts d'en faire a Diane, pour appaiier fon courroux 6z les temptes
de la Mer ; car dans cette action toute Phif-toire y feroit en quelque faon compnfe : on y
con-iidereroit les orages qui retenoient cette grande arme dans le port d'Aulide, comme
la caufe : on y confi-dereroit la douleur de fon pre, & la compaliion des autres Princes,
comme des circonftanccs, & fon enlvement par une faveur extraordinaire de la Deeie qui
la voulut fauver. Et s'il avoit dellin de faire entendre plus particulirement que Diane la
tranfporta dans la Tauride, o elle fut fur le point de facrifier ion frre Orefte, il mettroit
dans l'un des coins du Tableau un quadre particulier, o elle paroitroit en habit de
PrtreJe le glaive la main , avec quelque autre marque de cette fconde avanture , faiiant
par ce moien deux peintures diverfes de deux actions diffrentes tires d'une mme
hiltoire. C'eft ainfi qu'en doit ufer le Pote Dramatique ; car quand il entreprend la
compolition d'une Pice de Thtre, il doit penler qu'il entreprend de faire une peinture
agiian-te & parlante, & qu'il ne peut pas y renfermer toute une grande hiltoire , ou toute
la vie d'un Hros ; caufe qu il lui faudrait reprefenter une infinit d've-nemens,
emploier un trop grand nombre d'Acteurs,
E 5 &c
t mler tant de chofes , que non feulement il feroit un ouvrage de confufion, mais encore
il choqueroit en plufieurs endroits la vraifemblance, la bien-leance, & l'imagination des
Spectateurs; voire mme le ver-roit-il contraint de furpafl'er de beaucoup le temps Se
l'tendue du Pome Dramatique ; ou bien s'il vou-loit la referrer dans les limites
prefentes par fon art, il lui faudroit prcipiter tous les Incidens , les accumuler les uns fur
les autres, fans grce auffi biea que fans diiinction, touffer & perdre tous les endroits
pathtiques , & enfin nous donner une figure mon-Itrueule & extravagante ; comme ceux
qui nous ont fait voir au premier acte d'une Tragdie, le mariage d'une Princeife; au
fcond, la naifTance de fon fils; au troifime , les amours de ce jeune Prince ; au
quatrime, fes victoires ; & au cinquime, fa mort; ce qui pouvoit fervir de fujet a plus de
vingt Tragdies.
Notre Pote donc choifira dans ces vaftes matires une action notable , et , s'il le faut ainli
dire, un point d'hiitoire clatant par le bonheur ou le malheur de quelque iliuitre
Perfonnage , dans lequel il puiife comprendre le relie comme en abrg, tk par la
reprsentation d'une feule partie faire tout repafler a-droitement devant les yeux des
Spectateurs, fans multiplier l'action principale , & fans en retrancher aucune des beautez
necetaires l'accomphlTement de fon ..ouvrage. Et ii d'avanture il trouvoit dans une
mme hiltoire deux ou plufieurs Incidens li illultres, & tellement confidrables qu'ils
fulTent dignes chacun d'une Tragdie, cv tellement independans , ou contraires, qu'ils ne
puiTent tre runis, il faudroit alors en faire deux ou plufieurs Tragdies, ou; s'attacher a
celui qui lui paroitroit le plus important & fur tout le plus pathtique. C'efl: l'adrefle dont
tous les Anciens ont uf. Les Suppliantes d'Euripide ne contiennent pas toute la guerre de
Thebes, mais feulement la fc-pulture des Princes d'Argos. Vlicmbe n'elt pas la pnfe

de
DU THEATRE, Liv. IL 75
deTroye, mais feulement les derniers malheurs de cette Reine en fa captivit. L'Aiax de
Sophocle ne montre point fes exploits, ni fa conteilation avec U-lytfe pour les armes
d'Achille , mais feulement fa fu-leur qui fut caufe de fa mort. Lesfept 'bebes dVE-fchile
ne reprefentent pas l'Hiftoire de ce Sige, mais feulement la mort de Polinice &
d'Eteocles. UHer-cu/es Oeteus qu'on attribue a Senque-, n'embraiTe pas les douze
Travaux de ce demi-Dieu, mais feulement fa mort. Les Nues d'Ariftophane ne
comprennent pas toute la vie & la mort de Socrate , mais feulement l'art des Sophifmes
pour le rendre odieux. L'Amphitryon de Plaute n'enferme pas toutes les Amours de
Jupiter & d'Alcmene , comme quelques-uns^ ont penf mal propos , mais feulement la
naiflance d'Hercule. Enfin Les Adelphe s de Trence ne font pas voir toutes les dbauches
dVfchinus , mais feulement la dernire d'oii nait fon mariage. Et nanmoins dans ces
Ouvrages les Potes n'ont pas lailT de remettre devant l'efprit des Spectateurs, foit par
des narrations, par des entretiens, par des plaintes, & par d'autres dlicatefles de l'art ,
toutes les plus fignales circonftances des hifteires qu'ils ont traites. Comme auffi quand
les Sujets ont eu trop d'tendue pour une feule Tragdie, ayant plufieurs actions
importantes, ils en ont fait plufieurs Pomes, comme des tableaux feparez de ce qui ne
pouvoit tre compris fous une feule image. Euripide n'a pas confondu le Sacrifice
d'iphigenie en Aulide avec les avantures de fa Prtrife en la Scythie. iEfchile fait mourir
dans une Pice Agamcmnon par les mains de Clytemnef-tre, & dans une autre elle eft
punie de ce crime. Et de l vient que nous trouvons chez les Anciens plufieurs Pices de
mme nom, & iouvent plufieurs E-venemens d'une mme hiftoire reprefentez en diverfes Tragdies. Ce qui leur fut mme en quelque faon neceflaire dans Athnes: car comme
les Potes travailloient, pour la folemnitc de quatre grandes ftes,

tes, quatre Pomes Dramatiques dont il y en avoit trois de ferieux qu'ils nommoient
Trilogie , & le quatrime Satynque ou ml de bouffonnerie qui ache-voit la Ttralogie \
j'ellime qu'ils les tiroient toujours d'une mme hiftoire , comme je l'ai trait plus au long
dans le Chapitre de la fconde Diifertation du Trence Juflifi.
Quant au moien d'aflembler plufeurs Incidens dans une feule action , & d'en faire un
Pome qui de fa nature contienne plufeurs Actes & pluiieurs Scnes, c'eft-a-dire,
plufieurs actions diffrentes,pour le bien expliquer, je retourne la comparaifon de la
Peinture dont je me fervirai fouvent en ce Trait.
Nous avons dit qu'un Tableau ne peut reprefenter qu'une action, mais il faut entendre
une action principale ; car dans le mme tableau le Peintre peut mettre plufeurs actions
dpendantes de celle qu'il entend principalement reprefenter. Difons plutt qu'il n'y a
point d'action humaine toute fimple & qui ne foit foutenu de plufeurs autres qui la
prcdent, qui l'accompagnent, qui la fuivent, & qui toutes eniem-ble la compofent & lui
donnent l'tre; de forte que le Peintre qui ne veut reprefenter qu'une action dans un
tableau, ne laiffe pas d'y en mler beaucoup d'autres qui en dpendent, ou pour mieux
dire, qui toutes enfemble forment fon accompliffement & la totalit. Celui qui voudra
peindre le facrifice d'Iphigenic, ne la mettra pas toute feule au pied de l'Autel avec
Calchas; mais a l'exemple de Timanthes, il y ajoutera tous les Princes Grecs avec une
contenance affez trifte, Menelas fon oncle avec un vifage extrmement afflig,
Clytemnelire fa mre pleurant & comme defefperee, enfin Agamemnon avec un voile fur
fon vifage pour cacher fa tendrelfe naturelle aux Chefs de fon arme, & montrer
nanmoins par cette adref-fe l'excs de fa douleur. Il n'oublieroit pas auiii de faire
paroitre dans le Ciel Diane toute prte d'arrter le bras & le glaive du Sacrificateur :
caufe que toutes
tes ces diffrentes actions accompagnent & font partie de cette trille & pieufe crmonie,
qui feroit fbi-ble &: dnue de fes ornemens fans toutes ces inge-nieufes circonfances.
C'eft de la mme faon que^ le Pome Dramatique ne doit contenir qu'une feule action ,
car il la faut mettre fur le Thtre toute entire avec fes dpendances, &: n'y rien oublier
des circonilances qui naturellement lui doivent tre appropries , dont je ne croi pas qu'il
foit befoin de proposer des exemples. Il ne fera peut-tre pas inutile d'avertir ntre Pote ,
que fi l'action principale qui doit fonder fon Ouvrage toit charge dans l'hiftoire de trop
d'incidens, il doit rejetter les moins importans, & fur tout les moins pathtiques ; mais s'il
trouve qu'il y en ait trop peu, fon Imagination y doit fup-pler : ce qu'il peut faire en deux
faons, ou bien en inventant quelques intrigues qui pouvoient raifonna-blement faire
partie de l'Action principale. Par exemple , l'Auteur des Horaces a fort bien fuppof le
mariage de Sabine fur des Curiaces, avec l'An de leurs ennemis, pour introduire dans
fon Thtre toutes les paiTions d'une Femme avec celles de Camille qui n'toit
qu'Amante. Ou bien mme rechercher dans l'Hiitoire des chofes arrives devant ou aprs
l'Action dont il fait le fujet de fon Pome, & les y rejoindre adroitement en iauvant la
diffrence des temps & des lieux flon ce que nous en dirons dans les Chapitres fuivans,
comme l'a pratiqu l'Auteur de la Cleopatre qui fait venir en fecret Octavie femme

d'Antoine dans la ville d'Alexandrie, pour faire voir fur fon Thtre cette grande Dame
avec les fentimens d'une femme genereule. Et encore depuis lui Mon-fieur Corneille qui a
mis Cornelie fur fon Thtre dans la Mort de Pompe , pour le remplir par des avan-tures
8c des difeours dignes de fon fujet, & de fon efprit.
Mais il faut remarquer ici que le Pote doit toujours prendre fon action la plus fimple
qu'il lui eft
poiipoffible, caufe qu'il fera toujours plus matre des paffions &: des autres ornemens de
fon Ouvrage, quand il ne leur donnera qu'autant de fonds qu'il le jugera necefiaire pour
les faire clater, que quand il les trouvera dans l'hiftoire , dont il y aura toujours quelque
circonnance qui lui donnera de la peine, & qui violentera fes deieins: en un mot les petits
fujets entre les mains d'un Pote ingnieux &: qui fait parler, ne fauroient mal ruffir.
C'eft le confeil que donne Scaliger (a) en termes formels , &: nous en avons vu l'effet dans
X'Alcionc de M. du Rycr , Tragdie qui n'a point de fonds , Se qui nanmoins a ravi par la
force des difeours & des fentimens. Et tous ceux au contraire qui dans un mme Pome ,
ont voulu mler plufieurs acrions toutes fort illullrcs, en ont touff les beautez, en ne
donnant pas allez de jour aux Paffions , comme nous l'avons expriment en certaines
Pices , dont toutes les actions , bien que dpendantes en quelque faon d'une principale ,
-toient fi grandes & fi fortes, que de chacune on et pu faire un Pome, s'empchant
l'une l'autre d'clater autant qu'elles dvoient.
CHAPITRE IV.
De la Cor.hnuit de VAcTmn.
AP r e s que le Pote aura choifi le Sujet, ou l'Hif-toire qu'il jugera capable des beautez de
la Polie Dramatique , & eju'il en aura tir le point auquel il voudra faire confiltcr l'Unit
de l'action Thtrale: il faudra qu'il lui fouvienne qu'elle doit tre, non feulement
(n) ^Argumentant brcvijfimum fumendum , hiqut W KMi V4 r m'-i inHltiplixqut
fadtndhm. t. 3, e. 97. Se*/.
lemcnt (a) une , mais encore continu" , c'eft--dire que depuis l'ouverture du Thtre
jufqu' la clture de la Cataflrophe , depuis que le premier Acteur a paru fur la Scne,
jufqu' ce que le dernier en forte, il faut que les principaux Perfonnages foient toujours
agiflans, & que le Thtre porte continuellement & fans interruption l'image de quelques
deifeins, attentes , paillons , troubles , inquitudes & autres pareilles agitations, qui ne
permettent pas aux Spectateurs de croire que l'action du Thtre ait cefle. C'eft un
prcepte d'Ariftote auffi bien que de la Raifon, 8c fes Interprtes ont toujours marqu
pour l'un des plus grands dfauts du Pome Dramatique, lors que cette interruption laifTe
du vuide &: du temps perdu dans l'action du Thtre. C'eit dont on a voulu mal propos

aceufer Terence en fa troifime Comdie intitule HeautontimoYumenos , & dont je croi


l'avoir juti-f fuffifamment ailleurs. Les Anciens Tragiques ne pou voient faillir que trsmal-aifment contre cette rgle , caufe qu'ils avoient des Churs : car les Churs ne
reprefentans que ceux qui s'toient trouvez pie-fens fur le lieu de la Scne lors de l'action ,
il efl vraifemblable qu'ils fe fulTent retirez auffi-tt qu'ils euflent vu l'action ceiTer,
n'ayant plus eu de prtexte pour' y demeurer; & nous en parlerons plus amplement au
Chapitre des Churs. Encore eft-il vrai ,que fi l'action venoit ceiTer fur nos Thtres
dans le milieu d'un Pome, c'eft--dire, la fin du fcond ou du troifime Acte , fans qu'il
relit aucune intrigue imparfaite ni aucune prparation de nouveaux in-cidens,ni
aucuns fentimens faire parotre, les Spectateurs alors auroient grande raifon de s'en
aller, puis qu'ils auroient tout fujet de croire que l'Action feroit finie & la Tragdie
acheve; & s'ils demeurent fa-chans bien qu'il y a deux ou trois Actes encore
voir, (a) trvnxoZsx.u4m.1Zs. ^Arifi.Tet. cap, 11. Ctvean. in Ter tnu Ht*ut % Scalig, tib. 6,
cap, 3. P$ct.
voir, c'eft Amplement par la connoiilance qu'ils ont de ce que le Pote doit faire, & non pas
par l'attente d'aucune chofe qu'il ait prpare. Et li en tel cas il fe trouvoit un homme qui
n'eut jamais vu de Pie-ce de Thtre , il eft certain qu'il la croiroit finie, dcs-lors que le
Pote ne lui feroit plus rien efperer de nouveau. En effet,j'ai vu quelquefois en ces
rencontres des Dames demander il la Pice toit acheve, encore qu'elles eulfent t
plufieurs fois la Comdie; tant la cellation d'action au Thtre furprend les Spectateurs,
tk leur perfuade qu'il n'y a plus rien faire. Et li nous en cherchons la railbn , c'eil que
l'action ne feroit pas une , fi elle n'toit continue; tant certain que les actions morales,
telle qu'en* celle du Thtre , font divilecs tk multiplies des-lors qu'elles font
interrompues; & nous pouvons dire, ce me lemble, d'un Pome Dramatique, ce que les Jurifconfultes ont dit d'un Tellament flon le Droit Romain: (a) Qj'/l ne peut tre
confiderable & flonies Loix , s'il nejl fait d'une feule et unique contexture & fans
interruption, autrement qu on peut dire que ce font deux Iraniens , & tous deux non
valables : l'un pour n'avoir pas t bien achev , & l autre pour n avoir pas t bien
commenc. Car fi l'action du Thtre vient cefler, tk puis recommencer de nouveau, on
peut dire que ce font deux actions Thtrales , mais toutes deux imparfaites, n'ayans ni
l'une ni l'autre les parties qui leur peuvent donner leur entier accomplii-fement. C'eff
pour cette railbn que les excellens Dramatiques ont toujours accoutum de faire dire aux
Acteurs, o ils vont, quel eft leur defTein quand ils fortent du Thtre , afin que l'on
fache qu'ils ne feront pas oififs , & qu'ils ne lai lieront pas de jouer leurs perfonnages
encore qu'on les perde de vue.
Mais quand nous dilbns que les principaux Perfon-nages doivent toujours agir, il ne faut
pas entendre
le
(a) L.xxiff. Qui teji.f4c.foJf, moicnttxtu ailus tefiari tportt.

DU THEATREiLiv.il, Si
3e Hros ou l'Hrone, qui bien fouvent fouffrent l plus & font le moins ; car l'gard de
la continuit de l'Action,les principaux Acteurs font ceux qui con-duifent l'intrigue du
Thtre, comme font un Efclave, une Suivante , ou quelque Fourbe; & il fuffit mme que
le moindre des perfonnages agifle, pourvu que ce foit necelfairement, & que le Spectateur
en puilfe attendre quelque changement ou quelque avanture importante au Sujet.
Aufli raut-il obferver , qu'en apparence quelquefois l'action du Thtre ceffe, bien qu'en
effet il ne foit pas ainfi. Ce qui arrive lors que le Pote prpare un incident qui doit clater
dans la fuite, &: dont il fait dire quelque chofe avec adrefle & comme en paf-fant par l'un
des Acteurs:
L'exemple en eft fort ingnieux dans Y Aiax de Sophocle, o l'action parot entirement
ceffe au commencement du troifime Acte, & qui eft continue par un meffager qui vient
annoncer le retour de Teu-cer, & ce qui s'toit fait dans le camp depuis fon arrive ,
touchant la fureur & la gurifon de fon frre Aiax. En quoi l'action n'eft pas feulement
renoiie, mais bien continue : parce que dans les Actes prce-dens Aiax parle plufieurs
fois , & ie plaint de la longue abfence de fon frre , ce qui en fait fouhairer le retour aux
Spectateurs, comme un moien pour fau-ver ce Prince : de forte que quand la nouvelle en
eft apporte, il parot que l'action n'a point ceff, & que Teucer agifbit dans le camp pour
fon frre , flon l'attente & les vux des Spectateurs , dont pourtant il n'arrive rien de ce
qu'on pouvoit efperer; mais c'eft en cela que confifte l'adreffe du Pote, de promettre ce
qui n'arrive point, & de faire arriver ce qu'il fem-b!e ne point promettre.
Il eft encore bien neceftaire de remarquer ici que l'action du Thtre ne cefte pas
toujours, encore que tous les Acteurs foient en repos & comme fans action; parce que
quelquefois tre en cet tat, eft une
Si LA PRATIQUE
action ncceffaire au Thtre, & qui fait partie du Sujet reprefent , & que le Spectateur
attend quelque grand vnement de ce que les Acteurs ne font rien. Ce que l'on peut
claircir plus facilement par les exemples que par le difcours, & entr'autres par le Plutus
d'Ariftophane , o nous voyons qu'aprs le fcond Acte , les Acteurs meinent Plutus au
Temple d'^f-culape pour le gurir de fon aveuglement , qu'ils fe couchent, dorment , &
demeurent fans action : car ce fommeil & ce repos toient l'tat auquel il falloit -tre pour
recevoir de ce E>icu la gurifon des maladies , & partant une action neceflaire au Thtre.
En quoi paroit de combien s'eft mpris (a) M. Mnage, de s'tre imagin que l'action de
cette Comdie cef-foit l'gard de ceux qui dormoient, & qu'elle eft continue en la
perfonne de Carion qui veille : car c'eft tout le contraire. Celui qui veille , eft un Efcla-ve
qui drobe & friponne les relies du facrifice, fans aucun rapport au Sujet ; & ceux qui
dorment, font ce que la coutume ordonnoit ceux qui defiroient recevoir d'iEfculape
quelque foulagement de leurs maux , comme Plutus & ceux qui l'avoient accompagn

dans le Temple. On pourroit dire peut-tie que l'action d'/Efculape qui vient gurir Plutus,
& ce que Carion a vu, comme il le conte aprs, fuffi-lent pour entretenir cette continuit;
mais il s'enfui-vroit toujours qu'il y auroit du vuide & du temps perdu, depuis que les
Acteurs font couchez, jufqu' l'arrive d'iEiculape , s'il n'toit vrai que ceux qui fe
couchent & qui dorment, continuent l'action de cette Comdie.
Ce Chapitre peut recevoir encore quelque lumire par le difcours que j'ai fait fur la 3.
Comdie de Te-rence , o j'ai touch cette matire ; & fans doute par ce que j'ai fait fur ce
Pome, on connoitra de quelle forte il faut examiner les Anciens, ii l'on veut
de(<i)rVcfp. au Difcours fur l'Hcautont. p. 7. d. 2. p. 102.
dcouvrir l'artifice dont ils fe font fervis pour obfcrver cette Continuit d'aclion au
Thtre.
CHAPITRE V.
Des Hijoires deux fils , dont tune eft nvnme Epifode par les Modernes.
LE s Modernes entendent maintenant par Epifide , une fconde hiltoire jette comme la
traverfe dans le principal fujet du Pome Dramatique , que pour cette raifon quelques-uns
appellent Une biftoire deux fils ; mais les anciens Tragiques n'ont point connu cette
duplicit de fujet, ou du moins ils ne l'ont point pratique. Ariftote n'en fait aucune
mention, & nous n'en avons point d'exemple; fi ce n'eft que l'on voult dire que YOrefte
d'Euripide ft de cette qualit, caufe qu'il y a deux mariages refolus dans la Cataftrophe ,
mais dans le corps de la Pice, il n'y a aucun mlange d'Intrigues pour fotenir deux
Amours & en venir a ce but.
Il n'en a pas t de mme de la Comdie: car comme elle a reu beaucoup plus de
changemens que la Tragdie, elle a fouffert ce mlange d'hiftoires dans une mme Pice;
& nous en avons encore quelques-unes dans Plaute , & beaucoup dans Terence , dont
l'artifice eft plus rempli de grce & d'inftrutions pour en compofer & traiter de
femblables. Le Philofophe divife bien les fujets de Tragdie en Simples & en Compofez ;
mais cette composition n'eft pas de deux hiftoires, c'eft feulement lors qu'il y a
changement dans les avantures duTheatre par (a) ReconnoiJJance de quelque perfonne
importante , comme Mon d'Euripide , & par Priptie , c'eft--dire, par converfion &
retour d'affaires de la Scne , lors que le Hros Dafle F 2. de
fa) sArifi. c. it, Patt,
U LA PRATIQUE
de la profperit l'adverfit, ou au contraire! Eri quoi s'eft lourdement tromp un nouvel

Auteur dans un Diicours qu'il a fait Cliton De la difpefition eu. Pome Dramatique,
ayant crit dans l'article 4. que les fomes compofez font flon Ariftote, ceux qui
contiennent plufieurs fujets: car il n'y en a pas un mot dans la Potique de ce Philofophe.
Je ne veux pas nanmoins combattre l'ufage fur l'intelligence de cette parole ; & puis que
ce qui toit autrefois l'Epifode , eft devenu la Tragdie mme, comme nous dirons en fon
lieu, je confens que ce nom foit tranfport de fa vieille fignification dans une nouvelle, &
que ntre Tragdie prenne quelques E-pifodes femblables, ou peu dirTerens de ceux des
Pomes Epiques. Mais il y-faut obferver deux chofes dans la Tragdie , l'une, que ces
Epifodes , ou fcondes hiftoires, doivent tre tellement incorpors au principal Sujet ,
qu'on ne les puiffe fparer fans dtruire tout l'Ouvrage ; autrement l'Epifode feroit
confider comme une Pice inutile & importune, en ce qu'elle ne feroit que retarder la
fuite , & rompre l'union des principales avantures, comme on a gnralement trouv
dfectueux l'amour d'une Princefie dans le Pome le mieux reu de ntre temps, parce
que cet Epifode n'y fervoit de rien. Or pour viter cet inconvnient , il faut que la perfonne
agiiTante dans l'Epifode, non feulement foit interertee au fuc-cs des affaires du
Thtre,mais encore que les avantures du Hros, ou de l'Hrone lui foient tellement
attaches que l'on ait raifon d'apprhender quelque mal, ou d'efperer quelque bien pour
tout le Thtre; & pour les intrts de cette perfonne trangre, qui pour lors n'eit plus
inutilement trangre. L'exemple peut bien fervir de lumire a cette obfervation : mais j'ai
peine le prendre de Paient, de crainte que l'on ne m'impute de m'alleguer moi-mme,
d'autant que j'ai eu quelque part au ftijet & la difpofition de cette Pice. Laiifant
nanmoins la libert d'en juger comme
me on voudra , il me femble que l'Epifode d'Hippa-rine eft tellement joint au principal
Sujet, qu'il n'en peut tre arrach, fans que tout pri fie, fa fortune embraiTant tellement
tous les intrts du Thtre, qu'elle porte non feulement l'clahciffement de l'hif-toire ,
mais encore les motifs de plufieurs parlions. Ceux qui fe fouviendront de l'intrigue ,
connoitront bien que je dis vrai; mais je ne veux pas m'tendre davantage, de crainte
qu'on me fouponne de quelque affectation ; fij'en avois d'autres de nos Modernes
allguer je m'expliquerois plus au long & plus librement.
L'autre obfervation qui eft faire pour ces Epifo-des eft, Que la fconde hiftoire ne doit
pas tre gale en fon fujet non plus qu'en fa necefit, celle qui fert de fondement tout
le Pome; mais bien lui tre fubordonne & en dpendre de telle forte, que les evenemens
du principal Sujet faient natre les paf-fions de l'Epifode, & que la Cataftrophe du
premier, produife naturellement & de foi-mme celle du fcond ; autrement l'Action qui
doit principalement fonder le Po'me, feroit fujette une autre, & de-viendroit comme
trangre. C'eft pour cette raifon que dans Palne , le combat qui fe fait pour Palne
donne les motifs de la crainte 5c de la douleur d'Hip-parine ; l'artifice de Palne pour
rendre Clyte vainqueur faifant mourir Dryante , caufe le defefpoir d'Hipparine; Enfin le
falut de Palne produit la bonne fortune d'Hipparine , vu que par ion mariage elle obtient
le confentement de Clyte pour celui d'Hipparine fa fur avec Dryante. Ce font l les deux
rflexions que j'ai faites fur les Epifodes Modernes, qui pourront fervir d'ouverture de

meilleurs efprits que f mien pour en faire de plus confiderables.


F 3 C H AS6 LA PRATIQUE
CHAPITRE VI.
De t Unit du Lieu.
aPues que le Pote aura difpof fon Sujet fuivant **les rgles que nous en avons
donnes , & par de meilleures encore & plus belles que fans doute fon induftrie
particulire & fon tude lui pourront fournir; il faut qu'il confidere qu'il en doit faire
repre-fenter les plus notables parties par des gens qu'il mettra fur un Thtre dtermin,
& que s'il les fait pa-rotre en divers lieux il rendra fon Pome ridicule par le dfaut de la
vraifemblance qui doit en faire le principal fondement.
Cette rgle de l'Unit du lieu commence maintenant paiTer pour certaine, mais les
Ignorans & les perfonnes de foible efprit s'imaginent qu'elle rpugne la beaut des
Incidens, qui pour tre arrivez en divers lieux ne peuvent leur avis fouffrir cette
contrainte fans fe perdre ; & de quelque raifon qu'ils foient convaincus , ils la rejettent
opinitrement par une faufle impoffibilit qu'ils s'imaginent dans l'xecution. Les demiSavans, qui d'ordinaire ne font gure clairez, fentent bien les veritez qu'on leur dit pour
l'tablir, mais ils y font des objections fi peu dignes d'un homme de lettres, que j'en ai
fouvent eu piti, quoi qu'elles me donnaient beaucoup d'envie de rire: Et comme les petits
Efprits ne peuvent embrafTer beaucoup de chofes la fois pour les rduire un point,
leur jugement ne pouvant raflembler 6c envifager le grand nombre des images qu'il faut
avoir prefentes & toutes la fois, ils y i uppofent tant de difficultez , qu'on voit bien qu'ils
voudroient qu'on manqut de raiion pour leur en faire connoitre la ne-ceffit. Quant aux
Savans , ils en font pleinement perfuadez, parce qu'ils voient clairement que la
Vraifemblance ne fe peut conferver autrement; mais j'ofe
avanDU THEATRE, Liv. II. 87
avancer que jufqu' prefent je n'ai trouve perfonne qui l'ait explique,je ne veux pas dire
entendue ,foit parce que les Auteurs de la Potique n'en ont rien crit , & qu'on ne s'avife
gure d'aller au del des grands Matres ; foit parce qu'on ne prend pas la peine de faire
fur les Anciens toutes le reflexions necef-faires pour en connotre l'art , qui fouvent eft
couvert , & qui le doit tre prefque toujours fous une apparente neceffit du Sujet & des
intrts des Auteurs. Ariftote dans ce qui nous refte de fa Potique n'en a rien dit, &
j'eftime qu'il l'a nglig, caufe que cette rgle toit trop connue de fon temps, & que les
Churs qui demeuroient ordinairement fur le Thtre durant tout le cours d'une Pice,
marquoient trop vifiblement l'Unit du lieu. En effet, n'et-il pas t ridicule dans les Sept

devantTbebes , que les jeunes filles qui en font le Chur, fe fuffent trouves tantt
devant le Palais de leur Roi & tantt dans le camp des Ennemis, fans qu'on les et vues
changer de place ? Encore eft-il vrai que ces trois excellens Tragiques qui nous reftent, &
qu'Ariftote donne pour Mo-delles dans toutes les matires qui regardent le Thtre , ont fi
fenfiblement pratiqu cette Unit de heu, & font dire fi fouvent leurs Acfteurs d'o ils
viennent & o ils font, que ce Philofophe et fuppofc trop d'ignorance en celui qui les et
lus, s'il fe ft amuf d'en faire une rgle. Mais puifque la corruption & l'ignorance du
dernier Sicle ont port le defordre fur le Thtre jufqu'au point d'y faire paro-tre des
Perfonnages en diverfes parties du monde, & que pour paffer de France en Dannemarc il
ne faut que trois coups d'archet, ou tirer un rideau; il n eft pas mal propos de rendre ici
la raifon de cette pratique des Anciens, & cela pour faire honneur quelques Modernes
qui les ont fagement imitez.
Pour l'entendre , il faut recourir ntre principe
ordinaire , Que le Thtre n'eft autre chofe qu'une
reprefentation, il ne fe faut point imaginer qu'il y ait
F 4 rien
rien de tout ce que nous y voyons, mais bien les chofes mmes dont nous y trouvons les
images. Flo-ridor alors cft moins Floridor que cet Horace dont il fait le Peribnnage , fes
kabillemens reprefentent ceux de ce Romain, il parie comme lui, il en fait les actions , il
en porte mme tous les fentimens : Mais comme ce Hros agiffant & parlant ainfi que
Floridor le reprefente, toit en quelque lieu, il faut fans doute que (a) le lieu o paroit
Floridor reprefente celui o lors toit Horace, autrement la reprefentation demeureroit
imparfaite en cette circonftance. Il n'en eft pas de mme au Pome Epique, car ne
confiitant qu'en rcits , d'o mme il a pris fon nom, & non pas en actions, le Pote n'eft
pas oblig d'en marquer les lieux, & ne le fait point, li ce n'eft que cela ft necelTaire pour
l'intelligence de ce qu'il recite : .' le Dramatique ne confiitant qu'en actions & non point en
rcits, or le Lieu tant une dpendance ne-cefaire & naturellement jointe l'action , il
faut ab-folument que le lieu o paroit un Acteur, foit l'image de celui o lors agiiloit le
Perfonnage qu'il reprefente.
Cette vrit bien entendue nous fait connoitre que le lieu ne peut pas changer dans la
fuite du Po. puis qu'il ne change point dans la fuite de la reprefentation; car une feule
Image demeurant en mme tat ne peut pas reprefenter deux chofes diffrentes ; Un
mme Hiilrion ou Comdien ne peut pas reprefenter tout enfemble deux hommes
differens, ni fans aucun changement faire Auguite & Marc-Anthoine la foisj & quand la
neceliite oblige fe fervir d'un mme Acleur pour faire deux Perfonnages, on le deguife de
telle forte qu'on le rend entirement meconnoiifable; il change d'habits , de poil & de
vifage , & li l'on pouvoit changer encore la voix, on le feroit ; attendu qu'il fe trouve je ne
fai quoi contre la Viaifemblan-

ce,
(a) Lci fi8i, ver a lot et tm-.tAnXnr. Sral. I. i, c*p. u.
DU THEATRE, Lrv. II. 89
ce, qu'un mme homme foit tantt l'image de l'un, & auffi-tt l'image d'un autre; & ceux
qui n'ont pas Pefprit fi pntrant , confondent d'ordinaire l'intelligence du Sujet, caufe
que la voix faiiant reconno-tre le Comdien , quelquefois on vient s'imaginer que c'eit le
mme Perfonnage dguif par l'ordre & la necelit de quelque avanture, 6c non pas parle
be-foin d'Acteurs ; de forte qu'on attribue ce changement l'homme reprefent , 6c non
pas celui qui le reprefent. Or il n'eit pas moins contraire la vrai-femblance, qu'un
mme efpace 6c un mme fol, qui ne reoivent aucun changement, reprefentent en mme
temps deux lieux differens , par exemple , la France 8c le Dannemarc , la Galerie du
Palais c les Thuilleries. Et certes pour le faire avec quelque forte d'apparence il faudroit
au moins avoir de ces Thtres qui tournent tous entiers, vu que par ce moien le lieu
changeroit entirement aufii bien que les Per-fonnes agifiantes, 6c encore feroit-il
necefaire que le Sujet fournit une raifon de vraifcmblance pour ce changement, 6c
comme cela ne peut arriver que par la puiflance des Dieux qui changent comme il leur
plat la face 6c l'tat de la Nature, je doute qu'on pt faire une Pice raifonnable par le
fecours de dix ou douze miracles.
Qu'il demeure donc pour confiant que le Lieu,o le premier Acteur qui fait l'ouverture du
Thtre eft fuppof, doit tre le mme jufqu' la fin de la Pice, & que ce heu ne pouvant
foufrir aucun changement en fa nature, il n'en peut admettre aucun en la re-prefentation
; 6c par confequent que tous les autres Acteurs ne peuvent raifonnablement parotre
ailleurs.
Mais il fe faut fouvenir que ce lieu qui doit tre
toujours Un, &c ne point changer, s'entend de l'Aire,
Sol, ou Plancher du Thtre, que les (a ) Anciens
F 5 nom(a) Lecus mte feenam profeenium in qu9 trtmt agentihm difeurfo' i.ti. 5cal, Ub. i. cap, 21.
nomment Projcenium ou Avant-Scne ,ztft.-i-\t de cet efpace o lesAteurs viennent
paroitre, marchent, & difeourent; car comme cela reprefente le Terrain ou lieu ferme fur
lequel les Perfonnages reprefentez toient & marchoient, & que la Terre ne fe remue pas
comme un Tourniquet; ds-lors qu'on a choifi un Terrain pour commencer quelque action
par repre-fentation, il le faut fuppofer immobile dans tout le refte du Pome , comme il
l'eft en effet. Il n'en cft pas de mme du fond, & des cotez du Thtre; car comme ils ne
figurent que les chofes qui environ-noitnt dans la vrit les Perfonnages agiifans, & qui

pouvoient recevoir quelque changement, ils peuvent auffi changer en la reprefentation ; &
c'eft en cela que confirment les changemens de Scnes, & ces Dcorations dont la varit
ravit toujours le peuple, & mme les habiles , quand elles font bien faites. Ainfi nous
avons vu fur un Thtre une faade de Temple orne d'une belle architecture, & puis
venant s'ouvrir , on dcouvroit en ordre de perfpetive des colonnes, un autel,& tout le
refte des autres ornemens merveilleufement reprefentez ; tellement que le lieu ne
changeoit point, & cependant fouffroit une belle Dcoration. Mais il ne faut pas
s'imaginer que le caprice du Pote foit matre abfolu de ces beautez, s'il n'en trouve les
couleurs dans fon fujet : comme par exemple, on pourroit feindre un Palais fur le bord de
la Mer abandonn de pauvres gens de la campagne; Un Prince arrivant aux ctes par
naufrage, qui le fe-roit orner de riches tapifTeries , lultres, bras dorez, tableaux & autres
meubles prcieux: Aprs on y fe-roit mettre le feu par quelque avanture, & le faifant
tomber dans l'embrafement, la Mer paroitroit derrire , fur laquelle on pourroit encore
reprefenter un combat de Vaifteaux. Si bien que dans cinq changemens de Thtre l'Unit
du lieu feroit ingnieufement garde. Ce n'eft pas que le Sol ou l'Aire de l'Avant-Scne
ne
ne puilTe changer auffi bien que le fond & les cotez, pourvu que ce foit feulement en la
fuperficie ; car cela fe feroit fans perdre l'unit du lieu : Par exemple , 11 on faifoit
tranfporter une montagne dans une plaine, ainfi que les Gants portrent dans la Fable
Pelion fur Offe : Ou fi par un dbordement de quelque fleuve , l'Avant-Sccne venoit tre
couverte d'eau, ainfi que le Tybre fit Rome fous Auguie: Ou enfin fi par Magie on faifoit
fortir de terre des fimes & des braziers ardens , qui tout d'un coup vinifent couvrir
JeSoldel'Avant-Scne.En toutes ces rencontres donc le lieu recevroit du changement, &
mme fort notable, fans en violer pourtant l'unit. Mais il faut, comme j'ai dit, que le
Sujet en four-nifle toujours des raifons de vraisemblance : Ce que je rpte fouvent, tant
j'ai crainte de ne pas affez l'imprimer dans l'efprit du Lecteur.
Encore n'eft-ce pas afiez de dire que l'Avant-Sc-ne doit reprefenter un Terrain immobile,
il faut encore que l'cfpace en foit prfuppof ouvert dans la realit des chofes, comme il le
parot dans la repre-fentation. Car puifque les Ateurs y vont & viennent d'un bout
l'autre , il eft certain qu'il n'y a point de corps folide qui puifle y empcher la vue ni le
mouvement. Auffi les Anciens avoient-ils accoutum de prendre communment pour le
lieu de la Scne aux Tragdies, le devant d'un Palais; & aux Comdies, un Carrefour,o
rpondoient les maifons des principaux Ateurs ; caufe que ces efpaces pou-voient tre
vraifemblablement reprefentez par le vui-de du Thtre, & ces Palais & ces maifons par
des toiles peintes au fond & aux cotez. Ce n'eft pas qu'ils fe foient toujours affujettis
cette manire de lieu ; car dans les Suppliantes & dans tlm d'Euripide , la Scne eft au
devant d'un Temple; Et dans l'Aiax de Sophocle au devant d'une Tente & d'un coin de
fort; Et dans h Rudens ou Cable de Plaute , au devant d'un Temple c de quelques
maifons champtres,
trs, d'o on voit la Mer. Auf cela dpend-il de 'induftrie du Pote, qui choifit flon fon

Sujet le lieu le plus commode tout ce qu'il veut reprelnter, & s'il elt poiible avec
quelque apparence agrable. On peut juger de l, combien fut ridicule dans la Jbfb de
Thophile un mur avanc fur le Thtre, au travers duquel elle & Pyrame fe parloient, &
qui difpa-roilToit quand ils fe retiroient afin que les autres Acteurs fe puifent voir : Car
outre que les deux efpaces qui toient de & del ce faux-mur, reprefentoient les deux
chambres de Thifb &: de Pyrame, & qu'il toit contre toute apparence de raifon, qu'en ce
mme lieu le Roi vint parler a fes Confidens, & moins encore qu'une Lyonne y vint faire
peur Thifb, je demanderois volontiers,par quel moien fuppof dans la vrit del'ation,
cette muraille devenoit vifiblc & invihble ? par quel enchantement elle empchoit ces
deux Amans de le voir c n'empchoit pas les autres ? ou bien encore par quelle pu.iflance
extraordinaire elle toit en nature , & tantt elle ceifoit d'tre.
La faute n'eft pas moindre de ceux qui fuppofent des chofes faites fur l'Avant-Scne, qui
n'ont point t vues par les Spectateurs; car enfin il n'ell pas vrai-femblable qu'elles y
foient arrives, fi elles n'y ont point t vues: o tout au contraire il faut qu'on les y ait
vues, fi effectivement elles y font arrives ; autrement il faudroit fuppofer que ces chofes
auraient t invifibles dans la vrit de l'action pour les faire croire telles aux
Spculateurs, ce qui ferait une allez froide & mauvaife invention. Sur quoi, fi ma mmoire
ne me trompe, il me femble qu'un Moderne autrefois tomba dans une iaute grolliere de
faire paratre des gens fur un ballion,agiians & parlans avec leurs ennemis qui toient au
pied, & enfuite d'avoir fait prendre la place par ce mme bailion , qu'on ne vit ni attaqu ni
dfendu.
Quant a l'Etendue que le Pote peut donner au
lieu
lieu de la Scne , lors qu'il ne prend pas un lieu ferm comme une Salle ou la Chambre de
quelque Prince , mais tout ouvert comme un carrefour , l coin d'un bois,ou le bord de
quelque rivire: Je croi pour moi, qu'elle ne peut tre plus grande que l'el-pace dans
lequel une vue commune peut voir un homme marcher, encore qu'on ne le puiiTe pas
bien reconnotrc; car de prendre un lieu plus tendu , cela feroit inutile & mme ridicule;
vu qu'il feroit impertinent que deux perfonnages tans aux deux bouts du Thtre, fans
tre empchez par aucun obllacle, fe regardaient & ne fe viifent point ; au lieu que cette
diftance, telle que nous la prenons, fert au jeu du Thtre allez fouvent, en faifant qu'un
homme puif-fe douter de celui qu'il voit venir ou le prendre pour un autre, comme (a)
Donat l'obferve de Demea voiant Micion fon frre au bout du Thtre. A quoi mme les
Thtres des Anciens s'accommodoient al-fez bien ; car tant de trente toifes de long chez
les Romains , & de quelque peu moins chez les Grecs, c'toit peu prs l'tendue dont
nous parlons : Les Grenouilles d'Ariftophane, & plulieurs Pices de Plau-te, peuvent bien
fervir pour connotre la vrit de ce que nous difons. Ce que je n'eilime pas propos de
traiter ici plus au long aprs ce que j'en ai crit dans le 17. & 18. Chapitre du Terencc
juftifi. Je prie feulement lesLeleurs deconfidererque fi le Pote reprefentoit par fon
Thtre tous les endroits en-femble d'un Palais, ou tous les quartiers d'une Ville, ou bien

toutes les Provinces d'un Etat, il devroit faire voir alors aux Spe&ateurs, non feulement
toutes les chofes gnralement qui fe font faites dans fon hiftoire; mais encore tout ce qui
s'eft fait dans le ref-te du Palais, & dans toute la Ville, ou dans tout cet
Etatj
(a) EJlne is de (\m agebam? & cert is eJl.^Adelph. cl j. fc. i. lbi Donat. ben nunc
confirmt ipfum efle eum , cwn propior fit, f-p$te fenili net in longum profpkitnie
conjpeftn.
Etat; car enfin il n'y a point de raifon qui puifle empcher les Spectateurs de le voir,ni qui
montre pourquoi ils voient plutt cette action en particulier qu'une autre ; attendu que fi
l'on peut voir tout enfem-ble dans le Jardin d'un Palais, dans le Cabinet du Roi, & dans les
appartenons de deux Princes ce qui s'y fait, & entendre ce qui s'y dit, flon le Sujet d'une
Tragdie ; on doit encore voir & entendre tout ce qui s'y fait & s'y dit hors de l'action
Thtrale, moins d'un enchantement qui fit voir ce que le Pote voudroit , & cacht ce
qui ne feroit pas de fon Sujet.
Davantage le Thtre ne -devroit jamais tre vuide ni jamais les Acteurs ne devroient
difparoitre, s'ils ne fortoient tout fait du Palais ou de la* Ville ; car puii-que ce mme
lieu reprefente le Jardin, la Cour, & les autres appartenons du Palais, on ne fauroit
perdre de vue celui qui voudra paer du Jardin dans l'un de ces appartenons; ainfi on
devroit toujours voir les Acteurs, du moins tant qu'ils feroient dans l'tendue du lieu
reprefente par le Thtre. A quoi on ne doit pas objecter que pour marquer divers
appartenons on met des rideaux qui fe tirent & retirent, pour faire que les Acteurs
paroifent & difparoinent flon la ne-ceflit du Sujet:car ces rideaux ne font bons qu faire
des couvertures pour berner ceux qui les ont inventez , c ceux qui les approuvent. J'en ai
parl fi clairement dans le Terencejuftif. au Chap. 18. qu'il ne me refte rien dire contre
cette ignorance.
Que fi on allgue que le Pote montre & cache ce qu'il lui plait , j'en demeure d'accord
quand il y a quelque vraifemblance pour faire qu'une chofe foit vue, & l'autre non; Mais il
faudroit d'tranges couleurs & de merveilleux prtextes pour faire que tantt on vt ce qui
fe pafle dans un Palais, & que tantt on ne le vt point, quoi que les mmes personnes y
agifcnt Se y parlahent ; 11 faudroit des avantures bien extraordinaires, pour faire que des
murs tombaient
DU T H E A T RE, Liv. IL 95
battent & fe relevaflcnt, s'avanafient & fe reculafient tous momcns. Ce qui fuffira pour
dcouvrir la faute notable de ceux qui fur la mme Avant-Scne font venir des gens qui
font fuppofez en Efpagne, & d'autres en France ; rendans non feulement leur Thtre
auffi grand que toute la Terre , mais faifans qu'un Sol immobile reprcfente mme heure
des chofes fi loignes, & fans aucune caufe d'un changement fi prodigieux.

On peut auffi connotre combien s'abufent ceux qui fuppofent dans un ct du Thtre un
quartier ou partie d'une ville, & dans l'autre quelque autre quartier, comme pourroient
tre la Place Royale , & le Louvre -, s'imaginans que par cette belle invention, l'unit du
lieu fe trouve fort bien obferve. A la vrit , fi deux quartiers d'une mme Ville, ainfi fuppofez en deux differens endroits du Thtre , n'-toient pas trop loignez l'un de l'autre, &
que l'ef-pace qui les fepare ft tout ouvert, cela feroit raisonnable , & on ne pourroit pas
dire qu'il y auroit changement de lieu ; Mais fi entre ces deux quartiers il fe trouvoit des
maifons & d'autres corps folides, je demanderois alors fuivant telles fuppofitions,
Pourquoi ces maifons ne rempliroient pas le lieu de la Scne ? Par quel artifice le Pote
les rend invifi-bles ? Comment un A&eur voit un autre lieu au del de toutes ces maifons
? Comment il peut pafer fi facilement au travers de tous ces obftacles ? Enfin comment
cette Avant-Scne, qui n'eft en foi qu'une image , reprefente une chofe dont elle ne porte
aucune reifemblance ?
Qu'il pafle donc pour confiant , que l'Avant-Scne ne peut reprefenter qu'un lieu ouvert &
de mdiocre tendue, o ceux dont les Acteurs portent l'image pouvoient tre dans la
vrit de leur ation. Et quand nous trouvons crit, La Scne efl Aul'ide , Eleufis , au
Cberronefe , en Argos , ce n'efi pas dire que le lieu particulier o les Ateurs paroiiTent
foit cette ville
le ou cette Province entire ; mais c'eft dire que tout l'Ouvrage 8c les Intrigues de la
Pice, tant ce qui fe parle hors de la vue des Spectateurs , que ce qui fe palFe en leur
prefence, fe traitent en ce lieu-la, dont le Thtre n'occupe que la moindre partie.
AuiTi le Prologue de la dernire Comdie dePlau-te , voulant expliquer le lieu de la Scne ,
dit, [a) Que le Pote demande aux Romains un petit efpace au milieu de leurs grands
^Juperbes bdti?;ie::s, pour y trnnf-porter la ville d" Athnes Jans Architectes. Sur quoi
h) Samuel Petit oblerve , qu'il ne faut pas s'imaginer que Plaute prtende mettre toute la
ville d'Athnes dans celle de Rome; mais feulement une petite partie , o les chofes
repreientes dans la Comdie estaient arrives , c'eft favoir le quartier des Plo-thensj
& encore de tout ce canton, le lieu feulement o Phronefion habitoit. Ce qu'il confirme, &
par le rtabliftement de deux mots Grecs , dont il prtend que mal propos on en a fait un
Latin ; &: par un Vers qu'il corrige fur des Manufcrits qu'il a voit vus, faifant dire ce
Prologue, (c) j'abrge ici la vilk (V Athnes fur cette Avant-Scne durant cette Comdie , &
dans cette maifon demeure Phronefion. Ce font la les feuls tmoignages des Auteurs
anciens &: modernes que j'ai pu trouver concernant le lieu de la Scne. Caftelvetro dit
bien que la Tragdie ne demande qu'un petit lieu, mais puis qu'il ne s'eft pas mieux
% expli(a) Perparvam paxlem peflulat Pliutus loci de vojlris magnis tit-que a-vanii mnibut ,
^Athenas qu'a fine *Architetlts etnferat, Prohg. Trw.ul.
(b) bi Samutl Petit. Non totas *4thena$ fed ^ithenarum regienem illam deformabat htc

Plau'.i feena , in qu t ret ifl qu* hoc Dram*te repr&fentabantur g(fl* dicebntur , &e. Et
enfuite , id tji Ploth'tnJium rigionem , eamqut non totam , fed txtremam itimt pirtem m qtia hibitare fingitur
Phrtnefon meretux-.
(c) lAihmas arfto tta ut hoc e/i proytnium tinttfpr dum tranfifi-mut hetne Comaitam , tin
h.ibitHt muhtr nomine qu* ejl Phronefion iff-c. Prolog. True.
expliqu, nous ne fommes pas obligez de deviner fon avantage.
Ces chofes donc prfuppofes pour la doctrine , voici ce que j'ai penf pour la pratique. Le
Po'te ne veut pas reprefenter aux Spectateurs tout ce qui s'eft fait gnralement dans une
hiftoire, mais feulement les principales circonstances , & les plus belles. D'un cte il ne le
peut pas, puis qu'il lui faudroit un trop grand embarras d'Incidens, & de ngoces; & ainfi il
eft oblig d'en fuppofer une partie hors la vue' des Spectateurs. D'un autre ct il ne le
doit pas, vu qu'il fe trouve cent chofes horribles, des-honntes, baiTes, & prefqu'inutiles
qu'il doit cacher, les faifant connotre iimplement (a) aux Spectateurs, ou par 'le rcit, qui
lors les rectifie, ou par une fuppofition facile. Il faut donc avant toutes chofes qu'il
confidere exactement de quels Perfonnages il a befoin fur fon Thtre, & qu'il choiiiffe un
lieu o ceux dont il ne fauroit fe paiter, puitTent vraifemblablement fe trouver ; car
comme il y a des lieux que certaines per-fonnes ne peuvent quitter fans des motifs
extraordinaires , auli y en a-t-il o d'autres ne fe peuvent trouver fans une grande raifon.
Une fille voile & confacre au culte de quelque Religion, ne peut pas quitter le lieu de fa
Retraite, fi quelque fujet bien preiTant ne l'en tire. Une femme d'honneur ne pour-roit
pas accompagner Meialine dans les lieux de fes infmes voluptez.
Davantage il doit prendre garde fi dans fon Sujet
il n'y a point quelque Incident notable qu'il foit neceiTaire de conferver pour l'intelligence ou pour la
beaut de fon Pome , & qui ne puifle tre arriv
Tom. . G - qu'en
(4) Paralipjis eft , cum res om'utitur, qua adeo neceffaria tji, ut itiam non rilata
intelligatur : & ptr annos dectm ejuot partes quoi arma mente rtftituenda fint j fie non
femper Legimus quottes cibum captant attaque natura necefiaria enpe.hant. d qttod Cane
fgura e{l , nam pUbiia ratio , nihil omit ter*. Stal. lib. 3. c. 7-.
qu'en un certain lieu ; car en cette rencontra il s faut aflujettir & y accommoder le refte de
fes Evene mens. Ainfi qui voudroit faire voir Cladon dem; mort fur le fable & trouv par
Galathe , il faudro par neceffit mettre la Scne fur le bord d'une rivic re, & y ajufter le

refte de l'action Thtrale, comme a fait Plaute dans le Rudens : Il deiiroit fair parotre un
refte de naufrage, t< pour cela fut-il cbl g de prendre pour lieu de la Scne le rivage de 1
Mer o toutes fes autres avantures fe paffent adroite ment. Aprs le choix du lieu, il doit
examiner quel les chofes font propres pour tre vues avec agrment afin de les mettre fur
fon Thtre, & en rejetter cel les qui n'y Pavent ou n'y doivent pas paroitre; ma: qui
doivent feulement tre recites afin de les fuppc fer faites en des lieux proches le Thtre,
ou d moins qui ne foient jamais fi loigns, que l'Adieu qui les recite ne puiife
raifonnablement tre de re tour fur le lieu de la Scne depuis qu'on l'en a vu for tir; finon
il faut fuppofer qu'il toit parti devant l'ou verture du Thtre ; car par ce moien on le fait
vc nir de fi loin qu'on veut, & mme on lui fait em ploier tout le temps neceflaire ce qu'il
aura fait. Ce qu Terence a pratiqu dans fa troiiime Comdie, o lt deux Efclaves Sirus &
Dromo avoient t envoies y avoit long-temps pour faire venir la Maitrefle d Clitiphon ; &
par ainii tout ce que Sirus conte de lei negotiation, eft fort croiable, quelque temps qu'il a.
fallu pour ajufter cette femme & faire tout le refte.
Et fi les lieux o les chofes, qui ne doivent entre qu'en narration fur le Thtre , ont t
faites fon. trop loignes de la Scne dans le Sujet, il les fau, rapprocher dans la
reprefentation. Ce qui fe fait e deux faons, Ou bien en fuppofant qu'elles font arri ves en
d'autres lieux plus proches, quand ce indiffrent,comme {a) Donat remarque
quelesmaifon
d
() Kunc tdeji ubi ofmt eft Prit* :& vide hmc iattftm fuijfe eur m
de Campagne font toujours fuppofes dans les Comdies tre aux Faux-bourgs. Ou bien
en fuppofant les lieux plus proches qu'ils ne font en effet,quand il eft impofble de les
changer ; mais en ce dernier cas il ne faut pas tellement rapprocher les lieux qui font
connus,contie leur vritable difrance,que les Spectateurs ne fe puiflent facilement
accommoder la pen-fe du Pote. Car bien que par fa fuppofition l'unit du lieu ft
conferve , la certitude nanmoins que les Spectateurs auroient du contraire , les
empcheroit d'approuver ce qu'il auroit fait; Par exemple, fi l'on mettoit les Alpes & les
Pyrnes en la place du Mont-Valerien , pour rapprocher un bel incident dans un Pome
dont la Scne feroit Paris; car il feroit fort difficile que ceux qui ont ou parler de ces
grandes montagnes f loignes, purlnt violenter leur imagination jufqu' les croire fi
proches de Paris, contre leur connoifiance , vritablement la rigueur de l'Art feroit fauve,
mais la beaut de l'Art qui veut plaire & penuader , feroit perdue. C'ell-pourquoi je ne puis
entirement approuver cette violence faite la diltance des lieux dans les Suppliantes & V
Andromache d'Euripide, dans les Captifs de Plaute & quelques autres Pices de
l'Antiquit. Je ne parle point ici des Modernes, car chacun fait qu'il n'y a jamais eu rien
de plus monftrueux en ce point que les Pomes que nous avons vus depuis le
renouvellement du Thtre , en Italie , en Efpagne, & en France ; & hors les Hros de M.
Corneille, je doute que nous en ayons un feul, o l'unit du lieu foit rigoureufement
garde; pour le moins eft-il certain que je n'en ai point vu.

Encore eft-il befoin d'avertir ici le Pote que tous


fes Perfo nuages ne doivent point venir fur le lieu de
la Scne fans raiibn, puis qu'autrement il n'efl point
G 2 vraiad vill&m divetttrit, omnts villas cem'tcas fuburbanas ej]e , ctmmodi. tAiem ipfam nunc
expticat & ocndit. Don at. m Emwh. Terent.
BIBL/OTHECA
vraifemblable qu'ils s'y trouvent. Les Anciens le font toujours connoitre , ou par la
neceffit de l'action qui ne peut tre faite ailleurs, ou par quelques autres paroles
induftrieufement infres dans le difcours des Acteurs.
Il faut mme qu'il foit vraifemblable que les Per-fonnages aient fait ou dit fur le lieu de la
Scne ce que les Spectateurs y voient & y entendent, comme nous le dirons en parlant des
Acteurs. Et il ne faut pas imiter celui qui fit fortir une Princefle feule de fa tente tout
exprs pour venir fur le lieu de la Scne qui toit au devant , & y prner des plaintes
fecretes de fon infortune ; car il toit plus vraifemblable qu'elle les avoit faites dans fon
pavillon. Il falloit feindre ou qu'elle toit importune de quelques perfonnes defa-grcables
qu'elle fuioit, ou lui donner quelque impatience qui l'et oblige de fortir, & enfuite
comme naturellement l'efprit s'chauffe & s'emporte parler de ce qui le prefle , on eut
pu lui mettre en la bouche tout ce qu'on et jug neceflairc pour le Sujet.
Audi quand il efl: propos dfaire clater la paffion de quelque Perfonnage par un rcit
que le Spectateur a dj connu & qu'on ne peut pas repeter fans l'en-nuier, il faut fuppofer
que la chofe vient d'tre conte ce Perfonnage en quelque lieu proche de'la Scne , & l'y
faire venir comme fur la fin du rcit avec quelques paroles qui le fa fient connoitre, & qui
commencent d'en mouvoir les fentimens, afin que le refte fe puifle achever
agrablement fur le Thtre. Les exemples en font frequens chez les Anciens qui le
pratiquent avec beaucoup d'artifice, dont l'imitation ne fauroit tre que trs-heureufe.
C H A.
V.
DU THEATRE, Liv. II. loi
CHAPITRE VII.
De PEtendue de l'A cl ion Thtrale , ou du Temps & de la dure convenables au Pome
Dramatique.

IL n'y a point eu en ntre temps de Queftion plus agite, que celle que j'ai traiter
maintenant : Souvent les Potes en parlent, de leur cte les Comdiens s'en entretiennent
en toute rencontre , auffi bien que ceux qui frquentent le Thtre; il n'y a point de
Ruelles de lit o les femmes n'entreprennent d'en faire des leons. Cependant c'eft une
matire 11 peu connue, que j'ai tout fujet de me mettre en peine de la bien faire connoitre.
Pour en difcourir donc avec intelligence , il faut confiderer que le Pome Dramatique a
deux fortes de dure, dont chacune a fon Temps propre & convenable.
La premire , eft la dure vritable de la reprefen-tation; car bien que ce Pome, comme
nous avons dit plusieurs fois, ne foit en foi, le prendre preci-fment, qu'une Image, ck
partant qu'il ne foit a con-liderer ordinairement que dans un tre reprefentatif, on doit
nanmoins fe buvenir qu'il y a de la realit mme dans les hofes reprelentes.
Rellement les Acteurs font vus & entendus ; les vers font rellement prononcez, & on
fouffre rellement du plaifir ou de la peine en affiliant ces reprsentations, on y
confume un temps vritable qui tient l'efprit des Auditeurs attentifs durant le cours de
certains momens, c'eft a dire depuis que le Thtre s'ouvre, jufqu'a ce qu'il fe ferme. Or ce
Temps elt ce que j'appelle la Dure vritable de la Reprefentation.
De cette dure la mefure ne peut tre autre que ce
qu'il faut de temps pour confumer la patience raifonnable des Spectateurs ; car ce Pome tant fait pour
G3k
le plaifir , il ne faut pas qu'il dure tant , qu'enfin il ennuie & fatigue l'efprit : Auf ne fautil pas qu'il foit fi court que les Spectateurs fortent avec la crance de n'avoir pas t
divertis fuffifamment. Ce n'eft pas qu'il faille prendre cette mefure de certains Ef-prits
inquiets qui fe lalTent incontinent de toutes chofes, & ne cherchent que le changement:
Ni de ceux encore qui par je ne fai quelle lupidit naturelle ne s'ennuient jamais, fe
fatisfaifant toujours de l'tat prefent o ils fe trouvent; mais il faut juger de ces chofes par
le fentiment commun des hommes, 6c comme j'ai dit , par une patience raifonnable. En
quoi l'exprience doit tre la plus ridelle Maitreffe; car c'eftellc qui nous apprend que les
(a. Comdies ne peuvent durer plus de trois heures, fans nous lafer, ni beaucoup moins
fans paroitre trop comtes. J'ai fu d'un homme trs-favant aux belles chofes, &c qui avoit
aiift a la reprefentation du Paflor Fida en Italie, qu'il n'y eut jamais rien de plus
ennuyeux, caufe qu'elle avoit dur long-temps; & que ce Pome dont la leture ravit,
parce qu'on la peut quitter quand on veut, n'avoit donn que des dgots infup-portables.
Mais il efl bon d'obferver ici que le temps dans lequel nous limitons la reprefentation,
peut tre con-fum par divers moiens: Ou par les Intermdes, ou par le nombre des vers,
ou par la manire de les reciter.

Les Anciens avoient accoutum de mler dans la Tragdie plulieurs fortes d'Intermdes ,
favoir les Mmes, Vantomhncs &: autres bouffonneries. Ces di-vertiflemens plaifoient au
peuple, & pourtant je ne croi pas que cela rendit les reprefentauons plus longues que
celles de notre temps ; car outre que ces
fortes
(4) Paucis vtrfibut ni qui t fatisferi populi (Xpeftationi qui et) convt-mt, ut multtrum
dicrum faftidi cttm aliqutt horarum hilaritait ctm-fnuttt ; qutmudmodum inepta quoque
efl prtlixttat, Seal, lib, x. c. 6.
DU T H E A T R E, Liv. IL 103
fortes de divertirTemcns toient courts, nous voions que les Tragdies n'toient environ
que de mille vers, & encore de vers bien plus courts que nos Hroques. Auffi faut-il, flon
mon avis, que le Pote prenne bien garde que fa Pice ne foit pas charge de longs
intermdes , fi elle eit de l'tendue ordinaire; car quelques agrables qu'ils foient, ils
inquiteront le Spectateur dans l'impatience qu'il a toujours de fa-voir la fuite d'une
hiftoire.
Quant au nombre des vers , il me femble que la coutume , fonde en exprience, les a
rduits environ quinze cens, parce que c'eft tout ce qu'on peut rciter en trois heures: Et
quand Victorius ne veut pas que cette mefure foit certaine , il l'entend la dernire
rigueur ; car il faut confeffer qu'un peu plus ou un peu moins ne rendroient pas un
Ouvrage importun ni mprifable ; mais c'eft la mefure de Sophocle & d'Euripide, Se nous
n'avons point vu de Pices de Thtre aller jufqu'a dix-huit cens vers, fans lailTer un
chagrin capable de faire oublier toutes les plus agrables chofes. Comme auffi ai-je
obferv que quand elles n'ont eu que douze cens vers,jamais elles n'ont pleinement
fatisfait les Spectateurs, qui fe per-fuadoient que c'toit leur drober une partie de leur
plaifir en ne rempli (Tant pas toute leur attente. Ce n'eft pas que ce nombre ne ft
fuffifant , fi la reprsentation toit accompagne de grands Intermdes, comme Plaute &
Terence l'ont obferv & mme ifchylc, qui ne donnent gueres leurs Pices que mille
vers , horfmis FAgamemnon de ce Tragique, qui en contient 1600, ce que fes fucceieurs
ont depuis continu fon exemple.
Il relie la Manire de reciter , qui ne peut tre varie que par le mlange de la Muilque;
mais comme je n'ai pu jamais approuver cette pratique des Italiens dans la crance que
j'ai toujours eue que cela feroit ennuyeux , j'eftime que Paris en eft autant perfuad
maintenant par l'exprience , que je l'tois par mon
imagination. Le Thtre peut bien fans doute fouf-frir la Mufique, mais il faut que ce foit
pour rveiller l'apptit , & non pas pour le faouler -, il n'y a point de plaifir qui puifle
raflafier fans dgot. Que le Pote donc foit aflez prudent pour faire que toute la
Reprefentation foit fi bien mnage, que ni les Intermdes, ni le nombre des vers, ni

l'harmonie du rcit ne retendent point jufqu' lafler la patience des Spectateurs, afin qu'ils
ne perdent pas le plailir qu'ils en attendent.
L'autre dure du Pome Dramatique eft celle de 'Ationreprefente entant qu'elle eft
confidere comme vritable , & qui contient tout ce temps qui fe-roit neceflaire pour faire
les chofes expoies la con-noiTance des Spectateurs , depuis que le premier Acteur
commence de parotre , jufqu' ce que le dernier ceffe d'agir. Or cette dure elt la
principale, non feulement parce qu'elle eft naturellement attache au fond & l'eflence
du Pome; mais aufli parce qu'elle dpend toute de l'efprit du Pote; elle elt de fon
invention & s'explique par la bouche de fes Acteurs, flon que fon industrie en rencontre
ou s'en donne les ouvertures: Et c'eft celle qui de ntre temps a t le Sujet de tant de
differens avis.
Nous ne pouvons pas dire fi ces trois excellais Tragiques , vEfchye, Euripide & Sophocle
qu'Ariftote allgue fi fouvent, & qui donnent li peu d'heuies a la dure de l'action
Thtrale dans leurs Pomes, en avoient trouv la rgle dans quelque Auteur de l'Art
Potique qui les et devancez; ou bien li par la con-noiflance qu'ils avoient de la nature de
ce Pome, ils avoient d'eux-mmes reconnu que railbnnable-ment il n'en pouvoit pas
fouftir davantage: Mais il eft certain que leur exemple fut nglig par la phi-part des
Potes qui les fuivirent de prs, comme nous l'apprenons de ce Philofophe, qui blme
pluiieurs de fon temps de ce qu'ils donnoient leurs Pomes une trop longue dure, ce
qui femble l'avoir oblig d'en
cricrire la rgle, ou plutt de la renouveller fur le mortelle de ces Anciens, en difant, Que
(a) la Tragdie 'doit tre renferme dans le tour d'un Soleil.
Je ne fai li depuis elle fut pratique gnralement par tous ceux qui vinrent aprs lui .
comme par les Auteurs des Tragdies qui portent le nom de Sen-que, qui font alTez
rgulires en cette circonflance : Mais pour toutes celles que j'ai vues qui furent faites
lors du rtabliflement des Lettres & mme auparavant fuit en Efpagne ou en France, elles
font tellement defordonnes, non feulement au Temps, mais encore en toutes les autres
rgles les plus fcnfibles, qu'il y a fujet de s'tonner que des hommes Savans ayent t
capables de leur donner le jour.
Au Sicle de Ronfard, le Thtre commena fe remettre en fa premire vigueur; Iodelle
& Garnier, qui s'en rendirent les premiers Reftaurateurs, obfer-verent allez
raifonnablement cette rgle du Temps. (b) Muret, Scaliger & d'autres en firent de mme
en plufieurs l'omis Latins; mais auffi tt le drglement fe remit fur le Thtre par
l'ignorance des Potes, qui tiroient vanit de faire beaucoup de Pices, & qui peut-tre en
avoient beibin. Hardy fut celui qui fournit le plus abondamment nos Comdiens de quoi
divertir le peuple : & ce fut lui fans doute qui tout d'un coup arrta le progrez du Thtre,
donnant le mauvais exemple des delbrdres que nous y avons vu rgner en notre temps.

Car il me fouvient d'avoir remarqu des Pomes fi drglez, qu'au premier Acte, une
PrincelTe toit marie; au fcond, naiioit le Hros fon fils ; au troifime , ce jeune Prince
paroilToit dans un ge fort avanc; au quatrime, il faifoit l'amour & des conqutes ; au
cinquime , il poufoit une Prince/Te, qui vraisemblablement C s n'toit
() 7TB (A,ictv TTfpioooi ^Xov. Voit. J.
(fc) Quoi mrita tirprebatum - untcium tjl. Viftor. in Jirifltt. taf. 5.
n'toit ne que depuis l'ouverture du Thtre , te fans mme qu'on en et ou parler. Ces
Ouvrages' monfhueux ne pouvoient pas tre qualifis du nom de Tragdies , puis qu'ils
traitaient un Sujet digne du Pome Epique, flon le nombre des Incidens & pour leur
tendue. On ne pouvoit pas aufli les nommer des Pomes Epiques, puifque le Pote n'y
par-loit point, de forte que n'tans dans aucune rgle, ils ne pouvoient pas avoir de nom.
Quand j'approchai de M. le Cardinal de Richelieu, j'y trouvai le Thtre en grande eftime ,
mais charg de tous ces dfauts, & principalement vicieux en ce qui regarde le Temps
convenable a la Tragdie. J'avois fourfert af-fez patiemment les mauvaifes Pices de nos
Collges, & mme celles de nos Thtres publics; mais j'avoue que je ne pus voir une
faute fi groffiere en des Pomes qui recevoient des applaudiifemens de toute la Cour, fans
en parler. Mais je fus gnralement contredit , j'ofe dire mme raill , & par les Potes qui
les compofoient avec rputation, & par ceux qui les joiioient avec utilit , & par tous les
autres qui les coutoient avec plaifir. Enfin cette rgle du Temps fembla d'abord fi
trange, qu'elle fit prendre tout ce que j'en difois pour les rveries d'un homme qui dans
ion cabinet eut form l'ide d'une Tragdie qui ne fut jamais, & qui ne pouvoit tre, fans
perdre tous fes agrmens. Et quand je peniois l-deflus allguer les Anciens dont l'art
n'avoit pas empche que leurs Ouvrages n'euflent eu la gloire de iurvivre a tant de ficles ,
on me payoit de cette belle reponle, Qu'ils avaient bien travaill pour leur temps , mais
qu\ temps ici ils enflent [m\]\ cules , comme li la
Raifon vieilliioit avec les annes. Aufli bien loin de safToiblir, nous voions qu'elle a peu
peu furmonte les mauvais fentimens de l'Ignorance, & fait croire prefque tout le monde
que l'action du Thtre de-voit tre renferme dans un temps court Oc lknit, fuivant la
rgle d'Ariitote. Mais parce qu'on lui ijonne
encore
DU T H E A T R E, Liv. IL 107
encore diverfes interprtations, & que quelques Poles fe font imaginez que de referrer un
peu trop l'tendue de l'action Thtrale, ce feroit en violenter les incidens, il me femble
necelTaire d'en donner ici la vritable intelligence 6z les moiens de la pratiquer avec
fuccez.
Je n'eftime pas propos de repeter toutes les diffrentes opinions de ceux qui ont

interprt , traduit, ou comment la Potique d'Ariftote : car ce feroit me charger


inutilement des erreurs de ceux qui n'ont pas raifon, outre que je contredirois la manire
que j'ai refolu de fuivre en cet Ouvrage , fi j'emploiois les autres pour autorifer mes
fentimens. Le Philofo-phe a dit qu'une des principales diffrences qui le trouve entre
l'Epope Scia Tragdie eft, que la premire n'elt point limite d'aucun temps ; & que la
fconde doit tie renferme dans le tour d'un Soleil. Je fouhaiterois qu'il fe ft un peu
mieux expliqu en l'une & en l'autre de ces deux inftructions ; car je ne puis croire qu'il
vueille donner au Pome Epique une dure abfolument indfinie , &: fans aucune mefure
d'annes ni de iicles. Tous les Ouvrages de ce genre de Poiie qui fe font fauvez de la
rigueur du temps pour venir jufqu'a nous, & ceux-l mme qu'Ariilo-te allgue pour des
modelles parfaits, nous apprennent le contraire. Il ne faut que les lire, & on trouvera que
toute l'action recite par le Pote,n'a point plus d'tendue que le cours d'une anne; les
autres avantures qui renferment un plus long-temps , font toutes fuppofcs tre arrives
devant l'ouverture du Pome, c'eit dire, devant le premier rcit que le Pote fait luimme, & font rapportes par des per-ibnnes introduites agrablement pour en faire des
narrations qui ne confument que fort peu d'heures dans la fuite de l'hiftoire. Les Romains
qui doivent tre formez fur l'exemple des Pomes Epiques , & qu'aucuns nomment des
Epopes *;; profe , quand ils font faits par un homme intelligent & bien rgl, na
fout
fouffrent point un plus g.iand efpace de temps. Mais>*j pour ne me pas engager plus
avant hors de mon Sujet , je reviens la Tragdie dont Arillote explique la dure en trop
peu de paroles ce me femble. Je ne vi comprens pas nanmoins pourquoi on en a fait une
occaiion de tant de difputes: car premirement, par le Tour d'un Soleil , on ne dira pas
qu'il entende le cours d'une anne , c'eft tout le temps qu'on peut donner au fujet d'un
Pome Epique, & la Tragdie elt renferme dans un efpace bien plus court: Au fil peut-on
voir aifment que tous ceux qui ont crit du Thtre, ne fe font jamais emportez jufqu'a
cet excs. Il n'y a eu que les mauvais Potes qui pour n'avoir jamais oui parler ni rien
tudi de l'art dont ils fe mloient , font tombez ignoramment dans ces def-ordres.
11 ne faut pas auffi prendre le Tour tVun Soleil indfiniment , pour le temps de fa
prefence fur l'Honfon; car on fait qu'il y a des lieux qu'il claire continuellement durant
cinq & lix mois ; ou bien il faudroit limiter l'intelligence de ces paroles dans la Ville
d'Athnes , comme fi le Philolbphe n'avait point crit pour les autres lieux. 11 relie donc a
dire que le l'our d'un Soleil lignine fon mouvement journalier ; mais comme le jour fe
coniidere en deux raons, l'une par le mouvement du Soleil avec le premier Mobile, ce
qu'on nomme Jour naturel, OU de .4. heurts \ ik l'autre par la prefence de fa lumire
entre fon lever & fon coucher, ce qu'on nomme Jour artificiel* il elt ne-ceflaire d'obfervcr
qu' Ariltote entend ieulement parler dujour artificiel, dans l'tendue duquel il veut que
l'action du Thtre (bitfrcn ferme, comme l'ont bien expliqu (a) Catlelvetro S:
Picolomini fur la Potique d'Ariltote contre l'erreur de Segni qui fait ce jour naturel & de
14. heures. La raifon en elt certaine &

fon-a) Vn folo viaggio dtl foie fopra tioftro hemisferio cjrtanti centttnt ungiorna
,rufu.%a{%, ricc$lom, in >Artj. Cm t lare cUiui, CajUtvet,
fonde fur la nature du Pome Dramatique; car ce Pome, comme nous avons dit
plufieurs fois, n'eft point dans les Rcits, mais dans les Actions humaines dont il doit
porter une image feniible. Or nous ne voions point que rgulirement les hommes agiffent devant le Jour, ni qu'ils portent leurs occupations au del ; d'o vient que dans tous
les Etats il y a des Magiftrats tablis pour reprimer ceux qui vaguent la nuit naturellement
deltine pour le repos. Et quoi qu'il arrive allez ibuvent des occaiions importantes qui
obligent d'agir durant la nuit, cela eft extraordinaire; & quand on veut tablir des rgles, il
les faut toujours prendre fur ce qui fe fait le plus communment, & dans l'ordre.
Davantage nous avons dit , & perfonne n'en doute , que l'action Thtrale doit tre Une , &
ne comprendre aucunes occupations qui ne foient neceiTaires l'intrigue du Thtre , &
qui n'en fafent partie. Or je demande fi cela pourroit tre obferv dans une Pice dont
l'action contiendroit 14. heures i Ne fau-droit-il p-s que les Acteurs pnfTent du repos &
leurs repas, & qu'ils s'emploiaiTent a beaucoup de chofes qui ne feroient point du Sujet,
qui dtruiroient l'Unit de l'action & qui la rendroient monftrueufe par un mlange
d'autres abfolument inutiles? Et quoi que le Pote n'en parlt point dans tout fon
Ouvrage, cela ne laiiTeroit pas pourtant d'tre vritable & de choquer la penfe des
Spectateurs qui ne pourroient s'empcher de le concevoir ainfi.
Mais il y a plus, l'Action du Thtre doit tre Continu: nous en avons expliqu les raifons
: Or n'eft-il pas certain qu'elle ne pourroit demeurer dans cette continuit fi elle duroit 24.
heures ? La nature ne peut fouffrir une action de li longue dure fans quelque relche , &
tout ce que les hommes peuvent, c'eft d'agir continuellement durant toute une journe.
Encore ne pouvons-nous pas oublier une raifon
particulire aux Anciens, & qui eft eflentielle originairement la Tragdie, favoir eft que
les Churs, dont ils fe fervoient,ne ibrtoient point rgulirement du Thtre depuis qu'ils
y toient entrez ; & je ne fai pas avec quelle vraifemblance on et pu perfua-der aux
Spectateurs que des gens qu'on n'avoit point perdu de vue, fulTent demeurez vingt-quatre
heures en mme lieu ; ni comment on et pu s'imaginer que dans la vrit de l'ation,
ceux qu'ils reprefentoient euflent parl tout ce temps fans latisfaire a mille be-foins
naturels non plus qu'eux. Car ii le Chur for-toit quelquefois du Thtre chez les Anciens,
ou s'il y en avoit de differens en divers Actes d'une mme Pice, cela fe faifoit par des
raifons fingnlieres, tires du Sujet , flon que des perfonnes diffrentes pouvoient le
trouver aiembles fur le lieu de la Scne, & durant le temps ordinaire que les autres
Acteurs emploioient la continuation de leurs Intrigues.
Aprs tout , on ne peut mieux entendre Ariftote que par ces trois excellens Tragiques qu'il
propofe toujours pour des modelles parfaits, iEfchyle, Euripide & Sophocle , qui n'ont
jamais donn plus de temps l'alion de leurs Pomes : & je ne croi pas mme qu'il y ait

aucune de leurs Pices qui compre-ne tout l'efpace du lever au coucher du Soleil; tant
certain que leur Thtre s'ouvre aprs le Soleil lev, & fe ferme devant qu'il foit couch, ce
qu'on peut encore obferver dans les Comdies dePlaute&: de Te-rence. C'eft-pourquoi (a)
RofTy ne porte point l'action du Thtre au del de 8. ou dix heures; & \J>) Scaliger plus
rigoureufement, mais auffi plus raisonnablement veut qu'elle s'achve dans l'efpace de iix
heures. Il feroit mme a fouhaiter que l'alion du
Pome
(a) Taie Po'ma r/pprefenr* un* attitne fatta M otto o dieci horc / put. cap. 6. dtll.
Traged.
(b) Sctnicum negotnt7ntQlumfexoflvt horiipertghur. I.3. c.97. Tctt.
DU THEATRE, Liv. IL in
Pome ne demandt pas plus de temps dans la vrit que celui qui fe confume dans la
reprefentation ; mais cela n'tant pas facile, ni mme poffible en certaines occafions, on
fouffre que le Pote en fuppofe un peu davantage : A quoi la Muiique qui marque les
intervalles des Actes , le Rcit d'un Acteur fur la Scne durant qu'un autre travaille
ailleurs, & l'Impatience naturelle tous les hommes d'apprendre prompte-ment ce qu'ils
dfirent favoir, aident tromper l'imagination du Spectateur -, & fans qu'il y fale de
reflexion , il fe lairTe perfuader qu'il s'eit pafle un temps convenable pour faire toutes les
chofes repre-fentes.
Ce que nous avons dit jufqu'ici fur la rgle d'Arif-tote pourroit fouffrir quelque difficult
pour les Pomes qui reprefentent des actions arrives de nuit, fi nous n'ajoutons que ce
Philofophe l'a prvue, quand il crit , Que la Tragdie s'efforce toujours de renfermer fon
aflion dans le tour d'un Soleil* ou (a) de changer un peu ce temps ; car c'eft nous
apprendre que le Pote n'en: pas oblig de mettre toujours l'action Thtrale entre le lever
& le coucher du Soleil 5 mais qu'il peut prendre une pareille dure dans le jour naturel , &
renfermer fon action dans la nuit, entre le lever & le coucher du Soleil , comme le Rhefus
d'Euripide, & plufieurs autres des Anciens dont il ne nous refte que les noms, & quelques
fragmens dans Athne. Et mme on peut prendre une partie de fon temps dans le jour ,
& l'autre dans la nuit , comme a fait Euripide dans PEle&re, & Plaute dans F Amphitryons
Et ceux qui ont dit qu'Ariitote avoit permis d'excder un peu le tour du Soleil & de donner
a l'action Thtrale quelques heures au del de ce temps,n'ont pas bien entendu fes
termes ni fa penfe, ayans pris le mot de changer pour excder , contre la raiion &
fa
{a) fA.ty.pcv s%*)&] ihv, PtUt. c. 5. aut partir variare. Vtci, f. si, >Aht ptulifpir variare (
Ricoboni in Pt't. Ari(i.
fa vritable fgnification. Mais fans m'arrter cette fcrupuleufe dilcuffion de paroles ,

j'avertis 'feulement le Pote qu'il ne doit point craindre de gter fon Ouvrage pour en
reflerrer ainfi les intrigues dans un petit efpace de temps ; car au contraire c'eft ce qui le
rendra plus agrable & plus merveilleux; c'eft ce qui lui donnera moien d'introduire fur
fon Thtre des furprifes extraordinaires , & des pallions qu'il pourra conduire auii loin
qu'il le jugera convenable. Qu'il confidere bien l'Horace , le Liana , le Polieue , le
Nicojnede, & toutes les dernires Pices de M. Corneille, & je m'aiTure qu'il en demeurera
d'accord. Je ne veux pas ici m'arrter combattre la mauvaiie imagination de ceux qui ont
appliqu cette rgle d'A-riftote la dure de la reprefentation d'une Tragdie, comme
Lufinus & quelques autres: car je ne croi pas qu'il y en ait maintenant d'affez peu clairez
pour tre perfuadez de cette opinion, ni qui voulurent s'obliger d'tre douze heures au
Thtre pour entendre une Comdie. Auifi eft-il indubitable que [a) les Anciens en
jouoient quatre par jour dans les diiputes publiques : ce qui revient a peu prs ce que
nous a-vons dit de la Dure de la reprefentation qui eit environ de trois heures.
Pour revenir donc ntre Sujet, & pour contribuer de ma part aux moiens neceffaires
pour en venir bout, voici ce que j'ai penf. Premirement que le Pote choififle bien le
jour dans lequel il veut renfermer toutes les intrigues de la Pice, & ce choix fe doit
prendre d'ordinaire du plus bel Evnement de toute l'hiitoire , j'entends de celui qui doit
faire la cataftrophe, & o tous les autres aboutirent comme des lignes leur centre : Et s'il
lui eit libre de prendre tel jour qu'il voudra, il faut s'arrter celui qui doit le plus
facilement lourTrir l'aiTemblage & le concours
(a) Trs Tradias, Satjran.que unam nnk dte m Thtalrt rcit* -ri. Vitior. in ^Arijl. p. $6.
j cours de tous les Incidens du Thtre. Ainfi M. Corneille ayant voulu repreienter la Mort
de Pompe, a pis le dernier jour de h vie, parce qu'il ne pouvoit pas faire autrement ;
mais quand il a voulu faire fon tnna, il a choifi. le jour tel qu'il l'a voulu par la facilit
d'aflembler la confpiration de Cinna avec la dlibration d'Augufte, fur le deifein qu'il
avoit pris d'abandonner l'Empire.
Aprs ce choix ainii fait , le plus bel artifice eft d'ouvrir le Thtre le plus prs qu'il eft
poffiblc de la ; catatrophe , afin d'emploier moins de temps au ne-[ goce de la Scne, &
d'avoir plus de libert d'tendre P les paflions & les autres difeours qui peuvent plaire.
<Mais pour l'excuter heureulement , il faut que les Incidens foient prparez par des
adrefTes ingenieufes, '"& que cela paroifTe flon les rencontres dans la fuite -de l'action.
C'eft ce qu'on peut obferver dans Y Ion 1 ad'Euripide , l'Amphitryon de Plaute , &
fAndrienue 1 de Trence, o tous les Evenemens font fi bien prparez qu'ils femblent
naitre neceiTaircment dans le *:ours de la Pice. M. Corneille le pratique auffi fort
ingnieufement dans les Horaces, le Cinna, & beaucoup d'autres. Le Thtre des Horaces
eft ouvert un moment devant le combat , & aprs le choix des fix r Combattans ,-qui en
font avertis auffi-tt qu'ils pa-"roiflent. Et Cinna avoit dj fait fa confpiration devant
l'ouverture du Thtre qui s'ouvre peu auparavant le facrifice qui devoit fervir de prtexte
l'exe-1 cution.

Ces chofes ainii difpofes , le (a) Pote enfuite


: doit s'tudier afiembler tous fes incidens fi adroite: ment en un mme jour , que cela ne paroifTe point
affect ni violent; & pour y reufiir , il faut rectifier
. Tom. I. H les
. (a) Licet Pote, conjmgtre ttmpora cttm temporibus. Scal.l. j.c. 26, Kec uilo modo hic
quoque Poe ta aliquid committenium ej, quod no.i aux ntceffaro aut verifimilittr illo
tempre fatftm , dicumve ejji I ttdeatur. Vittor, in *4rift. c. iS.
1
les temps des chofes arrives devant l'ouverture duH Thtre, en luppofer quelques-unes
arrives ce jour-; l , quoi qu'elles foient arrives auparavant , & les joindre toutes avec
tant d'art qu'elles femblcnt connexes de leur nature , & non point par l'efprit du Pote.
Ainfi Sophocle fait que Crcon qui avoit t envoie Delphes pour confulter l'Oracle,
revient au mme temps que la nouvelle arrive Thebes de la mort de Polybe Roi de
Corinthe , encore que ces chofes ne foient pas arrives en mme jour. Et Plau-te fait
revenir Amphitryon victorieux la nuit mme qu'Alcmne toit accouche d'Hercules. Mais
quqi il faut prendre garde , c'eft de ne pas conjoindre les temps de divers incidens avec
tant de prcipitation , que la vraifemblance en foit blelTe, comme dans les Suppliantes
d'Euripide, lesCaptifs de Plaute, & quelques autres Pices des Anciens que je ne puis
approuver , bien qu'on les puilfe exeufer par d'autres confiderations. Elles font la vrit
dans la rgle du < Temps, mais elles n'ont pas la beaut de l'Art, parce qu'il n'y eft obferv
que par violence; on les peut^ juftifier, mais elles ne peuvent pas tre reues pour'
modelles : Enfin il fe faut toujours fouvenir du mot^ d'Ariftote quand il tablit cette
Maxime, car eadi-: fant, Que la Tragdie s'efforce de fe renfermer toute en-* t'iere dans le
tour d'un Soleil, il veut parla nous apprendre que le Pote doit preffer fon efprit, & fair>
effort fur fon imagination pour fi bien ordonner tous , les evenemens de fon Thtre dans
la mefure du Temps , quoi qu'eiTentielle , qu'il ne bleife point la \ vraifemblance qui doit
toujours en tre la principale 'j rgle , & fans laquelle toutes les autres deviennent ^
drgles.
CHA
i
DU T H E A T R E, Liv. IL ir s

CHAPITRE VIII. De la Prparation des Incdens*


ON pourroit peut-tre s'imaginer que le Difcours o nous allons entrer , ne leroit pas une
inftruc-tion avantageufe au Pote, mais plutt au contraire une pratique capable de
dtruire tous les agrmens du Thtre. Car dira-t-on , s'il faut que les Incidens foient
prparez long-temps auparavant qu'ils arrivent, fans doute ils feront prvenus ; & partant
ils ne feront plus furprenans, en quoi confifte toute leur gracie , & ainii le Spectateur n'en
aura plus aucun plai-iir, ni le Pote aucune gloire. A cela je rponds qu'il y a bien de la
diffrence entre prvenir un Incident, & le prparer; car l'Incident cft prvenu lors qu'il eft
prvu, mais il ne doit pas tre prvu encore qu'il foit prpar.
Pour nous expliquer fur cette matire, qui eft af-fez difficile , il faut comprendre, Qu'il y a
certaines choies dans la compofition d'une action Thtrale qui portent naturellement &
prefque neceffairement l'efprit des Spetateurs a la connoiilance d'une autre ; de forte que
li-tt que les premires font dites ou faites, on en conclut aifment celles qui en
dpendent; & c'eft ce que j'appelle , Un vnement prvenu, lors que par les difcours qui
fe font faits, par les personnes dont on parle, ou par quelque autre circonftance qui fe
dcouvre dans le commencement d'un Pome, on prvoit aifment les avantures qui
fuivent , foie qu'elles en faffent la Cataftrophe & le Dnouement, ou qu'elles fervent dans
les autres Intrigues de la Scne. Or il eft certain que toutes ces Prventions au Thtre
font vicieufes, parce qu'elles rendent les eve-nemens froids & de peu d'effet dans
l'imagination des Spetateurs qui attendent toujours quelque chofe au contraire de leurs
prjugez.
H z Mais
Mais il y a certaines chofes qui doivent fervir de fondement pour en produire d'autres ,
flon l'ordre de la vraifemblance , &: qui nanmoins n'en donnent aucune connoifance ,
non feulement parce qu'il n'y a pas de neceffit que les fcondes arrivent en consquence
des premires , mais encore parce que ces premires font expofes fous des prtextes &
avec des couleurs fi vraifemblables, flon l'tat des affaires prefentes , que l'efprit des
Spculateurs eft tout--fait arrt & ne penfe point qu'il en doive fortir aucun autre
Incident que ce qu'il connoit : De forte que la Prparation d'un Incident n'eit pas de dire
ou de | faire des chofes qui le puiifent dcouvrir, mais bien qui puiifent raifonnablement
y donner lieu,fans pourtant le dcouvrir; (*)& tout l'art du Pote confitfe trouver des
apparences fi bien prtextes pour tablir ces prparations, que le Spectateur foit
perfuad que cela n'eft point jette dans le corps de la Pice autre deifein que ce qui lui
en paroit. (b) Scaliger a reconnu cet artifice neceffaire dans le Pome Epique, & l'appelle
mme Prparation > & encore Les jemences d'une moiffon future , comme s'il vouloit
dire , Que tout ainff qu'un grain de femenec contient en foi la force & la vertu qui doit
produire en fon temps des fleurs & du fruit , & que nanmoins la Nature l'a form de telle
forte qu'on n'y remarque aucun rapport avec la beaut des fleurs & la douceur du fruit
qu'il doit donner: De mme faut-il que ces difeours & ces autres petites coniiderations
qu'on emploie pour prparer un Incident, le renferment fi fecretc-

ment
(a) sArifl, c. te. P't. In multis aconomia Comicerum Potarum ita Je habet , ut cnfu
putet Spetalor vemjje quod conflto Scrtptorum factura fit. Donat. in Ttrtnt ^Andr. & tn
Eunuch. idem alits verbis.
(b) Vbique veto aliquid jacit feminum ad futuram mejfem , ut audit orem quaji
praguftationc alliciat ad epulas. Similis prapara'.to m primo, cum entm recipiendus ejfet
tsneas,pTopenit btc mtelligendutn ex piftutt, in ta namqne ipft qtwque piilus traf. lib. 4.
t. 26.
ment k le cachent fi bien , qu'on n'en puilfe rien prvoir. Cet excellent homme en
rapporte pluiieurs exemples, & entr'autres celui-ci tir de l'Enide: car il obfcrve que pour
donner lieu au favorable accueil que Didon fait Ene & aux Troiens de fa fuite, Virgile
auparavant rapporte que cette Reine avoit fait peindre dans un Temple toute la guerre de
Troie, & qu'Ene mme toit reprefent combattant au milieu des Grecs ; car en
apparence ce Tableau n'eft lors qu'un fimple objet d'admiration pour Ene de voir leurs
malheurs dj connus par toute la Terre; mais le fecret elt qu'il fert fonder dans l'efprit
de Didon le bon traitement qu'elle fait des Affligez , dont vraifemblablement elle avoit
dj plaint la mauvaife fortune.
Pour ce qui eft du Pome Dramatique je n'en ai trouv aucun exemple dans tous les
Auteurs que j'ai pu parcourir, finon un dans Yictorius en fes Commentaires fur la
Potique d'Ariftote, encore ne le donne-t-il pas comme une remarque qu'il fait fur la
Mede d'Euripide,de laquelle il dit, (a) Que la cataftrophe eft defedueufe, en ce que le
Pote dnouant cette Pie-ce par la fuite de Mede dans un chariot enchant, il n'en avoit
auparavant jette aucune femence, c'eil dire aucune prparation, les parties prcdentes
n'y contribuant en rien, en quoi il s'eft expliqu par les mmes termes que Scaliger. Ces
deux pacages au relie ne font venus ma connoiffance que depuis peu de temps , & aprs
avoir fait les obfervations necef-faires ce Sujet. Mais comme je ne me fuis jamais piqu
d'avoir invent de nouvelles chofes, je ne fuis jamais plus fatisfait de mes mditations que
quand, aprs en avoir tir certaines connoiflances, je viens dcouvrir que d'autres plus
habiles & d'une plus gran-H 3 de
(4) Reprehtnfus eft Po'ta, quta. ftrnina nulla hujus fabuU exitut ante jatta erant , nec
qutcqttam pfum adjuvant fttpcrtores parut TrageJix. Vtor. in ^injl. Pot t. p. 149.
de rputation les avoient dites auparavant que je les euffe penfees: C'en: pour cela que je
n'a^ point voulu difiimuler ces deux pafTages qui fervent a ntre Sujet, & fi l'eliime que
l'on fait de ces deux excellens Ecrivains m'tc l'honneur d'avoir dit le premier ce que je
croyois avoir feul invent, au moins en puis-je tirer cet avantage qu'ils autorifent ma
penfe , & que le Pote ne refufera pas de fuivre le confeil que je lui donne de bien
prparer ces Incidens, puifque Scaliger eftime Virgile de l'avoir fait avec prudence , & que
Viclorius condamne Euripide d'y avoir manqu. Je pourrois ici m'expliquer par une

infinit d'exemples, mais je m'arrterai feulement deux , tirez de M. Corneille ; le


premier eit de fa Rhodogune, & l'autre de fa Thodore. Dans le premier exemple il fait
mourir Cleopatre par un poifon ii prompt que Rhodogu-ne en dcouvre l'effet ,
auparavant qu'Antiochus ait prononc dix vers. Vritablement que Cleopatre ait t affez
enrage pour s'empoifonner elle-mme afin d'empoifonner fon fils & Rhodogune, cela eft
allez prpar dans tous les Actes precedens, o l'on voit la haine , fon ambition & fa
fureur, ayant tu de fa propre main fon mari , & fait perdre ia vie a un de les fils; & tout
cela pour fe conferver dans le thrne: mais que l'effet du poifon foit fi prompt que dans
un efpace de temps qui fuffit peine pour prononcer dix vers, on l'ait pu reconnoitre,
c'elt,a mon avis, ce qui n'eft pas allez prpar, parce que la chofe tant fort rare, il falloit
que Cleopatre elle-mme , quand elle efperc que le poifon la dlivrera d'Antiochus 8c de
Rhodogune, expliqut la force de ce poifon ,& qu'elle en conut de la joie; vu que par ce
moien elle et prpar l'vnement fans le prvenir. L'vnement, dis-je ,et t prpar ,
en ce qu'un poifon fubtil & violent comme elle l'et dcrit, et d faire fon effet fur elle
promptemcnt ; mais pour cela il n'eut pas t prvenu, parce qu'on auroit cru feulement
qu'elle l'et dit comme un moien facile dont fa ra^e fe
1erfervoit contre ces innocens, & ainfi il n'y auroit pas eu lieu de prvoir qu'elle s'en dt
empoifonner elle-mme.
L'autre exemple eft dans toute la jufteffe que le Pome Dramatique et pu fouhaiter: ce
qui nous doit faire avouer que quand M. Corneille a mdit fortement fur la conduite d'un
Incident , il n'y a point d'Auteur parmi les Anciens & les Modernes, qui s'y gouverne avec
plus d'adrefle. En fa Thodore dont il y a cinq Incidens notables,favoir la mort de Flavie;
la fortie de Thodore hors de l'infme lieu de fa condamnation -, la mort de Dydime 8t de
Thodore par les mains de Marcelle ; la mort de Marcelle de fa propre main; & la blefure
de Placide voulant fe faire mourir: tous ces Incidens font fi bien prparez qu'il n'y en a pas
un qui n'ait pu vraifemblablement arriver enfuite de toutes les chofes qui les ont
prcds. Que Flavie meure ce jour-l, cela n'eit pas -trange , puis qu'on a dit pluiieurs
fois qu'elle toit malade l'extrmit: Mais quand on le dit, c'eft feulement pour donner
prtexte la fureur de Marcelle, & aux moiens violens qu'elle emploie pour fe vanger de
Thodore , fans qu'on prvoie que fa fille doive mourir fi tt.
QueDydime s'expofe lui-mme pour fauverTheo-dore en lui baillant fes habits , cela
pouvoit bien tre , puis qu'il paroit afTez qu'il en toit paffionn, & que Thodore ne fe
dfendoit contre ion amour que par la faintet de la Religion : Mais quand on parle de
cette paffion, ce n'eit que pour fomenter en apparence la jaloufie dans le cur de Placide,
fans qu'on en puiife prjuger une action fi extraordinaire. Que Marcelle tu' de fa main
Dydime tk Thodore, cela n'eft point contre la vraifemblance : Elle favoit l'amour de
Placide , & la refolution qu'il avoit faite de fauver ces deux Malheureux ; elle le voioit les
armes la main &fuivi d'un grand nombre de fes amis; ce font d'afTez grandes
prparations pour faire que H 4 cette

cette femme vange la mort de fa fille , & tous ics outrages qu'elle avoit reus par un coup
de fureur dans une occafion fi prcipite: Et nanmoins on ne pouvoit pas de toutes ces
chofes attendre cet vnement, elles ont toutes leurs motifs & leurs couleurs necefTaires
quand elles fe dcouvrent fur la Scne. Il en eft de mme de la mort de Marcelle, elle a
perfe-cut Placide , elle l'a outrag en la perfonne qu'il ai-moit le mieux, elle le voit devant
elle les armes la main, elle ne vouloit pas tomber fous la puiffance de fon ennemi, elle
ctoit lors chauffe de divers fenti-mens tous furieux: De toutes ces circonftances il
s'enfuit vraifemblablement qu'elle a pu fe tuer,& que mme elle a t preffe de faire ce
coup de defefpoir. Quant Placide qui fe frappe pour mourir aprs avoir vu fa Maitreffe
gorge par la main de fon Ennemie, c'eft un Incident affez bien prpar a caufe du grand
amour qu'il avoit pour elle, & par les difpoiitions o on le voit , de mprifer toutes fortes
de grandeurs, de biens & de contentemens pour la poffeder, comme tant fa fouveraine
flicit : Et nanmoins de toutes ces confiderations on ne pouvoit prefumer autre chofe ,
finon qu'il feroit tous fes efforts pour la fauver.Ainfi tant devenemens fi divers nalffent
d'eux-mmes , & fans aucune prcipitation du fein de la Fable, pour parler avec les
Anciens, & de l'afTembla-ge de toutes les autres parties du Pome. Je ne fai pas quels
fentimens M. Corneille a de cette Pice, mais je le rpte , c'eft mon jugement fon Chefd'uvre ; car bien que dans le Sujet , comme je l'ai remarqu ailleurs , le fupplicc auquel
Thodore eit condamne laifle de mauvaiis imaginations au Spectateur, tout ce qui
dpend de l'art & de la prudence du Pote ell dans la dernire rgularit; & li le choix de la
matire et rpondu la conduite de l'Ouvrier, j'eftime que nous pourrions propofer cette
Pice comme un exemplaire achev.
Qui voudroit ici rapporter tous les endroits des
AnAnciens , o les Incidens font prparez avec beaucoup d'art & de jugement , il faudroit
copier tous leurs Pomes5 car c'eft a quoi ils ont toujours le plus foigneufement travaill :
Voies le Curculihn de Plau-te, il y a un anneau qui frt faire reconnoitre Pla-neiion pour
tre de condition libre &: fur de Tera-pontigonus, lors qu'on ne pouvoit en faon
quelconque prvoir cet vnement; mais il eft fi bien prpar dans toute la Comdie o
cet anneau eft emploie tpute forte d'intrigues, qu'il n'y a rien de prcipit, encore que ce
loit contre l'attente des Spetateurs : Et quand cet anneau eft drob au Soldat, & que del
il parTe en diverfes mains, c'eft pour des avions lors prefentes, & qui n'ont aucun rapport
avec laCa-taftrophe , qu'il eft impoffible de prvoir par la. Et quand dans l'Ale IV.
Cappadox dit , Qu'il n'avait achet cette fille que dix mines d'argent , c'eit en apparence
feulement pour expliquer Te gain qu'il faifoit en la vendant trente ; mais c'eft en effet
pour prparer la narration que Planefion fait elle-mme de lbn avanture. Ainfi dans le
Trimtmmus , Carmides arrive point-nomm d'un long voiage pour un Incident trs
divertiflant, rencontrant un Fourbe qu'on fuppo-foit venir de fa part; mais cela eft bien
prpar par le difeours qu'en fait Calicles au premier Ade, & par celui de fon Efclave au
fcond. Et nanmoins quand Calicles parle de l'abfence de fon ami, c'eft feulement pour
faire entendre la fidlit qu'il lui doit : Et ce que l'fclave dit de fon retour, n'eft alors que

pour en faire craindre la jufte feverit fon fils Telesbonicus. Enfin voici en peu de mots
tout ce que je puis dire fur cette matire. Les evenemens font toujours prcipitez, quand il
ne s'eft rien dit auparavant dont ils puiflent vraisemblablement procder, comme lors
qu'un homme, dont on n'a point oui parler en toute une Pice , furvient exprs la fin
pour en faire' le dnouement;ou qu'il s'y fait fur la fin quelque aclion importante qui n'a
aucun rapport avec tout ce qui H 5 s'eft
s'cft palT; car bien que le Spectateur vueille tre fur-pris, il veut nanmoins l'tre avec
vraifemblance ; & bien que l'vnement ne foit pas moins vraifemblable en foi, encore
qu'il n'en fut rien dit, que ii l'on en avoit. parl, le Spectateur veut nanmoins qu'on en ait
auparavant jette les fondemens, parce qu'il ne doit rien fuppofer que ce qui fuit
naturellement les choies que le Pote lui fait paroitre. Le Thtre eit comme un Monde
particulier, o tout elt renferm dans les notions & l'tendue de l'acT:ion reprefente , &
qui n'a point de communication avec le grand Monde, linon autant qu'il s'y rencontre
attach parla connoif-fance que le Pote en donne avec adreife. Mais il fe faut toujours
fouvenir que toutes les chofes qui fe di-fent &: qui fe font pour tre les prparatifs 6c
comme les femenccs de celles qui peuvent arriver , doivent avoir une fi apparente raifon
6c une fi puiflante couleur pour tre dites & faites en leur lieu , qu'elles femblent n'tre
introduites que pour cela, Sz que jamais elles ne donnent ouverture prvenir les Incidens qu'elles prparent.
CHAPITRE IX
Du Dnoeimnt ou de la Cataflropbe & Iffut du Pome Dramatique.
JE ne croi pas qu'il foit necelTaire de charger ceDif-cours des explications de ce terme de
Cataflropbe y dont nous nous fervons pour lignifier la fin d'un Pome Dramatique : Je
fai bien qu'on le prend communment pour un revers ou bouleverfement de quelques
grandes affaires, &: pour un deiaftre fanglant & iignale qui termine quelque notable
dcfTein. Pour moi je n'entens par ce mot, (a) qu'un renverfement
des
(a) Cataf.rephe converjla ncgQtiitxagUii in tranquillitaltm non Pf-peftatam. 8c.it. /. i. (. 9.
DU T H E A T R E, Liv. IL 123
des premires difpofitions du Thtre , la dernire Priptie , & un retour d'evenemens
qui changent toutes les apparences des Intrigues au contraire de ce qu'on en devoit
attendre. Les Comdies ont prefque toujours cette fin heureufe, comme toutes celles de
Terence 6c la plupart de celles de Plaute; ou bien elles fe ferment par quelques
bouffonneries , comme h Sticbus & quelques autres du mme Po'te. Mais pour les
Tragdies ferieufes telles que nous les avons, elles finiflent toujours, ou par l'infortune
des principaux Perlbnnages , ou par une profperit telle qu'ils l'avoient pu fouhaiter. Nous

avons l'exemple de l'une & de l'autre Cataflrophe dans les Pomes qui nous refient de
l'antiquit, bien que cette fconde manire ne leur ait pas t fi commune qu'elle Pft de
notre temps.
Mais fans entrer plus avant dans cette diftincHon, ni m'arrter aux autres coniideraions
qui touchent cette matire, qu'on peut apprendre ailleurs, je viens aux obfervations
particulires qui peuvent tre utiles toute forte de Pomes, comme elles font communes
toute forte de Catallrophes.
La principale, tk qui doit tre comme le fondement des autres , efl une dpendance du
Chapitre prcdent o elle a t dj touche , quand nous avons dit , Que les Incidens
qui ne /ont pas prparez , pchent fouveiit contre la vraifemblance par Str trop grande
prcipitation , car ce dfaut efl beaucoup plus grand & plus fenfible dans la Catallrophe
qu'en nulle autre partie du Pome. Premirement c'eil le terme de toutes les affaires du
Thtre, donc il faut qu'elles fc difpofent de bonne heure par tout pour y arriver. En
fcond lieu, c'efl le centre de tout le Pome , donc les moindres parcelles y doivent tendre
comme des lignes qui ne peuvent tre tires droites 1rs. Davantage c'eil la dernire attente
des Spectateurs , donc il faut que toutes les choies foient fi
bien
bien ordonnes, que quand ils y font arrivez, ils n'aient pas lieu de demander par quel
chemin on les y a conduits. Enfin comme c'eit le plus confiderable vnement & o tous
les autres doivent aboutir, aull cft-ce celui pour lequel il faut les plus grandes
prparations & les plus judicieufes. [a) Aniote c tous ceux qui l'ont livi, veulent que' la
Cataftrophe foit tire du fond des affaires du Thtre, & que les divers nuds dont il
femblc que le Pote embarrafTe fon Sujet, foient autant d'artifices pour en faire le
dnouement : C'eit-pourquoi ils ont toujours plus efti-m cette fin des Tragdies que celle
qui toit fonde fur la prefence ou la faveur de quelque Divinit : Et quand mme ils fe
font fer vis pour cet effet de leurs Dieux en Machines, ils ont voulu que dans le corps de la
Pice il y en et des difpofitions raisonnables, ou par le foin particulier que ce Dieu
prenoit du Hros, ou par les intrts qu'il avoit lui-mme dans l'action Thtrale, ou bien
par une attente vraifemblable de fon affiftance , & par d'autres inventions de cette nature.
11 femble pourtant que cet avis foit inutile pour les Pices de Thtre dont la Cataflrophc
eft connue, ou par l'hiftoire qui n'eft quelquefois ignore de perfonne , ou mme par le
titre qui en renferme le dernier vnement, comme, la Mort de Cefsr, le Martyre e
Pclieue & autres femblabes. Mais fans rien obmettre des prparations qui feront
neceilaires flon ce que nous en avons dit , voici ce qu'on peut faire en cette rencontre. Il
faut conduire de telle forte toutes les affaires du Thtre, que les Spectateurs foient
toujours perfuadez intrieurement,que ce Personnage, dont la fortune & la vie font
menaces, ne devroit point mourir, attendu que cette airelle les entretient en des
prfentimens de commiferation qui deviennent trs-grands & trs-agrables au dernier
point de fon malheur : Et plus on trouve de motifs

pour
(a Toit. cp. i.
pour croire qu'il ne doit point mourir, plus on a de douleur de favoir qu'il doit mourir :
On regarde l'in-juftice de fes Ennemis avec une plus forte averfion, & on plaint fa difgrace
avec beaucoup plus de ten-drefle. Nous avons vu ces exemples dans la Marianne & dans le
Comte rTEJJex , quoi que d'ailleurs ces Pices ayent t aflez defedtueufes.
Que fi la Cataftrophe n'eft point connue' , & qu'il foit de la beaut du Thtre qu'elle en
dnou" toutes les Intrigues par une nouveaut qui doive plaire en furprenant , il faut
bien prendre garde -ne la pas dcouvrir trop tt, & faire en forte q*e toutes les chofes qui
doivent lervir la prparer, ne la prviennent point ; puis que non feulement alors elle deviendroit inutile c defagreable, mais qu'il arriveroit encore que du moment qu'elle feroit
connue , le Thtre languiroit & n'auroit plus de charmes pour les Spectateurs. Et il ne
faut pas juger de cette cir-conftance comme de tout un Pome qu'on aura lu ou vu
plufieurs fois fur la Scne ; car bien que la Cataftrophe ainfi que tous les autres
evenemens en foient parfaitement connus, il ne laifle pas nanmoins de plaire & d'avoir
toutes fes grces quand il paroit fur le Thtre , parce qu'en ce moment les Spectateurs ne
confiderent les chofes qu' mefure qu'elles pafTent, & ne leur donnent point plus
d'tendue que le Pote : Ils renferment toute leur intelligence dans les prtextes 8c les
couleurs qui les font mettre en a-vant, fans aller plus loin; ils s'appliquent ce qui fe dit
de temps en temps ,& tant toujours fatisfaits des motifs qui les font dire , ils ne
prviennent point celles qui ne leur font pas manifeites; li bien que leur imagination fe
laifTant tromper l'art du Pote, leur plaifir dure toujours. Au lieu que ds-lors que la
Cataftrophe eft prvenue par la faute du Pote,les Spectateurs font dgotez, non pas tant
de ce qu'ils fa-vent la chofe , que de s'appercevoir qu'on ne devroit pas leur dire; leur
mcontentement procdant moins
en
ri LA PRATIQUE
en ces occafions de leur connoifiance , quoi que certaine, que de l'imprudence du Pote.
Il faut aufl prendre gr.rde que la Cataftrophe achev pleinement le Pome Dramatique ,
c'elt dire, qu'il ne refte rien aprs, ou de ce que les Spectateurs doivent favoir, ou qu'ils
vueillent entendre; car s'ils ont raifon de demander, Qu'eft devenu quelque Perfon-nage
interefj dans les grandes intrigues du Thtre* OU s'ils ont jufte fujet de favoir, Quels
jont les fentimens de quelqu'un des principaux Afteurs aprs le dernier vnement qui
fait cette Cataflrvpbe, la Pice n'eit pas finie, il y manque encore un dernier trait : Et fi les
;reurs ne font pas encore pleinement fatisfaits, :te aiTurment n'a pas encore fait tout ce
qu'il doit. C'eft une faute notable de la Pantbte , qui par fa mort laifie un railbnnable defir
aux Spectateurs de favoir ce que penfe & ce que devient Aratbe qu'on en a vu ii

plnonnment amoureux : Au lieu que la Reme Elizabeth parle comme elle doit aprs la
mort du Comte c'EiTex, &: en achve bien la Cataftrophe. Et l'une des plus grandes fautes
qu'on ait remarque dans le Cid , eft que la Pice n'el pas finie : C 'eft auffi ce qu'on
trouve redire en quelques autres Pomes du mme Auteur , dont je me fuis toujours
fort tonn; car il n'en ignore pas la rgle, & ne manque ni de lumires ni de forces pour
faire ces achvemens pour peu qu'il fe mette en peine d'y mditer,
Mais pour viter cet inconvnient il ne faut pas tomber dans un autre , je veux dire,
d'ajouter la Cataftrophe des Difcours inutiles , & des arions fu-perflus qui ne fervent
de rien au Dnouement, que les Spectateurs n'attendent point, & mme qu'ils ne veulent
pas entendre. Telle eft la plainte de la femme d'Alexandre fils d'Herodes aprs la mort de
fon Mari, dont je parlerai fous une autre confideration au Chapitre Des Difcours
Pathtiques. Telle elt encore l'ex-plication de l'Oiacle dms'Hortice, car n'ayant point
fait
DU THEATRE, Liv. IL 127
fait le nud de la Pice , les Spectateurs n'y penfent point & n'en recherchent pas
l'intelligence, Sz tel eft le cinquime Acte du Timocrate gnralement condamn par cette
raifon.
Je pourrois groffir ce Difcours de plufieurs remarques , tant fur les Tragdies que fur les
Comdies des Anciens; mais comme toutes les Cataikophes tournent prefque fur ces
principes, il fera facile en les li-fant de reconnotre celles qui font bien ou mal acheves ,
fans en faire ici de plus longues dductions, qui toujours en ces matires font attaches
tant de circonftances , qu'il faut parler long-temps pour expliquer peu de chofe. Ce que
j'en puis dire feulement en un mot , eft, Que les Tragiques ont mieux fini leurs Pomes
que les Comiques : Et entre les Comiques, que Terence eft le meilleur modelle : Car Ariftophane & Plaute, ont laiff la plus grande partie de leurs Comdies imparfaites & fort
mal acheves. Je aiiTe nos Modernes en repos, parce qu'ils font bien aifes qu'on ne les
croie pas capables de faillir; joint que quand on leur montre qu'ils pouvoient mieux faire,
ils font d'autant plus irritez qu'ils fe fentent plus convaincus & moins en tat de fe
dfendre contre la Raifon.
CHAPITRE X. De la Tragi-Comdie,
CE nouveau terme qui femble peu peu s'tre introduit pour lignifier quelque nouvelle
efpece de Pome Dramatique , m'oblige l'expliquer plus au long & plus clairement que
tous les Modernes , qui ne l'ont touch qu'en parlant ; & pour cet effet je veux montrer ce
que nous avons de conforme & de diffrent avec les Anciens dans les Ouvrages de la
Scne.
Le

Le Thtre tant peu peu & par degrez mont fa dernire perfection, devint enfin a
l'Image fenii-ble & mouvante de toute la vie humaine, (b) Or comme il y a trois fortes de
Vies, celle des Grands dans la Cour des Rois, celle des Bourgeois dans les Villes, & celle
des gens de la Campagne; le Thtre auii a reu trois genres de Pomes Dramatiques qui
portent en particulier le caractre de chacune de ces trois fortes de Vies , favoir la
Tragdie , la Comdie, & la Satyre ou Pajorale.
La Tragdie reprefentoit la vie des Princes, pleine d'inquitudes, de foupons , de troubles
, de rebellions, de guerres, de meurtres, de pallions violentes & de (c) grandes avantures ;
d'o vient que Theo-phrafte l'appelle {dj l "Etat d'une fort une hroque. Et l'Auteur de
l'Etymologique, (r) Une Imitation des difcours if de la vie des Hros. Or diltinguer les
Tragdies par la Cataltrophe, il y en avoit de deux efpeces : Les unes toient funeftes dans
ce dernier vnement & flnirToient par quelque malheur fanglant & fignal du Hros :
Les autres avoient le retour plus heureux, & fe terminoient par le contentement des
principaux Perfonnages. Et nanmoins parce que les Tragdies ont eu fouvent des
Cataftrophes infortunes, ou par la rencontre des hiftoires, ou par la complaifance des
Potes envers les Athniens, qui ne haibient pas ces objets d'horreur fur leur
Thtre,comme nous avons dit ailleurs, plufieurs fe font imagins que le mot de Tragique
ne iignifioit jamais qu'une avanture funelte & fangtante -, & qu'un Pome Dramatique ne
pouvoit
tre
fa) ^ithin. I. S. ..
(0) Tragdi* & Commit* idem mtdta repTtftntAndi , ftd dtverf* m 9 < SaU. Wfct. rraf.
97.
(c) TrgaiU tt a gravis , U f*nt qu* vtrt Tragdt* tfl ; nam qu*d.im fuerunt fatyricd. &c '
' (d) 'Hsmm li&i 7n,ix<ri<i. Tbeoph. apud Diomcd. t. ?
tre nomm Tragdie, fi la Cataitrophe ne contenoit h mort ou l'infortune des principaux
Perlbnnages : lhais c'eft tort , tant certain que ce terme ne veut rien dire finon Une
choje magnifique , fericufe , grave & convenable aux agitations & aux grands revers de la
fortune des Princes ; & qu'une Pice de Thtre porte ce nom de Tragdie feulement en
confideratien des ncidens & des pcrlbnnes dont elle reprefente la vie, & non pas raiibn
de la Cataitrophe. Aufi voyons-nous que des dix-neuf Tragdies (a) d'Euripide , il y en a
un grand nombre dont l'ilTu eit heureufe; & ce qui eit d'autant plus notable, ell que fon
Orefie qui s'ouvre par la fureur & fe ibtient fur de fortes paf-fions mles de pluiieurs
ncidens, dont on doit apprhender une fin malheureufe & quelque carnage, a fleure dans
la Cataitrophe le contentement de tous les Acteurs ; Hlne tant mife au rang des Dieux,
' & Apollon obligeant Orefte tk Pilade d'poufer : Hermionne & Electre. Ce qui a fait dire
mal a propos un Ancien , {b) Quela Cataftrophe decetteTragdic doit

mtierementComique\(c) Viclorius la mme chofe de PElcSire , & autant (d ) Stibiin de


VAlcefle.
La Comdie fervoit dpeindre les actions du peuple , Se l'on n'y voioit que Dbauches de
jeunes gens, que Fripponneries d'Eiclaves , que SouppleiTes de femmes fans
honneur,qu'Amourettes,Fourbes,Railleries, Mariages & autres accidens de la vie
commune. Et ce Pome fut tellement renferm dans la baf-ferTe de la vie populaire , que
le iile en devoit tre commun, les paroles prifes de la bouche des gens de Tom. I. I nant,
(a) Nfc minus Tragadit Utx, non pauca & ttt nequaquam ve~ rum ft tjnod haens
profeffi Jun:, Tragdia proprium exitus tnfelix, modo inxus ftnt res atroces. Seal. idem.
xAuth. lArgum. Orejl.
(c) Ftnis maqu proprius CmutiU qtsm Tragiit videtur. Ptt. Viclor in Eleclr. Eurip.
(d) Catjftrephe & finis fabula UtiJfmUi qudiij i Comudiu tjfi ftlet. Stibt;n, in Eurip.
lAUtfi.
nant, les pallions courtes & fans violence, toutes les intrigues fotenu's par la fineiTe &
non par le merveilleux : Enfin toutes les actions populaires, & nullement Hroques :
D'o vient que {a) Scaliger a raiion de reprendre Plaute, quand il fait venir fur le Thtre
Alcefimarch, le poignard la main comme pour fe tuer, d'autant que ce deflein eft trop
gnreux pour le Thtre Comique : Et Donat remarque en plufieurs endroits que
Trence fait des paf-fons trop longues c trop ardentes, & qu'il y emploie fouvent des
expreflons trop nobles & trop releves, comme fortant des limites de fon Art: (b) Et la fin
des Comdies n'eft pas toujours heureufe, comme on le peut voir en plufieurs de Plaute.
La Satyrique ou Pajiorale portoit un mlange de chofes ferieufes & de bouffonnes, comme
elle avoit fouffert le mlange des perfonnes de condition & des gens de la Campagne, des
Hros & des Satyres: Et ce dernier Pome fe doit confiderer en deux faons; d'abord ce
n'toit rien qu'une petite Pice de Pofie nomme Mille ou Eglogue compofe de
cinquante ou foixante vers au plus, chante ou recite par un homme feul, quelquefois
par deux, & rarement par plufieurs : L fe voioient des Bergers, des Chafeurs, des
Pcheurs , des Jardiniers , des Laboureurs , des Satyres, des Nymphes, & enfin toutes
fortes de perfonnes champtres : L ne s'entendoient que plaintes d'Amans, que cruautez
de Bergres, que difputes pour des Chanfons , qu'embufehes de Satyres , que raviflemens
de Nymphes , & mille autres petites a-vantures douces & divertiifantes; mais toutes par
pices dtaches fans aucune fuite d'action Se fans necef-iit d'hiftoire. Nous en avons
plufieurs exemples dans
les
(a) Pot. i. 6. c. 3. Hoc enim tragicum dtqu* ddeo utrox nimis. Elias Crtt. in N*z.i.wz.. orat.
13.

(b) Et ComaJU mulu infeliccs quibufd<m finit hdent. Scaii. I. 3. cap. 97.
les Idillcs de Theocrite & dans les Eglogues de Virgile : Plufieurs Modernes les ont imitez
en Latin; Se mme ibus le Roi Henri II. les Potes Franois firent des Paftorales de cette
forte, dont nous avons encore les exemples dans Ronfard.
(a) L'autre toit un Pome Dramatique conduit par les rgles du Thtre, & o les Satyres
principalement furent mlez aux Hros & aux perfonnes il-luftres , reprefentans tous
enfemble des Incidens graves & frieux avec des bouffonneries & autres actions ridicules ;
& pour cette raifon ce Pome fe nommoit Tragdie Satyrique.
Cette efpece de Pome ne fut point reue des Latins , au moins n'en ai-je rien vu dans
l'Hiftoire ni dans les Potes de Rome, parmi lefquels la Satyre ne fut qu'une Pice de
Polle ufite pour la mdifance, & non pas au Thtre , finon avec les Mimes, & feulement
pour Intermdes ; mais parmi les Grecs la Tragdie Satyrique fut en grande eftime ,
dautant qu'aux Ftes de Bacchus, nommes Cbytres, les Potes difputoient l'honneur & le
prix de leur Art par la compofition de ce Pome. Nous en trouvons plufieurs allguez par
Athne , Platon, Plutarque, & () Suidas ; nous en voions mme des fragmens de
plufieurs , mais nulle Pice entire que le Polipbemc d'Euripide. J'ai fouvent eftim que
f/ilcefe du mme Auteur en toit une, caufe qu'Hercule y fait avec un Efclave des
difeours bouffons & des actions toutes Comiques; mais j'attens le fentiment des Doctes
pour me dterminer.
Ces trois genres de Pomes ne font pas maintenant fur le Thtre avec le mme vifage
qu'autrefois; car commencer par la Pailorale, c'eft un Pome Dramatique fuivant les
rgles des autres , compof de I 1 cinq
(n) <Alia fpecies contintt Satyres miftos Htribus, ita ut tarn piverts hiUriora
mifceantur. Seal, iib, I, f. 8. (0) Suid. m Tetraiogia.
cinq Actes, de plufeurs Intrigues & d'agrables Eve-nemens; mais tout cela tenant de la
vie champtre. Ce ne font que Bergers , ChaiTeurs , Pcheurs , & pareille forte de gens :
Ainfi nous avons pris toute la matire des Idilles & des Eglogues des Anciens, & nous y
avons appliqu l'conomie de la Tragdie Sa-tYi'ique.
La Comdie eft long-temps demeure parmi nous non feulement dans la baffe fie , mais
dans l'infamie i car elle s'eft change en cette Farce ou impertinente bouffonnerie que nos
Thtres ont foufferte cnluite des Tragdies : Ouvrages indignes d'tre mis au rang des
Pomes Dramatiques, fans art, fans parties, fans raifon, & qui n'toient recommandablcs
qu'aux ma-raux & aux infmes , raifon des paroles deshonntes & des actions
impudentes qui en faifoient toutes les grces. Je fai bien que nos Potes quelquefois fe
font efforcez de rtablir l'ancienne Comdie , ou par la traduction des vieux Auteurs , ou
par imitation; mais cela ne s'eft fait que rarement & n'a pas toujours eu le fuccez qu'ils
avoient efper, pour plufeurs rai-fons, mais principalement pour n'avoir pas choiii des

fujets conformes nos murs, ou pour n'avoir pas chang dans les Anciens ce qu'ils y
avoient trouv de peu convenable nos fentimens. 11 ne faut pas dire non plus que la
Comdie des Italiens ait pris la place de celles de Plaute & de Terence , car ils n'en ont
gard ni la matire ni la forme ; Leurs Sujets font toujours mlez d'avantures ferieufes, &
de bouffonnes ; de perfonnes Hroques , & de frippons: & la manire dont ils les
compofent ordinairement en trois Actes & uns ordre de Scnes , ne tient rien de la
conduite des Anciens. Et je m'tonne comment il eft arriv que les enfans des Latins
foient fi peu favans en l'Ait de leurs Pres.
Quant la Tragdie, elle s'eft un peu mieux con-ferve parmi nous: parce que les murs
des Franois tant Hroques &: ferieufes, ils ont eu plus d'inclination
nation voir fur le Thtre les avantures des Hros, & peu de difpofnion a fouffrir ce
mlange de bouffonneries des Italiens. Mais.outre les deiicateiTes de l'Art que nous avons
long-temps ignores aufli bien que les Italiens, nous avons fait deux chofes ; l'une fort
raifonnable , & l'autre fans fondement : la premire eft qu'abfolument nous avons rejette
du Thtre , les hiiloires d'horreur & les cruautez extraordinaires , & par cette feule
confideration l'une des plus ingenieufes Tragdies de notre Temps & des plus dignes du
Thtre d'Athnes , n'a jamais t vue de bon il, ni parle peuple ni parla Cour de France.
J'en ai rendu la raiibn ailleurs, & j'approuve en cette circonftance le changement, ou
plutt la correction que nous apportons aux Pomes des Anciens. Mais ce que nous avons
fait fans fondement, eft que nous avons t le nom de Tragdie aux Pices de Thtre
dont la Cataftrophe eft heureufe, encore que le Sujet & les perfonnes foient Tragiques,
c'ft dire hroques, pour leur donner celui de Tragi-Corne-elles. Je ne fai l Garnier fut
le premier qui s'en fer-vlt, mais il a fait porter ce tiltre fa Braehmante, ce que depuis
plufieurs ont imit : Or je ne veux pas abfolument combattre ce nom , mais je pretens
qu'il eft inutile , puifque celui de Tragdie ne fignire pas moins les Pomes qui finiflent
par la joie, quand on y dcrit les fortunes des perfonnes illuitres. Davantage, c'eft que fa
lignification n'eft pas vritable flon que nous l'appliquons; car dans les pices que nous
nommons de ce terme compof du mot de Tragdie , c de celui de Comdie , il n'y a rien
qui reilente la Comdie: Tout y eft grave & merveilleux, rien de populaire ni de bouffon.
Mais j'ajoute que ce nom feul peut dtruire toutes les beautez d'un Pome, qui confident
en la Priptie; car il eft toujours d'autant plus agrable que de plufieurs apparences
funeftes,le retour ce l'iflu eb eft heureufe & contre l'attente des Spectateurs : mais ds-I
3 lors
lors qu'on a dit Tragi-Cern die , on dcouvre quelle en fera la Cataitrophe; fi bien que
tous les Incidens, qui troublent l'efperance & les deieins des principaux Perfonnages, ne
touchent point le Spectateur, prvenu de la connoifTance qu'il a du fuccez contraire a leur
crainte & leur douleur; & quelques plaintes pathtiques qu'ils faflent, nous n'entrons
pas bien avant dans leur fcntiment, parce que nous prenons cela trop certainement pour
une feinte , au lieu que fi nous en ignorions l'vnement, nous apprhenderions pour eux,
toutes leurs pallions s'imprimeroient vivement en ntre cur , c nous goterions avec

plus de fatisfacnon le retour favorable de leur fortune.


Ce qui m'tonne le plus en cette rencontre eft, qu'il fe trouve des Gens de lettres fi
complaifans aux erreurs populaires qu'ils ofent fotenir, que ce terme toit ufit parmi
les Latins : car je ne Iai pas o ils ont appris que jamais parmi les Latins un Pome
Dramatique , contenant les avantures des Perfonnes Hroques & finiflant par une
heureufe Cataitrophe, ait port ce nom de Tr agi-Comdie. Nous n'en voions rien dans les
Tragiques qui nous reltent, & nous n'en trouvons aucuns mmoires , ni dans ceux qui
nous en ont crit l'Art ,ou compile des Fragmens; ni dans ceux qui ont dilcouru de
quelques Maximes de ce Pome. Je fai bien que Plaute, dans le Prologue de fon
Amphitryon , emploie le mot de Tragi-Comdie ; mais c'eft o nos Modernes fe font
abufez", quand ils ont dit , Que le mot de Tragi-Comdie toit uiit chez les Latins : car ce
Pote eft le feul qui l'a dit, & encore dans un fens bien loign de celui que nous lui
donnons. Qu'ilfoit le feul, cela ne peut tre mis en doute; auiii les Modernes n'en
fauroient-iis apporter d'autres tmoignages d'aucun Auteur Latin, tandis que cette
Langue ell demeure vivante en Italie; de forte que c'elt un terme qui Plaire a
lanaiflance, 6c que perfonne n'a voulu depuis adopter , tant demeur comme mort dans
fon berceau
Ion 2'""'"" ' "*'
DU THEATRE, Liv. IL 135
long-temps auparavant la mort de la Langue Latine. Mais quand d'autres s'en feroicnt
fervis aprs lui dans le fens qu'il l'emploie , cela ne pourroit pas autorifer le mot de TragiComdie , comme on l'entend maintenant; au contraire c'efi ce qui montreront la fauffet de fa lignification, & le mauvais ulage que nous en faifons.
Et pour l'entendre il faut rpter ce qui a t dit, (rt)Que h Tragdie & la Comdie toient
deux Pomes tellement diilinguez , que non feulement les avantures , les perfonnes , & le
ftile de Tune ne fe communiquoient point l'autre fans pcher contre l'Art & contre
l'Ufage ; mais encore que les Tragdiens ne jooient point de Comdies; ni les Comdiens
, de Tragdies. C'toit comme deux genres d'Ateurs & deux Mtiers differens, S: l'Hiiloire
ne nous fournit point d'exemples d'Hilhions , ou du moins fort peu, qui fe foient mlez de
ces deux Pomes la fois; mais bien au contraire l'on trouve aifez diftinfreinent le nom de
ceux qui ont excell & acquis une haute rputation en ces deux genres fepar-ment.
On doit auffi favoir, Que les Mimes, les Embo-laires, les Artiltes ou Bouffons ,
Pantomimes, Dan-feurs, Flteurs , Muficiens ou Joueurs d'Inflrumens, 8c autres fortes
de gens emploiez aux Jeux Scniques; & mme encore ceux qui jooient Les Fables Atellannes , les plus modeftes de toutes , n'toient point reus parmi les Tragdiens, c'elt
dire parmi ceux qui jotioient les Tragdies, ni parmi les Comdiens, ou ceux qui jooient

les Comdies, de tous lefquels la proieffion toit rpute plus honnte ; attendu que les
chofes qu'ils reprefentoient , n'avoient rien de commun avec ces Intermdes. Mais la
principale marque qui diflinguoit ces deux Pomes, toit la matire des Incidens, & la
condition des perfonnes: car I 4 o
o les Princes & les Dieux agifibient flon leur dignit, c'toit Tragdie, c'ell a dire un
Pome grave, fe-rieux, & magnifique , convenable a la grandeur des chofes & des
peribnnes reprcfentcs : Et quand les intrigues du Thtre toient fondes fur la fourbe
des Kfclaves & la vie des femmes dbauches , ceftoit Comdie. Et fi nous en cherchons la
railon , c'elt que l'Hymne de Bacchus chante & darife devant fes Autels la clbration
de fes Ftes, aiant palT dans les villes & pris le nom de Tragdie , comme nous dirons
ailleurs,le Sujet en fut toujours tire par les Potes, des Hiltoires ou des Fables ferieufes 6c
illuilres, & trait en ftile grave & iublime: Mais cette mme Hymne qui demeura dans les
villages fous le nom de Comdie commun ces deux Pomes dans leur origine, ne prenoit
fon Sujet que de la vie du peuple, 6c n'toit traite qu'en railleries, mdifances, & termes
vulgaires. Et ces deux Pomes enfin s'tans peu a peu perfectionnez, gardrent toujours
ces deux caractres differens, qui les ont fait diltinguer parmi les Auteurs. Voici donc
comment Plaute forme le mot de Tragi Comdie dans le Prologue de V Amphitryon ou
Mercure parle, & qui aprs avoir demand une favorable audience au peuple, pourfuit en
ces termes: Aprs cela je vous veux expliquer P Argument de cette Tragdie. Quoi vous
rechignez , parce que j'ai nomm cette Pice , Tragdie ? mais je fuis Dieu , & je la
changerai bien-tt fi vous voulez , <& de Tragdie quelle eft , je ferai qu'elle fera une
Comdie , fans y changer un feul vers. Puis aiant un peu raill, il pourfuit: Je ferai par
un mlange qu'elle fera 'Tragi-Comdie , car je ne/lime pas raifonnable qu'une Pice foit
toute Comdie , quand les Rois & les Dieux y viennent ayir : comment dune ; puis qu'un
Efclave en ejl Vun des principaux Perfvnna-ges t fen ferai , comme je vous ai dj dit , une
Iragi-Comdie. Aprs ces paroles fort intelligibles, je ne puis comprendre comment on
s'eit avil de dire , que Plaute avoit emploie ce mot deTragi-Comedie comme
me nous , car il n'y penfa jamais : c eft une raillerie qu'il fait dans fon Prologue, en
joignant les noms de ces deux Pomes , comme il en avoit ml les Per-fonnages. Ce qui
montre clairement combien la distinction en toit grande , & panant combien mal nous
avons appliqu ce nom a des Pices de Thtre, dont toutes les perfonnes & les avantures
font hroques: Aufii Plaute n'a-t-il jamais nomm fon Amphitryon une Tragi-Comdie ;
mais parce que les Dieux ex les Rois qu'il y introduit, n'agiflent prefque point ielon leur
dignit , mais toujours en boufonnant, aiant mme fait battre a coups de poings Jupiter &
Amphitryon comme deux Crocheteurs, il la nomme hardiment Comdie en plufieurs
endroits de fon Prologue. J:piter , dit-il , jouera lui-mime en cette Comdie. Et ailleurs ,
Ecoutez, mai-tenant l'argument de cette Comdie. Ses Interprtes ne l'ont point intitule
autrement, comme Lambin, Govean, & les autres. Et de mme tous les Anciens & les
Modernes qui ont parl de Plaute & de fes Comdies , Ciceron, Quin-tilien , Varron en fon
Livre des Comdies de Plante , Aulu-Gelle , Volcatius en fon Trait des Comiques ,
Servius, Sextus Pompeius, Macrobe, Rufr.nus, Do-i;at, Petrus Crinitus, Lilius Giraldus en

fon Hiftoire des Vo'etes , Scaliger en fa Potique , n'ont jamais nomm Plaute autrement
que, Comique , ni fon Amphitryon , comme toutes fes autres Pices, qu'une Comdie.
Audi quand Vofiius explique ce nom , il dit, \ a ) Qll e Vlaute h donne fon Amphitryon ,
parce qu'il y mle la dignit des Ver formes, & la bafjefie des difeours Comiques. Et Feius
diviiant les Fables Romaines crit, l?) Qjie les Tavernieres toient celles qui recev oient
des Perjonnages de qualit avec des gens de baffe condition.
I S Sur
rUutus yAmphitryonem vocat Trap o Camcediam, qm.x m ta eji perConarum excellemia &
humilits Comte* dtCitn:!. Infi. Pct, l. z i.24. b) Tabernari* qui.i himimbmexctlUntibus
etiam humilet ptrmixti. Ftjtui Pompon, m verb, Tcgam,
Sur quoi le mme Voffius ajoute, (a) Que V Amphitryon de Plante eft de cette forte , &
qu'on peut nommer une telle Pice , Tragi Comdie , ou Hilmro- Comdie , qui eft un mot
nouveau & particulier cet Auteur. Et Scaliger auparavant lui parlant de ce nom donn a
V Amphitryon t dit, (b) Que c'eft par raillerie , & para tjuily avoit ml la bafj'efe de la
Comdie la dignit des pcrfonnes. Ne difons'donc plus que ce mot de Tra~ gi-Comdie
toit ufit chez les Latins,car il n'y a que Plaute qui l'ait dit en raillant ; ni que dans Plaute
il lignifie la mme chofe que parmi nous; car par la nous entendons , Un Pome
Dramatique dont tout le Sujet eft hroque , & la fin heure ufe , la plus noble & la plus
agrable efpece de Tragdie , fort commune parmi les juciens mais Plaute ne vouloit
fgnifier par ce mot, qu'une vritable Comdie , dans laquelle les perfon-nes illurires
toient introduites pour bouffonner, & rendre leur propre grandeur ridicule : Et dans ce
feus l'on pourroit dire, Que la plus grande part des Comdies d'Ariftophane font des TragiComdies, car prefqu'en toutes, les Dieux ou les pcrfonnes de condition y viennent en Tri
vlins, & jouent du pair avec les Efclaves & les Bouffons.
La mme faute, mon avis, eft de ceux qui veulent que Hilaro-Tragdie foit (c)une Pice
de Thtre ulite parmi les Grecs & conforme ce que nous appelions Tragi-Comdie y
m2.\s cela n'ell: pas feulement vjaifemblabe. Suidas rapporte bien que Rinthon Po'-te
Comique inventa une forte de Po'fie qu'il nomma. llilaro-Tragcdic ; mais de conclure de
l que c'toit
un
(4) Et Vojfus, Tabernariam que mixti erat argumenti ut Phu-tus vicat Trapco-Comdiam
quam & HtUrt-Ccmadtam dixeris , ejufmodt efi ^mphitryo. lnft. Po'tt. I. 2. c. 7.
() FefitVf, ut folct Piautus , ^Ampbiiryonem TragicO'Cemccduim appillat , tn qua
perfonsium dignitas ac m.'fnitudo , ComadiA bu-militai admixts, ejjicnt. I. 1, c. 7. Ptt,
(c) ^iihcn. I, 14.
DU THEATRE, Liv. IL 139 un Pome Dramatique trait fclon les rgles du Thtre , &

dont le Sujet ft hroque & la fin heureufe, il n'y a point d'apparence. Premirement,
parce que c'eft de l'invention d'un Pote Comique ; or les Comiques n'entreprenoient pas
d'ordinaire de traiter des Sujets graves & ierieux, ou quand ils l'entreprenoient, ils les
tranfportoient toujours dans le ridicule, comme cet Amphitryon de Plaute, & les
Comdies d'A-rirtophane. Suidas nomme cette Pice, (a) Un Ecrit Bouffon. iEfychius
appelle l'Auteur (k) Bouffon & Rieur. Etienne le nomme (c) Auteur de Poe/te ridicule ,&
Var-ron met le mot de (d) Rhinton, pour un Scurre ou raifeur de plaifanteries. Davantage
cette invention n'a point eu de fuite, & nous n'avons point ou parler de Pice rgle qui
ait port ce titre, ni d'autre Pote qui jamais en ait compof. Ce que je penferois donc de
cette Hilaro-Tragdk , ell que ce fut une petite Pice de Polie du nombre des Mimes,
mle de chofes gayes & ferieufes, chante avec la voix ou les initrumens , & danfe fur
les Thtres avec des geftes exprimans le fens de chaque parole,fuivant cette merveilleuie
mthode des Anciens & peu connue de ntre temps. Ce qui eft d'autant plus vraifemblable
qui Hiiarotdie , que (^)Voffius dit tre la mme que IHlaro-Tragftie & \^\Magdie , ont
t deux Poiles de cette forte, chantes & danfes fur les Thtres par ceux qu'ils
nommoient H'*laroediens, Se Mogediens t ik non pas des Pomes Dramatiques
reprefentez par les Tragdiens & Comdiens, comme aucuns l'ont mal penf; (/) caries
Hilaroediens qui depuis furent nommez Simoediens , caufe de Simon Mages excellent
en cet Art , danfoient tk chantoient une Pice de Pofie plaifante mais ferieufe, moins
grave toutefois
que
(a) QXvotixi*. (b) <p>,vz%. (c) 70 ytXcot.
(d) Rhinton pr Scurra. (t) Infi. Voit. I. z.c. 21. (/) ^itben. I. 14.
que la Tragdie, quoi qu'elle fut du mme caractre: Et les Magdiens ne s'emploioient au
commencement qu'a repreienter les difcours de Magie, comme la Pbarmaceutre de
Theocrite 8c de Virgile 5 mais aprs ils s'adonnrent a toutes fortes de Pofies bouffonnes
6c laicives iuivant le caractre Comique, mais non pas ii ferieux encore, que la Comdie:
8: ceux mmes qui ne repreientoient que les femmes avec des habits d'hommes, fe
nommoiens Lyftoediens , au lieu que les Magdiens ne reprefentoient que les hommes
avec des habits de femmes; Athne en remarque encore quelques autres particularitez
inutiles a ntre fujet.
Mais afin qu'on ne trouve pas trange ce que je dis de Hilaro-Tragttlie, on doit favoir,
(a) Que toutes les Pofies des Anciens fe chantoient & danfoient avec des gelliculations
ingenieufes ou dans les Temples, ou fur les Thtres, ou durant les Feilins, 8c prefque en
toutes les pompes faintes 8c profanes. Tantt lis prenoient les Odes , Idilles , 8c autres
petites Pices de Pofie, comme Mnafion fit , des 'jambes de Si-monides; Cleomnes, des
Expiations d'Empedocles; & quelques autres des Vers de Phocylide, d'Archiloc 8c de
Mimncrme. Ce que les Lacedemoniens fai-foient aulii des Lkanjons de Thaletas 8c
d'Alcman , 8c des Pans de Dionyliodote a la clbration de la Fte inftitue aprs la

victoire deTyre. Souvent mme ils dtachoient quelque Centon d'un grand Ouvrage ,
comme d'Hefiode ou d'Homre , entre lesquels Hermodote fut celeore, & dont mme les
Re-citateurs furent nommez Ho^erifes , que Demetnus Phalercus le premier fit monter
fur les Thtres, comme avait crit Ariitodes : ht nous trouvons, au rapport
fa) M Ane bartem Mufic* difaplin* mutam nomitmvere Maiorcs, feilnet cjus re cUufo
m^'iLus loqiuiur & quibujd.m gcflhuUtiomku* facit mtcllgi quoivix nan.mf lUguk aut
[criftur texiu pojfu agr.of-ci. Cajfud. c. 1. Ep. 20. Vmxr % ^ithtn, l. 15. 8,
DU THEATRE.Liv.il. T41 port d'un certain Jafon cit par Athne , (a) Que dans le grand
Thtre d'Alexandrie Hegeiias le Comique fut un fameux Hiflrion des chofes crites par
Hrodote, non pas mon avis l'Hiilorien, mais un Pote Comique ainfi que j'eilime fur la
foi de cet ancien Auteur qu'il nomme Logomimus. Voire mme y avoit-il des gens qui
durant les Feftins, chantoient & danfoient desEpifodes,Centons,ou Pices dtaches des
Tragdies & des Comdies; & quelquefois mme les Tragdies & les Comdies toutes
entires ; & cela non feulement au temps qu'elles ne confiiloient qu'en cette Hymne de
Bacchus dont nous parlerons en fon lieu , mais encore depuis qu'elles furent rduites en
Art, & compolces de plufieurs Epifodes inferez entre les chants du;> Chur,comme nous
les avons maintenant. D'o vient qu'Ariftocles eftimoit Celefte le Danccur d'iEfchyle , fur
tout pour avoir excellemment danc les Sept devant Tbebes: Et de l vient que ic Pylades
tant fort eftim pour dancer les Tragdies , & Batyllus, les Comdies , Seneque fe fert de
leur exemple pour nous apprendre, Qu'il ne fe faut jamais mler que de ce qu'on fait bien
, fi l'on y veut rffir. Et c'eft ce Pylades qui fit cette belle dif-pute contre Hylus fon
Difciple devant le Peuple Romain , pour favoir , Qui des deux danoit mieux
XAgamemnm , Ou d'Hylus , qui pour le reprefenter grand, s'levoit fur les pieds; Ou de
Pylades, qui le faifoit penfif, comme tant le principal devoir d'un grand Prince de penfer
au bien de fes Sujets. Et de ces Dances ingenieufes reprefenter ainfi par mouvemens
(a) ^Athtn. I. 11. p. S9 6. & t. i. p, 25. Heracle$tes. p.js.fr non Lirius, in Commentario de
ficubus.p. 99.
(b) ^Athen. L. |. c. 19.
(c) Pylades in Comdta, Batyllus in Tragdia multitm k fe obrant. Stntc. contr. lib. 3. &
qusft. nat. I. 7. c. 32. Stat per fucce [trs Pyladis & Batytli dornm, &c. Et xAthtn. /. 1, ( ap,
17. M*-ersb. lib. .iap.-j. Saturn. Sidon, ^Aptll, Car, 2j.
mens & par poftures les Perfonnes & les actions diffrentes , (a) Plutarquc en fait deux
grands Difcours dans fes Propos de Table, voulant que la Pofie ne foit, Qu'une Dance
parlante ; & la Dance , une Pofie muette, ne pouvant approuver dans les Feftins la dance
de Pylades, pour tre trop fcrieufe & trop paffion-ne. Mais quoi que ce Difcours de
l'Antiquit ne foit peut-tre pas inutile ni defagreable , il m'emporte pourtant trop loin de

mon Sujet; & peut-tre n'en ai-je que trop dit pour expliquer le mot de Tragi-Comdie:
Nos Potes aviferont s'ils le doivent laiffer dans l'intelligence vulgaire , ou s'ils rtabliront
la Tragdie dans fon tat naturel, confervant ce nom indiffremment aux Pomes
Dramatiques dont les perfonnes font hroques, fans diftinguer fi les Cataftrophes font
heureufes ou funeftes , afin d'empcher que d'abord les Spectateurs ne dcouvrent
l'vnement de leurs Intrigues.
(a) Plntar. S)mpef. I. 7. q. g. & 15.

LA
Pag. 143

LA
PRATIQUE
DU THEATRE.
LIVRE TROISIEME,
CHAPITRE PREMIER.
Des parties de Quantit' du Pome Dramatique, & fpecialement du Prologue.
E Poe me Dramatique a tellement chan-tg de face depuis le ficle d'Ariitote,que quand
nous pourrions croire que le Trait qu'il en a fait, n'eft pas fi corn rompu dans les init ru
tions qu'il en donne , que dans l'ordre des paroles, dont les impreffions modernes ont
chang toute l'conomie des vieux Exemplaires, nous avons grand fujet de n'tre pas en
routes chofes de ion avis. Mais s'il a mis en avant quelque Maxime qu'il nous foit permis
de contredire,
fans

fans blefter l'autorit d'un fi grand homme , cefl en la matire dont nous avons
maintenant a parler.
Il crit que la Tragdie a quatre part antit, favoir le Prologue, le Chur , VEpifode c< Ytxu-tle -, ci pour les bien faire connoitre ,il
en dfinit trois ainfi. Le Prologue , dit-il , eft toute la partie de la Tragdie qui eft devant
l'entre du Chur. VLpifofU tjl tout ce qui ej entre deux chants du Chur; & l'Exode eft
toute la partie aprs Liqufie il ny a plus de chant du Chur. Ce que j'eitime n'tre pas
vritable prefent, flon que la Tragdie s'eit forme, par les change-mens qui lui font
furvenus dans le cours des annes, ni mme qu'Ariflote ait bien diftingu les parties de ce
Pome, comme il toit de fon temps, ou pour le moins fous les trois excellens Tragiques
qui nous rei-tent, dont les Ouvrages n'ont point de rapport avec fon Difcours.
Pour le bien entendre , il faut commencer par le Prologue , en examinant de combien de
fortes nous en pouvons remarquer dans les anciens Dramatiques.
La premire efpece toit de ceux qui fe faifoient pour l'intrt du Pote, foit en faifant
connoitre fon procd, foit en rpondant aux inveclives de fes Ad-veriaires & Malveillans ,
comme font quelques-uns de Plante, tk prefque tous ceux de Terence. Ce qui donna fujet
a beaucoup de gens de dire, (a) Que fins les reproches du Vieux Pote, ce Nouveau
riauruit Ju quel Sujet prendre pour faire fes Prologues.
Il v en avoit d'autres qui ne concernoient que les intrts des Comdiens, foit pour le
concilier la bienveillance de leurs Juges , pour gagner la faveur du peuple, ou pour obtenir
une favorable attention , tels qu'elt celui du Pfeudolus de Plaute & quelques autres. 11
s'en trouve aufli qui mlent l'Argument de la Comdie
(a) Vttm y Tt'tA non Uctffijjit prier , tiallum invtnirt Tril9g<um potuitfit v.ovus, Prolog
m Vhtrm.
mdie aux intrts du Pote , ou des Comdiens; & c'etoit la plus ordinaire faon de les
faire, ainfi que nous le pouvons facilement reconnotre par les Captif* , le Pnulus , les
Menechmss tk autres de Plaute. Aufii quand ils ne parloient point de l'Argument, ils
avoient accoutum d'en faire des excufes , comme Phute en fon Pfeudolus & en fon
Trinummus , & Te-rence dans fes Ade'pbes.
Or ces trois efpeces de Prologues toient particulires la Comdie,& nous n'en voions
point dans les Tragiques, foit qu'ils ne s'en foient jamais fervis, ou que le temps nous en
ait t la connoiffance ; & quand ils l'auroient fait, je ne croi pas qu'Ariitote et voulu

compter fes Prologues entre les parties de Quantit de la Tragdie: Ce font des Pices hors
d'uvre qui ne font point du corps du Pome, & qui peuvent en tre retranches fans lui
rien faire perdre de fa grandeur naturelle, non plus que de fes agrmens. C'eft-pourquoi
(a) Donat dit, Que c'ef un Difcours fait aux Spectateurs , & qui prcde la vritable
compofition de h Comdie. Auffi le dole Voffius a-t-il dit, Que les Prologues de la
Comdie & de la Tragdie font bien d'tfferensy parce que dans la premire le Prologue efl
tranger au Pome , & que dans la fconde il y eft incorpor en fait partie. Mais pour
moi je croi qu'il n'a dit vrai ni pour l'une ni pour l'autre , attendu que la Comdie a
quelquefois un Prologue attach au corps du Pome, comme la Cifiellaria de Plaute o il a
trois Scnes, & que la Tragdie n'en a pas toujours de fi unis qu'ils en puiflent faire partie.
Les premiers & les plus ordinaires Prologues de la Tragdie Grecque font ceux que faifoit
l'un des principaux Ateurs qui venoit expliquer aux Spectateurs, non pas l'Argument de
la Pice , mais tout ce qui
Tom. I. K s'toit
(a) ^Antcdent veram fabuU compofttinem ocutio. Dontt. in 7V-rtnt. Frolg. ^iliquii ai
populum , &c. PrtlogHt correpli ^j ?* VtXzy&i non produci "fon li 7Xwn'hoi.
s'toit pafle de l'hiftoire concernant le Thtre jusqu'au point que s'en faifoit l'ouverture &
que l'action Thtrale cominenoit. Nous en avons plufieurs de cette manire dans
Euripide, ou l'Acteur inltruit les Spectateurs des chofes prcdentes , & finit par quelques
vers qui donnent un petit commencement l'action particulire du Pome. Ce que Plaute
imite dans fa Comdie intitule Mercator o Charinus le principal interelT dans la Pice
fait un Prologue de cette qualit : Mais on ne peut pas dire que ces Prologues iaiTent
partie de la Tragdie, Premirement, parce que ce font des Difcours faits aux Spectateurs,
& par confequent vicieux en ce qu'ils mlent la Re-prefentation avec l'Action Thtrale :
Et pour le con-noitre il ne faut que fe remettre en l'efprit, Que les Acteurs de la Pice
reprefentent des Gens qui agilTent flon leur intrt vritable dans la ville de Thebes,
dans celle d'Argos ou ailleurs, & qui n'avoient pas devant eux le peuple d'Athnes auquel
ils pulfent conter les chofes contenues en ces Prologues, fi bien que ce font des Images
d'Originaux qui ne furent jamais. Aufli ell-il certain que ce font des Pices entirement
dtaches & non neceflaircs; car toutes ces chofes qui prcdent l'action du Thtre & qui
peuvent en faire les fondemens, doivent tre contes par adreffe en differens endroits du
Pome, comme ont toujours fait Sophocles & iEfchyle , qui ne fe font jamais amufez
Prologues, aiant toujours fort bien expliqu leur Sujet dans la fuite de leurs Pices. Les
Comiques mmes qui avoient de coutume d'expliquer tout l'Argument, les ont jugez
tellement inutiles, que Plaute en fon Pfcudolus & en fon Tr'umm-mus , & Terence en les
Ade/pbes , difent, {a) Qu'ils ne s'arrteront point dclarer l'Argument de ces Pices ,
parce
(4) Non drgumtntum tienne httjus ntmert /.ibnU titrais pnlo^tur ego, fais id factet

Pfeudolus. Prolog. Pfeud. Std de argumento n expilttis fabuU , fines qni but vemtnt bi
rem vobss aptrtent. Prol.
Trirmm.
DU THEATRE, Liv, III. 147 parce que les premiers Acleurs le dcouvriront ajjez. par leurs
actions. Tant il eft vrai que ces Prologues qui contiennentl'Argument d'une Pice de
Thtre, font icux, inutiles, tk entirement fparez du Pome. Auiii ne voions-nous point
que M. Corneille, que je propofe toujours pour le Matre de la Scne, ni aucun autre de
nos Modernes, aient jamais emploie ce mauvais artifice , aiant fort bien reconnu qu'au
Thtre il faut que toute l'Hiftoire s'explique par la fuite des arions, & non par ce fecours
tranger; & je ne puis approuver en cela, ni les Italiens, ni les Franois qui les ont imitez.
Les Tragiques Grecs, ou pour le moins Euripide (car nous n'en avons point d'autres
exemples) ont fait une autre efpece de Prologue bien plus vicieux, favoir quand ils y
emploioient quelqu'un de leurs Dieux : car fouvent ils faiibient que ce Dieu, qu'on
prefuppofoit favoir tout, expliquoit non feulement les choies parles , mais aufli les
futures ; ils ne fe contenaient pas d'inilruire les Spectateurs de l'hiitoi-re prcdente,
necefiaire l'intelligence de la Pice; mais ils en faifoient encore favoir le Dnouement &
toute la Cataftrophe ; de forte qu'ils en prvenoient tous les evenemens : ce qui toit un
dfaut trs-notable du tout contraire cette attente ou fufpenfion qui doit toujours rgner
au Thtre , & dtruifant tous les agrmens d'une Pice, qui confifte prefque toujours en
la furprife & en la nouveaut. Phute eft tomb dans ce drglement au Prologue de
Mercure dans Y Amphitryon; du Dieu Lar, dans XAulularia\ tk d'Arcturus dans le Rudens
; o ces Divinitez expliquant toute la Comdie , en font perdre toutes les beautez. Il n'en a
pas fait de mme dans le Tririnm-mus, o il emploie la Luxure & la Pauvret pour faire le
Prologue ; car il fe contente d'en prendre occa-K i fion
Trinum. Ne expettetis ariumentura fatuU , feties qui pr'tmi vtment t ti pxrttm aperent , in
agtnio parter ojlendent. Prolog. Jidelph.
lion de railler , fans rien dcouvrir des Intrigues de fon Thtre. Or je n'eftime pas
qu'Ariftote ait voulu dire qu'un tel Prologue fafle une partie de Quantit de la Tragdie ; il
en eft entirement fepar , & on ne pourroit l'y joindre fans la rendre monftrueufe, & lui
ravir toutes fes grces.
Les deux efpeces de Prologue qui nous relient confiderer , femblent avoir bien plus de
rapport au Difcours d'Ariftote. Le Prologue , dit-il, eft cette partie de la Tragdie qui
prcde l'arrive du Chur au Thtre. En quoi ce Philofophe nous enfeigne bien plutt le
lieu du Prologue que non pas fa nature ; & flon cette dfinition les Tragdies qui
commencent par le Chur , comme le Rheje , les Perfiennes , & les Suppliantes d'Euripide
, n'ont point de Prologue ; & partant flon cette doctrine, elles n'ont pas toute leur
grandeur ; puis qu'elles font prives de leur premire partie de Quantit. Ce qui montre
arTez l'ignorance de ceux qui nous ont donn les Argumens & les autres Prambules des

Tragdies Grecques, en ce qu'ils ont mis au commencement de ces trois que je viens de
citer , Que le Chur fait le Prologue ; car puifque le Prologue, flon Ariftote, doit contenir
ce qui fe dit devant l'entre du Chur, il eft impoffible que le Chur fafle le Prologue ; ou
fi le Chur a pu faire le Prologue chez les Grecs, cette dfinition d'A-riftote ne peut pas
tre vritable. Mais fans nous amu-fer vouloir concilier cette contrarit de fentimens,
venons ces deux dernires efpeces de Prologue.
L'une contenoit en deux ou trois Scnes , faites auparavant l'arrive du Chur, des chofes
qui con-cernoient l'action Thtrale, mais qui dans la vrit n'en toient point des parties
neceiTaires, pouvant en tre retranches fans lui faire aucun tort, & fans en altrer ni la
plnitude ni l'intelligence : Nous en avons deux exemples trs-fenfiblcs dans les
Phniciennes , & dans la Mede d'Euripide ; car dans cette premire Tragdie , Antigone
parot fur les murs de Thebes
avec
avec fon Gouverneur , qui lui montre l'arme des afliegeans , & lui fait plufieurs difcours
touchant les Princes qui la commandent : Cela regarde bien en quelque forte le fond du
Pome, mais la rigueur il n'en fait point partie. Auffi l'Auteur de l'Argument dit en
termes exprs que tout ce qu'Antigone fait fur les murailles de la ville, eit entirement
hors l'action Thtrale. Dans l'autre Tragdie les enfans de Me-de paroiffent avec leur
Gouverneur, auquel la Nourrice de cette PrincefTe, c'eft dire fa Gouvernante, les
recommande ; tmoignant quelque apprehenfion pour eux dans la fureur o Mede fe
trouve contre Jafon 'leur pre & contre tout ce qui le regarde ; ce qui femble appartenir en
quelque lens au Sujet de la Tragdie , & qui pourtant n'en fait point une partie necelfaire ;
car en la commenant aprs le premier chant du Chur, vous n'y trouvez rien redire; &
partant en l'une & en l'autre de ces deux Tragdies, ces Prologues , c'eft dire , ce qui fe
pafTe devant l'entre du Chur, n'en font point de vritables parties insparablement
attaches au corps de la Pice. Et ce qui nous le doit d'autant plus fortement perfua-der ,
elt que fouvent dans ces Prologues ils y infe-roient des chofes qui ne pouvoient pas
compatir avec les rgles de leurs Pomes , comme dans rAgumem-non d'iEfchyle , o un
Garde qui fait cette elpece de Prologue , emble voir des chofes qui ne pouvoient pas tre
arrives dans le temps preferit au Pome Dramatique ; & ii l'on vouloit comprendre ce
Prologue dans le corps de la Pice , on la rendroit vicieufe, & contre l'ordre.
L'autre efpece de Prologue plac derant l'entre du Chur, contenoit des chofes qui non
feulement concernoient le Sujet du Pome ; mais aufi qui lui toient propres &
incorpores , & qui en failbient une vritable partie, comme dans Xlphignie tn AuHde t
o l'inquitude d'Agamemnon,ce qu'il crit fa femme, & la narration qu'il fait un
Vieillard qu'il char-K 3 ge
ge de Tes lettres , ouvrent certainement le Thtre, & font partie du Sujet dont on ne les
peut fparer : Et fi l'on veut rduire la dfinition d'Ariitote a quelque fens raifonnable, on
ne la peut entendre que de cette forte de Prologue. Mais je ne fai pourquoi on doit

nommer ces choies un Prologue plutt que le refte de la Tragdie; c'eft proprement un
Epifode, & pour tre devant le Chur ou aprs, cela n'en change point la nature , mais
feulement leur place. Ce qui ne. pas fuffifant, ce me femble, pour faire une jutle
diftinction de Parties, qui doivent avoir entr'el-les d'autres diffrences. Ainii ce qu'on peut
nommer vritablement Prologue , ne doit point tre confide-r comme une partie
vritable de la Tragdie ; & ce qu'on peut confiderer comme l'une des parties de h
Tragdie,ne doit point tre plutt nomme Prologue, que les autres Epifodes qui la
compoient.
Je ne veux pas ici m'anter ce que nous trouvons au commencement de toutes les
Tragdies de Sophocle & d'iEfchyle, o , quoi qu'en la plupart ces deux Tragiques n'aient
pas penl d'y faire de Prologue car hors V Mettre de Sophocle S. r Agamemnon d'/Hfchyle, il n'y en a point) on a mis le mme terme Grecque celui qui eit dans Euripide, & qui
lignifie, faire le Prologue; car en tous ces endroits, il doit marquer feulement celui qui
parle le premier, comme la Traduction Latine le porte , en ne difant pas , Ce Per-fonnage
fait le Prologue \ mais Ce Perfbnnage parle le premier Ce que je dis feulement par
manire d'avis, afin qu'on ne s'y lailie pas abufer ; le mme mot le trouvant dans tous les
Prologues d'Euripide, e< aufli dans ces Tragdies de Sophocle & d'yf-.khyle qui n'en ont
point , dans lefquelles certainement le premier Alcur commence le premier Epifode , c'eil
dire flon nous, le premier Acte.
Quant au Chur dont le Philofophc fait la fconde partie de la Tragdie, il le fait
confiderer en deux tats bien dilferer.s ; le premier elt lors qu'il parloit
avec

avec les autres Ateurs dans la fuite d'un Epifode, c'eft dire maintenant dans la fuite
d'un Acte, tant lors un vritable Adeur, & travaillant comme les autres aux Intrigues du
Thtre, flon la dotrine d'A-riitote & d'Horace ; & en ce fens je n'eftime pas qu'on puifle
compter le Chur comme une partie de la Tragdie diitinte des autres , parce que tout ce
qu'il dit & tout ce qu'il fait en cet tat, fait partie d'un Epifode , & n'eft en rien diffrent de
ce que di-fent ou font les autres Acteurs.
L'autre tat o nous le devons confiderer, eft quand il chantoit pour marquer les
Intervalles des Actes, flon que nous parlons maintenant , c'eft dire pour remplir un
intervalle de temps durant lequel l'action vifible du Thtre ceffoit, & qui toit neceflaire
aux Ateurs pour la continuer en des lieux loignez de la Scne. Auffi Voffius le dfinit- il
, () Unepartie de la Table aprs un Atfe ou entre deux Aties. Or je veux que les Churs
aient t comme des parties vritables de la Tragdie tant qu'ils ont dur fur le Thtre o
ils chantoient des chofes concernant le Sujet du Pome, il faut qu'ils en aient t des
parties peu necef-faires, puis qu'on les en a retranchez innocemment j & je ne croi pas
que maintenant perfonne voult dire que ntre Mufique, qui tient la place des chants du
Chur & qui en fait l'omce, foit une partie du Pome Dramatique : Non certes , la Bocar.e
, la Vineen-nes , & les Balets qu'on joue fur nos Thtres dans les Intervalles des A tes",
ne font pas plus incorpors aux Tragdies que les Mimes , les Embolaires , les Exodiaires ,
& les autres bouffons de l'Antiquit.
UExode d'Ariftotc n'eu pas encore mon avis une
partie de la Tragdie plus raifonnablement diftincte
des autres ; car. li l'Exode contient tous les Rcits,
aprs lefquels il n'y avoit plus de chants de Chur,
K 4 ce
(a) Chorus pars fabuU poj acttra vtl intir ndam & acum. Vojf. I. 2. c. 5. Injl. Po't.
ce n'eft autre chofe eue notre cinquime Acte, apres lequel il n'y auroit plus de Muique.
C'eft-pourquoi (a) Voflius veut que l'Exode & la Cataftrophe foient la mme chofe; mais il
n'eft pas en cela conforme au fentiment d'Ariftote; car fouvent la Cataltrophe, flon les
Matres, commence ds la fin du quatrime Ate: Deforte qu'en ce cas, l'Exode, flon
Voflius, feroit divif par un chant de Chur. Quelquefois mme la Cataftrophe ne
commence qu'au milieu ou vers la fin du cinquime Acte , fi bien qu'il faudroit retrancher
de l'Exode une partie des Rcits aprs lef-quels il n'y auroit point de chant de Chur, &
l'un & l'autre font directement contre les termes du Phi-lofophe. Mais que deviendra cet
Exode quand les Tragdies finiflent par le Chur i comme toutes celles d'Euripide & la
plupart de celles de Sophocles & dVEfchyle ; car s'il ne chante point, ce fera contre l'avis
de plufieurs qui veulent que ces derniers vers du Chur aient toujours t chantez: Et s'il

chante, o fera l'Exode ? puifque c'eft la partie aprs laquelle il n'y a plus de chant du
Chur, fans doute il n'y en aura point , & ces Tragdies feront defectueufes & prives de
leur dernire partie de Quantit. Sur quoi je dirai encore ce mot que Exodos & Exodon
n'eft pas la mme chofe; car Exodos eft la dernire partie de la Tragdie : & Exodion
n'toit qu'une bouffonnerie du nombre des Mimes & des Embolimes, qui fe (/;) faifoient
la fin des Pices de Thtre, par ceux qu'ils nommoient Exodares. Ce qui doit 1er-vir
d'avis pour ne fe pas tromper en lifant les Auteurs en confondant deux chofes fi
diffrentes.
De
(4) L. 2. cap. 5. Injl. Voit.
\b) Ejfceminati corporis mollitie cir.aiu tfftdunt, & qui vtterum fabularum exttut tn Sctna
ftpc [allantes tmitantur. Jul. Ftrmtc. Exi-tttanus m fine luiorum apud veteres inlrabat
auod rtdtculum fera ut tjHicpuii l.uhrymarum atquc trtfinU cctgijftnt ex tragicis afftQibu.:
iiHjttt fpiftculi rifus dthrgerct. Vct. Inttrp. fuv. Sot. t.
DU THEATRE, Liv. III. 153 De tout ce difcours il refulte, ou qu'Ariftote ne s'eit pas bien
expliqu , ou que les Tragdies Grecques qui nous relient, ne lui ont pas donn les fondemens de fa Potique, ou enfin que les rgles en -toient dj changes de fon temps;
mais quoi qu'il en foit, de ces quatre parties de la Tragdie dont parle le Philofophe, nous
n'en avons plus qu'une qui fait maintenant toute ntre Tragdie , favoir fEpifodei car
puifque TEpifode doit contenir tout ce qui toit entre les chants du Chur ancien, & que
ntre Mu-fique par laquelle on commence & on finit toutes nos Pices de Thtre,
tiennent parmi nous la place du Chur, il eit manifeite que cinq Epifodes, flon la
doctrine d'Ariftote, font nos cinq Actes qui font toute l'tendue fenfible du Pome
Dramatique. Mais parce que nous divifons les Actes en Scnes, & que mme nous les
fparons par des intervalles confidera-bles & qui occupent un efpace neceifaire une
action Thtrale , j'eftime que le Pome Dramatique n'a que deux parties de Quantit,
c'eit favoir Cinq Actes fubdivifez en Scnes qui n'ont point de nombre limit ; & les
Quatre Intervalles des Actes. Si quelque autre a plus d'exprience &plus de lumire pour
nous en mieux expliquer les parties, je donnerai volontiers les mains.
CHAPITRE II.
Des Epifodes , flon la doctrine cVArifiote.
POur bien entendre cette matire, il faut remon^ ter la connoiffance des chofes paflees,
& favoir que la Tragdie 8c la Comdie ont commenc de cette forte. (a) Bacchus aiant
trouv l'Art de planter la Vigne, K 5 de
de la cultiver, & de faire le Vin , l'enfeigna Icariu; qui tenoit lors une petite contre du
pais d'Attique, a laquelle mme il donna Ton nom. Icarius aiant aufi-tt mis en pratique

cette belle invention , rencontra dans les vignes au temps des Vendanges un Bouc qui
mangeoit les raifins, tk qui en faiibit un grand degat : Ce fut pourquoi le conlderant en
qualit d'ennemi de Bacchus, il le lui immola, comme une Viclime trs-convenable ; &
ce Sacrifice aiant appelle fes voifins, ils s'avierent tous enfemble de danfer & de fauter
l'entour , avec quelques louanges du Dieu qui leur avoit donn le vin, & qu'ils vangeoient
de l'outrage que cet Animal lui avoit fait. Ce qui leur fembla fi plaifant & fi religieux, (a)
que tous les ans ils continurent le mme Sacrifice avec danles & clianfons en l'honneur
de Bacchus , & nommrent cela Trjgodie 3 c'eft dire , Chanfons de Vendanges (b .
Or les Athniens aiant tranfport cette crmonie dans leur ville, les meilleurs Potes s'en
mlrent, 8c en firent une occafion de difputer l'honneur de la Pofie. Ils y introduisent
de grands Churs de Mu-fique 8c des Danfes, ornes de divers tours, retours & figures, &
la portrent des Temples fur les Thtres fans rien perdre de fa rvrence, parce qu'ils
toient facrez Bacchus, & que la vidtime qui lui eitoit immole , toit un Bouc en qualit
de deftrucleur des vignes 8c fon Ennemi , d'o cette Hymne fut nomme Tragdie >
comme qui diroit, () La Cbtmfon du Bouc t & ce qui en refta parmi les cens de la
campagne, prit fpccialement le nom de Comdie , 'eft a dire , CbanJ'on de Village ,
comme on l'apprend tort clairement de plufieursAuteurs anciens & fort clbres.
Ainii
(a) %yilhen. I. z.
(b) Cajjlod. I. 4 . Var. Vssr. I. i. de vit. pcf>. Rom Tint, fympof. I. I. q. I.
(c) lAlh.ltb.z. Cajfiodor. I. i. TluUr. fymfof. lib. i. q. I.
DU THEATRE, Liv. III. T&
Ainfi furent diftinguez ces deux Pomes, qui dans leur commencement tdent une mme
hofc, aiant eu mme nom, mme nhTarice dans la mme contre d'Icarie, aux termes
d'Athene, & par la mme av2nture, quoi mme fe rapporte entirement l'opinion de (/)
Donat , de e Maxime de Tyr, &: {f; d'Euitatius.
Or comme peu peu les matires , dont les Potes prenoient occafion de louer Bacchus,
s'puiibient, ils furent obligez de prendre de petites hifroires ou fables, & de les traiter
avec tant d'adrefe qu'ils en ti-roient fujet de rire , &: de chanter les louanges de ce Dieu.
D'o vient eu Ariftot crit, (g) Que/espetites fables * d un dijeours fair avec
bouffunnerte , la Tragdie s'lrca h la f>c> faction que'le acquit au temps de Sophocle
Aucuns veulent qu'Epigene Sicyonien ait t, l'Auteur de. la Tragdie , c'clt dire, a mon
avis, ou qu'il tranfpprta dans la ville cette Chanfon ce -d.mges , ou qu'il mla le premier
les fables &: les histoires aux louanges de Bacchus, ou bien qu'il inilitua h difpute des
Potes , dont le vainqueur recevoit pour marque d'honneur le Bouc que l'on facrifoit a ce
Faux-Dieu, aprs une Procefion , dont Putarque dduit l'ancienne crmonie fort lmple

(k qui toit bien change de fon temps. <b) D'autres ont crit que le Pote Theomis, qui
vcut au temps d'Orene
il
Sutias Initium Tragdis, & Cowdi* relu* divinis , incer.t alt.iribus c* aimoto Hirco td
gentts cirminis , quod factr Chorus Li-bero Patrt rtddeiat , Tragosiia duebatur. Donat in
Tirent.
(e) Vtiui lAthtmtnfbus Mufa nihil erat quar Chori pueront vrtrysm , atq::e agricole!
tribut:m divifi . " adhv.c a ri'JJ- (:' fe-rnente fo-diii c.--ntiu- quidam camntet fubit.-. "
extemptr*n'ea , ab his dhimus piftUtim d'Rexit ad arre r o S cm ravi & Thestralctn eu/as ta
voluptas eft, &c. Maxim. Tyr. di?ert, t.
(fj Eufiat. m Cdyf E. />. 1769. edtr. Rom.
(%) *s* n fl. ~Pott. c. 4. t K fjuxpw it-j.jcov y2 >.?|f# "/O.'-x.
(h) Venu Scbolisfi.
il y a prs de trois mille ans, en fut l'Auteur , &: qu'Auleas y ajouta les grands Churs de
Mufique. Quoi qu'il en foit, la Tragdie demeura fort longtemps en cet tat; car entre cet
Epigene & Thefpis qui le premier ajouta l'Ation a cette Hymne , on compte quatorze
Potes Tragiques fameux & pref-que tous fuccelfeurs les uns des autres. Et c'eft des
Tragdies de ce temps-l qu'il faut entendre (a) Dio-genes La'rce , quand il crit dans la
vie de Platon, Qu'autrefois le Chur joioit ftul toute la Tragdie. Ces paroles me
donnrent d'abord beaucoup de peine, parce que le mpris qu'on a fait des Churs en
ntre temps , m'empchoit de pntrer dans le vritable fens de l'Auteur: Je regardois la
Tragdie comme elle a t forme feulement depuis Sophocle , dont l'ide n'avoit rien de
conforme au difeours de cet Auteur; & ce que je penfai lors pour en avoir l'intelligence fut,
Que ceux qui faifoient le Chur ctoient auffi les Hiftrions 8c les A&eurs de la Tragdie,
per-fonne ne fe mlant en ces reprefentations que ceux-l mme qui faifoient partie du
Chur : Mais outre qu'en cela je ne faifois point de diftintion entre les Hiflrions ou
Acteurs, & les Tbymeliques ouMuficiens, contre la vrit qui m'toit connue par une
infinit de tmoignages, ma difficult fe trouva bien augmente quand j'appris d'Athne ,
(b) Qif anciennement la Tragdie y tant la ferieuft que la Satynque, ntoit corn-pofe que
du Cbur , & n'avoit aucuns Hiflrions ou Acteurs-,
(4) Diog. Ltert. Plat. lib. 3. 7Tt ri >mtX*ior it 7% rgci-yw^'ioc. 'SrGm^ov pei (tcvx l
xi^ ftefoctuec-nii yiot Je C-9T< x v770K/,Tr l v eZpoi -rtp y Jiccvx
7rtvi<&uj T /CP"y *7 lTipOt Al%'J*& , TO 3 TQ4TP1 Zo^oxAij , tCj trvve7r?.r t patrx.i
t>sv Tcf.yuioaA>.
(J>) L'b. 4. Dtpn. c.. ffvntpiKt 3 t ozurvfrix.*, rrctc 7izir,-<n t vraXcMCi ix. #o^*v ,
> t rire T^yeuSia. itont

teurs \ car ces dernires paroles dtruifoient entirement ma premire penfe , & je
n'avois aucun fe-cours des Interprtes de ces deux Auteurs, fur lef-quels tant de gens
habiles ont travaill, & qui n'en ont pas dit une feule parole, ce qui m'obligea de remonter
l'origine des chofes, & me remettant dans l'efprit, que la Tragdie n'toit en fon
inlritution qu'une Hymne de religion Payenne , ou Chanfon myfterieufe danfe par les
Churs de Muiique pour honorer le Dieu Bacchus, j'eus facilement la folution de ces
difficultez ; car il eft certain qu'en ce temps, & environ fix cens ans encore aprs , la
Tragdie toit joue par le Chur feul, comme parle (a) Dio-genes , & qu'elle n'avoit point
d'Acteurs, comme parle Athne ; mais enfin Thefpis s'avifa d'y infrer un Adteur qui
recitoit fans chanter, afin que tout le Chur pt prendre haleine & fe repofer;non pas que
cet Ateur , mon avis , parlt feul, mais j'eftime qu'il formoit un dialogue avec le
Choryphe, ou quelque autre perfonne du Chur , qui lui rpondoit quelques paroles
pour lui donner fujet de difeourir, comme nous voions dans quelques fragmens d'Epicharmus qui vivoit au mme temps.
Il ne faut donc pas dire que ce Pote fut l'Auteur de la Tragdie, & qu'il inventa cette
efpece de Po-fie auparavant inconnue ,comme il femble (^qu'Horace l'ait penf ; mais
feulement qu'il y introduilit le premier Ateur fans chanter, vu que (c) Platon mme nous
apprend qu'elle ne fut point de l'invention de Thefpis, mais qu'elle toit en grand crdit
dans A-thnes long-temps avant l'ge de ce Pote.
Quant ce qu'on ajoute de lui , Qu'il promenait fis Tragdies dans un chariot dcouvert,
{oupour mieux dire , dam une ebarette) d'o ks Atteins rchoientplufieurs
brocards
(a) Ditgtn. Ue. cit. Varr. I. 4 , dt Orig. latin.
(b) Horat. de ^irt. Pct.
{s) Plat, in Min. five dt Itgi*
brocards & paroles piquantes contre les pafjans {a) , faut pas l'entendre de la Tragdie
ierieufe, & pour laque avoit c^ji des Thtres publics ; :
bien de la Satyrique en laquelle ils reprefentoient les danies deshonntes & les poitures
grotefques des Satyres & des Silnes qu'ils croioient avoir accompagn Bacchus en fon
voiage; car cette Satyriqm fut auparavant fans Acteurs , auffi bien que la Ierieufe flon (b)
Athne, & fe perfectionna jufqu'a ce point, qu'elle fut un des (c) quatre Pomes
Dramatiques, qui compofoient la Ttralogie, quand les Potes dputrent depuis, le prix
du Thtre aux grandes ftes d'Athnes. Et ce qui nous le doit encore perfuader, eu
qu'outre que cette faon d'crire en paroles pi-.?s , ne convenoit point a la majeit des
Tragdies ferieufes, c'eft que le mme Thelpis s'avifa le premier de barbouiller le vifage de
les Acteurs avec de la lie de vin , lelon J Horace , ou avec de la cerufe &: du vcrmiUori ,

flon Suidas ; car j'eftime qu'il le fit iir imiter d'autant mieux les Satyres qu'ils peigl jours avec un vifage rouge &
cnlui Virgile fait celui de Silne avec
du vermillon, de lhyeble, ou des meures. Enfin la Tragdie aiant commenc de changer de
forme, & de recevoir des rcits pour intermdes de la Muique, elle acquit bien-tt aprs
fa dernire perfection ; car iEfchyle qui florit 50. ans ou environ aprs Thefpis & qui
pouvoit l'avoir vu , y mit deux Acteurs; & de fait dans les Pomes , il ne s'en trouve point
trois parlans enfemble fur la Scne , finon peu de paroles & encore en peu d'endroits ,
quoi qu'en die Scali-ger: auffi faut-il entendre par ce fcond Acteur, un
des
(a) CaJJlodor. l$e. cit. () ^then. I. 14.
(c) Dis?, in PI t.
(d) l in* cveTtnt.1gtrev.fy.1c perurli fcibm ara. Harat.de art. Foet. (t) VirgU. m Stltn.
fcftglMMfJ frtnttm mrii & tempera r
DU THEATRE, Liv. III. ij 9 des principaux perfonnages ; les autres tant peu conliderables en leurs actions, {a) Il leur donna encore des habillemens & des mafques
convenables ce qu'ils repreientoient avec des Cothurnes ou chaulTures hautes pour les
faire parotre grands comme des Hros: Et (V) Sophocle qui naquit dix ou douze ans aprs
la morY d'iEfchyle , augmenta le nombre des Acleurs jufqu a trois , comme on le peut voir
en toutes fes Pices, & fit peindre la Scne, y apportant toutes les dcorations fuivant le
Sujet: de forte qu'en moins de 80.. ans la Tragdie acquit toute l'excellence & toute la
gloire dont elle toit capable.
Quant la Comdie , Donat veut en apparence qu'elle ait t invente par les Paftres &
gens de Village , qui danfoient l'entour des Autels d'Apollon Nomien, en chantant
quelque hymne fon honneur: mais j'aimerois mieux en croire Athne, qui la fait natre
avec la Tragdie; aufi furent-eiies toutes deux confacres Bacchus & non point
Apollon, fi ce n'eft qu'en ce lieu Donat ait jug de tous les Jeux du Thtre par les
Apollinaires, qui toient Scniques & clbrez en l'honneur de ce Dieu.
Je dis donc que la Comdie eut la mme origine que la Tragdie : auffi trouvons-nous
chez (V) Clment Alexandrin, que l'invention del Comdie el attribue un certain
Sifarion d'Icarie , parce que vraifemblablement il y compofa le premier les hymnes de
Bacchus aprs le facriike du Bouc fait par cet Icarius , dont nous avons parl : ce qui doit
fervir pour appaifer toutes les querelles des Savans fur l'origine de la Comdie, n'tans
d'accord ni des temps, ni des lieux, ni des perfonnes. Mais elle n'eut pas le

mme
(4) Dtogen. in Plat. & PhiUfl. in Sophiji. Et de vit. Apollon. I. 6. c.6.
(b) Vna neque multorum annorum fpatio divifa atas per divtn'i fpiritus viros ty r
chylum, Sophoclem , Eurtpidcm tllujlravit Tratcs-iU. Vell. Patercul, lib. 1. Diog. in Plat.
mme progrez que la Tragdie : car elle demeura bien plus long-temps dans les premires
confufions; & mme au Sicle d'Ariitophane, qui fuivit Sophocle & Euripide, elle toit
encore dans les injures & les mditances publiques. Il eft bien certain qu'elle n'toit au
commencement qu'une Hymne confacre Bacchus, chante & danfe par un Chur de
Mu-fiquc devant fes autels & fans Adeurs ; tout ainfi que la Tragdie,au rapport
d'Athne,& de )a) Do-nat qui le dit en paroles expreiTes. Mais certes nous avons bien de
la peine reconnoitre comment, & par quelles perfonnes elle a reu des changemens
pareils ceux de la Tragdie : Parceque , comme dit (b) Arifrote, tant moins illujlre &
moins conjiderable, on na pas eu tant de foin d'en faire des obfervations , & que les
Magiflrats n'en donnrent les Churs que bien tard , les aiant laiflez a la difcretion des
particuliers qui faifoient jouer des Comdies. Nanmoins , s'il m'eft permis de ramener au
jour des choies envelopes dans ces vieilles tnbres, j'eftime qu'elle a commenc de
recevoir des Acteurs environ le mme temps que la Tragdie, c'eit favoir fous (c)
Epicharmus Sicilien contemporain de Thefpis. Et de fait , aprs avoir bien examin tous
les fragmens des anciens Comiques citez par y)Athne , je n'y ai point remarqu d'Entreparleurs dans ceux qui ont prcd Epicharmus; car cet Epigene, dont il rapporte
quelques vers dans lefquels il y a comme des Dialogues, n'cft pas le Tragique Sicyonien
dont nous avons parl, mais un Comique bien plus moderne : de l vient que les Siciliens
fotiennent que la Comdie naquit dans Syracufe,
(*) Cornait* vtus Ut ip'.i Transita Jmpltx fuit carmen ami Chorus ttrca aras fumantes
,nunc fputtatms , nuncconjijlent , nunc rtvtlvent wfTCs cmm tibtcint canebat. Denat. in
prtfdt. k (b) Cap. $. P*k
(c) Cirald. hij. ?ot. iid. 6.
(i) >Athcn, l, y. L7nynr^ xupwo97ni. Stlin. IH. z.
cufe, tk qu'Epicharmus en fut le pre; non pas qu'ils puiflent prtendre qu'avant lui
perfonne n'en et fait (car fans doute elle eft bien plus ancienne , & mme nous avons des
fragmens de celles d'Alce, qui le prcda de plus de deux cens ans) mais parce qu'il y
introduit le premier des Acteurs parmi le Chur de Mulique , on lui donna cette gloire ,
aufli bien qu' Thefpis pour la Tragdie. Or je croi qu'il en faut dire autant de Sannyrion,
qui le premier y ajouta les mafques & les bouffonneries, flon Athne ; autant encore de
Cratinus , qui les rgla depuis trois Perfonnages, & qui en ordonna la compofition; (a)

autant d'Ariftophane qui la perfectionna ; & autant enfin de tous les autres, que (b)
Diomde nomme les premiers Comiques, bien qu'ils foient venus long-temps aprs la
naiance de la Comdie.
On doit favoir que le rcit de cet Acteur , ou Hiftrion introduit par Thefpis dans la
Tragdie, dont le nombre fut augment par ces deux autres Potes, reut le nom 'Epi/ode
, comme qui diroit, (c) Une Pice bots d'oeuvre , OU un Di/cours furvenant & jette la
traverje dans un autre. Ce que (d) Julius Pollux & Victorius nous font affez connotre
quand ils crivent: Que dans la Tragdie ce mot d'Epifide fignipe une chofe firvenue,
&fur-ajote une autre. Comme encore (e) Suidas qui dit expreiTment, Que PEpifode
veut dire une chofe qui eft hors la caufe & le fujet d'une autre, laquelle elle eft jointe.
Auffi quand dans la fuite du temps Phrynicus Difciple de Thefphis, iEfchy-le, & quelques
autres l'exemple de leur Matre infrrent dans leurs Tragdies des Acteurs recitans des
vers touchant quelque hifloire qui ne faifoit point
Tom. I. L partie
(*) Schol. vAriftoph. Scalig. I. i. c. 7.
(b) Diomtd. /. 3.
(c) 'sr^.yf^cf. Toyi'yfwii ovvXTT'rviu.giot.
(d) Pollux & ViftortHS biterprec. ^Irij. Poct, (e) 7TU* ix}oinot ?ry>Vfi9>. Studii
partie des louanges de Bacchus,les Prtres de ce Dieu le trouvrent alors fort mauvais &
s'en plaignirent tout haut , difans , Que dans ces Epifodes il n'y avoit rien qui put
s'approprier , ni aux actions , ni aux bien' faits , ni aux myfleres de leur Dieu : ce qui
donna lieu ce Proverbe, (a) En tout cela rien de Baccbus. C'eft ainn* qu'en avoit parl
Chameleon ancien Auteur dans fon Livre intitul , De Tbefpis , o fans doute il ex
pliquoit toutes ces chofes , & dont Suidas rapporte toutes les paroles : C'eft ainfi que (,
Zenobius & Dio-genian ont interprt ce Proverbe , que ce dernier attribu' aux Prtres de
Bacchus; d'o vient auffi que (c) Plutarque parlant de cette nouveaut, nomme cela ,
Dtourner la Tragdie , & la faire pajjer de l'honneur de Baccbus aux fables & aux
affections pajjiottnes. Et en vrit il n'y auroit point d'apparence de prtendre que dans
l'origine de la Pofie Dramatique on et nomm , Epifodes , ou , Cbofes trangres au
Sujet d'une Tragdie , les Difcriptions, les Narrations, les Entretiens ,lesDifcours
Pathtiques j & les autres parties qui en font tout le corps ; car tant s'en faut qu'elles y
foient trangres & fur-ajotes , (d) que mme elles lui doivent tre propres & naturelles
; juf-ques-l qu'elles deviennent vicieufes dcs-lors qu'elles celtent d'tre telles. Et c'elt
pour cela que les Auteurs ont tant de peine rendre raifon , pourquoi ces parties de la
Tragdie fe nomment Epifodes, vu qu'elles lui font fi convenables ck ii necelfairement
attaches; car en effet elles ne doivent pas avoir ce nom par rapport leur fujet; mais elles
ont t nommes, Pices hors d'oeuvre & trangres , par rapport quelque autre chofe

qui fubfiftoit fans elles , & a laquelle elles


font (a) ii* g&s tv* AiGwern. Suid. Provtr. Cent. . 20.
(b) Zenob. Cent. 5. 40. Dtogenian. Prov. Cent. 7. 18.
(c) Sympof. 1. q. 1. 7^ t^.yui^ioiM h\ ftot } x) 7fa,Jn
(d) ^irifi. rot. t. 10.
font furvenus hors la caufe de fon inftitution ; Et cela n'efl autre chofe que l'Hymne de
Bacchus chante & danfe par les Churs , o tous ces beaux rcits, qui depuis ont fait la
Tragdie, furent ajoutez en divers temps fous ce nom d'Epifodes: car il eft certain que les
plaintes des Prtres de Bacchus n'empchrent point le progrez de ce Pome , qui peu
peu s'ell loign tellement de fon origine , qu'enfin l'Epifode, & ce qui toit tranger a la
Tragdie, elt devenu la Tragdie mme : ce que (a) Voffius dit de la Comdie en d'autres
paroles , quand il aflure , Qu'au co?n-mencement le Chur fut Jans Ateurs, & qu aprs
les A cl eur s furent fans Choeur ; cette vrit fe juitifie clairement & fans contredit par
Ariftote, qui nous enfei-gne, Que la Tragdie a quatre parties de Quantit, le Prologue,
l'Epifode, le Chur , & PExode.
Or PEpifode, dit-il (car je ne parlerai point ici des trois autres parties) eft tout ce qui eft
entre deux chants du Chur, comme fi nous difions maintenant, Que l'Epifode eit ce que
l'on recite au Thtre entre deux concerts de Mufique , qui tiennent parmi nous, comme
en la nouvelle Comdie, la place du Chur; & cela n'eft autre chofe que ce que nous
appelions //;/ Ate > de forte que cinq Epifodes feroient cinq A(ftes; & partant les
Epifodes au fens <k flon les termes de la dfinition qu'en donne Ariftote , font
proprement ce que nous appelions maintenant la Tragdie ; & tous les prceptes qu'il
donne pour les bien faire, doivent maintenant tre confiderez , comme l'art de compo-fer
un Pome Dramatique, caufe que nous n'avons plus ni Prologue , ni Chur , ni Exode.
Et quand nous lifons dans Athne aprs Ephippus, Qu'Alexandre au dernier feftin qu'ilfit
avant J a mort , ri cita un L 2. Epi(a) Cum primum CtmdU nihil ejfet mfi Chorus , pof.ea ptrfon*-rum numerus acceffa ,
pcflque ptrfcnarum qutdtm numerus remanjt j at Chorus eft fuhlatus. Ita primum
Chorus fuit fine pirfonarum nume-rt ,poflea vero perfonarum numerus fine Chero.
Vojf.Pot. Itb. z, t*f. i.
Epifode de V 'Andromde d'Euripide , il ne faut pas enten-de comme l'explique la marge
Nol le Comte, une Pice hors d'uvre , & ajoute pour rire j mais bien au fens d'Ariftote,
quelque bel endroit ou Centon de ce Tragique , par exemple une Defcription , ou quelque
expreflion Pathtique & pleine de beaux fenti-mens : car bien que le Philofophe dans fa
dfinition comprenne fous ce nom tout ce que nous appelions un ASie ; il confulere
principalement la chofe qui fait cet A&e , & la nomme Epifode , comme feroit la

Defcription d'une Tempte, ou la Conteftation de deux Princes Rivaux, encore qu'il y ait
d'autres vers entre les deux chants du Chur; parce que le refte n'eft ajout que pour
joindre & foutenir ce qui fait l'Epifode , ou l'Adte : Et je ne puis affez m'tonner de
l'aveuglement de ceux qui jufqu' prefent ont lu & comment la Potique de ce Philofophe
: car ces paroles n'ont aucune ambiguit, il n'y a point d'Equivoque , & on ne leur peut
donner un autre fens que celui qu'elles portent dans la plus groffiere intelligence qu'on en
puifle concevoir ; &: nanmoins ils ne l'ont jamais compris, ni expliqu; & la prvention
de leur efprit les a tellement engagez dans l'erreur des Modernes, qu'ils ont toujours
eftim les Epilbdcs comme des chofcs en quelque forte trangres la Tragdie, &
nanmoins quand ils en ont voulu dif-counr , les termes d'Ariftote , qui ne s'accommodoient pas tout ce qu'ils en penfoient, leur rcve-nans l'efprit, leur en ont fait dire bien
fouvent des chofes fort contraires, mal dmles, & mal entendues. Je pardonne la
gloire de leur nom, &: pour ne pas faire le Cenfeur de tant d'hommes, d'ailleurs illuftres,
& de grande rudition, je me contente ici d'en donner avis aux amateurs de la vrit, qui
n'ont qu' lire le texte d'Ariftote & examiner ce qu'en ont dit fes Interprtes , & ceux qui
pour nous le fai-*re entendre, ont exprelTment trait de la Conftitu-tion des Tragdies ,
ou de l'Art du Thtre. Il doit
donc
DU THEATRE, Liv. III. i6j donc demeurer pour confiant que les Epifodes, flon le
Philofophe , contiennent tout ce qui fe recite entre deux chants du Chur, c'eft dire les
cinq Actes de la Tragdie diftinguez par les concerts de Mu-fique ; & partant , pour bien
faire une Tragdie flon fes prceptes, il ne faut que bien obferver ceux qu'il donne pour
compofer les Epifodes. Or voici trois principales Inftrucftons de ce grand Matre.
(a) La premire, Qu'aiant difpoj la Fable & refolu ce que Von veut prendre du Sujet pour
le mettre fur le Thtre , il faut y jetter les Epifodes , c'eft dire, les Defcriptions, les
Entretiens & les autres Difcours qui doivent fournir le Thtre : Auffi eft-ce la plus grande
adrefle du Pote de difpofer fi bien les venemens de fon hiftoire, qu'il fe donne jour
faire ces beaux Epifodes.
La fconde eft , Que les Epifodes doivent tre propres & naturels la Fable , c'eft dire ,
tirez du fond du Sujet, & fi convenables qu'ils femblent natre naturellement d'euxmmes dans la fuite & le concours des venemens ; & c'eft par la connoiflance naturelle
de ce prcepte que l'on a quelquefois blm fur ntre Thtre , des narrations qui
n'toient pas neceflaires, des defcriptions inutiles, des plaintes mal introduites, & d'autres
difcours fans lefquels l'hiftoire pouvoit fort bien fubfifter, n'y ajoutant rien que la
longueur & le dgot ; & ce dfaut en certaines Pices les a fait nommer (b) fables
Epifodiques , non pour avoir des Epifodes , car toutes en ont & ne feroient pas Tragdies
fans cela ; mais pour en avoir de mauvais & mal introduits dans le Sujet.
La troiiime, Que les Epifodes ne doivent point tre trop longs, & c'eft ce que le moindre
du peuple condamne tous les jours fur nos Thtres, quand ils s'y rencontrent ; car les

plus beaux difcours & les plus neceflaires ont leurs mefures & leurs proportions, au
L 3 dedel defquelles ils deviennent dfectueux,parce qu'ils deviennent ennuyeux. Nous en
avons vu l'effet dans une narration pleine d'efprit & de beaux vers, mais qui pour tre trop
longue d'abord, donna de mauvai-vaifes impreffions d'une Pice, d'ailleurs toute illuf-tre
& fort ingenieufe. Et le Riche vilonnairc fait une fi longue defcription de fon Palais , & le
remplit de tant de bagatelles qu'il en eft infupportable.
A ces trois Prceptes d'Ariftote, j'ajoute deux ob-fervations particulires ; l'une, Que le
Pote Dramatique fe doit bien garder dans les Narrations, Deicrip-tions, & autres Epifodes
d'entrer dans le, dtail des chofes, mais il doit feulement toucher par des pen-fes
agrables ou fortes, les grands & beaux endroits de fon Sujet ; non feulement parce qu'il
ne peut viter en ces dductions particulires la longueur & l'ennui, mais encore parce
que cela paroit trop affect, & tient trop peu du difeours naturel qu'il doit imiter autant
qu'il lui fera poffible.
L'autre eft, Que fouvent la rencontre des affaires &: du temps, ne permet pas que les
Ateurs faffent un long difeours, mme d'une chofe ncceiaire; par exemple ii l'on faifoit
raconter une grande hiltoire des gens qui duifent aller grand'hate fecourir un Afflig;
ou fi on faifoit long-temps difeourir des per-fonnes qui feroient preffes d'viter la
pourfuite de leurs ennemis , ou ii enfin dans la prife, ou le Hc d'une ville, des gens venans
fe reconnotre, s'amu-foient rciproquement des narrations de leurs avan-tures. Je
confeillerois donc au Pote en ces occalions, d'emploier un autre moien pour faire
entendre aux Spectateurs ce qu'ils ne doivent pas ignorer, ou bien de faire dire fi peu de
paroles, que la chofe pt tre entendue, fans que le retardement ft contre la vraifemblance. Mais le plus grand artifice dans des mo-mens prcipitez , cil d'expliquer
quelque circool de rhiftoire qui puifle fervir fufhamment l'intelligence des plus
prochains venemens, & fe referver
faire
faire entendre le refte loifir ; par exemple , fi je mettois une PrinceCTe dguife dans le
faccagement d'une ville,je me contenterois la rencontre de quelqu'un de fes amis de
parti contraire de les faire recon-noitre, & de dcouvrir aux Spectateurs que ce feroit une
femme , dans la crainte que l'autre auroit de la voir prir ; & enfuite au premier moment
de tranquillit,je mnagerois telle occafion qu'ils pourroient fe rejoindre & s'entretenir de
tout le refte que les Spectateurs ne fauroient point & qu'ils auroient ira -patience de
favoir : Ainfi les Acteurs n'auroient point fait un trop long difcours contre-temps , &
nanmoins ils auroient fuffifamment clairci la fuite & le jeu du Thtre jufqu'au point de
la narration necef-iaire & qu'on attendroit.
Quant aux autres inilructions gnrales qu'Ariftote donne pour les Epifodes, on les

trouvera chez fes Interprtes; mais il faut que le Pote fe fouvienne toujours, Qu'elles fe
doivent appliquer aux Actes & la difpolition de la Tragdie, flon qu'elle elt maintenant
traite parmi nous; tant certain que les Pomes Dramatiques qui comprennent les
venemens de deux hiftoires dans l'unit de l'action Thtrale, n'ont jamais t nommez
par les Anciens Efifodiques, non pas mme Compofez. , parce que ceux qui ne con tiennent qu'une feule hiftoire , ne le font pas moins, & n'ont pas moins d'Epifodes ; puis
qu'ils n'ont pas moins de rcits d'Hiftrions entre deux chants de Chur, comme nous
avons expliqu ailleurs plus au long.
L 4 C H A*68 LAPRATIQUE
CHAPITRE III.
Des AFleurs anciens , ou premiers Recitateurs des
hpifodes 3 contre ujnnion de quelques
Modernes.
BIe n qu'en tout cet ouvrage je n'aye point eu d'au? tre deflein que d'inftruirc le Pote de
plufieurs par-ticularitez que j'ai juges trs-importantes pour bien former une Pice de
Thtre, nanmoins comme les recherches de l'tude tk la chaleur de la compofition nous
emportent aflez fouvent au del de nos premires penfes , je me fuis trouv tellement
furpris d'une erreur de quelques Modernes, touchant les anciens Recitateurs de la
Tragdie,que je me fuis infenfi-blement engag la mettre au jour pourla combattre:
C'ehVpourquoi j'avertis ici mesLedteursque s'ils cherchent feulement ce que j'ai promis
d'abord, je veux dire, des prceptes qui concernent la pratique de cette Pofie, ils ne
doivent pas fe donner la peine de lire ce Chapitre, parce qu'il n'y a rien qui puilfe y fer-vir;
mais s'ils font affez curieux pour vouloir favoir au vrai quelques circonftances notables
qui regardent le progrez de la Tragdie, j'efpere que ce Dilcours ne leur fera pas
defagreable, tant mme une dpendance du prcdent.
Nous avons dit, comme une chofe confiante,Que, durant un long cours d'annes, la
Tragdie n'a t qu'une hymne de la Religion Payenne, chante & danfe a l'honneur de
Bacchus; Que Thefpis y intro-duifit un Acfteur , pour y reciter quelque difeours tranger,
ou Epifode, tk donner fujet au Chur des Muficiens & des Danleurs de fe repofer;
QuTEfchy-le y en mit deux, & Sophocle trois avec d'autres or-nemens, qui par ce moien
donnrent cette PocJie la dernire perfection; ce que nous avons jultifi par 1rs
tmoignages d'Ariilote , de Diogenes Larce,
d'AtheDU T H E A T R E, Liv. III. r6>

' Athne , de Plutarque , de Donat, & de plufieurs autres dignes de foi,aufquels je


pourrois ajouter presque tous ceux qui depuis ont crit de la Mufique & de la Pofie :
Mais Caitelvetro , Riccoboni & quelques autres veulent centre le tmoignage de tous les
Anciens tk le fentiment des Savans modernes, que le Chur lignifie quelquefois la
Troupe des Comdiens , & que c'efi ainfi qu'il faut entendre Diogenes en cet endroit de la
vie de Platon dont nous avons parl, qui porte, Qu'autrefois le Chur feul jotioit toute la
Tragdie , car en l'expliquant il dit, Qu'eu cela cet Auteur vous apprend qu'autrefois les
Hifirions puaient , fans mufique & fans danfe; & comme une abfurdit nous trane
infenfiblement dans une autre , Cafielvetro pour fotenir ion erreur , en fait une bien plus
grande, quand il met en avant , Que IHiftrion introduit par Thefpis , et oit un Perfonnage
bouffon qui cha:itoit feul ', qui danfoit f jo'oit enfemble des irfirumens; & qifJEf-chyle
aprs y en introduifit deux , Jcparavt la Danfe du Chant & des infi rumens; & que Sofhccle
en fit trois pour ces trois allions diffrentes. De forte qu'il prtend, qu'auparavant Thefpis,
le Chur roit une aiTemble de Recitateurs qui joiioient la Tragdie, & que les Ateurs
ou Hiilrions introduits par Thefpis, JESehy-le, & Sophocle, n'toient pas des Recitateurs,
mais des Chantres & des Baladins , ce qui certainement cil faux & ridicule.
Premirement, on ne fauroit cotter aucun paiTa-ge des Anciens, o la compagnie de ceux
qui s'arfo-cioient pour jouer les Pices de Thtre , foit nomme, Chur; elle s'appelloit,
Troupe: Nous en avons plufieurs exemples chez Plaute , qui les fait fouvent paroitre fous
ce nom la fin de les Comdies pour remercier les fpectateurs; tk mme encore en
d'autres endroits & dans les Prologues. Et chez Terence Am-bivius Turpio fe plaint, Quon
portoit aux autres Troupes les Pices faciles reprefenter. Et tant s'en faut
qu'anciennement la Tragdie ait t joiie par des L 5 HifTfa LAPRATIQUE
Hiftrions fans bal & fans mufique, qu'au contraire il elt bien certain , qu'elle toit
originairement chante & danfe par un Chur de Muliciens fans aucuns Hiftrions,ainfi
qu'Athne & Donat nous l'enfeignent par les termes que j'ai citez, & que cet Italien fans
doute n'avoit pas vus ; car il eft impolTible qu'ils puif-fent laiifer aucun fcrupule en cette
matire.
Et pour mettre en l'on plein jour cette vrit, c'cft mon avis un trange aveuglement de
s'tre perfua-d que le Chur , dont parlent Diogenes , Athne & Donat quand ils difent
Que la Tragdie ferieufe ou bouffonne, n'tait faite au commencement que par le Chur\
ft une troupe de Comdiens ou de Reprefentateurs recitans comme ils font maintenant ,
fans danfe ni mufique: dautant que ces Auteurs ne parlent que des Churs , ou
AfTembles de gens qui chantoient & danfoient, & non pas des Recitateurs; il ne faut que
les lire pour tre convaincu fans rplique. (a) Et quand Athne dit en termes prcis , Que
la Tragdie na-voit point d'Hiftrions , que le Grec nomme Hypocrites, ou Reprefentateurs
d'autres hommes que ce qu'ils font , on ne peut pas l'entendre de perfonnages divertiifans
& bouffonnans par danfes grotefques & chanfons ridicules , puis qu'alors ils en avoient un
grand nombre 2c qui ne fervoient qu' reprefenter la Poiie Satyn-que. Davantage il eit

certain qu'avant Thefpis (car c'eft de ce temps-l dont il s'agit chez ces Auteurs) les
Churs n'toient pas des Comdiens, ou Hiftrions , alfociez pour jouer au Thtre ,
comme prefent; mais des affembles de gens chantans, & joiians des inftrumens ; & cela
reiulte clairement de ce que , avant l'ge de ce Pote , on fe fervoit, au rapport de {b)
Julius Pollux, d'un petit chaftaut nomm
(a) Chorus ficer ire. Ctjorus ante aras &c. Donat.
(b) Lib. 4. c. 19. S. 2. o les Interprtes le lont trompez ayant traduit srco t<rrti(&' ante
Vatem , comme s'il y et eu srpo $trirt<&' i au lieu qu'ils devoieut traduire ante Thefptdd.
me , Lileos y o fe plaoit un Chantre rpondant ceux qui compofoient le refte du
Chur; & comme alors la Tragdie n'toit encore qu'une Hymne fa-cre en l'honneur de
Bacchus, ce Chur n'toit com-pof que de ceux qui fervoient aux crmonies reli-gieufes
de ce Dieu , nommez (a) Artifans , ou Mi-ni/lres de Bacchus, que mme on louoit prix
d'argent pour venir chanter tk baler dans les feftins aux ftes de dbauche: (h) De forte
que fi l'Acteur introduit par Thefpis n'et point recit fans chanter,il n'auroit rien fait de
nouveau, & les Prtres de Bacchus n'au-roient pas eu fujet de s'en plaindre. Mais il y a
plus, car au temps mme de Thefpis les Churs toient de danfe & de Mufique ; Et (c)
Athne crit que Thefpis 'c'eft ainfi qu'il faut lire , & non pas Thefpias) Pra-tinas,
Phrinicus, & autres Potes de ce vieux temps, furent furnommez Danfeurs, parce qu'ils
accommo-doient leurs Pomes la danfe des Churs, & qu'ils enfeignoient eux-mmes
aux Churs bien repre-fenter par la danfe ce qu'ils avoient exprim par leurs vers. Et ce
Pratinas , Pote Tragique , florifToit un peu aprs Thefpis tant contemporain d'/fchyle,
8c avoit crit, au rapport du mme {d) Athne , Que ' quand on vit arriver fur le Thtre
les Joueurs cl'hiflru-wem fans dan fer avec le refle du Choeur , & te Choeur chanter &
danfer fans jouer des inftrumens , on s'en fcha comme d'une nouveaut contraire la
coutume. Ce qui montre que la divifion de la mufique & de la danie qui fut faite en ce
temps par ces Potes, toit un changement dans les Churs, tk non pas une introduction
de nouveaux Intermdes; & ces Churs etoient compofez de tant de perfonnes ,
quVEfchyle fut oblig d'en diminuer le nombre, comme Ariilote
(a) "'O* Tnjt rav A/ovt/V<y rt^vr t 7ccf. Dioior. Sicul. I 4.
(b) ^ithen. I. 4. c. I.
(c) +Athen. I. 5. c 13. lib. y. ^Arift. pr$U, 30. c. 10.
(d) ^.Ath. t. 14. c. 2.
te mme nous l'enfeigne ; ce qu'il fit aprs la repre-fentation de tes Eumenic/es ; & ce
Chur eft bien di-flingu des perfonnages qui recitoient ; & (a) Horace nous dit
clairement qu'au temps de Thefpis il y avoit des gens qui chantoient, & d'autres qui

joiioient les Tragdies , caufe qu'il y avoit des Churs anciens '6c des Adteurs qui
faifoient ce nouveau Per-fonnage, ou Hiitrion, qu'il y avoit introduit. Si donc il toit vrai
qu'au temps de Thefpis le Chur toit la troupe des Comdiens ou Hiitrions , il faudroit
nous dire comment ce nom fut tranfport des Recita-teurs aux Muficiens, & qui fut le
premier qui infra dans la Tragdie ce grand nombre de Chantres & de Danfeurs, ce qui ne
leroit pas inconnu, parce qu'il y avoit prs de trois cens ans que les Olympiades toient
tablies , & que depuis cette rgle des annes , les Grecs nous ont allez bien inftruits de
leur hiftoire.
A cela ne peut-on pas ajouter, & mettre en grande confideration ce que difent Ariftoce &
Diogenes Larce ? Que par le moien des trois Atfeurs introduits par ces trois grandes
lumires du Thtre, Thefpis , sEf-cbyle , & Sophocle , la Tragdie reut toute fa fplendeur
& fa dernire perfection ; car fi devant eux il y et eu des Troupes d'Hiilrions, ou
Reprefentateurs recitans, comme ils ont fait depuis ; & que ces trois Ateurs ajoutez
fucceffivement n'euifent t que pour chanter, danfer & jouer des inftrumens, ces deux
excel-lcns Auteurs euflent-ils juge cela i grand tk fi merveilleux que d'en faire le dernier
trait Se l'accomplif-fement du Pome Dramatique ? Et quand dans les derniers ficles, la
Tragdie s'elt releve fans toutes ces bouffonneries , chants de mulique, ni danfe groteique , s'ett-on jamais avif de dire , Qu'elle etoit par ce dfaut trs-imparfaite , & qu'on
l'eut rtablie dans fon premier lutre, en lui rendant fes ridicules
Inter(<0 * cMterent tgercntve. Horat. in Voit,
Intermdes ? Outre que Thefpis apporta un fi grand changement l'ancienne Tragdie,
qu'il en fut fur-nomm l'Inventeur , 8c s'il y et eu devant lui des Troupes de Comdiens
recitans,je n'eftime pas qu'on lui et jamais donn ce nom pour y avoir feulement ajout
un Bouffon.
Difons encore une chofe, mon avis, importante ; Que fi devant l'ge de Thefpis il y et
eu des Hiftrions ou Recitateurs de Tragdies , il faudroit qu'ils les euflent joues fans
chaffaut qui les levt plus haut que les Spectateurs, & de plus fans maf-ques ni
vtemens conformes aux Perfonnages qu'ils eulfent reprefentez, & fans aucuns ornemens
de Thtre, non pas mme avec des toiles peintes; car il eft certain que ces chofes y furent
introduites feulement par ces trois Potes, Thefpis , iEfchyle, & Sophocle, & en divers
temps.
Encore eft il vrai qu'iEfchyle, aiant introduit le fcond Adleur , divifa le rcit du Thtre ;
& Ari-ftote nomme pour cette raifon ce que recitoit le premier Acteur , Difcours principal,
& non pas Chant principal, (a) lequel commena d'tre ainfi nomm par rapport au fcond
introduit par iEfchyle. Et (b) Phi-oftrate,parlant de ce fcondAdteur d'^fchyle, crit, Que
parce moien il ta du Thtre les longues <&* ennuyeu-fes Monodies-, ou Rcits d'une
feule per/onne , mettant en leur place les entretiens 3 ou devis de dijferens Acleurs. Et il

ne faut pas que ce terme de Monodie foit pris pour le Chant d'un feul : car quand il s'agit
de Po-fie , on dit communment Chanter pour Reciter & les Eglogues qui font faites en
rcits d'une feule perfonne font ainfi nommes. Auffi quand
Scali(a) Robortel, in xArift. Vo't- capit vocat ProUgonifla , quo primum temptre , *s.fchylus
dmi adhtbmt Hifirionet , ratione fecmdarit. _ (b) Lib. 6. de vita ^ipoll. ^ tk it
'dsnxQ/ni *7jA|$
(a) Scaliger crit la mme chofe , il ajoute , Qu'ai commencement la Tragdie toit
Monoprofope , c'eft a dire , d'un feul perfonnage , & qu'JEjckyle y porta les entretiens de
plu/ieurs, que (b) Donat dit avoir t prononcez par les Hiftrions & non pas chantez , o
nous voions clairement que MonoBe, eft ce qu'Ariltote appelle, Principaldifcours, &
Scaliger avec Donat, Rcits d'une feule perfonne , & partant que l'Hiltrion de Thefpis & les
ideux autres d'Afchyle & de Sophocle ont t des Recitateurs , & non pas des Chantres &
des Baladins.
Mais pour achever cette preuve 1 faut favoir que, par l'interprtation gnrale de tous
les Auteurs Grecs & Latins qui font venus aprs ces trois Potes, l'Hif-trion introduit par
Thefpis cil nomm (c) Protago-mfe ; celui d'/Efchyle, Deuteragonijle ; & le troifime
ajout par Sophocle , Tritagonifle ; c'eit a dire, premier, fcond & troifime A&eur; & non
pas Dan-feur , ou Muficien. Par le premier, ils ont entendu celui qui dans la Tragdie
repreiente le principal perfonnage , qui fotient la plus forte action de la Pice, qui recite
le plus grand nombre de vers, & qui pa-roit le plus fouvent fur la Scne; &: par les deux
autres , ceux qui font le fcond &: troifime perfonnage au Thtre. Et pour cela (//)
Ciceron crit, Quejou-vent entre les Atleurs Grecs , celui qui fait le fcond ou le troifime
perfonnage, quoi qu'il ait la voix plus forte que le premier , la modre & la tient plus baffe
pour ne pas paroitre for. dejavantage. Et (e) Porphyre a dit, Oue les Tritagonifles agijjha
toujours avec beaucoup de modration.
Et
(a) Cumque ejjent Trdg.lU Monopro/opi , diduxit recitatitnem m dv'fbia. Seal. I, 7. c. 7.
Poet.
(b) Diverbia Hiftri$nes prtnuntiabant. In VrafAt. in Tvent.
(c) Prttagtnifla Hijlritncs erant prinn ordinis quiu maximum or.us rectta-ida fabula.
cammitubamr , &e. ntcijft auttm rat. ^IJitmus.
(d) In Verrtm. 2.
() In Herat. Eptjl. I. 1.

Et par rapport cette doctrine on a toujours appliqu ces noms ceux qui dans d'autres
affaires ont le premier, le fcond, ou troifime emploi, & fur tout pour parler : D'o vient
que 0) Demoithenes dit, Faire le troifime dijcours pour le troifime perfonnage ou
Tritagonifte , & il nomme /Efchynes par injure Tritagonifte , voulant faire connoitre qu'il
avoit t Hiftrion , mais fort mauvais & jouant feulement le troifime perfonnage, fans
que dans tous ces rapports perfonne ait eu la penfe, que ces Afteurs, dont elt tire cette
comparaifon , ayent t des Muficiens Se des Danfeurs, mais bien des Adeurs avec un
rcit de voix libre.
Il eft bien arriv quelque chofe de femblable la penfe de Caftelvetro dans la Comdie ;
car lors qu'elle fut reue dans Rome, elle n'avoit point de Chur, mais des intermdes de
Gens qui tout enfemble chantaient , danfoient , & joiioient des inftrumens pour marquer
les intervalles des actes, cqui, flon mon avis, payrent des jeux Scniques fur le Thtre
Comique. Et bien fouvent les Potes eux-mmes, aini qu'autrefois en Grce , faifoient ces
intermdes dans leurs Pomes ; mais Livius Andronicus fe voiant avanc en ge, prit
prtexte de la foiblefTe de fa voix, pour avoir un jeune Garon qui chantoit, ce qui rendit
fa danfe bien plus anime, n'tant plus oblig de contraindre les mouvemens de fon corps
pour confer-ver la libert de fa voix. Et quelque temps aprs il quitta mme les
inftrumens,dont quelqu'autre jolioit, ne s'tant referv que la danfe, qui fe trouvoit ainii
plus belle & plus forte aiant les bras libres pour mieux former & faciliter les poltures de
tout le relie du
corps;
(a) De [alfa lgat. J&nuyjnws y.QVS t i^etigenv -sro
"7 7V(^'VV8, XJ 7X.T6C tnil^^tf, S%9t9*i d'netUf. ff~
/3*.ts vrvv, xj ifyvvpjm cie nui teHiouv } xj ftvov & xwnXtvi'n xtw un TiMwmvT*
TS7/.Txyj)yi?eijx7n}<p;\iui.
l-j6 LA PRATIQUE
corps ; ce qu'il fit peut-tre l'imitation des [a) Grecs. car nous voions chez (b) Lucien,
que mme dans la Tragdie ces trois actions toient anciennement conjointes , & qu'elles
furent fepares pour les rendre plus libres: Et s'il elt vrai que ce changement ait t fait
par iEfchyle & Sophocle , comme veulent ces Modernes, (car je ne l'ai point lu dans aucun
des Anciens) ce fut feulement en ceux qui compofoient le Chur. L'tonnement qui
furprit le peuple cette nouveaut , au rapport de Pratinas que nous avons allgu, en eft
un tmoignage fingulier; & c'elt peut-tre ce que nous enfeignent ceux qui difent qu'vEfchyle Se Sophocle travaillrent rgler &: diverfifier les Churs,o fans doute,pour les
rendre plus agrables , ils s'avifrent de diltinguer bien fouvent ces trois actions aiant fait
que les uns y chantoient, les autres y danfoient, & d'autres encore y jouoient des
inftrumens.

(c) Cen'eftpas qu'on ne rencontre quelques Paflages des Auteurs anciens qui femblent
nous dire, Qu'autrefois les Tragdies & les Comdies toient chantes & danfes, & que
l'art en toit tel, que la mufique & les polmes donnoient des images fcnfibles de toutes
les chofes nonces par les vers, mais c'ell parce que les jeux de Mulique, mme dans
Platon, comprennent fous leur nom les jeux de Polie & mme le Dramatique,ou bien
parce que les hymnes de Bac-chus qui furent originairement c vritablement toute la
Tragdie & toute la Comdie, toient toujours accompagnes de la mulque &c des danies
du Chur; ou bien parce que dans les intervalles des Actes ils avoient des gens qui
reprefentoient parleurs danfes& par leurs pottures les chofes que l'on avoit
recites,comme ilfe voit dans ( d) Plutarque &: dans Lucien j ou bien, comme
(a) ^Arift. de P'it. (b) Luaan.
(c) PUu/lris foLttum fonare , Thefp. Stdon. *Apol. Pan. 4. ut Tra-gicus Cantor ligna /*jii
tra. Prudent. /. 1. in Sjm. *Arifl. Pott*c. 5.
(d) Symp.
me il y a plus d'apparence, parceque non feulement ils avoient en mme temps & dans
une mme Pice des Acteurs qui recitoient la Tragdie avec la grce &: la majeft
convenable aux perlbnnages qu'ils re-prefentoient, mais encore des Churs pour la
Tragdie , & des Mimes ou Bouffons pour la Comdie, qui chantoient & danfoient au fon
des inftrumens avec des poitures qui exprimoient les perfonnes des hommes & des Dieux.
Concluons donc qu'avant l'ge de Thefpis , le Chur n'toit autre chofe, qu'une afiemble
de Mu-ficiens chantans & danfans la Tragdie , comme une hymne fainte pour honorer
Bacchus ; & que ce Pote y introduifit le premier Afteur , lequel divifant les chants du
Chur par fes Rcits tirez de quelque histoire, ou fable ingenieufement recherche,
donna le commencement aux Epifodes, ou Difcours trangers cette chanfon religieufe ;
& de cette vrit, outre les anciens Auteurs, nous avons pour garans plulieurs Modernes ,
comme Robortel, Piccolomini, Bernard Segni , Scaliger , Benius Eugubinus , Voflius,
Hein-fius , Viftorius , & autres Interprtes d'Ariftote qui l'ont prouve, mais par des
raifons diffrentes de celles qui font ici dduites..
CHAPITRE IV, Des Churs.
NO u s avons dit que la Tragdie dans fon origine n'toit qu'une hymne facre, chante &
danfe l'honneur de Bacchus par des Churs de mufique; & que peu peu les Epifodes ,
que nous appelions Atfes, recitez par les Hiltrions y furent ajoutez entre deux chants du
Chur; & chacun fait qu' la fin la Tragdie a perdu les Churs parmi "nous, auffi bien
que la Comdie les avoit perdus mme avant l'ge de Twi. /. M Pla W i
Plaute: de forte qu'on pourroit s'imaginer, que pre-fentement le difcours des Churs eft
abfolument inutile dans cette pratique du Thtre , o je n'ai rien promis que de

neceflaire la compolition de ntre Pome & la connoiffance de l'Art. Mais outre qu'ils
pourroient bien tre rtablis fur nos Thtres, quand on aura dcouvert ce qu'ils toient
au vrai chez les Anciens; j'eftime qu'il eft trs-important d'expliquer ici ce que j'en ai
penf & ce qui n'eft point ailleurs : car comme le Chur fut le principe de l'tre de la
Tragdie , il le fut fans doute aufli de fes qualitez plus naturelles ; c'eft le fondement de
toute l'cono-mie de ce Pome, & la lumire prefque de toutes fes rgles ; mais ne
reptons point fans une grande necef-fit ce que l'on en peut trouver dans les Auteurs
Latins , Italiens, & Franois que nous avons, & mme dans Scaliger qui n'en a prefque rien
oubli que la dfinition , de laquelle nanmoins dpendent toutes les difficult! qui
naiifent en cette matire.
A prendre donc le Chur, non pas comme il toit avant l'ge de Thefpis, quand il
compofoit feul toute la Tragdie, parce que cela feroit inutile ; mais le confiderer au
temps de Sophocle & d'Euripide, quand ce Pome fut en fa perfection parmi les Grecs,
yoici comme on le peut dfinir.
Le Chur eft une troupe tCAtteins reprefentans Vaf-femble de ceux qui s'taient
rencontrez , ou qui vraisemblablement fe dvoient ou pouvaient rencontrer au lieu ok
s>cfl pajpe fatfion expo fe fur la Scne. Ces paroles font d'importance, & perfonne ne
doit pafler outre, fans en avoir bien pris l'intelligence; ni les condamner, fans avoir bien
examin les Tragiques : car on verra que dans YHccube d'Euripide le Chur eft d'Efclaves
Troiennes, parce que ces perfonnes plus vraifembla-blement qu'aucunes autres pouvoient
tre la porte de la demeure d'Hecube leur Reine,lors captive avec elles. Et dans' le
Cyclupe , il eft de Satyres, & certes ingenieufement, parce qu'il n'y avoit point d'autres
gens
gens capables de s'arrter devant l'Antre du cruel Po-lyphme. Dans X Angcne de
Sophocle, ce font les vieillards de Thbes qui le compofent, parce qu'ayans t mandez au
Confeil par Creon, il n'y avoit point d'autres hommes qui puiTent plus raiibnnablement
tre en troupe devant le Palais du Roi. Dans XAax , ce font les Matelots Salaminiens qui
viennent avec rafibn devant la Tente de leur Prince, fur le bruit de fa fureur, pour lui
rendre quelque fervice. Dans le Prometbre d ./Efchyle , les Nymphes de l'Ocan font le
Chur,parce qu'il n'y avoit gure d'apparence que d'autres perfonnes fe puiTent trouver
auprs de ce Malheureux attach fur un Rocher bien loin du commerce des hommes.
Enfin dans les Sept devant T/jbes, ce font les jeunes filles de la ville, parce qu'il toit plus
raifonnable de les aflembler devant le Palais, c les y faire demeurer craintives, &:
pleurant les malheurs de la guerre, que des hommes neceifaires la dfence de la Patrie.
Et de l peut-on juger combien induirrieufement Ariftophane a fait un Chur de Nues ,
parce qu'elles fe rendent prefentes aux So-phiimes de Socrate qui les invoque; comme
encore cet autre qu'il a fait d'oifeaux dans un lieu recul, plein d'arbres & fans chemin o
deux Athniens les viennent entretenir du btiment d'une ville en l'air. Je n'allgue point
les Tragdies qui portent le nom de Seneque, parce que ce font de trs-mauvais mo-delles,
il y en a peu de railonnables, & pas une qui ne foit pleine de fautes & fur tout aux Churs:

car quelquefois ils y voient tout ce qui fe fait fur la Scne , ils entendent tout ce qui s'y dit,
& parlent fort propos fur la connoiflance qu'ils en ont ; & d'autres fois il femble qu'ils
foient aveugles, fourds & muets: En plufieurs de ces Pices on ne fauroit connoitre au
vrai,de quelles perfonnes ils font compofez; comment ils toient vtus ; quelle raifon les
ameine au Thtre , quand ils y entrent, ou quand ils en for-tentj s'ils font toujours
prefens ; dequoi ils fervent; M z ni
ni pourquoi plutt d'une condition ou d'un fexe, que d'autre ; d'o vient que les Auteurs
qui ont travaill fur cet Ancien, les nomment diverfement, ou ne les nomment point du
tout; ce font de beaux vers remplis , voire mme chargez de penfes, & qui pour la plupart
peuvent tre tez, fans altrer, ni le fens, ni la reprefentation du Pome : outre que la
Tbtbaid* n'en a point du tout, foit qu'elle l'ait perdu par la faute des Copiltes & de nos
Imprimeurs, ce qui n'efl: pas vraifemblable;caril en feroit mon avis reft quelque
fragment , vu mme que ce font des Pices in-ieres dans le corps du Pome en divers
endroits, ou foit que l'Auteur n'en ait jamais fait, ce qui m'a donn lieu de douter avec
beaucoup d'autres conjectures de ce que ditScaliger, & quelques autres; {a) Que la
Tragdie il*a jamais t fans Chur j car j'ai quelque croiance qu'au temps de la dbauche
des Empereurs, quand les Mimes, les Embolimes d'Agathon, & les Bouffons furent jettez
pour intermdes dans la Tragdie auffi bien que dans la Comdie, le Chur cef-fa peu
peu de faire partie du Pome , n'tant plus qu'une troupe de Muficiens chantans &
danfans pour marquer les intervalles des Ates. Mais pour les quatre Grecs qui nous
reftent, ils ont t bien plus religieux en la compofition du Chur , que l'Auteur des
Tragdies de Seneque ; comme ils favoient bien mieux que lui l'art & la conduite de ce
genre de Pome : Auffi nous elt-il trs-facile, en les lifant, de connotre ce que nous en
avons dit, c que le Chur pouvoit tre compof de toutes fortes de perfonnes, fans
diitin&ion de condition , d'ge ni de fexe j & mme qu'il pouvoit tre compof d'Animaux,
& de chofes infenfibks, comme a fait Ariltophane, flon que plus vraifemblablement on
les pouvoit faire rencontrer fur le lieu reprefent par le Thtre. D'o l'on peut apprendre,
Que ceux-l qui penfoient que
le
(a) viriji. Foet. c. 17.
c Chur reprefentoit le peuple, n'ont pas bien nettement reconnu ce qu'il toit ; car nous
voions dans les Chevaliers d'Ariitophane , que le peuple d'Athnes elt Aleur, parlant,
agiflant, & jugeant la contention de Cleon & d'Agoracrite j & que le Chur eit fait des
Chevaliers Athniens , clairement diltin-guez de ces autres Perfonnages reprefentans le
peuple.
Et quand (a) Ariftote , & Scaliger aprs lui, nomment le Chur, Un Client oi/f'& qui ne
donne qu'une foigneufe bienveillance ceux qu'il ajfifte , il faut l'entendre feulement par
rapport aux autres Adteurs qui font d'ordinaire bien plus agiffans. Et parce que le Chur,
fans quelque motif important, ne quitte point le lieu de la Scne , les autres Acteurs

faifans bien fouvent les plus grandes chofes hors le Thtre : Aufll les Potes Grecs n'ont
pas t h peu judicieux d'avoir jamais choifi, pour compofer le Chur, des faineans qui
pouvoient mme , avec quelque vraiiemblance s'tre trouvez prefens l'ation vritable
fur le lieu reprefent au Thtre ; ni des gens non plus qui n'y avoient pas grand intrt ;
parce que tout ce qu'ils euTent dit & fait fur la Scne, et t foible & lan-guiffant ; tant
certain que les Spectateurs ne peuvent ibuffiir dans le corps d'une Pice des perfonnes
inutiles l'hiftoire; & c'eft pour cela que les Churs dans ces Tragdies qui portent le
nom de Senque , font fort defagreables en la reprefentation, quoi que remplis de
fentimens moraux trs-excellens ; pour ce que fouvent tant difficile de reconnoitre
quelles fortes de gens ces Churs reprefentent , & ne faifans que moralifer fur les
venemens reprefentez fans y prendre intrt ; on ne fauroit dire pour quelle raifon ils
paroiflent & font ces beaux difeours fur des chofes qui ne les regardent point. Davantage
il faut, flon M 3 l'art
(a) <s4rift. probl. feft. 19. q, 49. Otwfttt curator rcrum, &c, &l. iti>. 3. c. 97.
t%% LAPRATIQUE
l'art Potique au fens (a) d'Ariftote &c d'Horace, que le Chur agiffe, outre ce qu'il chant
pour marquer les intervalles des Ates, & qu'il rafle un Perlonnage vraifemblablement
interefie dans la Pice , avanant par fes actions les affaires du Thtre comme les autres
Acteurs : Et l'on ne dira pas que des Auteurs ne reprefentent que des Spectateurs oiiifs, il
ne faut pour connoitre cette vrit que lire les Pices des Anciens, o non feulement les
Churs reprefentent des gens intereflez dans la vrit de l'action , comme les Salaminiens dans X Aax furieux ce Sophocle ; mais qui font bien fouvent entre les principaux
perfonnages, comme les Princefles d'Argos dans les Suppliantes d'Euripide; les Gardes de
nuit, dans fon Rbe/us , fi tant eit qu'il foit de lui; les Dames Troiennes, dans fes Treatks -,
les femmes d'Athnes, dans les Hcrmn-gueufes d'Ariftophane ; les Vieillards Thebains,
dans Angone de Sophocle , & en beaucoup d'autre?.
Mais ce qu'il faut confiderer elt, Que quand le Sujet fourniiToit le Chur naturellement ,
ils ne l'empruntaient point d'ailleurs , comme dans le Rbejus d'Euripide , dont la Scne
tant devant les pavillons des Gnraux de l'arme Troienne , & tout fe palliant la nuit , ce
font les Gardes qui font le Chur; parce que lavraifemblance n'et pas ibuftert que
d'autres perfonnes fe fuflent aflembles en ce lieu & en ce temps. Et dans les Grenouilles
d'Ariftophane , il eft fait des Prtres & des Confrres des Myiteres de Cers , parce que la
Fte fournit cette compagnie, aufii bien que dans les Tbefmopbories du mme Auteur.
Que fi. les principaux Acteurs toient en nombre fuffifant, ils en compofoient le Chur ,
comme dans les Suppliantes d'Euripide, o les fept Princellcs d'Argos, qui y demandent
fecours Thelee pour inhumer
(a) ^irift. t. 17. t rvi % 6 po* 5 * v< * ^ t3J****' 7&t vznUfAThV Xj fHOQAOV ftCCf 7H oXa xj fflliet yulTS^COj .

DU T H E A T R E, Liv. III. 183 humer les corps de leurs Maris morts devant Thebes, font
le Chur : Et dans les Harangueufes , & les Tef-mopbories d'Ariftophane , les femmes
font les principales Atrices & le Chur.
Mais s'il le falloit inventer, ils le cherchoient toujours conforme la nature du Sujet , &
flon que plus vraifemblablement il pouvoit tre. Ce qu'Arifto-phane a trsingnieufement obferv dans la Comdie, ayant fait un Chur de Grenouilles qui
chantent, tandis que Bacchus paiTe le Stix dans la barque de Caron;& un autre de
Freflons,ou Mouches guef-pcs dans la maifon de Philocleon , dont fon fils le veut
empcher de fortir : Imaginations certes trs-ridicules, mais Comiques, & o la
vraifemblance eft bien garde ; il invente fort bien pour faire rire, & ne contrevient point
aux maximes de fon Art.
De l nous pouvons bien juger pourquoi le Chur fut retranch de la Nouvelle Comdie,
dont personne n'a jufqu' prefent rendu la raifon. Je fai qu'Horace veut que la malignit
des Potes en fut la caufe, qui dans la Moienne Comdie venant fe fervir des Churs
pour mdire adroitement de ceux qu'ils en-treprenoient fous des noms empruntez,&
mme avec autant d'aigreur que les Potes de l'Ancienne, lors qu'ils defignoient par leur
propre nom & leurs quai-tez ceux qu'ils vouloient maltraiter; pour lors les Ma-giftrats
craignirent les mauvais venemens de cette licence , & leur firent dfenfes de plus mler
ces repre-fentations aigres & dangereufes dans les Pices Comiques. Mais mon avis fi la
raifon de la vraifemblance, qui doit tre la rgle geneiale de cet Art, n'et fotenu cette
dfenfe , les Potes euflent t allez modrez pour conferver le Chur dans la Comdie
avec autant de rapport au Sujet qu'en la Tragdie, & Jans mdifance : Or voici ce que je
me fuis imagin la-deffus.
La Comdie prit fa forme & fa conftitution parfaite fur le modelle de la Tragdie; car bien
qu'elle fut M 4 aull
auffi ancienne en origine , elle reut pourtant bien plus tard fon accompliffement ; 8c
pour dire le vrai, elle n'a jamais t un Pome jufte ni bien rgl que chez les Auteurs de
la Nouvelle Comdie; parce que la mdifance leur tant interdite par les loix,& voiant qu'il
y avoit du pril de la vouloir mettre fur leur Thtre, quelque dguifement que l'efpiit y
put apporter, ils furent obligez de prendre des Sujets pre.f-ques tous inventez, t< a peu
prs comme ceux de la Tragdie , & enfuite ils les rglrent fur ce mme modelle: mais
comme ils n'en raiToieht que des images de la vie commune , & qu'ils la renfermoient
dans le plus bas tage du peuple, dont les affaires, peu confiderables dans la Politique,
n'toient fouvent que des fourbes d'Efdaves, &: des dbauches de femmes; ils choifirent
ordinairement pour le lieu de la Scne un Carrefour, au devant des maifons de ceux qu'ils
fuppofoient les plus intereffez dans l'hiitoire; & comme il eft bien rare qu'il y ait des gens
en troupe dans un lieu de cette qualit arrtez tout un jour dans une intrigue de
perfonnes peu confiderables, & mme qu'il toit mal-aif de trouver toujours quelque
raifon vraifemblable pour les y feindre prefens , & moins encore pour leur y faire prendre
intrt ; la Comdie perdit d'elle - mme infenfiblement le Choeur , qu'elle ne pouvoit

conferver avec vraifem-blance.


Voil donc pourquoi la Comdie perdit bien plutt les Churs que la Tragdie, k que la
Nouvelle reut les bouffonneries , les danfes, & les muliques ridicules , pour marquer les
intervalles des Actes, comme des chofes plus convenables au gnie de la Poefie Comique.
Au refie je ne fai pourquoi Scaliger crit, (a) Que les Churs jurent transportez, des
hymnes faintes dans les fables, c'eft dire, dans les hilioires ou Sujets de Tragdie, [b) &
quau commencement ils
n\t oient
(a) L\k I.. 49. ( b ) lh '*- c > 9.
ritoient que d'une feule perfonne , comme dans le Curcu-Iion de Plaute ; car il eit
indubitable que les fables furent infres dans les Churs chantans & danfans la Tragdie
ou hymne du Bouc l'honneur de Bacchus, comme une choie trangre a cette crmonie
religieuse , ainfi que nous l'avons montr par l'autorit des anciens Grecs, & la plainte des
Prtres de ce faux Dieu.
Et tant s'en faut que le Chur originairement ait t fait par une feule perfonne, que
c'toit l'Action, ou Rcit, qui fut au commencement d'un feul per-fonnage, ayant luimme reconnu que ce fut JEtehy-le qui le premier mit dans la Tragdie les Entreparleurs,
& qui diminua le Chur qui lors toit de plus de cinquante perfonnes. Auffi ne fauroiton jamais montrer un ancien Chur tel qu'il le dit,le nom feul y rpugne, & la lecture des
Grecs peut claircir aif-ment cette difficult : Ce n'eit pas que fouvent le Choryphe ne
parle feul quand il fotient la perfonne de quelque Afteur , & mme qu'il ne chante
quelquefois leul, ce que nous appelions communment Rcit -, mais il ne laifle pas d'tre
accompagn d'un grand nombre d'autres Muficiens & Danfeurs qui font prefens aufquels
il parle, & qui lui rpondent quelquefois fans chanter quand ils agiiTent dans la fable ou
Sujet de la Tragdie, mais le plus fouvent en chantant & en danfant, comme tant leur
principal office, afin de marquer les intervalles des Ates. Et le tmoignage que Scaliger
apporte de fa penfe, non feulement eit fans confequence, mais prouve tout le contraire;
car au temps de Plaute, la Comdie n'avoit point de Churs unis & dpendans du Sujet de
la Pice; elle les avoit perdus long-temps auparavant en Grce, & ne les a jamais repris en
Italie; en leur place elle avoit , pour diftinguer les Acles, des Mimes , Pantomimes ,
Embolaires , 6c autres Intermdes: de forte qu'on ne peut pas dire que le Chur cil d'une
feule perfonne chez Plante non feulement M S qui
\%5 LA PRATIQUE
qui n'en a point, mais qui crit dans un temps o on n'en connoifbit plus Pufage. Ce
difcours , dans le CurcuBon , eft un intermde fait par le Chorague ou Entrepreneur des
Jeux, fans aucune liaifon avec la fable ou action de la Comdie , & que Scaliger lui-mme
nomme , Une licence du Pote & un trait de la Vieille Comdie , qui ne peut faire ni

exemple ni rgle. Je l'ai fait voir trop clairement, & trop au long dans le Terence Juftifi ,
pour le repeter ici.
Connoiffant donc ce qu'toit le Chur autrefois, voions comment il agiflbit fur la Scne.
Au commencement on le plaoit un peu plus bas que le Thtre , ou Profcenium ; il toit
afs en un lieu qui lui toit particulier d'o il fe levoit, pour agir , chanter, & danfer :
Aprs on le mit fur le Thtre , & puis enfin il pafla jufques dans la Scne, c'eft dire
derrire la TapiiTerie; ce qu'on peut voir plus au long dans Scaliger, Calftelvetro & les
autres, avec beaucoup de choies que je ne rpte point:Mais il faut favoir que le Chur
ordinairement ne paroif-foit fur le Thtre qu'aprs le Prologue, c'eit dire, comme nous
l'avons expliqu,aprs une ou pluficurs Scnes qui preparoient l'intelligence de la
Tragdie, & qui n'toient point comptes entre les Actes, ou Epiibdes ; d'o vient
qu'Ariftote, definilfant le Prologue, qu'il veut tre l'une des quatre parties de Quantit de
la Tragdie, dit , Que c'eft tout ce qui Je pajje devant rentre du Chur , ce qu'il faut
entendre rgulirement , comme on le dcouvre aifment par la lecture des Anciens ; car
quelquefois il n'y avoit point de Prologue , & tout ce qui palfoit devant l'entre du Chur ,
compofoit le premier Acte , tant du corps de la Tragdie ; comme dans Aiax de Sophocle.
D'autrefois le Chur faifoit l'ouverture du Thtre , comme dans le Rbe/us d'Euripide ,
parce qu'tant compof des Gardes de la nuit , il n'y avoit point d'apparence que d'autres
qu'eux fuifent les premiers en action. Davantage depuis que le Chur toit
enti
entr fur le Thtre , rgulirement il n'en fortoit plus, dont il ne iaut point d'exemples ,
parce qu'il n'y a pas une Tragdie ou cela ne paroiffe aiiment aux moins entendus , qui
verront que le Chur en-ieisne la maifon des Grands aux Etrangers; qu'il fe plaint ou
s'tonne fouvent aux bruits qui i font dans les Palais reprelntez ; qu'on le prie Iouvent
de ne rien redire de ce qu'il entend dans le milieu d'un Afe, & mille chofes femblables,
dont on peut conclure qu'il demeuroit toujours fur le Thtre. Il elt vrai que quelquefois
nous le voions fortir & rentrer, mais c'eit extraordinairement & par une infigneadref-fe du
Pote , qui le faifoit par deux motifs ; l'un, pour faire fur le Thtre une action notable qui
ne veut point avoir de tmoins ; comme Sophocle qui voulant qu'Aiax fe tue furie Thtre,
en fait fortir le Chur , fous prtexte d'affilier Tecmefl au foin qu'elle prend de chercher
ce Prince furieux , c qui venoit de fortir de fa Tente avec une epe ; l'autre, quand il eft
vraifemblable que ceux qui reprefentent le Chur, ont fait une action qui n'a pu fe faire
que dans un autre lieu que celui de la Scne: car il ne fe-roit pas vraifemblable que ces
gens enflent fait ce qu'on ne leur auroit point vu faire, ni qu'ils fuient dans un autre lieu
que dans celui mme o on les verroit; d'o vient que dans les Harn-.gueujes d'Arillophane , des femmes qui font les principales Actrices & qui compofent le Chur, fortent
la fin du premier Ade dguifes en hommes pour aller au Con-feil public, afin d'y faire
refoudre, Que la domination d'Athnes leur feroit mife entre les mains: Et la fin du
fcond, elles reviennent fur le lieu de la Scne devant leurs maifons, pour reporter les
habits de leurs maris qu'elles avoient pris la nuit : ce qui dcouvre l'ignorance de

nosPdans, quand dans leurs Tragdies Latines il font paroitre la fin des A~tes un
homme feul, qu'ils nomment le Chur s & qu'ils ameinent & chaflent du Thtre fons
aucune raifon ,
croians
croians fatisfaire a la rgle d'Ariftote, & parfaitement imiter les Anciens en faifant reciter
quelques vers de Morale par un malheureux Declamateur; au lieu que les anciens Churs
toient compofez de plulieurs per-ionnes , toient chantans agrablement & danlans avec
grand art, & toujours introduits au Thtre avec juite raifon. Ce n'elt pas qu'il le faille
imaginer que le Chur chantt Sz danft toujours; car cela ne fe faifoit que quand il
falloit marquer les intervalles des Ates; mais dans les autres endroits () le Chur toit
confider comme un autre A6teur,dont le Chef pailoit pour tous avec les autres Ateurs ,
ou bien tant fepar en deux (comme il toit affis aux deux cotez du Thtre) le Chef du
Chur & le Chef du demi-Chur difcourcient & agiflbient enfemble fur les affaires
prefentes ,. aini que l'on peut voir dans YAgamemnon d'/Efchyle fur la mort de ce Roi, &
ailleurs. Auffi voions-nous fouvent que le Chur,aprs avoir long-temps parl , fe refout
de chanter, ou qu'on lui commande de le faire; d'o il s'enfuit qu'auparavant il ne chantoit
pas : l'exemple en elt prcis dans les Sept devant Tbebes , o le Prince Eteocle, aprs avoir
tait un long difcours avec le Chur, lui commande de fe taire & de chanter, & nous enfeigne clairement en cela ces deux faons diffrentes avec lefquelles le Chur agilToit fur le
Thtre. Et certes il et t ridicule qu'il et rpondu en chantant des Acteurs qui lui
parloient fans chanter,& que douze ou quinze perfonnes eulfent rpondu toutes enfemble
: car pour la manire de chanter, ik de fa-voir s'ils faiioient des Rcits comme dans ntre
mu-fique; s'ils danfoient toujours ; s'ils danfoient tous; fi les mmes perfonnes
chantoient , danfoient &: jouoicnt des inftrumens; & quelles font toutes ces di-verfnez de
chanfons que nous trouvons dans les Anciens ; cela ne peut fervir a la compolition du 1\>
me, & ne doit tre examin que pour inruire nos Muficiens, en cas que l'on voulut
rtablir les Churs fur nos Thtres.
Mais il ne faut pas oublier ici, Que les principaux Acteurs fe mloient bien fouvent au
Chur, comme Electre dans Euripide & dans Sophocle; & la Reine iEthra avec le Roi
Adrafte, dans les Suppliantes du mme Euripide; &j'eitime qu'en ces rencontres cet
Acteur faifoit le Coryphe. Les Savans le peuvent examiner, & l-deifus donner leur
jugement.
Quelquefois il y avoit plufieurs Churs , quand il n'toit pas vraifemblable que les mmes
perfonnes fe peuffent retrouver fur le lieu de la Scne, comme dans Ariftophane ; car
tandis que Bacchus pafTe le Stix pour aller au Palais de Pluton, les Grenouilles font le
Chur ; mais quand il eft la porte de ce Palais, ce font les Prtres tk Confrres de fes
myfteres qui le font.

Quelquefois auffi le Chur ne revenoit pas fur le Thtre la fin d'un Acte, quand
apparemment il devoit tre ailleurs , & lors on marquoit l'intervalle par quelque Mime,
mufique , danfe, ou bouffonneries tires du Sujet , comme dans les Harangueufes
d'Ariitophane , o les femmes tant occupes'toutes ailleurs & feparment la lin du
quatrime Acte, & ne pouvant pas fe retrouver enfemble fur le lieu de la Scne, le Pote
fort fubtilement fait en cet endroit une bouffonnerie de deux vieilles femmes & d'une
jeune fille , qui chantent & danlent au fon des in-ftrumens en attendant quelque homme,
& difputent entr'elles, qui l'aura pour le contraindre d'obir aux Loix.
De toutes ces obfervations, & de celles qu'un meilleur efprit que le mien pourroit faire
dans la lecture des Anciens, il refulte bien clairement, Que le Chur n'elt autre choie que
ce que nous avons dit, & qu'il # a grand fujet de s'tonner que les Savans, qui juf-ques-ici
nous ont entretenu de tant de cmiofiuez concernant
cernant le Pome Dramatique, ne l'ayent point en-feign , quoi que trs-facile a dcouvrir,
trs-importante d'ailleurs pour bien connoitre l'ancienne Tragdie , & trs-necefaire enfin
pour bien juftifier la vraiiemblance de toutes les rgles du Thtre.
Car premirement, il les Potes Grecs ont fait peu de Monologues fur le Thtre, c'eit
parce que d'un ct il n'toit pas toujours facile d'en faire fortir le Chur, & l'y faire
rentrer ; & que de l'autre un homme ne pouvoit vraisemblablement parler tout haut de
chofes fecretes, fans tre entendu par des pcrfon-nes qui toient prcfentes & proches de
lui ; ou bien fi l'on feignoit qu'il parloit tout bas & feulement de penfe, comme il eit
toujours propos de fuppofer les monologues , il et fallu que le Chur l'et pris pour
infenf ; mais nous en parlerons plus au long dans un Chapitre exprs.
Secondement , on doit reconnotre , que les anciens Potes font mourir rarement des
Acteurs fur le Thtre, caufe qu'il n'toit pas vraifemblable que tant de p.erfonnes qui
compofoientle Chur, euflent vu aflaffiner un Prince fans le fecourir. Auffi quand jfchyle
fait mourir Agamemnon, on le poignarde dans ion Palais, o il s'crie fans qu'on le voie, &
dont le Chur effraie dlibre s'il doit avertir le peuple , ou bien entrer dans le Palais pour
voir ce qui s'y paiTe ; fur quoi Clytemneftre arrive , leur difant elle-mme ce qu'elle a fait,
& leur montrant le corps de ce Prince mort ; ce qui a fait croire quelques-uns que le
Pote le faifoit mourir fur le Thtre. Et Sophocle au contraire fait fortir le Chur de la
Scne, pour y mettre Aiax avec un cfprit un peu raflis, recitant un beau monologue , & le
perant le cur ce fon pe, dont pevibnne ne le pouvoit empcher, puis qu'il toit feul: ce
qui fert a contredire ceux qui nous aflurent opinitrement que jamais les Anciens n'ont
ensanglante la Scne; car quand ils l'ont fait, & quand ils l'ont vite, c'a toujours t par
raifon de
vraivraifemblancc ; & l'on fe dtrompera facilement de ces erreurs quand on examinera leurs
ouvrages foi-gneufement.

En troifime lieu, le Chur obligeoit encore la continuit de l'Action; car fi elle venoit
cefler & tre interrompue, il n'toit plus vraifemblable que le Chur demeurt fur le
lieu de la Scne o il n'toit venu qu'au fujet de l'Action qui s'y pafloit, quelquefois par
curioft, quelquefois par compaffion, & quelquefois pour fervir les affligez. Et de fait
dans Sophocle Aiax tant un peu railis , & fa fureur ne donnant plus occalion de craindre,
le Chur compo-f de fes Sujets qui toient venus pour en favoir des nouvelles & le
fervir, s'en veut retourner, & part ce dcflein; mais il cit. retenu par un meflager qui lui
conte l'arrive de Teucer , & le pril o Minerve avoit mis Aiax durant tout ce jour.
De plus on peut conclure ici, Que le Chur enga-geoit encore le Pote infeniiblement &
par neceffit regarder l'unit du lieu de la Scne; car puis que le Chur rgulirement
demeuroit fur le Thtre depuis qu'il toit entr jufques la fin de la Tragdie, il eft
indubitable que le lieu ne pouvoit pas changer, autrement il et t ridicule que des
personnes qui ne changeoient point de lieu, qui ne lbrtoient point de la Scne, euflent
pafT d'Afie , en Europe; de France, en Dannemarc ; d'Athnes, Thbes; de Paris
Reims ; fans avoir march, & fans tre difparus aux yeux des Spectateurs : Et pour cette
raifon quand les Potes ont quelquefois tir le Chur hors de la Scne , ils ont t trsfoigneux, & plus qu'en nulle autre occafion, de lui faire dire en partant, o il alloit, afin
qu'on ne s'imagint pas , qu'en tranfportant le Chur, on et deflein de tranfporter avec
lui le lieu de la Scne ; & de fait, fi le Pote l'et chang de telle forte que les Ateurs
fuflent allez maintenant en une ville, & maintenant en l'autre,comme de Thra-ehyne en
Eube, & de la fur le mont /tha, il et
t
t bien empch de faire retrouver les mmes pef-formes afTembles en divers lieux ,
de & del la Mer ; & jamais les Spectateurs n'eufent pu fe l'imaginer , fur tout les aiant
toujours eus devant les yeux.
Et non feulement l'unit du lieu , mais encore la mefure du temps convenable au Pome
Dramatique fe peut apprendre facilement par cette connoilTance des Churs: car fi le
Pote et renferm dans fa Tragdie une anne entire , un mois , une femaine, comment
et-il pu faire croire aux Spectateurs, que des gens qui n'avoient point difparu , avoient
palf tout ce long-temps entre le moment de leur entre au Thtre & celui de leur fortie ?
par quel artifice, ou par quelle magie pouvoit-il rendre cela vraifem-blable, & donner
raifon de ce qu'on ne les avoit vus ni boire, ni manger, ni dormir ? Je fai bien que le
Thtre eft une efpece d'illufion, mais il faut tromper les Spectateurs en telle forte, qu'ils
ne s'imaginent pas l'tre, encore qu'ils le fachent; il ne faut pas tandis qu'on les trompe,
que leur efprit le con-noiffe; mais feulement quand il y fait reflexion: Or en ces
rencontres les yeux ne feroient point deceus, & l'imagination par confequent ne le
pourroit tre, parce qu'on ne la peut dcevoir , fi les fens n'en facilitent les moiens. Et ce
qui a fait que de ntre temps l'imagination des Spectateurs n'a pas t fi rudement
choque de ces Tragdies de pluiieurs mois, & de plufieurs annes, c'eft que le Thtre
demcuroit tout vuide aprs un Acte T & que l'on ne confideroit point ntre mufique,

comme partie, ni les Violons, comme Acteurs de la Tragdie; fi bien que durant cette
abfence de toutes fortes de perfonnages , l'imagination , qui racourcit les temps, comme il
lui plat , faifoit pafTer les momens pour des annes , d'autant plus aifment que les yeux
n'y contredifoient point.
A quoi peut-tre on pourroit m'objecter pour c^
qui
qui regarde les Anciens, Que faifant quelquefois for-tir & revenir les Churs , ils
pouvoient ainii tromper l'imagination des Spectateurs par cette abfence gnrale: mais
comment et-il pu le faire que les mmes perfonnes reprefentes par un mme Chur
dans toute une Tragdie, fe fuflent retrouves cnfemble au bout de trois mois, &
quelquefois au bout d'une anne ? par quelle vraisemblance pouvoit-on fauver cette
avanture? Il feroit certes bien difficile que trois ou quatre perfonnes feulement s'tans
recontres en-femble au commencement de quelque affaire importante , fe pulTent
rejoindre au bout de cinq ou iix mois fans que la mort, la fortune , ou leurs intrts
differens les eulTent loignez les uns des autres. D'o il refulte, Que le temps de la
Tragdie doit tre fort court, comme nous avons montr en fon lieu. Achevons cette
matire, en remarquant ici que les Churs faifoient la magnificence & la grandeur de la
Tragdie , non feulement parce que le Thtre toit toujours rempli; mais encore parce
qu'il y falloit faire beaucoup de dpenfe: car il y avoit un grand nombre d'Acteurs , de
loueurs d'infhumens , de Muficiens, de Danieurs, & d'habits; quelquefois mme de merveilleufes Machines , comme aux Nues d'Ariftopha-ne. Auffi parmi les Grecs toit-ce un
exercice honnte, que de s'adonner l'inllruclion des Churs; ce qu'il eft aif de prouver,
puis qu'Ariftophane condui-fit le Chur de pluiieurs ae fes Comdies, & fur tout des
Nues-, & que (a) Platon mme le Philofophe s'y emploia ds fa jeunelfe. Les grands
Seigneurs Couvent fourniiToient aux frais en faveur de ceux qui faifoient les Jeux,
comme fit autrefois Dion en faveur de Platon, qui fut au commencement Pote Tragique.
Souvent encore les Magiftrats en ufoient ainli, pour rendre leur administration plus
honorable, comme chacun fait; & quelquefois auffi les Republiques, quand Tom J. N
elles
(4) Diog. in Plut. Plut, in Dion, %/S.lim. Ub, z. sap. 30. %^pul.
elles vouloient rendre un honneur extraordinaire quelque Tragique , ordonnoient , Que
les frais du Chur feroient faits des deniers publics ; comme les Athniens rirent
quelquefois ; & j'eftime pour moi que le Thtre tant tomb dans le mpris , & les grands
Seigneurs l'ayant abandonn , les Churs en ont t retranchez par l'impuiflance des
Hikrions & des Potes qui n'avoient pas moien defournir cette dpenfe ; & qu'enfuite
l'ignorance nous a laifle croire qu'ils toient inutiles , fuperflus &: difficiles mettre fur la
Scne. Et fi la Nouvelle Comdie perdit les Churs des le temps que le Thtre toit
encore en fa premire fplendeur, ce fut pour ce qu'il toit bien plus difficile de les y
mettre raifonnablement que dans la Tragdie, flon que nous l'avons dit ci-delfus; car les

Mimes, les Muficiens, les Fluteurs,& autres Em-bolaircs qui en marquoient les
Intervalles, ne furent pas mon avis de moindre magnificence que les Churs de la
Tragdie ; vu que ceux qui en toient les Matres, n'en tiroient pas moins de gloire quand
ils y avoient bien diverti le peuple, que faifoient les iEiopes , Kofcies & autres Chefs de
Troupe, quand les Tragdiens ou les Comdiens avoient bien rfl dans la reprefentation
: comme on peut voir par les anciennes Inlcriptions des Comdies de Terence, & par
d'autres preuves fort conliderables, mais qui ne font pas de mon deffein.
Si donc ntre ficel pouvoit fouffrir le rtablifie-ment des Churs comme le plus fuperbe
ornement du Thtre, il faudroit premirement que nos Potes tudiaient avec foin dans
les Anciens , l'artifice dont ils le fervoient pour les rendre excellens, pour ingenieufement
les inventer , pour les introduire avec neceflit, pour les faire agir & parler agrablement,
enfin pour faire mouvoir ou tout ce grand Corps, ou quelque partie fans aucun defordre.
Davantage il faudroit que le Roi ou les Princes donnaient de quoi faire cette magnificence,
ce qui ne feroit pas mon
avis
avis le plus malaif, aprs ce que nous avons vu depuis quelques annes dans ce Roiaume
aux Bale's, &c aux Tragdies : Et enfin , il feroit neceflairc d'avoir des Muliciens & des
Danfeurs capables d'excuter les inventions des Potes, la faon de ces Danfes parlantes
& ingenieufes des Anciens; ce que j'eftime prefque impoffible nos Franois,& trsdifficile aux Italiens. Ceft-pourqui je ne m'arrterai point dduire ici, comment on
pourroit faire pour ajouter les Churs ntre Tragdie; Ce qu'il faudrait imiter des
Anciens; ce qu'il en faudrait retrancher ou changer flon nos Coutumes , ni quel toit le
devoir des Muficiens & des Danfeurs; car cela mriterait un Trait particulier, qui
maintenant feroit fort inutile. Paflbns-donc des chofes plus necelTaires pour
l'intelligence du Pome Dramatique, & qui regardent la Pratique du Thtre.
CHAPITRE V.
Des Afies.
NO us appelions Atfe, cette cinquime partie du Pome Dramatique qui elt renferme
entre deux chants de mufique , & qui confifte parmi nous en trois cens vers, ou environ.
Les anciens Potes de la Grce n'ont point connu ce nom, bien qu'ils en aycnt eu la chofe;
car puis qu'au rapport d'Ariftote, on ap-pelloit Epifode , tout ce qui toit compris entre
deux chants du Chur; & que maintenant ntre mufique, bonne ou mauvaife, tient la
place des Churs ; il eft manifefte que les pifodes en ce fens toient parmi eux, toutes
les chofes contenues dans les cinq Actes parmi nous. Quant aux Latins, ils ont emploie ce
terme , comme nous l'avons emprunt d'eux , non pas, mon avis , de tout temps; car au
commencement il fignifioit tout un Pome de Thtre, ainfi
Ni m que

que Draina chez les Grecs, dont nous avons aflez de preuves chez les Auteurs : mais
j'eftime que la Comdie venant a perdre fes Churs, & n'ayant plus que des mufques ,
Mimes, danfes , & autres bouffonneries pour intermdes ; les Potes qui donnrent leurs
Ouvrages au public, s'avifrent d'en diltinguer les parties par Actes, pour en ter la
confufion dans la lecture ; encore ai-je quelque croiance que ce fut bien tard, puis que
nous n'en trouvons rien dans les Auteurs qui furent contemporains de Terence: (a)
Horace eft, je croi , le premier qui nous en a donn le prcepte, tant pour la diitinction que
pour le nombre ; & c'elt une chofe allez trange qu Athne qui cite une infinit de
Dramatiques Grecs, ne donne feulement pas une conjecture dont nous puif-fons
apprendre que cette diftinction leur fut connue de ion temps. Mais puis que cette diviiion
du Pome Dramatique en cinq Parties, clt venue des Grecs ck des Latins; j'en parlerai fous
le nom d'Afle, fans plus particulirement examiner en quel temps, ni comment il a paiT
dans l'ufage. v Premirement il faut favoir que tous les Potes font demeurez d'accord ,
Que les Pices de Thtre rgulirement ne doivent avoir ni plus ni moins que cinq Actes;
la preuve en eit dans l'exemple des Grecs & des Latins, & dans la pratique gnrale ; mais
pour la raifon , il n'y en a point qui punie avoir de fondement en la Nature. La Rhtorique
a cet avantage par deflus la Polie, que les quatre parties de l'Orai-fon, l'Exorde, la
Narration , la Confirmation, & la Peroraiibn font fondes fur la manire de difeourir,
naturelle tous les hommes; car chacun fait toujours
quel-fa) Keve miner , ntvi ft quinto produtlior ^lu , Fabula qtta pofci vuit & J'ptftata
rtponi. Horat. de ~4rt. Mt.. Fabula , Jvt Tra-git , flv* Comica quincjue *A&us h.ibere
dtht. ^Afctn. m 4. Vtrr. Tullu, o Ciceron fait mention du 4. A&e # & ailleurs du 3.
feulement comme la fin du Pome. Ltk. 1. 8*int. fra %
quelque petit Avant-propos d'o il pafle conter ce qu~il veut dire; aprs il le confirme
par niions, dont il ne fort point qu'en effayant w de fe remettre en la bonne grce de ceux
qui l'coutent. Mais pour les cinq Actes du Pome Dramatique, ils n'ont pas t formez de
la forte, ils doivent leur tre & leur nombre aux obfervations que les Potes ont faites de
ce qui pouvoit tre agrable aux Spectateurs : car aiant premirement reconnu qu'il feroit
impoiible qu'ils fulTent attentifs au rcit de quinze ou leize cens vers, fans beaucoup
d'impatience & d'ennui ; ils ont con-ferv les Churs , dont la mufique & la danie relchoit l'attention des Spectateurs, & les remcttoit en bonne humeur pour our la fuite ; ou
bien en leur place ils y ont mis des concerts d'inilrumens & diverses bouffonneries par les
Mimes & Embolaires, qui font entrez en intermdes dans la Nouvelle Comdie; & puis
aiant confider jufqu'o pouvoit fe porter la patience des Spectateurs fans cette recration
, ils ont trouv par exprience, que pour fe bien ajufter avec eux , il falloit divifer le Pome
en cinq parties; ce qui eft tellement vritable , foit par accoutumance, ou par une jufte
proportion la foibleffe de l'homme, que nous ne pouvons approuver une Pice de
Thtre s'il y a plus ou moins de cinq Actes; parce que nous tant imaginez ce Pome
d'une certaine grandeur & d'une certaine dure, les Actes nous paroif-fent trop longs, s'il y
en a moins; & trop courts, s'il y en a davantage. Nous l'avons vu par exprience aux
Comdies des Italiens, lefquels pour ne fe pas dpartir de la mauvaife coutume qu'ils ont

de n'y faire que trois Actes, font le premier fi long qu'il en eft ennuieux & importun. Je
confeillerois donc au Pote de fuivre en cela ce que plufieurs ont pratiqu, & que nous
voions tre le moins incommode aux Spectateurs , c'eft dire , de faire cinq Actes, &
chacun d'eux de trois cens vers ou un peu plus, en forte que ion Ouvrage foit environ de
quinze feize cens vers, N 3 aiant
aiant toujours remarqu que la patience des Spectateurs rie va gure plus loin ; & chacun
fait que deux de nos Pomes trcs-ingenieux & trs-magnifiques, ont donn du dgot,
non pour avoir eu des dfauts, mais pour avoir t trop longs; car il elt alTez ordinaire
tout le monde de fouffrir plus volontiers, & mme avec quelque divertifiement , une Pice
de Thtre de moienne grandeur dans laquelle il y aura quelques endroits qui dplairont,
qu'une autre plus accomplie , quand elle pafte de beaucoup cette me-iure; nous trouvons
des exeufes aux manquemens du Pote , mais la laflitude & l'ennui ont cela de particulier
qu'ils nous rendent les meilleures chofes infup-portabes. Que le Pote donc cherche dans
les Anciens l'exemple de cette divifion : vritablement les Grecs n'ont point connu le
terme d' Afle, & pourtant n'en ont point emploie d'autre au mme fens; car Vrams, lignifie
tout le Pome , & le Traducteur d'Athne a fouvent mis celui 'Alc en Latin dans la
mme lignification. Quand Ariitote dfinit l'Epi-fode, Toute la partie fie la Tragdie qui ej
entre deux chants, il a dit quelque choie de femblable ce que nous entendons par les
Actes: car dans une Tragdie commenant &: Unifiant par le Chur , comme le Rbcfe
d'Euripide, il y a cinq Epifodes qui reiVemblent cinq Actes enfermez dans les chants de
ntre muli-que telle qu'elle foit; mais flon la rigueur de la doctrine du Philofophe , ce qui
elt devant le premier chant du Chur, elt un Prologue, & ce qui elt aprs le dernier chant,
elt un Exode : fi bien que de cette forte , les Tragdies n'auroient que troii Epifodes entre
quatre chants du Chur. Ce n'elt pas qu'en vrit les Grecs n'ayent connu &: pratiqu
cette divifion du Pome Dramatique en cinq parties ou Actions partiales diftinctes par
quelque intervalle, 6c on le peut bien voir dans Sophocle : car pour /Ffchyle il n'etoit pas
encore dans la dernire juftelTe des rgles; & pour Euripide il s'elt toujours embarralle de
Prologues, en
forte
DU T H E A T R E, Liv. III. 199 forte que fes Pices femblent avoir toujours iix Actes, &
quelquefois fept: Mais nous avons fait voir ailleurs qu'il y a des Prologues qui ne font
point parties de la Tragdie , dont ils font entirement dtachez ; & d'autres qui n'y font
point tellement incorporez qu'ils n'en puiflent tre feparez, fans en altcrer la vritable
conomie. Tellement qu' bien prendre les Oeuvres des Tragiques , on y trouvera auffi les
cinq Acles bien diftinguez , & bien marquez par la mulque du Chur; ce n'eft pas qu'il ne
femble en quelques endroits que le Chur chante au milieu d'un Acte, & qu'il en
interrompt la fuite & laliaiion; comme on le pourroit auffi conjecturer d'Horace, quand il
dit, Que le Choeur .' doit rien chanter au milieu es Aes qui ne foit fort convenable au
Sujet. Mais cela ne regarde qu'une Critique inutile en ntre temps,& peut-tre ne le
trouveroit-on pas fi certain qu'il n'y et toujours lieu d'en douter; car ou le Chur ne
chan-toit point, ou les vers font mal placez dans nos im-preflions , comme il cft aif de le

montrer en plu-iieurs Pices d'Ariltophane , & dans les Bacchantes d'Euripide , o le


Chur chante entre la premire & la fconde Scne du cinquime Acte ; ce qui a fait errer
Stiblinus en la divifion des Ates de cette Tragdie, aiant compris dans le quatrime, la
premire Scne du cinquime; & ce qui l'a abuf, et ce chant du Chur au milieu du
cinquime Acte , dont il fe ft bien gard, s'il et obferv qu'il faut un grand intervalle de
temps pour faire ce qui eft racont par le MclTagcr qu'il met dans le quatrime Acte; au
lieu qu'il n'en faut point, ou trs-peu, entre la narration de ce MeiTager , & l'arrive
d'Agave fur le Thtre : ce qui eft tellement vrai qu'il avoue que l'on peut commencer le
cinquime Ade cette narration, comme il le faut auffi.
Pour les Tragdies Latines que nous avons fous le
nom de {a) Senequc, je ne fuis pas d'avis que notre
N 4 Pote
(a) Sentca k panas pr$bAtur< Seal, lib, 3. e. $7,
Pote les imite en la ftructure des Actes , non plus qu'au relie , fi ce n'eit en la delicateife
des penfes ; car il n'y a rien, ce me femble, dplus ridicule ni de moins agrable, que de
voir un homme feul faire un Acte entier fans aucune varit, & qu'une Ombre, une
Divinit, ou quelque Hros falfe tout en-femble, & le Prologue, a peu pies flon Euripide,
& un Acte. Ce que j'en dis ici pourtant n'ei pas ami que le Pote ouvre ion Thtre par un
Prologue, a la manire de ce Grec ; mais feulement afin qu'il les entende ,& qu'il en puifie
difcerner le bien & le mal: car je n'approuve non plus cette ouverture du Thtre Grec,
que quelques-uns ont prife pour un fixime Acte, que la mauvaife mthode de l'Auteur
des Tragdies Latines qui nous relient.
Il n'elt pas fi facile de donner avis fur les Comdies d'Ariftopliane , car elles ont toutes le
Prologue a la faon de la Tragdie Grecque; mais elles ne font pas toutes pareilles : 11 y en
a qui font bien rgulires, 6c d'autres fi pleines de confulon, qu'il eft trs-difficile d'en
cotter les Actes diftinclment, comme dans les O'ifeaux , o l'on ne peut dire au vrai, quel
eft le premier chant du Chur , combien il y a d'Actes, c o commence le fcond: Aulli
voions-nous qu'en la plupart les interprtes n'en ont ofe marquer les Ac-ctes dans nos
imprellions, pour tre trop brouillez en apparence,& que mme dans celles ou nous les
trouvons dillinguez , il fe trouve des manquemens a fiez coniderables qui les voudroit
remettre en ordre : La grande difficult pourtant qui s'y trouve, cir arrive , (a) flon mon
avis , ou par la licence de la Vieille , & Moienne Comdie; ou par la corruption des
Exemplaires que'le temps avoit diiipez en partie, & que l'ignorace des Compilateurs & des
Imprimeurs a mal rtablis.
Les Comdies de Plaute ont reu la mme difgrace
en

{*; Tertn. Juji. difftrt. :.


en pluficurs endroits , o il y a des Scnes perdues, d'autres ajoutes & des Actes
confondus , comme dans la Mojellar'm , dont la Scne qui eft cottee la 3. du troifime
Ate , doit tre la premire du quatrime ; car aprs la fconde de ce troilime Acte, le
Thtre fe trouve vuide & fans Action, Theuropi-dcs & Tranion entrans dans la maifon de
Simon pour la viiiter, fans qu'aucun autre Acteur relie lur la Scne; fi bien que la mulique
ou les Mimes ont d marquer en cet endroit l'intervalle d'un A t : mais la Scne qui eft
cotte pour la fconde du quatrime Acte, doit tre jointe celle qui eft mife pour la
premire de cet A t; car il n'y a aucune diliintion, ni de temps, ni d'action entre elles , le
Thtre aiant toujours les mmes perfonnages prefens, & les mmes entretiens continuez
; & ces deux enfcmble doivent faire la premire du quatrime Acte , puifqu'entre celle qui
eft mife pour la dernire du troilime A t, & ces deux qu'il faut joindre , il n'y a aucune
fepa-ration ; Theuropides eft toujours fur la Scne, fans tre lbrti ni rentr , tellement que
les Intermdes n'ont aucun moment pour y tre inferez , ni pour diftinguer deux Actes.
Pour celles de Terence, elles font mieux rgles, & peuvent bien fervir de model-lc en
beaucoup de chofes a qui youdroit fe rendre excellent en l'art du Thtre.
On a quelquefois demand , Quand on peut dire qu'un Acte eft fini i <k l'on a rpondu
aprs (a) Do-nat, Que c'eft quand le Thtre demeure vuide, 6c fans aucun Acteur. Mais
s'il toitainfi, nous pourrions dire qu'il feroit permis aux Hiftrions d'accour-cir &
d'allonger les A tes comme il leur plairoit; car s'ils vouloient ter la mufique dans le
temps necciTaiN f re
{a) Eft igitur attente animadvtrtendum , Vbi , & quand Scena vaiua fit ab omnibus
ptrfor,is, ut m ek Chorus vel uhicen audiri ptfr.t, quoi cum vidermus , ibt aiium fimtum
ejje dtbtmus agntfctre, i-e\ ptnat. m *Anir, Ttnnt.
loi LAPRATIQUE
rc pour l'intervalle de l'Acte, ils pourroient parotre les uns aprs les autres, fans laiffer
jamais le Thtre vuide. Davantage quand les Scnes font dlies (ce qui elt encore aifcz
ordinaire en ce temps) il y auroit lieu de faire jouer les Violons , & de finir un Acte autant
de fois que le Thtre demeureroit vuide : mais j'ellime que l'Acte finit,non pas quand le
Thtre cft fans Acteur; mais quand il demeure fans Action : & ce qui me le fait ainfi dire,
eft que chez les Anciens j'ai remarqu que le Chur chante & danfe, ou que la mufique fe
fait, encore qu'il relie quelque Acteur fur le Thtre ; ce qui arrive en deux faons, l'une
quand l'Acteur demeure fur la Scne entirement incapable d'agir, comme l'Hecube
d'Euripide qui tombe vanouie d'affliction entre le premier & le fcond Acte; tk
l'Amphitryon de Plaute furpris d'un coup de foudre entre le quatrime &: le cinquime.
L'autre, quand l'Acteur qui paroit la fin d'un Acte, fe mlo avec le Chur, comme Electre
dans deux intervalles d'Actes de l'Ore/e d'Euripide ; & d'autres Acteurs dans la fconde

Iphigenie , & dans les Bacchantes , & cela e(t ordinaire dans la Tragdie. Or dans la
premire faon , l'Acteur qui reftoit fur la Scne fans agir, quoi que vifible , arrtoit le
cours de l'action Thtrale, finifibit ainfi l'Acte : Et dans la fconde, l'Acteur faifant
partie du Chur, donnoit con-noitre que l'Action du Thtre toit ccflec, & partant que
l'Acte toit fini : C'eft-pourquoi je ne fuis pas de l'avis de Donat , quand il crit, Qui la
raifort qui obligea Mcnandre d'ter les Churs de la Comdie , & les Postes Latins de
confondre fouvent, cejl dire, de fier les Acles en telle forte que l'on ny remarquoit
aucune diftinflion , fut que les Speftateurs taient devenus tellement impatiens, qu'ils Je
retiraient aujjt tt que les Acteurs cefjlient de parotre fur U Scne , pour faire place la
mufique qui marquoit les intervalles des Aflcs , ifc j'eftime qu'il en a parl trop
lgrement pour n'avoir t favant au Thtre qu' demi; car fi la dernire
Scne
Scne d'un Acte toitlie avec la premire du fuivant, ce ne feroient pas deux Actes ; vu
qu'il n'y auroit pas de moien d'en marquer la diitinction en un lieu plutt qu'en un autre,
& que le Thtre ne demeurant ni fans Acteur , ni fans Action, il feroit ridicule de feparer
en deux , ce qui ne feroit fepar par aucun intervalle de temps. t pour l'impatience des
Spectateurs , elle feroit bien plus grande , fi leur attention n'avoit point de relche ;& fans
doute qu'ils s'ennuic-roient encore plutt, fi les Actes toient liez: out;e que la mufique
qui n'toit pas defagrable chez les Anciens, & qui ne confifeoit pas feulement en deux
mchans violons, comme parmi nous , n'toit pas un moindre divertiifement que la
Comdie. Auffi trouvons-nous que ceux qui en avoient t les Matres, faifoient appofer
leurs noms dans les infriptions publiques avec celui du Pote & du principal Histrion.
A quoi * on ajoute les Embolaires ou Intermdes, compofez de Mimes, danfes &
bouffonneries trs-di-vertiliantes , nous jugerons qu'il y avoit bien moins de fujet de
s'ennuier durant ces intervalles des Acte?, que de voir quelque mchant Comdien revenir
trop tt pour mal taire fon Perfonnage; tel que fut autrefois ce Pellion qui joua fi mal
Epidicvs de Plaute, que ce Pote lui en fit injure publique le lendemain , en faifant
reprefenter les Baccbides.
Davantage nous ne trouvons point ces Actes liez en apparence que dans Plaute, encore
qu'en effet iis foient bien dillinguez , quoi que mal cottez dans les impreffions en
quelques endroits; & je ne voi pas que fes Comdies foient fi peu divertiffantes qu'il ait eu
befoin d'un fi mauvais artifice pour arrter les Spectateurs au Thtre, & s'il en avoit H
les Actes, j'efti-merois au contraire qu'il l'auroit fait pour contenter cette impatience des
Auditeurs qui font curieux de favoir les venemens d'une intrigue bien ajuite ; car fes
Pices qui font bien plus actives & moins feneufes
que
Z04 LA PRATIQUE

que celles de Terence, ont toujours mieux rfl dans la reprefentation , encore que les
autres ayent plus d'agrment dans la lecture , pour avoir des Perfonnages plus honntes,
des parlions mieux conduites , tk des paroles plus lgantes. Et pour revenir Donat , il
montre bien lui-mme qu'il n'toit pas fort afiur de ce qu'il crivoit, quand il ajoute, lue
les Scavans ne font pas d'accord que fait t par cette raijun que Menandre ta les Churs
de la Comdie, & gu il confondit les Acles, tk ce qui me fait croire qu'il parle ainii , pour
n'avoir pas eu l'entire intelligence du Thtre , eft ce qu'il dit de l'Eunuque de Terence ,
(a) Que les Afles en font plus embarrajfez. qu'en nulle autre , es" que les Scavans fev.ls les
peuvent diflin-guer ; en quoi , dit-il , le Pote n'a voulu faire qu'un A fie de tous les cinq ,
*fn que le Spculateur n'et pas le temps de refpirer & pour l'empcher par la
continuation des vnement % de je lever , auparavant qiion et t les tapijjeries ; car il
cil certain que cette Comdie elt l'une de celles dont les Scnes Font le plus ingenieufement lies, tk les A cls le plus fenfiblement feparez: aulli la fin de chacun d'eux les
Acteurs difent en termes prcis , Ou ils vont & ce qu'ils vont faire -, tk. ceux qui
commencent les fuivans difent, d'o ils for-tent , & pourquoi ils viennent. Et tant s'en faut
que le Pote en ait voulu continuer Se lier les Adtes pour arrter par adrefle les
Spectateurs, qu'il y a mme des Scnes en apparence dlies, comme la quatrime du
troiiieme Acte ; mais dans les Acles , il n'y a pas le moindre foupon de cette confufion
imaginaire dont parle Donat, tk fouvent les Latins ont t ii foigneux
d'en
() lAttui fan implicatiorei funt in e , & qui non facile pa-rttm dotlts diftmgut poffnnt.
Ide quia tenendt fpettatoru caufa vult Ptta omnes qmnqut Sittus vetut unttm ficri y ne
rcfpiret quodammo-do , atqut dijit lia aticubi connuatione Jucccdentium rerum ante auUa fublata fii/tdtofus fpeiiator exurgat. Dtnat. in Eunuch. Ttrcat. & m Adelph. ejufdem
ripMi* liu vtrbit.
DU THEATRE, Liv. III. %q s d'en marquer la diftindtion, que Plaute aiant fait for-tir
Pfeudolus le dernier au premier Acte, & rentrer le premier au fcond, c'ett dire, aiant
ferm & ouvert deux Actes conlecutifs par un mme Perfonna-ge ; parce que cela eit
contre les rgles , & que le mme Acteur parlant toujours , on pourroit croire qu'il n'y
auroit point de diltinction , il lui fait prononcer ces paroles en fortant , Tandis que retire
dans la m aifon 3e tiendrai le grand Confeil de mes fourbes, la mufique vous divertira, lit
pour cette raifon dans X Heautontimorumenos de Terence, Menedme qui ferme le
quatrime Acte & rouvre le cinquime, marque prcifement, Que le Thtre demeure fans
a&on la fin du quatrime Acle , qu'il avoit t quelque temps abfent , '& qu'il toit pajj
jufques dans le fond de fin logis, oit il avoit vu Clitiphon Je renfermer avec Baccbide , de
forte qu'il n'y a pas lieu de croire cette liaifon des Actes. Auffi puis-je aiurer qu'en la
plupart des endroits des Comiques Latins , o l'on penfe que les Actes foient liez, c'en" par
l'ignorance de ceux qui en ont marqu les Actes, c qui les aiant mal-diitmguez, ont fait
faillir les autres aprs eux, comme dans X Amphitryon de Plaute, dont le quatrime Acte
doit commencer par la Scne qui eit mife pour la dernire du troifimej &: encore dans X
Heautontimorumenos de Terence , dont le quatrime Acte ne doit commencer qu' la

Scne cotte pour la fconde , celle qui eit marque pour la premire, tant du troifime
Acte. Il eft donc bien plus raifonnable de croire ce que" nous avons dit , Qu'en ces
rencontres l'Acteur, qui femble continuer & joindre les deux Actes , fe m-loit aux
intermdes dans la Comdie , comme au Chur dans la Tragdie; ou bien que les
Exemplaires lont corrompus, s'tant perdu quelques Scnes ou quelques vers
,quifervoientjufi:ifier l'adrefle du Pote, comme il eit arriv en plufieurs endroits
dePlaaite dont je parle dans mes Obfervations : mais venons l'initruction du Pote
touchant ladivifion 6c la ftroctu-re de fes Actes. Aprs
Aprs donc qu'il aura choifi fon Sujet, (a) il faut qu'il lui fouvicnne de prendre l'Action
qu'il veut mettre fur le Thtre Ton dernier point, &, s'il faut am-fi dire, a fon dernier
moment ; & qu'il croie, pourvu qu'il n'ait point l'eiprit fterile, que moins il aura de matire
emprunte,plus il aura de libert pour en inventer d'agrable ; & toute extrmit qu'il fe
restreigne jufqu' n'en avoir en apparence que pour faire un Acte; les chofes paffes lui
fourniront affez de quoi remplir les autres , foit par des Rcits, foit en rapprochant les
Evenemens de l'hiftoire, foit par quelques ingenieufes inventions: Ainfi fait Euripide dans
YOrefle, dont il ouvre le Thtre au point que l'on devoit juger les Coupables de la mort de
Clytemnef-tre; car il femble qu'il n'y ait pas de matire pour un A&e, & que la Cataitrophe
fe doive faire aulTi-tot; mais il prpare tout fi adroitement d'abord par l'arrive de
Menelas & la fortie d'Hermionne hors le Palais , que cette Tragdie eft une des plus
grandes & des plus excellentes de toute l'Antiquit : Ainfi fait Moniteur Corneille dans les
Horaces, il prend le Roman aprs la trve arrte & le combat refolu de trois contre trois
de chacun parti , & fournit alTez bien fon Thtre par le mariage qu'il fuppofe de Sabine
avec Horace, dont il tire de fortes pallions & de beaux jeux bien inferez dans le relie de
l'hiftoire.
Enfuite il faut coniiderer ce qu'Ariitote dit des Epi-fodes ; car le Pome Dramatique a trois
chofes diffrentes , la Conflitution d. la Fable , pour parler avec les Anciens ; la
Comofition de la Tragdie; & la Ver-f.fcation.
La Conflitution de la Fable n'eft autre chofe que l'invention & l'ordre du Sujet, foit qu'on
le tire de l'Hiftoire, ou des Fables reues, ou de l'imagination du Pote. Ariilote entend
feulement, par la Lonftitut'wn
(m) Permette srgumenf, fcirt debemus h*nc tfft virtutem TriticAm ut nffvijfimts
orpiment* rebut mafuns, &c. D$rv*t. t Ttrent. *And.
tn de la Fable , cette partie de l'hiftoire ou du Sujet qui comprend l'action Thtrale ,
c'eft dire, ce qui fe pafle depuis l'ouverture du Thtre; voulant que les chofes qui fe font
faites auparavant , foient hors la fable: D'o vient que parlant du Vraifemblabie, il crit,
Qu'il eft permis au Pote de fuppvfer quelque ebo/e contre la vraifemblance , {a) pourvu
que ce Joit hors la fable y c'eft dire dans les chofes qui fe font faites auparavant

l'ouverture du Thtre,& qui doivent aprs tre racontes, ou par un Prologue,comme


dans Euripide , ce que je n'approuve pas ; ou par quelque Afteur dans le corps du Pome,
flon l'art des Narrations; & le Philofophe apporte pour exemple Sophocle en fon
Oedipe,en laquelle il avoit fuppoie dans la partie du Sujet arrive devant l'ouverture du
Thtre , qu'Oedipe n'avoit point fu de quelle forte toit mort le Roi Laus, ce qui n'toit
point vraifemblabie.
Mais pour moi j'eftime, que la Conflitution de la fable doit comprendre toute Thiftoire du
Thtre; car ce qui eft arriv avant l'ouverture, eft aufli bien du fond du Sujet,que ce quife
paife depuis que le Thtre eft ouvert ; & que ces chofes que le Philofophe met hors la
fable, doivent tre racontes dans la fuite de la Pice, non feulement pour tre connues
des Spectateurs , qui ne doivent rien ignorer du Sujet ; mais auffi pour fournir l'occafion
de quelque furprife agrable, de quelque belle paillon, & fouvent mme du dnouement
de toutes les intrigues : & je ne puis confentir que le Pote faille, ou fuppofe quelques Incidens contre la vraifemblance dans ces premires avantures qui prcdent l'action
reprefente , parce qu'tant un fondement des chofes qui arrivent aprs au Thtre,la
liaifon en eft bleffe, tant contre l'ordre
(a} t|<y t f4.i6d'jy.7<&. ^Artfi. t. 24. lhi Vttlr. Extra res Mat <jua in Scena tnne
agttntur, &c. Extra faln!a compfitiinem & non in Dramate.
dre & contre la raiibn qu'une chofe arrive vraiferfl-blablement d'une autre , qui n'eft pas
vraitembiable ; voire mme ell-il certain que le Pote eft moins ex-cufable pour une faute
qu'il fait dans les Incidens de fon Sujet avenus auparavant L'ouverture du Thtre, parce
qu'il en eft le Matre abfolu; au lieu que fou-vent dans la fuite des intrigues il y a quelques
Eve-ncmens qui contraignent les autres , & qui ne taillent pas l'Auteur fi libie a faire tout
ce qu'il vou-droit.
La Coinpofitwn de la Tragdie n'eft autre chofe, que la dilpofition des Actes 6c des Scnes,
ceft a dire des Epiiodes , qui fe doivent flon Ariftots ajouter a la Conftitution de la Fable
pour la remplir z lui donner la julle grandeur, en quoi fouvent conlifte la plus grande
beaut du Pome , comme c'eft le plus grand art du Pote ; car un mme fujet, c'ett a dire
une mme conftitution de fable, fans en altrer le fond, l'ordre, ni les fuccez,peut avoir
une difpolition d'Actes & de Scnes fi diffrente , c'eft a dire les Epifodes fi diffremment
ordonnez, qu'on en feroit une Tragdie fort bonne, & une fort mauvaile. Que Cinna ait
refolu la mort d'Augufte , & qu'il ait fait entrer pluiieurs de fes amis dans fon deftein, cela
eft de la conftitution de la fable; mais qu'il vienne en faire le rapport Emilie, & qu'il lui
conte mme les paroles dont il s'toit ferui pour mouvoir les Conjurez, cela eft de la
compofition de la Tragdie , ou difpolition des Actes; car fans rien changer dans le fond du
Sujet, on pourroit faire raconter toute cette conjuration par un autre que par Cinna, & a
une autre per-fonne qu'a Emilie; mais cette narration n'auroit pas le mme clat ni le
mme effet : Et c'eft en quoi Monhcur Corneille eft excellent ; car il infre fi a propos ,
dans l'arrangement des Adles & des Scnes, des incidens dont il tire des pallions toutes
brillantes, que, fans changer rien au Sujet, d'autres les mettroient en des lieux o ils ne

produiroient aucune beaut conlidcrablc:


DU THEATRE.Lit.III. 105 <krable : Et je me fuis fouvent tonn de voir des gens d'efprit
& fort entendus en la plus haute doctrine d'Arinote , avoir confondu la ConlTitution de la
Fable avec la Diipofition de la Tragdie, ou des Actes, car ce Pbilofophc dit en termes bien
clairs > Qu'aprs avoir conftitu h FabU , c'eft dire form le Sujet, il y faut infrer ks
Epifides , c'eil a due, les entretiens pathtiques, les narrations, les deferiptions & les
autres dilcours qui doivent faire le corps de la Tragdie, & prendre garde encore qu'ils
[oient naturel-iement attachez, la Fable c'eft dire trs-convenables au Sujet.
Quant la Vrification qui dpend de l'inclination naturelle du Pore' 6c de l'tude de la
Pofie , je me contente d'avertir le Pote de cultiver tk de polir ce que la Nature lui aura
donn , & d'tudier l'Art dans les Maures qui en ont dreif les prceptes, tk dans les
Auteurs qui nous en donnent des modeiles.
Pour revenir donc notre propos, il faut examiner fi la Conititution de la Fable peut
fouffrir des Epifo-des; tk fi ce.a eft, il faudra voir de quelle forte on les choifira , quels
feront les plus beaux , tk en quel endroit ils feront k plus d'effet; tk aprs divifer fes Actes
en telle faon qu'ils ne foient point fort ingaux , s'il eft pofible, tk que les derniers ayent
toujours quelque chofe de plus que les premiers, foit par la neceffit des venemens , ou
par la grandeur des pafiions, foit pour la raret des fpectacles. Et pour le bien faire, (a) il
faut envifager fon Sujet d'un trait d'il & l'avoir prefent tout entier l'imagination; car
celui qui connoit un Tout, en fait bien les parties; mais celui qui ne le connat qu'
mefure qu'il le divil, fe met en tat de le divifer trs-mal, tk fort ingalement. (0) Aucuns
ont voulu fotenir que chaque
Tom J. O Afte
(a) ^iriftot.
(b) In Cemadia non femper *Aflus novi i ntva ptr^tn confiituu?! tur. S(aI. I. 1. (. il.
io LA PRATIQUE
Ate devoit tre ouvert par un nouveau Perfonnage l caufe que les Anciens ont
beaucoup de Pomes de cette forte: ce que je ne defapprouverai pas quand le Pote pourra
l'obferver fi propos que ces nouveaux Perfonnages n'apportent aucune obfcurit
l'intelligence de l'Intrigue, & que leur prefence foit 11 bien prpare, que cette varit
femble naitre du Sujet c non pas de l'invention du Pote ; car tout ce qui fent trop l'art au
Thtre , n'eft pas bien flon l'Art, & perd toute fa grce : mais je n'eftime pas qu'il foit
toujours neceffaire d'en ufer ainfi , parce qu'il vaut beaucoup mieux divifer fes Ates en
telle forte, que chacun d'eux foit confiderable par quelque beaut particulire, c'eft dire,
ou par un incident, ou par une pafion , ou par quelque autre chofe femblable. Ce n'eft pas

que j'entende tellement relferrer un Acte, que le Pote n'y doive faire entrer qu'une chofe
clatante; mais auiTi quand il y en mettra plulieurs,il doit prendre garde qu'elles
s'entreproduifent l'une l'autre naturellement & fans affectation : c'eft pour cela qu'un de
nos plus excellens Pomes a t jug dfectueux, caufe qu'il y avoit trop de beautez en
chaque Ate, attendu qu'en ces rencontres l'Auditeur n'a pas le temps de refpirer aprs
une impreffion douloureufe : & comme toutes les grces du Thtre font fort diffrentes ,
& mme le doivent tre, il arrive qu'elles fe dtruifent l'une l'autre, quand elles font trop
prcipites : En un mot , le plaifir nous laife quand nous n'avons pas le loifir de le goter
en le poife-dant.
Or fouvent il fe recontre qu'il y a dans une hitoi-re des circonllances de telle nature
qu'elles ne peuvent tre , ou du tout reprefentes , ou qu'elles ne font pas agrables
voir,ou enfin qu'elles ne feroient pas honntes a mettre au jour; cependant comme elles
pourroient fournir d'illuitres narrations , ou taire naitre des fentimens dont les
expreflions feroient admirables , en ces occaons ce qu'il faut faire, c'eft
de
DU T H E A T R E, Liv. III. li
<e fe fervir de l'artifice des Anciens qui fuppofoient les chofes faites, & puis avec
beaucoup d'adrefle en faifoient faire les rcits quand ils avoient de l'agrment, en tiroient
des Pallions pour les mettre fur la Scne, y faifoient entrer un homme tout meu de ce
qu'on venoit de lui dire ailleurs; ce qui eft fort ordinaire Terence. Par exemple, il et t
difficile, & mme ridicule de reprefenter Aiax au Thtre, comme l'a fort bien dcrit
Cointus Calaber dans un Pome Epique, mailacrant les troupeaux qu'en fa fureur il
prenoit pour les Grecs , & fouettant un Blier, comme s'il eut tenuUlyfle; & nanmoins il
n'toit pas mal propos d'en donner quelque image aux Spectateurs. Pour cela Sophocle
ne s'eft pas content d'en faire le rcit, mais fuppofant que tout ce rhaiTacre eft arriv la
nuit, il fait ouvrir la Tente de ce Prince, o l'on voit divers animaux gorgez, 6c lui tout
accabl de douleur. En quoi l'on peut remarquer, que le Pote n'ouvre pas fon Thtre au
commencement de la fureur d'Aiax^ parce qu'il et eu trop de peine s'en dmler: auli
n'a-t-il pas voulu qu'elle ait t palfe entirement , afin qu'il lui en pt refier allez pour
imprimer de la compaffion dans l'ame des Spectateurs. Euripide eit auffi fort ingnieux,
quand il ne veut pas que la Nourrice de Phdre s'efforce de corrompre Hyppolite fur la
Scne, comme ont fait Se-neque & Garnier ; parce qu'il lui faudroit faire dire, ou des
chofes foibles, qui par confequent n'auroient point d'effet ; ou des chofes deshonntes, 8c
peu convenables a la majeft de la Tragdie : mais bien fai-fant paroitre ce jeune Prince
tout en colre des dif-cours de cette Vieille , il conferve au Thtre tous les fentimens de
vertu qui pouvoient avoir quelque clat. Enfin le prcepte gnerai eft, de fi bien examiner
fon Sujet, que l'on en rejette dans les intervalles des Actes tout ce qui donneroit trop de
peine inuti lement au Pote , & tout ce qui pourroit choquer les Spectateurs , & que l'on
ne relerve fur la Sc-O i ne

|l LA PRATIQUE
ne que ce qui peut tre agrable voir, o entendre.
Ce que j'ai touch ci-deiTus comme enpalTant,Que le mme Acteur qui ferme un Acte, ne
doit pas ouvrir celui qui fuit, m'oblige l'expliquer un peu plus au long, & d'avertir le
Pote, que rgulirement cela doit tre ainfi ; parce que l'Acteur qui fort de la Scne pour
quelque action importante laquelle il faut qu'il s'emploie ailleurs, doit avoir quelque
temps raifonnable pour la faire; & s'il revient auli tt que la mufique afTez courte & alTez
mauvaife a cefle, l'ef-prit des Spectateurs eft trop furpris en le voiant revenir li-tt, au lieu
que quand un autre a paru devant fon retour , l'imagination dss Spectateurs, qui a t
divertie par cet autre Acteur, ne trouve rien redire quand il revient ; & comme les
Spectateurs aident eux-mmes au Thtre fe tromper, pourvu qu'il y ait quelque
vraifemblance, ils s'imaginent facilement que ce Perfonnage a eu aviez de temps pour ce
qu'il vouloit faire , quand avec la mufique ils ont eu devant les yeux un autre objet qui a
prefquc effac l'image qu'ils avoient de celui qui leur ioit demeur le dernier l'efprit
dans l'Afte prcdent; l'exprience dcouvrira la vrit de ce raifonnement : Il y a
nanmoins quelques exceptions ; car fi l'Acteur, qui fort la fin d'un Acte, a peu de chofes
faire, 6c qu'il n'aille gure loin, il peut ouvrir l'Acte fuivant, ce qui eft ordinaire Plaute ,
& que Terence mme a tait du quatrime au cinquime Acte de YHeauton-timorumetws ,
o Menedme allant de la rue en fa maifon, & voiant Clitiphon & Bacchide fe renfermer
feuls dans une chambre de derrire , il revient tout court dans la rue pour conter cette
avanturc Chrmes ; car cela demande fi peu de temps , qu'il n'eft pas trange de voir
Menedme fermer un Acte & ouvrir l'autre. Ce que la Comdie fouffre plus facilement
que la Tragdie , parce qu'en celle-l les Acteurs ne font ordinairement que des Valets, &
des
gens
gens de baffe condition, qui peuvent bien courir dans une ville & faire tout a la hte fans
aucune indcence; mais dans la Tragdie, dont les peifonnagcs font prefque tous Princes
& grandes Dames, les actions en doivent tre plus graves & plus lentes, comme elles font
plus ferieufes. En effet, je croi que perfonne n'approuveroit de faire aller & venir une
Princeffe avec la mme diligence qu'une Efclavc , fi ce n'eft qu'une violente agitation
d'efprit ft caufe de ce def-ordre contre la biemance de fa condition ; car il fc faut
toujours fouvenir que la Vraifemblance eft la premire & la fondamentale de toutes les
rgles, & que tout ce qu'elle change, pourvu qu'elle y foit apparente & feniible, elt toujours
raifonnable, & ne peut tre mis au rang des fautes.
Que fi les Anciens Tragiques ont quelquefois commenc un Acte par le mme Acteur qui
avoit achev le prcdent , c'eft lors qu'il demeuroit fur la Scne ml avec le Chur ;
chofe affez ordinaire principalement aux femmes,& les exemples en font affez fre-quens,
outre ceux que nous avons cottez.

Sur tout il me femble que l'ouverture du Thtre doit tre clatante, & c'eit ce que Voffius
dit (a) Que le commencement chit tre illuflre, ce qui fe fait ou par le nombre ou par la
majeit des Acteurs, ou par un fpectacle magnifique, ou par une narration extraordinaire ,
ou par quelque autre fubtile invention du Pote. Les Tragdies Grecques commencent le
plus fou-vent par une Machine qui rendoit prefente quelque Divinit ; cela reffent bien la
pompe du Thtre, mais il en faudroit ufer rarement parmi nous; leurs Dieux leur toient
connus & vnrables, au lieu que nous les ignorons prefque autant que nous les
mprifons; je prexercrois a cette magnificence toute autre inven-O 3 tion
(4) Princlpium dbet ejfe iUuJlre. VJf. lib. i. cap. 7. Fo't. Stt-mendum primipium ex
Ulujiri re, caqtic tm (ognata lim pvxnma, S(mI. lib. 3. c, $5. ott,
tion d'cfprit qui donneroit quelque attente d'un grand vnement , ou quelque defir de
favoir les chofes paffes. UOrefie d'Euripide commence bien agrablement , en ce qu'il
expofe la vue ce Malheureux couch fur un lit, envelopp de Ton manteau, & dormant
avec inquitude ; fa Sur a fes pieds toute afflige; le Chur de celles qui viennent pour
l'affilter, n'ofant prefque ni parler ni marcher, de crainte de rveiller la violence de fa
fureur ; tout cela plat au Spectateur, & lui fait efperer quelque chofe d'extraordinaire. Le
rveil d'Herodes ell encore une belle ouverture dans la Marianne ; & le Pote n'y doit pas
moins travailler pour gagner d'abord l'attention des Spectateurs , que l'Orateur dans fon
Exorde pour fc concilier la bienveillance de fes Juges.
CHAPITRE VI. Des Intervalles des Aftes.
LA Peinture & la PoTie Dramatique concourent entre autres chofes en ce point de
rapport, qu'il leur eft impoffible de donner l'image entire de ce qu'elles veulent
reprfenter ; & quelques grands que ioient leurs ouvrages,il n'en peuvent comprendre que
la moindre partie. En effet, un Tableau ne fauroit faire paroitre une hiftoire qu'a demi ,
ni un vifage que par les endroits les plus vifibles , ni une peribnne que par un ct
feulement: (s) Ainfi le Thtre ne fouffre point qu'une ation y puilfe tre vue dans toutes
fes circonitances , quelque relferre qu'elle puilfe tre : on y iuppoc des combats de deux
armes entires
(&) Mtmincrit Nuvciorum naxr.itionet fubjici Trgadiis vice Spec-tfituli , ( um ta qu* m
Theatro reprtfentart non pojjunt, aut non con-venit , rtfirmt vtrttttum & vttwum fub
fgurMitont. Sttblmm, m tbmnyJJ. lu,if,.
Du T H E A T R E, Liv. III. 215-tieres que l'on ne fauroit voir , des redittes qui fe-roient
ennuyeufes fi elles toient oues, & des actions qui feroient horribles voir & faire: mais
anffi comme l'excellence du Peintre eft de finir en telle forte ce qu'il veut montrer, que
l'on puifle juger facilement ce qu'il veut cacher, il faut que le Pote travaille de mme avec
tant d'induftrie, que les chofes qu'il fait reprefenter defTus la Scne , portent les
Spectateurs une intelligence agrable & facile de celles qu'il ne veut pas faire voir. Or
c'eft pour cela que les Dramatiques fe font fervis des Intervalles des Actes ; car aiant

reconnu que le Pome renfermoit fouvent beaucoup de chofes qui ne pouvoient tre reprefentes fur la Scne, & que fouvent tous les Acteurs difparoiflbient pour faire ailleurs
des actions qui demandent quelque temps , ils fe font avifez d'em ploier cela cet efpace
qui diftingue les Actes, qu'ils ont autrefois rempli par les Churs,& puis par quelques
intermdes, comme nous maintenant par la mu fique.
Je fai bien que dans l'origine de la Tragdie, les Churs , qui la compofoient toute ,
n'tant qu'une hymne facre Baccbus , reurent le difeours des Hiftrions, autrement les
Epifodes , afin que ceux qui chantoient edanoient, eufient quelque relche; & que peu
peu les chofes tans changes par la fuite des temps, les Churs ne furent emploiez au
contraire , que pour donner aux Hiftrions , ou Acteurs, quelque temps & quelque repos :
les Potes mme en ont tir cet avantage qu'ils ont par l delaff l'efprit & l'attention des
Spectateurs, encore que ce n'ait pas t lacaule de leur inftitution. Et quand le Pome
Dramatique eft venu fa dernire perfection, ces Intervalles ont t confiderez comme
des parties necef-iaires a la compofition de cet Ouvrage; & pour tout dire en un mot, les
Potes s'en font fervis pour faire &: tout enfemble pour cacher tout ce qui ne pouvoit, ou
ne devoit point tre vu des Spectateurs. On dira O4 peutpeut-tre que ces Intervalles ne font pas abfolument neceflaires , en ce que l'on pourroit fi
bien lier oc continuer toutes les Scnes d'une Tragdie fans intermdes te fans mulique,
que les Adteuis qui difparoi-troient , feroient reputez faire hors la Scne, ce qui ne
pourroit ou ne devroit pas y tre fait, tandis que d'autres y paroitroient &jotieroient leurs
Personnages ; mais l'exprience nous apprend que les hommes n'ont point d'attention
allez forte pour fuppor-ter une Pice de Thtre touie entire & fans aucun relche, vu
qu'un feul Acte nous elt ennuyeux & in-fupportabe, quand il eft un peu trop long ; tant
l'ef-prit humain eit peu capable de s'attacher long-temps & attentivement un feul objet!
Et comme Ciceron dit, Qu'il n 9 j a point d'homme qui voult faire ur.e O-raifon ef une
j'ente priode % encore qu'il tt l haleir.t bonne & ajjez. longue pour in reciter\ Auifi n'y al-il point d'Auditeur qui fut content d'une Tragdie fans paufe, encore qu'il et l'attention
alfez forte; la varit nous plat naturellement, ck nous aimons mieux en toutes chofes
une mdiocre beaui, quand la di-verfit la rend recommandab'.e, qu'une grande
excellence uniforme & toute gale; notre il fans doute prend davantage de plailr a voir
l'Arc-en-Ciel ml de tant de diverfes couleurs , que cette valle tendue du Ciel ; parce
qu'elle n'a qu'une mme apparence.
Mais il y a plus, Souvent il arrive que le lieu de la Scne doit tre vuide pour un certain
temr les Acfteurs occupez ailleurs ; de forte qu'alors il le rencontre un efpace vuide qu'il
elt befoin de remplir, afin que les Spectateurs n'attendent pas la fuite avec langueur, ni
avec dplailir.
Davantage s'il y avoit toujours quelque Acteur prefent au Thtre, les Spectateurs ne le
pour roi en t pas imaginer que les Acteurs qui ont difparu , & fou-vent ont befoin de
beaucoup de temps pour ce qu'ils veulent faire, en euflent emploie plus que ce qui s'en

feroit
DU THEATRE, Liv. III. 217 fcroit coul durant le difeours ou l'action de ceux qu'ils
auraient vus: Par exemple,un ou deux Acteurs patoifiant enfemble , ou fucceiiivement ,
confument un demi-quart d'heure de temps ce qu'ils font ou diient fur le Thtre; &
cependant un autre Acteur qui aura difparu, aura beloin de deux heures ou environ pour
excuter ce qu'il aura propof en fortant: Or les Spectateurs ne fauroient du tout
s'imaginer que ces deux heures neceiTaires celui qui eft ablent, fe foient coules dans
un demi-quart d'heure, durant lequel ils auront vu devant leurs yeux d'autres perfonnes
agir, & qui auront bien emploie ce temps; de forte que quand ceux qui ont difparu,
reviennent au Thtre, & qu'ils racontent ce qu'ils ont fait, le Spectateur alors trouve
trange qu'ils ayent fait tout ce qu'ils difent dans ce peu de temps qu'il aura vu les autres.
Ceft-pourquoi les Potes ont conferve ces Intervalles, afin que la mufique, qui n'eft point
partie de l'Action Thtrale, facilite cette agrable illuiion qu'il faut faire aux Spectateurs ;
car l'imagination f trompe bien plus aifment, lors que les Sens ne s'y oppofent point ;
auffi quand nous foin mes quelque temps fars voir aucun Acteur fur la Scne , & que la
reprefentation ieniible eft interrompue par un di-vertiifement qui porte ntre efprit
ailleurs, nous prenons volontiers ces momens pour des heures entires; outre que le defir
de voir la fuite de l'Action nous donne de l'impatience, & cette impatience perfuade alors
ntre imagination qu'il y a dj long-temps que nous attendons : C'eft un raisonnement
qui deviendra fenfible a quiconque s'examinera bien foi-mme durant une telle
rcprelentation.
Il faut donc que le Pote confidere bien dans fon Sujet quelles choies ne peuvent pas tre
vu"s,& qu'il les rejette dans les Intervalles; mais il elles doivent fournir quelque rcit ou
quelque paillon, c'eft o fon indul-triedoit tre emploiepour n'en rien perdre, & quoi la
lecture des Anciens eft trs-utile & us-neceiTaire.
ftx8 LA PRATIQUE
Quelquefois une Ation ne fera belle voir que dans le commencement, & lors il en faut
mettre fur le Thtre les Prparations & les premiers traits, & l'achever dans l'Intervalle,
ou derrire la Tapiterie. Ainfi voions-nous qu'Eteocle & Polinice difputent leurs
prtentions en la prefcnce de leur Mre ; mais ils ne fe battent pas devant elle. Ainfi Baro
fait qu-Hermige & Parade mettent l'pe la main contre Alboin qui s'carte dans le Bois
o il perd la vie: D'autres-fois il arrive au contraire qu'une action ne fe peut bien
reprefenter que dans la fin , & lors il faut fuppofer dans l'Intervalle tout ce qui feroit
impofible ou defagrable, & en porter fur la Scne les derniers caractres qui la rendront
fenfible & comme prefente aux Spectateurs. C'eft ce que Sophocle a fait pour reprefenter
la fureur d'Aiax, comme nous l'avons ob-ferv ci-devant. Non pas que ces chofes fe
doivent faire toujours la fin de l'Acte pour tomber dans l'Intervalle ; car quelquefois
elles fe font feulement un peu plus loin que le lieu reprefent par le Thtre durant une
autre Scne , aprs laquelle on apprend au Spectateur ce qui vient de fe paifer.

Le principal avantage que le Pote peut tirer des Intervalles des Actes elt, Que par ce
moien il fe peut dcharger de toutes les choies embarralTantes, & de toutes les
fuperfluitez de fon Sujet : car s'il ne peut rien retrancher de fa matire , & qu'il craigne
d'en avoir trop , il en doit fuppofer toutes les rencontres incommodes derrire la
TapilTerie, & fur tout dans ces Intervalles qui lui fourniront un temps convenable pour
tout excuter. Mais il doit bien prendre garde de tomber dans une faute trs-groffiere , &
nanmoins trs-commune aux nouveaux Potes, qui elt, De fuppofer dans l'Intervalle
d'un Acte une chofe qui ne peut vraifemblablement avoir t faite fans tre vue; ce qui
arrive quand on fuppofe qu'elle a t faite dans le lieu de la Scne : car tant ouvert &
expo-f aux yeux des Spectateurs, ils doivent vraifemblablement
blemcnt avoir vu tout ce qui s'y pafle,ou bien il n'eit pas vraifemblable que cette chofe y
foit arrive, puis qu'ils ne l'y ont pas vue. Comme il me fouvient d'avoir affili la
reprefentation d'un Pome, d'ailleurs allez considrable , dont la Scne toit au pied d'un
baftion de la ville affiegee, & fur lequel on voioit des gens armez pour fa dfenfe : & puis
dans l'Intervalle d'un A&c , on fuppofa que la ville avoit t force c prife, fans que
nanmoins on et vu ce baftion attaqu ni dfendu durant ce temps, ce qui toit contre la
vraifemblance ; en tout cas il falloit trouver quelque couleur pour faire entendre qu'il
n'avoit pas t befoin d'attaquer ni de dfendre la ville de ce ct-l} autrement il reftoit
toujours dans la penfe des Spectateurs que cette ville n'avoit point t prife , puis qu'on
n'en avoit rien apperu. 11 y a encore d'autres obfervations que le Pote pourra faire
ailement dans la leture des Anciens & dans nos Reprsentations.
Je n'entrerai point ici dans la ddution particulire des Intermdes, dont les Romains
ont marqu les Intervalles des Aces dans la Nouvelle Comdie, a-prs en avoir t les
Churs. Je ne dirai point non plus, Quand & comment les Mimes & les Embolai-res les
occuprent; Quelles bouffonneries , & quelles danfes y furent introduites; Quelle mufique
on y em-ploia; Pourquoi d'ordinaire on le fervoit des Fltes, & quelles toient celles que
les vieilles Infcriptions des Comdies nomment gales ou ingales, droit ou gauche:
tout cela ne regarde que la connoiffan-ce de l'ancien Thtre, & non pas l'art de bien faire
un Pome. C'toit ce que j'avois entrepris de traiter dans le Rtabliffement du Thtre
Franois , afin de montrer Quels ornemens on pouvoit donner au ntre par ceux que
l'Antiquit avoit pratiquez; mais ne difeourant ici que des rcglu du Pome, & encore fort
fommairement , je m'loignerois trop de mon deflein ; c'eft allez de dire en pailant que
l'on en peut prendre beaucoup de .lumires dans Scaliger, Vitruvc,
ve, Julius-Pollux, Voffius 6c autres ; mme de Boulanger dans fon Livre du Thtre , bien
qu'il en parle avec beaucoup de defordre, & peu d'in eiligence.
CHAPITRE VII. Des Scnes.
J'Ai dout long-temps fi je devois expliquer ici les diverfes lignifications du mot de Scne ,

parce que les Savans n'y apprendront peut-tre rien de nouveau ; mais enfin tant bien
alr que les autres y trouveront quelque lumire pour l'intelligence de plu-fleurs choies
concernant le Thtre ,j'ai penf qu'il ne feroit point mal propos de le faire.
Premirement donc le mot de Scne, en fon origine & en fa propre fignification, ne veut
dire Qu'un Couvert de branchage fait par artifice , d'o mme la Fte des Tabernacles des
Juifs a pris fon nom de See-nopcga , & encore certains (a) Peuples d'Arabie celui de
Scenites. Quelquefois il lignifie, Un ombrage naturel de quelque Antre ou de quelque
autre lieu fom-bre 6c folitaire , comme (b) Virgile le prend dans l'iEneide.
Mais parce que les premires Comdies, ou plutt les premires Bouffonneries de la
Campagne furent taites fous la Rame , le nom de Scne fut donn tous les lieux, o l'on
reprfentoit la Comdie : Et depuis encore la Tragdie, qui avoit eu au commencement
mme naiiance & mme nom que la Comdie, tant paiTe dans les villes, conferva celui
de Scne en fon entier avec celui de Thtre , qui veut dire le lieu des fpectacles; mais ce
mot de Scne, applique
(a) Plin. hb. 6.c*p. 28.
(b) Tum fjlvii Sctna csrufcis defuptr, htrrcntique otrnm rumui wtmmct umOr. Ltb, 1.
v4Lntid,
DU THEATRE, Liv. III. appliqu mme au lieu de la Reprefentation des Pomes
Dramatiques, fe prenoit en plufieurs faons; car quelquefois il ne fignifioit que l'endroit
couvert, o les Ateurs jouent leurs Perfonnages;d'o vient que nous difons, Etre fur la
Scne pour dire, Etre v'ifibles & en tat d'agir fur le Thtre & ainli l'entend (a) Pline,
quand il dit, Que la bouffonne Lucie rage de cent ans , recitoit encore fur la Scne.
D'autres fois il fignifie ce que nous appelions, la Dcoration du Thtre , c'eft a favoir ces
Toiles peintes tk autres machines que nous mettons au fond, tk aux deux cotez du
Thtre, pour reprefenter avec le plus de vraifemblance qu'il eft poble, les environs du
lieu o l'action du Pome eft arrive. Et flon les trois genres de Pomes Dramatiques,
Vitruve en-feigne le moien de faire trois fortes de Scnes, ou Dcorations de Thtre
ordinaires tk convenables la Tragdie, la Comdie & la Satyrique, ou Pafto-ralle; tk
de cette fconde lignification elt venu le nom de Profcenion i ou vivant-Scne , attribu
par les Grecs fpecialement cet endroit du Thtre o les Hiftrions viennent agir & parler
: t< cela mme a donn fujet (b) Seneque de nommer Scne les ornemens d'une Pompe
funbre.
Ce nom a mme t donn un grand Btiment lev dans le lieu des Spectacles, contre
lequel toit dreff le Thtre ou Echafaut, & les Dcorations de toiles peintes adofTes ;
ce qu'on apprend clairement de Vitruve, qui diftingue fort bien ce btiment nomm Scne
, d'avec les trois efpeces de Dcorations qui portent le mme nom.

Mais enfin il s'eft tendu jufques- ce point de lignifier tout enfemble s le lieu o
paroiiTent les Hiftrions jouant leurs Perfonnages, tk encore celui o
font
(a) pli. I. 7. c. 48. Ibi Scudery it en fon Apologie.
(*) ColUtitiit & ad dominos rtditnris injlrnmtntu Sttna Use ador-natuT. Di Ctnfol, *d M
art. c. 10.
font les Spectateurs ; & c'eft en ce fens que le Juri confulte Labeo dfinit la Scne, au
rapport (d) d'Ul-pien. Encore eft-il vrai que ce terme iignifioit quelquefois, auffi bien que
celui de Thtre, tout cet enclos valte & magnifique compof de grands bti-mens,
galeries, alles, promenoirs, liges de Spectateurs, & places o fe faifoient toutes fortes de
Jeux Rome.
Or de ces diverfes lignifications font procedes plu-fieurs obfcuritcz chez les Modernes ,
pour avoir mal entendu les Auteurs anciens, & appliqu au Profce-n'ion ou Avant-Scne
ce qu'un Auteur dit de la Dcoration ; ou bien la Dcoration ce qu'il dit du btiment. Je
ne veux ici blmer perfonne, ni nommer ceux qui fe font ainli trompez , c'eft alTez que
j'aie donn le moien de ne pas tomber dans les mmes erreurs ceux qui prfreront la
vrit des chofes la coniideration des perfonnes. Le dernier fens auquel on s'eft fervi du
mot de Scne, & dont nous avons feulement ici befoin , elt pour lignifier cette partie d'un
Acte qui apporte quelque changement au Thtre par le changement des Ateurs. Les (b)
Grecs n'en ont point uf dans cette lignification , encore que les Ates de leurs Pomes
Dramatiques ayent reu la mme varit que les ntres; car ce que nous en trouvons dans
les Comdies d'Ariftophane & des Latins, eft une addition des Interprtes & des Glofiateurs. Les Latins l'ont mis en ufage les premiers avec celui <Atte dans la Nouvelle
Comdie, en aiant t
les
(a) L. T. jf. de h's qui not. lnfim. San* eft, ut Labeo dijnit, qu* ludorum factendorum eau
a, quiltbet loco ubi quts cin/iftat mo-vettttrcjuc, pcttaculum fui prxbitutus , pcfita fit in
publtco, privative , Vfl m vu, qm t.vfnn tote pajjim hemines fptcl*cult cauf* ad~
mittantur.
(b ) Fakuld quidem in ^Aftus divifio vtus ejt & Po'itis ipfit : *Allus autem in Scenas
dtftrtbuti tjl Grammaticti (x vett. Te-remit & PLutt codd. abtj?. Vefiius, L. z. (. $.
Ps't.
les Churs, & mme je n'en ai rien vu dans aucun Auteur plus ancien que Donat. Quoi
qu'il en ibit, ntre Sicle l'aiant reu , il n'eft pas mal propos d'en mettre ici quelques
Inftructions neceflaires pour corriger le drglement qui s'y elt introduit. Les Anciens qui
n'avoient point ces diviiions d'Actes ou d'Epilodes en parcelles, c'eft dire de ces chofes

qui toient comprifes entre deux chants du Chur, y ont toujours conferv fort
exactement la liaifon des Scnes : car fachant bien que l'Acte ne pouvoit contenir qu'une
feule Action feniible fur le Thtre, ils jugrent fort raifonnablement qu'il n'en falloit pas
f-parer les parties qui le compoioient, & que tous les Acteurs qui contribuoient quelque
chofe,devoient tellement attacher leurs actions les unes aux autres, que l'on n'y vt rien de
defuni , ni de dtach : mais quand nos Potes ont commenc de travailler pour le
Thtre, ils ont 11 peu connu le mtier dont ils faifoient profefion , qu'ils ignoroient ce
que c'toit qu'un Acte & une Scne ; ils mettoient un homme fur le Thtre Amplement
pour rciter tout ce qu'ils s'toient imaginez , & l'en retiroient quand le caprice de leur
Mufe toit puif ; aprs ils en faifoient parotre un autre ou plusieurs, qui difparoifbient
de mme fans aucune raifon. Et qui leur et demand, Pourquoi leurs Acteurs
paroiiToient en cet ordre, ils ne l'euffent pu dire ; ainfi ce n'toit que des pices dtaches
qui n'avoient aucune fuite necefaire , & que l'on et pu tranfporter les unes devant les
autres fans rien gter : de forte que l'on pouvoit dire que chaque Scne faifoit un A t,
puis que finiifant elle laiffoit le Thtre fans Action; & mme il n'y avoit pas moins de
raifon de mettre la mufique aprs chaque Scne , qu'aux autres endroits marquez par le
Pote; car nous avons vu fur ntre Thtre un Ca-pitan, un Pote, & un Amant vilionaire,
fans qu'ils euffent faire les uns aux autres, & leurs Rcits ref-fembloient proprement
des Oraifons de trois Ecoliers
liers qui montent fucceffivement dans la mme re pour faire trois Difcours fans aucun
rapport, fon, ni dpendance.
Or j'ai reconnu qu'il y a quatre fon tiforu
de Scnes, c'elt a favoir, de Prefence, de R-cherche, de Bruit , & de Temps.
La liaifon de Prefence cil , quand en la Scne fuir vante il relie fur le Thtre quelque
Acteur de la prcdente, ce qui fe fait en trois faons: La premire, en mettant d'abord fur
le Thtre tous ceux qui doivent agir dans un Acte, & les faifant retirer les uns aprs les
autres flon h diverfe nece:itc de le jrs intrts: car ceux qui retient , font une nouvelle
Scne, puis qu'il y a changement aux Acteurs qui fe trouvent en moindre nombre
qu'auparavant, 6c cette Scne etl lie la prcdente par la prefence de ceux qui font
reftez , & cette manire eft belle pour un premier Acte. La fconde cil, lors que les Acteurs
viennent fur le Thtre les uns aprs les autres, fans que pas un des premiers en forte; car
tous les nouveaux Acteurs qui furviennent , font de nouvelles Scnes toujours lies par la
prefence des Acteurs qui toient dj fur le Thtre; & cette manire eit bonne pour un
dernier Acte. La troime cil, quand les Acteurs, vont & viennent flon que leurs intrts
le demandent, & en tel nombre qu'il el befoin : comme lors que de deux Acteurs qui fe
rencontrent fur le Thtre il n'y en a qu'un qui fort, le lecond, qui demeure feul, fait une
nouvelle Scne & la lie encore avec la fuivante par les autres Acteurs qui doivent paroitre,
& cette manire reoit tant de changemens qu'il plat au Pote.

La fconde liaifon de Recherche fe fait , lors que l'Acteur qui vient au Thtre, cherche
celui qui en fort ; les exemples en font allez frequens chez les deux Comiques Latins; nuis
il faut bien prendre garde que la raifon , qui tait chercher l'Acteur qui fe retire , foit tire
du fond de l'intrigue, & qu'elle foit
fcnlble
DU THEATRE, Liv. III. 125 enfible aux Spectateurs ; autrement ce feroit une couleur
fauffe, trop affete , tk fans effet. Et il faut fe ibuvenir que cette liaifon ne fe fait point
quand l'Acteur, qui toit fur le Thtre , en fort pour ne pas tre vu de celui qui vient, li
celui qui vient ne cherche celui qui fort -, en quoi le font trompez quelques Modernes qui
penibient avoir bien li leurs Scnes, quand ils avoient fait retirer des Acteurs pour n'tre
pas vus de ceu c qui entroient, encore que ceux qui entroient n'eufint aucun deifein de
les voir; & que mme ils ne les voulurent pas rencontrer ; car en ce cas ce ne feroit pas
une liaifon de Recherebt, mais de Fuite, & il s'enluivro que les Scnes feroient lies par
l'Acteur qui les dcleroit.
La liaifon qui le fait par le Bruit, eft lors qu'au bruit qui s'eft fait fur le Thtre , un Acteur
, qui vraifemblablement a pu fouir , y vient pour en fa-voir la caufe , pour le faire ceier,
ou pour quelque autre raifon & qu'il n'y trouve plus perfonne : car il cil certain que la
Scne qui fe fait par l'Acteur qui furvient ce bruit, eft fort bien lie a la prcdente faite
par ceux qui fe font retirez, puis que le Thtre ne demeure point fans action, & que l'on
ne pour-roit pas y infrer le Chur ou la muiique , fans en rompre ck gter la fuite: il y en
a dans Plaute des exemples,dont mes Obfervations pourront donner quelque lumire.
Quant la dernire qui fe fait par le Temps, c'eft quand un Acteur qui n'a rien dmler
avec ceux qui fortent du Thtre, y vient auffi-tt aprs; mais dans un moment il julte,
qu'il n'y pourroit raifonna-blement venir plutt ni plus tard. Plaute l'a pratique plufieurs
fois, & nous en avons un exemple bien prcis dans Y Eunuque de Terence au troiiime
Acte, o Antiphon , qui n'a rien faire avec Chrmes ni avec les autres aprs lefquels il
paroit, dit, Qu'il eft en peine de trouver Cberea qui devoit prendre join ce jour-l d'une
dbauche , que l heure de Fqffignatim eft pulpe ,
Tcm. J. P quil
qu'il va le chercher dans Jon logis , & le rencontre auf-tt : Or dans la reprefentation de
la Pice, il eft trs-fenible qu'Antiphon paroit fur le Thtre juftement dans le temps qu'il
falloit , & que Cherea n'avoit manqu l'heure de l'afignation que pour s'tre abu-f
l'intrigue de Parmenon, qui l'avoit fait pafer pour Eunuque auprs d'une belle fille dont il
toit amoureux. Cette liaifon de Scnes, mon avis, eft un peu trop licentieufe, & moins
que de la faire avec grande jufteiTe, & avec des couleurs bien adroites , je ne
l'approuverois pas. Plaute en a mme uf trop librement.
On a quelquefois demand, Quel doit tre le nombre des Scnes dans chaque Acte ? Je

croi pour moi qu'il n'y en a point de certain, il faut que le Pote s'y conduife avec
jugement : s'il y en a trop peu, l'Acte n'aura point d'agrment pour n'tre pas alfez vari;
s'il y en a trop, il perdra fon agrment par le grand nombre des Acteurs & le mlange des
Actions : & comme il y aura beaucoup d'agitation, il y aura peu de difeours , c'eft dire,
beaucoup de confuiion & peu de lumire. Mais il faut favoir que la Comdie fouffre bien
plus de Scnes que la Tragdie, parce qu'tant plus agiflante,& la Tragdie plus paflionne, aufl lui faut-il plus de Scnes, & la Tragdie plus de difeours; les mouvemens du
corps font pour celle-l , tk les troubles de l'efprit pour celle-ci. Les Anciens ont fait
quelquefois des Actes d'une feule Scne -, mais ils ne me femblent pas allez variez , &
moins encore ceux qui fe font par une feule perfon-ne , comme dans Sencque ; car je croi
que dans la Tragdie l'Acte doit tre au moins de trois Scnes, & qu'il ne fauroit tre
agrable s'il en a plus de fept ou huit; l'exprience autorifera mon fentiment, ou en tout
cas fournira des raiibns pour le contredire ck en avoir un meilleur.
Il faut que j'ajoute ici ce que mal-aifment je pour-rois mettre ailleurs avec ordre, je veux
dire une difficult
ficult que j'ai vu fouvent mettre bien en peine les Auteuri; leur donnant en mme temps
le moien de s'en pouvoir dmler l'avenir. Il arrive donc fort ordinairement dans les
Pommes Dramtfqiits , que pour donner fondement des choies grandes & notaris qui
fe doivent dire, ou quelque c! ai rafle ment neceflirc celles qui font dj dites, il elt
befoin d'introduire des perfonnes qui failent par action Thtrale, ce que le Pote feroit
lui-mme dans un autre genre de Poefie : mais comme bien fouvent il ne faut pas que
certains Adteurs en ayent connoiffanec, & que d'autres vraifembhbiement n'en peuvent
rien fa-voir, ou n'en doivent pas parler, pour lors il ell befoin de faire une nouvelle Scne,
afin d'carter ceux qui n'en doivent rien favoir, & introduire les autres qui en peuvent
parler ; & c'ell ce que j'appelle Scne de Necejft-, quand elle prcde ce qui luit 5 ou
Scne fHirtijfemtnt , quand elle te quelque confufion ce qui "prcde; mais il faut
remarquer que telles Scnes tant d'ordinaire comme des pices hors d'uvre, elles
dlient quelquefois les autres, &: prefquc toujours font languir le Thtre, ainfi que
l'exprience le fait voir : Or voici comment on peut remdier tous ces inconveniens.
Premirement pour choiiir la perfonne qui doit parler en ces rencontres, & l'endroit o
elle doit parler, cela dpend abfolumcnt du jugement du Pote , qui doit pour s'y rendre
expert , obferver les deux Comiques Latins, Plante fit Terence, chez lefquels il en verra
pluficurs exemples adroitement pratiquez; & mme l'gard des Scnes de Neceflit, il en
trouvera quelquefois au commencement du Pome,comme le Sofie de XAiitin , 6c le
Geta de YHecyre chez Terence, o ces deux Efclaves font de ces perfonnes nommes
Protatiques , qui ne paroilToient qu' l'ouverture du Thtre pour l'intelligence du Sujet;
ce que je n'approuverois pas nanmoins fans beaucoup d'adrelle.
P 2 Quant
Quant cette langueur que telles Scnes apportent ordinairement au Thtre, fur tout

<juand elles font dans le corps de la Pice & non pas a l'entre; il la faut viter en rendant
le difcours de celui qui parle, ardent & vif; on le rend vif par les grandes figures, comme
font Y Admiration , XExclamation , & autres femblables : ou bien par les mouvemens de
crainte, de joie, & autres fortement exprimez : autrement, quoi que la chofe qui fe dit, foit
neceflaire, elle pa-roitra froide, morte, & prefque inutile, ou du moins de mauvaife grce ;
parce que l'affectation y fera toute manifefte, qui eft le plus grand dfaut o le Pote
puifle tomber.
Et pour le Dnouement des Scnes qui lui donnent quelquefois bien de la peine en telles
occafions, il s'en peut empcher, en introduiiant l'entre d'un Are la perfonne qu'il veut
emploier telle Scne, pourvu qu'elle puifle demeurer vraifemblablement avec ceux qui la
fuivent, ou bien retenir la fin de l'Acte une ou deux perfonnes qui pourront agir cet
effet. Le plus dlicat nanmoins dans la pratique eft, de faire telle chofe dans le milieu
d'un Acte par une perfonne que l'on y retient pour faire la liaifon de la Scne fuivante, &
qui dans cet intervalle en fait elle feule une de Necejfit ou <XEclairci(ftment , en
prenant fujet de parler fur les intrts des Acteurs qui viennent de iortir , ou de ceux
qu'elle attendra; car de cette forte la perfonne ni la chofe ne font point affectes , les
Scnes demeurent lies , & le Thtre eft encore tout chaud des paffions de ceux qui
fortent, ou fe rechauffe aifment par celles de ceux qui vont paroitre. En tout cela
nanmoins je laifle au Pote judicieux la libert de difpofer de ces avis , de les tendre, de
les racourcir, & de les changer, flon qu'il l'eftimera neceflaire fon Sujet, pourvu qu'il
vite ces inconveniens , je fais aflez, pour lui de les lui dcouvrir.
C H ADU T H E A T R E, Liv. III. jip CHAPITRE VIII.
DES MONOLOGUES
ou
Difcours d'un feul Perfsnnage.
ENcore que je n'aye point trouv ie terme de Monologue chez les Auteurs anciens qui
nous ont parl du Thtre, ni mme dans ce grand Oeuvre de Jules Scaliger, lui qui n'a
rien oubli de curieux fur ce Sujet; il ne faut pourtant pas laiffer d'en dire mon fentiment
flon l'intelligence des Modernes, pour ne me pas dpartir des chofes qui font reues
parmi eux. Et pour commencer par une obfervation necef-faire , j'avertirai dabord qu'on
ne doit pas confondre la Monodie des Anciens, avec ce qu'aucuns appellent maintenant
Monologue ; car bien que la (a) Monodie foit une Pice de Volie chante ou rcite par
un homme feul, b) l'ufage nanmoins l'a reftrainte pour igniner les Vers lugubres qui fe
chantoient par l'un de ceux qui compofoient le Chur en l'honneur d'un Mort; & l'on tient
qu'Olympe Muficien fut le premier qui en ufa de la forte en faveur de Pithon, au rapport
d'Arilloxene, & je m'tonne qu'un (c) Moderne ait dit que la Monodie foit un Pome

compof fous un feul Perfonnage, tel que la Cafjandre de Ly-cophron ; car n'tant pas
mme d'accord avec Scaliger touchant l'intelligence de ce fimple terme Poti-P 3 que,
(a) Supra ex Phtlojirato.
(b) Monodia dtettur Cantus lugubru ufu potius quant rttione , vainque vox fane lattt
parre debuit. Seal. Pot. Lit .t. c. 50. Linge aliter qum ab eruditis accipitur intelligenda,
fuit enm quov.es Choro prodibat unus qui defunci mtmortam lugubri carminc
ectebrartt, 4?c. Idem. Lib. 3. t. izz,
(f) Scapula.
que , il me femhle qu'on peut bien auiTi n'approuver
pas Ton opinion.
Davantage il y a des(//;Savans qui ne veulent pas recevoir le {Jr) mot Grec pour
lentretien d'un homme feul, mais pour un Diicours par tout femblable a roi-mme ce fans
aucune varit.
J'ellime donc qu'on a dit en ntre temps Monologues y ce que les [c) Anciens appelloient
en Grec, {cl) Rcit d'un feul ?crfonnage , comme ont t plulieurs Eglogues Grecques &z
Latines, 6c plufieurs diicours du Chceur dans les premires Comdies,& que v e;Sti-blin
appelle Monodie , mtrant de ce nombre le dif-cours d'Electre feule dans Euripide, & un
autre encore d'elle-mme dans Sophocle , bien qu'elle parie en la prefence du Chceur.
J'avoue qu'il efi quelquefois bien agrable fur le Thtre de voir un homme feul ouvrir le
fond de fon ame, Se de l'entendre parler hardiment de toutes les plus iecreites penfes,
expliquer tous fes fentimens, & dire tout ce que la violence de fa paflion lui Fug-gre;
mais certes il n'efc pas toujours bien facile de le faire avec vraifemblance.
Les anciens Tragiques ne pouvoient faire ces Monologues caufe des Choeurs qui ne
fortoient point du Thtre, & fi ma mmoire ne me trompe, hors celui qu'Aiax fait dans
Sophocle fur le point de mourir au coin d'un Bois, le Chceur tant forti pour le chercher,
je ne croi pas qu'il s'en trouve aucun dans les trente-cinq Tragdies qui nous refient. Je
fai bien que fouvent on ne trouve intitul fur les Scnes qu'un Acteur; mais fi l'on y
prend garde , on reconnatra qu'il n'eft pas feul fur le Thtre, comme nous difons
ailleurs, & que fon difeours s'adrefle a des gens qui
le
PO Cal. rajf. (/,) ^oXlw
(c) Seal. Ltb. i. cap. 4. & 9. (d) ui'Srfs'^Trot.

(e) Movodia Eletlra cravij]lma , C~c. Similis Mtntta mm. Stiblw. tn Ettil. tnrip.
DU T H E A T R E, Liv. III. 231 le fuivent en perfonne , bien qu'ils ne foient point marquez
dans les impreiTions.
Quant aux Prologues, ils font faits ordinairement par des Perfonnages feuls, mais non pas
en forme de Monologue ; c'eit une pice hors d'uvre qui la vrit fait bien partie du
Pome ancien, mais non pas de l'Adion Thtrale ; c'eit un difeours qui fe fait aux
Spectateurs & en leur faveur , pour les inftruire du fond de l'hiftoire jufques- l'entre du
Chur , o commence prcifment l'Action flon Ariitote.
Les deux Comiques Latins que nos Modernes ont imitez , ont infr plufieurs
Monologues prefqu'en toutes les Comdies que nous en avons ; mais comme il y en a
quelques-uns qui font faits propos, & d'autres contre toute raifon, je n'en veux pas faire
ici le jugement en dtail: je dirai feulement ce que j'ef-time qu'il faut obirver pour faire
un Monologue avec vraisemblance , & fi l'on approuve mes fenti-mens, l'on pourra juger ,
quels font les bons & les mauvais , tant chez les Anciens que chez les Modernes.
Premirement, il ne faut jamais qu'un Ateur faf-fe un Monologue en parlant aux
Spectateurs, & feulement pour les inftruire de quelques circonftances qu'ils doivent
favoir ; mais il faut chercher dans la vrit de l'Action quelque couleur qui l'ait pu obliger
faire ce difeours; autrement c'eft un vice dans la Rprefentation, comme nous avons dit
ailleurs. Plau-te a fouvent pris la licence d'en ufer ainfi, & Teren-ce ne l'a pas entirement
vit.
Secondement, quand celui qui croit parler feul, eft entendu par hazard de quelque autre,
pour lors ii doit tre rput parler tout bas : d'autant qu'il n'eft point vraifemblable qu'un
homme feul crie haute voix, comme il faut que les Hiltrions fallent pour tre entendus.
Je demeure d'accord avec Scaliger que c'eit un dfaut du Thtre, & je l'excufe avec lui par
la neceffit de la Rprefentation, tant impoffible de P 4 reprereprefenter les pcnfcs d'uri homme que par Tes paroles; mais ce qui fait paroitre ce
dfaut fur le Thtre , eft quand un autre Acteur entend tout ce que dit celui qui parle feul
; car alors nous voions bien qu'il difoit tout haut ce qu'il devoit feulement penfer: Et bien
qu'il foit quelquefois arriv qu'un homme ait parl tout haut de ce qu'il ne croioit & ne
devoit dire qu' lui-mme , nous ne le Tournons pas nanmoins au Thtre, parce que l'on
ne doit pas y reprefenter h" grofiirement l'imprudence humaine, en quoi Plau-te a
fouvent pch, hn ces rencontres donc il faut, ou trouver une raifon de vraisemblance qui
oblige cet Acteur parler tout haut , ce que j'elhme allez difficile ; car l'excs de la douleur
, ou d'une autre pailion, n'eft pas, mon avis, fufrfant; vritablement H peut bien obliger
un homme a faire quelques plaintes en paroles interrompues,mais non pas un diici de
fuite k tout raiibnn; Ou bien il faudroit que le Pote ufat d'une telle adrefle en la
compolition de ce Monologue, que l'Acteur dt lever fa voix en rcitant ceitaincs paroles
feulement , & la modrer en d'autres; Se cela afin qu'il foit vraifemblable que l'autre

Acteur, qui l'coute de loin, puilfe entendre les unes comme prononces tout haut & d'une
paffion -qui clateroit diverfes reprifes, mais non pas les autres, comme tant
prononces tout bas. Et pour dire ce qui me femble de cette Compofition, il faudroit que
l'autre Acteur, aprs la parole prononce d'une voix fort haute par celui qui feroit ce
Monologue, dit quelques paroles d'tonnement ou de joie ielou le Sujet, & qu'il fe fchat
de ne pouvoir oun le ref-te; quelquefois mme, quand l'Acteur qui feroit le Monologue ,
retiendroit fa voix, il faudroit que l'autre remarqut toutes fes action:, comme d'un
homme qui rveroit profondement, & qui feroit travaille d'une violente inquitude: Ainfi
peut-tre pourroir-on conferver la vraifcmblance, & faire un beau de Thtre ; mais en *e
cas , il ne faudroit pas :
contrer des Harions prfomptueux &ignoians, qui s'imaginalTent faire "tout
admirablement, quoi qu'ils ne fceuffent rien faire , ne prenant d'autre confeil que celui de
leur orgueil & de leur infuififance ; car a moins que d'avoir des gens auffi dociles que
furent autrefois ceux de la nouvelle Troupe du Mardi, on auroit bien de la peine faire
rliir une Scne de cette qualit.
La troifime obfervation touchant les Monologues, eft de les faire en telle lorte qu'ils
ayent pu vrailem-blablement tre faits,ians que hconfiderationdelaper-fonne, du lieu, du
temps , & des autres circonftan-ces ait d l'empcher. Par exemple, il ne feroit pas
vrailemblable qu'un General d'Arme venant de prendre par force une ville importante , fe
trouvt feul dans la grande Place; & partant qui mettroit un Monologue en la bouche de ce
Pciionnage, feroit une chofe ridicule. Qu'un grand Seigneur reut un affront dans la falle
d'un Palais Roial , & qu'il y demeurt feul fanant une longue plainte de fon malheur en
lui-mme, il n'y auroit pas d'apparence. Qu'un Amant eut nouvelle que fa Mamelle eft en
quelque grand pril, & qu'il s'amufat tout feul a quereller les Def-tins, au lieu de courir
fon fecours , on ne lui par-donneroit pas dans la reprefentation , non plus que dans la
vent. En ces rencontres donc il faut trouver des couleurs pour obliger un homme taire
clater tout haut fa paillon, ou bien lui donner un Confident avec lequel il en puilTe parler
comme a l'oreille; en tout cas, le mettre en lieu commode pour s'entretenir feul & rver
fon aife, ou enfin lui donner un temps propre pour fe plaindre a loifir de fa mauvaife
fortune. En un mot par tout il fe faut laiiTer conduire la Vraisemblance comme la
feule lumire du Thtre.
C H ACHAPITRE IX.
Des A-partc, autrement , Des Dr/cours faits
comme en Joi mme en la prjence d autrui.
TL arrive fouvent au Thtre qu'un Perfonnage parole en la prefence d'un autre qui le voit
& l'entend, & que fa parole reprefente feulement fa penfe qui ne doit tre connue de

peribnne:ces difcours,amonav;s, ont t bien a propos nommez des Aparte par Mon-iieur
de la Menardiere ; car comme il y a beaucoup de mots Latins qui ont pafle pour Franois
par l'ula-ge, j'eftime que fans fcrupule on peut donner cours a celui-ci.
r~Or on trouvera fort peu de ces A-parte chez les Grecs , & hormis un vers ou deux que les
Choeurs difent en quelques endroits aprs le grand difeours d'un Acteur, pour donner
temps l'autre de mditer fa rponce , ou quand un nouvel Acteur arrive au Thtre, il ne
m'en revienc prfentement aucun exemple i'efpnt, foit que ma mmoire me foit iniidelle, ou qu'en effet il n'y en ait point : cependant fans me donner la peine de revoir trente
ou quarante Pomes pour une fi lgre obfervation, il me lmbie qu'on peut apprendre de
l , combien il faut tre religieux en la vraifemblance du Thtre, puis qu'ils ont fi
rarement reprefente a voix haute les fecrettes penfes d'un Acteur.
Les Latins ont pris beaucoup plus de licence; mais Tcrence un peu moins que Plaure, qui
fait des A-pnrte prelque par tout & fouvent infupportables. Se-nque n'eit pas plus
rgulier en cela qu'aux autres juf-tefTes du Thtre: car il en fait all/ fouvent de li longs,
que dans Vjfgamemnon Clitemneftre en fait un de dix-fept vers entiers; c'elt une allez
longue rverie pour faire au moins que fa Confidente s'en tonne.
Les
DU THEATRE, Liv. [IL 235
Les Modernes qui ont toujours plus imit les dfauts
des Anciens que leur excellence, ont marche fur fes pas, ec font ordinairement de ces
ducours, mais II vicieux qu'ils font condamnez par les plus greffiers du peiu
Je fai bien que les Apart donnent quelquefois matire faire un beau jeu de Thtre, tel
qu'eit le difeours de Meleagre cach derrire Atalante chez Moniteur de Benferade ; &
mme eil-i 1 quelquefois neceffaire d'en ufer ainfi , pour faire enrendre aux Spectateurs
un fecretfentiment qu'ils ne peuvent ignorer fans demeurer dans quelque embarras ,
comme lors qu'un Acteur diffimule : mais d'ailleurs il eft for: peu raifonnable (quoi qu'en
die (a) Scaliger par une grande indulgence pour le Thtre' qu'un Acteur parle adez haut
pour tre entendu de ceux qui en font fort loignez , &: que l'autre Acteur qui en eft bien
plus proche, ne l'entende pas ; & qui pis elt, que pour feindre de ne le pas entendre, il foit
rduit a faire mille grimaces contraintes & inutiles ; c'ett ce que Monfieur de
laMnardiere traite alTez amplement 8e trs-judicieuiement. Mais voions fi l'Art peut
donner quelque moien pour rendre ces A-parts , finn entirement vraifembiabes, au
moins fupportaHes au Thtre quand ils y font agrables ou necerTaires.
Pour cela je les divife en trois fortes. La premire eft, Quand deux Acteurs parlent comme
en eux-mmes de leurs intrts aux deux coins du Thtre, fei-gnans de ne fe pas voir &
de ne fe pas entendre. La fconde, Quand un Acteur parle voiant & entendant un autre

Acteur, qui elt fuppof ne l'entendre ni ne le voir; de cela nous en avons dit allez au Ch.
prece(4) Solum illud Itcere lice.it (ii'et enim cja.-./t cornu luire ) M dut, in Scems proxims,
perfon* quaf in mtximis inrervsllis ita h-ouuntur ut a. populo procul audi-minr \tlli inter
ft non exzttdia.nl: hoc tgitm ufu Potarum Theatricorwn confenftt dan- tcceptnmqiu ft ,
>*ttra cran:* "port et <\nau pTox'm.'t advmtatcm aceden. Sut, l. 6. .3.
prcdent fur le fujet du Monologue que croit faire celui qui ne voit & n'entend pas l'autre
Acteur. La troiiime forte eit, Quand les deux Acteurs fe voiant & s'entendant, tour a coup,
pour certaines considrations, l'un d'eux vient a parler comme s'il n'etoit pas entendu de
l'autre.
Or pour faire qu'en toutes ces rencontres l'efprit des Spectateurs ne foi t pas choqu
jufqu'au point de ne fe pouvoir periuader ce qu'on lui reprefente, voici ce que je me fuis
imagin qu'on devoit faire.
Premirement , Un A-parte doit tre rgulirement fort court & contenir fort peu de
paroles, fur tout quand les deux Acteurs fe voient & s'entendent au reite de l'entretien ;
car j'eftime pour moi que deux vers ne fe peuvent fouffrir, qu'un demi vers en eit la
plusjuftc mefure, & que la plus grande licence ne doit tre que d'un vers entier : mais le
meilleur eit celui qui n'elt que d'une ieule parole , parce que mme, dans la vent des
chofes, il nous peut chapper une parole qui ne fera pas entendue de celui qui nous parle,
ou bien caufe de l'attachement de fon efprit ce qu'il nous conte, ou pour tre mal &
trop bas prononce : c'elt-pourquoi Plaute , ni ceux qui l'imitent , ne le peuvent exeufer
d'avoir fait des A-j arit exceffifs ik. ennuyeux, parce qu'en ces rencontres l'Acteur qui ne
parle point, eu dans une ii longue contrainte, qu'enfin il perd toute contenance & ne fait
plus en quelle poflure fe mettre pour teindre qu'il n'entend pas ce qu'on dit tout haut ii
prs de lui.
Davantage il faut prendre bien propos le temps pour faire cet A-parte ; car il n'y a rien de
plus ridicule que d'interrompre fans raifon un Acteur qui fait un grand rcit, pour faire
dire quelque parole un autre: la Yraifemblance ne permet pas qu'un homme s'arrte
ainti tout court au milieu de fou difeours, c>: fouvent mme fans qu'il y ait aucun lens
raifonnable achev , comme il fe peut voir en plulicuis de nos
Modernes. Il faut donc pour cet effet trouver quelque couleur adroite pour interrompre
celui qui parle, afin de donner le temps l'autre Acteur qui doit faire fon -parte; & fi
celui qui parle, vient s'interrompre foi-mme pour en faire un, & dire quelque chofe
comme en foi-mme qui ne doive pas tre entendu, il faut que celui qui coute, s'tonne
de ce que l'autre ne parle plus, qu'il l'oblige de continuer, & qu'il fache quelque raifon
feinte ou vritable de cette interruption; autrement il feroit ridicule qu'un homme parlt
& fe tt a diverfes reprifes , fans que ceux qui l'coutent en fuffent furpris, ni fans en dire

la caufe: car il faut toujours fuppofer que celui qui fait un A-parte entretient fa penfe
feulement , ce qu'il ne parle pas tout haut. Le Pote donc doit prendre le temps d'une
Admiration , d'une Exclamation, & de quelque autre pareil fentiment qui met une perfonne en tat de pouvoir demeurer quelques momens fans rien dire & fans rien couter; &
dans ces momens il pourra mettre quelques paroles, ou un demi vers dans la bouche d'un
autre Ateur, & faire un A-parte raifonnable ; les exemples en font frequens chez les
Latins, & fi les Modernes n'en avoient copi que ces endroits, ils n'auroient pas ii fouvent
pedi en cette matire.
S'il arrive que le temps confum par l'un des Acteurs faire fon A-parte , foit fenfible
l'autre, il faut que celui-ci dife auffi quelque parole d etonne-ment fur la rverie de celui
qui a parl le premier, afin de faire connoitre que l'Acteur qui a fait \A-partc, ou parloit
comme en lui-mme, 8cn'toit pas entendu, ou qu'il parloit entre fes dents, & ainfi qu'il
toit difficile de favoir ce qu'il avoit dit. Nous en avons un exemple dans la MofieUaria de
Plaute, o Tranion aiant fait un A-parte , Teuropides lui* demande , (a) Qttefl-ce que tu
dis ur.fi en toi-mme ? ce
qui (a) Suid thtt tecum ? ^ti. 2. Se. 2.
qui montre que l'hfclave avoit parl tout bas 6c eri marmotant quelques paroles entre les
dents. Cefl encore airifi que ce Pote IcitdansYAutu/arj*^ lors que Staphyla aiant dit
tout bas : Quelie timoit mieux tre pendue que de /ervir davantage hue/ion avare ; -fer.fi ,
Euciion rpond , a) Voiez comment cette Pefte murmure en eile-?ntme.
Quand ceux Acteurs ne fe voyent pas l'un l'autre, & qu'ils font chacun leur A parte , il faut
toujours en mettre un dans un tat auquel vraifemblablcment il ne parle point , pour
donner a l'autre le temps de dire quelques paroles. Par exemple, Si un Amant fa> foit
quelque plainte dans un Bois o une Dame vint pour chercher quelque chofe qu'elle y
auroit laifi' tomber, il faudroit , ce mefemble, mettre l'Amant dans un grand fentiment de
douleur, panch contre un arbre, pour donner cette Dame le temps de parler ; & puis
occuper cette Dame chercher, pour donner cet Amant le temps de continuer les
plaintes. On peut bien juger que ces A-parte peuvent tre plus longs que nous n'avons dit,
auii ne font-ils pas ordinaires.
11 y a mme des occasions qui les peuvent fouffrir encore plus grands , comme ii l'un des
Acteurs ne voit pas l'autre, & fait quelque adtion qui demande du temps; celui qui le voit,
fans tre vu, peut faire un difeours qui dure autant que cette action: Par exemple , fi l'un
des Acteurs lit une lettre tout bas, un autre peut parler comme en foi-mme durant tout
ce temps. Si un Avare comptoit fon argent , le Voleur qui le verroit , pourroit faire un Aparte durant ce calcul. J'ajoute mme qu'il efl necellaire d'en introduire en ces rencontres
, parce qu'il n'y a point de plus grand dfaut au Thtre que de le rendre muer, & quoi que
l'on y fafie, il faut toujours qu'il j quelqu'un qui parle. Les Anciens ont t trs-foigneux

{a) Vt fctUJla fila fcmm mut murt! Attlul. Ail. i. Se. i.


DU T H E A T R E, Liv. IIL 239
gneux Obfervateurs de cette rgle, &les Modernes l'ont trs-fouvent 6c mal propos
nglige, lailTant quelquefois plufieurs Acteurs fur le Thtre fans parole , ce qui eit de
trs-mauvaife grce & trs-impertinent , attendu que le iilcncc ne doit point avoir de part
au Thtre que dans les intervalles des Actes; & quand mme il arrive qu'un Incident
iurprend de telle forte les Acteurs, qu'ils doivent demeurer fans parole , il en faut garder
un, pour exprimer leur filen-ce & empcher que l'action du Thtre ccfTe au milieu d'un
Acte , ou d'une Scne.
De ces remarques gnrales il fera facile, ce me femble , au Pote de prendre ks mefures
pour faire un A.parte raifonnable; mais s'il veut connotre plus clairement les
confiderations qui le rendent vicieux, s'il n'eft ingnieufement conduit, qu'il voie ce qu'en
a dit Monfieur de la Mnardiere dans le fixime Chapitre de fa Potique, o certes il en dit
beaucoup de chofes bien judicieufes. Il me permettra nanmoins de n'tre pas d'accord
avec lui en deux feulement; l'une eit , lors qu'il dit Que les Potes pourvoient faire des Aparte raisonnables fi L'on avoit crit fur L'un des cotez, du Thtre , Ici eit la Place Roialle,
& en l'autre Ici eft le Louvre;czr le Thtre ne fauroit comprendre deux lieux ii differens
& fi fort loignez, ainfi que j'ai dit ailleurs : J'avois cru d'abord que ce n'-toit qu'une
raillerie contre les Potes qui font cette faute; mais quand j'ai vu dans le Chapitre
huitime qu'il confiruit fon Thtre de telle faon qu'il y met une ville entire, j>i jug
qu'il en avoit parl fricu-fement & contre ce qui m'en femble. Pour la grandeur du
Thtre ancien, dont il parle en ce lieu, & qui contenoit trente toifes de face chez les
Romains, un A-parte fait contre la vraifemblance n'y pouvoir! pas tre plus fupportable
que fur les ntres ; parce que l'Acteur qui parloit, toit toujours bien plus prs de l'autre
que l'on feignoit ne l'entendre pas , que des Spectateurs qui l'entendoient bien. L'autre
diffrence
rence de nos fentimeas eft, en ce qu'il allgue Scai-ger au Chapitre vingt-unime du Livre
premier de la Potique, pour condamner les Apart du The car Scaliger n'en parle en cet
endro:t, ni pies ni loin, & ne dit point en Latin ce que porte en Franois la grande
allgation que nous y liions. 11 dcrit en ce Chapitre le Thtre ancien , & aprs avoir parle
de la Scne qui reprelento.t les maiibns des Aeurs, de l'Avant-Scne o ils paroiflbient ,
Se de rOrchftre ne aux Mu fi riens 6c aux Danceurs, il reproche aux r-ranois de Ion
temps d'avoir tellement ignore l'Art du Thtre, qu'ils n avoient pas feulement une toile
peinte, ou une tapiiTerie pour cacher les choies ts. les peribnnes qui ne dvoient pas tre
vues, voici comme il en parie, (a) Dans la Gaule , dit-il , ils jouent maintenant les
Comdies de telle forte, que toutes chofes jont expefes aux yeux des Spectateurs , toutes
les Dcorations je voyent Jur l tebafaut, les Pcrjbnnages ne difparoifjent jamais , ceux qui
Je taijent font rfutez ab-fens ; mais certes il efl bien ridicule que les Spectateurs
connoi[lent bien que tu entends & que tu vois , & que toi-mme n entende pas ce qu'un
autre dit de toi mme en ta prejence, commeJi tu n'tois pas o tu es', & nanmoins &

plus grand art if ce du Pote efl de fit[pendre les efprits, de leur faire toujours attendre
quelque nouveaut ; mais l, il ne fe jaii rien de nouveau , & l\n </? plutt raffafi qu'en
apptit Voila comme Scaliger a parle de L'ancien rheatre des Franois, &: je me luis fervi
de cette autorit dans le i. Chapitre du i. Livre , pour montrer dans quelle imperfection Je
Thtre ctoit en
la
(a) Nunc in GaVk ita ariv)'. fabulas, ut mnia m confpefiu fnt> untverfus aparatus
dtfpofttis (miimibus fedibus. Perfna tpfx nunquam (it'ceJunt, qui filent pro ab ; e\:tbi4s
htkentur. *At tnimvcro ptmdi-Culttm tbi Ipcftatorem vidtre te audire, & te videre , teipnm
no* iiudtrt qu* altus ior.im te de te loquatur : quafi M n$n fis ubi es. CM t/tnten mtxima
Voit* vu fit fufpendtri antmtt , atque tt fier (emper exfpeftantes. <At fric tibi novttm fit
nibil, ut prtus frttti jubrepat, qus.m ebreptt fmet. Seal. Ltb. i. cap, 21. l'ttt.
fa naiiTance , quel point on l'a dj port, & juf-ques a quelle fplendeur on le pourroit
lever l'exemple des Anciens. Je fai bien que cette vieille mthode & trs-mauvaife de
nos premires Comdies, avoir beaucoup de reiiemblance avec les mauvais A-parte de
Plnute &: des Modernes, & que les dernires paroles de Scaliger s'y pourroient rapporter
les accommodant un peu au fens ; mais ce ne fut jamais ion delfein d'en parler en ce lieu,
comme il fera trs-facile de reconnotre tous ceux qui liront ce qu'il y crit de la
Fabrique du Thtre ancien.
CHAPITRE X. Des Slar.ces.
NO u s avons fouvent obferv que les Stances infres dans le milieu d'une Pome
Dramatique, ont afez bien riiffi fur ntre Thtre, en partie par l'humeur des Franois
qui s'ennuyent des plus belles chofes quand elles ne font point varies , & qui ne dfirent
que les nouvelles, &c les bizarreries portant quelque apparence de nouveaut; en partie
auffi par la nature de cette Po'ie qui enferme toujours dans chaque Stance quelque
pointe d'efprit , ou quelque agrment particulier. Mais les Potes les ont quelquefois
mifes dans la bouche de leurs Ateurs avec fi peu de vraifemblance , qu'ils ont rendu
mprifables & ridicules les plus excellens endroits de leurs Ouvrages, & qui leur avoient le
plus cot: c'eit-pourquoi j'ef-time qu'il ne fera pas inutile d'expliquer ici mes ienti-mens
fur cette matire , & de donner autant que je pourrai , les moiens de conferver cette
beaut du Thtre, en l'accordant avec la vraifemblance qui en eft la rgle univerfelle.
Pour l'entendre, il faut prfuppofer, Que les grands
vers de douze fyllabes , nommez Communs dans les
Tom. J. Q prpremiers Auteurs de la Pofie Franoife, doivent tre confiderez au Thtre comme de la
profe : car il en eft de ces fortes de vers comme des ambes, qui flon la doctrine d'Ariftote

furent choifis pour les Tragdies par les Anciens, a caufe qu'ils approchent plus de la profe
que tous les autres, & qu'ordinairement en parlant Grec ou Latin , on en fait fans y penfer.
De mme donc en eft-il de nos grands vers que nous avons emploiez ce mme Pome ,
& qui furent peut-tre nommez Communs , parce que communment chacun en fait fans
peine & fans prmditation dans le difcours ordinaire. Et les anciens Comiques Grecs &
Latins aiant reprefenter le langage du peuple , qui n'eil pas ii grave ni ii cadenc que
celui des Grands, pratiqurent une forte de vers plus drgle & plus approchante de la
profe que les ambes ; & tout ce qui eft au Thtre, tant l'image de quelque autre choie ,
ces grands vers , qui ne font pas du langage commun & uiit parmi les hommes, ne reprefentent rien que la profe dont on fe fert pour s'expliquer en parlant enfemble : de forte
que comme on ne doit pas donner deux images diffrentes d'une mme vrit, quand on
vient a changer de vers on entend reprefenter quelque autre chofe diffrente: Ln un mot,
les Stances font confideres comme des vers qu'un homme auroit pu dire en l'tat auquel
on le met fur le Thtre , mais encore comme des vers Lyriques, c'eft , dire, propres a
chanter avec des in-iirumens de mufique, & qui pour cet effet ont leur nombre limit, leur
repos femblable , & leurs inega-litez mefures.
Pour rendre donc vraifemblable qu'un homme recite des Stances, c'eft dire, qu'il faffe
des vers fur le Thtre, il faut qu'il y ait une couleur ou railbn pour autorifer ce
changement de langage. Or la principale &: la plus commune eil, que l'Ateur, qui les
recite, ait eu quelque temps iuffilant pour y travailler, ou pour y faire travailler; car certes
il cil bien
peu
peu raifonnable qu'un Prince, ou une grande Dame au milieu d'un difcours ordinaire
s'avife de faire des vers Lyriques, c'eft dire, s'avife de chanter, ou du moins de reciter
une chanfon ; ce qui eft d'autant plus infupportabe , que lbuvent nos Potes ont mis des
Stances en la bouche d'un Acleur parmi les plus grandes agitations de fon efprit, comme
s'il toit vrai-femblable qu'un homme en cet tat et la libert de faire des chantons. C'eft
ce que les plus entendus au mtier ont trs-juftement condamn dans le plus fameux de
nos Pomes, o nous avons vu un jeune Seigneur , recevant un commandement qui le
redui-foit au point de ne favoir que penfer, que dire, ni que faire, & qui diviibit fon efprit
par une gale violence entre fa paffion & fa generofit, faire des Stances au lieu mme o
il toit , c'eft dire, compofer l'improvifte une chanfon au milieu d'une ru'; les Stances
en toient fort belles , mais elles n'toient pas bien places ; il et fallu donner quelque
loifir pour compofer cette agrable plainte. Dans ces rencontres donc il faut que l'Acteur
ait difparu durant un intervalle d'Acte au moins, afin qu'ouvrant l'Acte fuivant par des
Stances, ou les rcitant dans la premire Scne qu'il y fera, il relte vrailemblable dans
l'efprit des Spectateurs, qu'tant loign, il s'eft occup la mditation de fon bonheur, ou
de fon malheur, & qu'il a compof ces beaux vers. Nous en avons un bel exemple duns
YAndromach d'Euripide, o cette Princeife infortune interrompt la fuite des vers
Iambiques pour rciter une Elgie, c'eft dire une plainte de fes malheurs, qui pouvoit
bien avoir t faite depuis le temps qu'elle toit captive entre les mains des Grecs. Je ne

m'arrterai point ici donner des exemples du bon ou mauvais ufage que nos Potes ont
fait des Stances en pluiieurs occaiions, d'autant qu'il eft aif de le juger par cette rgle que
nous avons pofe. Ce n'eft pas que l'on ne puife en beaucoup de ren-Q 1 contre
contres mettre des Stances, c'eft dire des vers en la bouche des Acteurs, fans leur donner
aucun loifir de les faire, pourvu qu'il foit vraifemblable qu'ils ayent t faits fur le champ,
comme un Oracle pour lequel la Divinit, qui le rend, n'a pas eu befoin de temps, comme
elle n'en peut avoir pour rpondre : Autant en peut-on dire fi l'on faifoit fur le Thtre
quelque difpute entre des Potes , pour favoir lequel feroit mieux des vers l'improviftc ;
car en ce cas il feroit de l'effence de l'action Thtrale, je veux dire, trs-vraifemblable que
tout cela auroit t fait fans prmditation. Il en eft de mme d'un Acteur que l'on
fuppoferoit avoir t fur le champ furpris de quelque grand & noble Enthoufafme, ou que
l'on feindroit avoir la facilit de compofer Pimprovifte,ou qu'une fivre chaude et
rendu Pote, comme il eft arriv quelques-uns, ou qui dans fa phrnefie et accoutum
de faire des vers, comme on crit du Taffe Italien, & Ariftote d'un autre Pote de fon
temps,qni ne fai-foient point de vers que durant l'accez de leur fureur. En un mot, il faut
que le Pote donne du temps fon Acteur pour faire des vers, ou qu'il trouve une raifon
extraordinaire , mais probable, pour en compofer fur le champ;autrement les Stances,bien
qu'excellentes & agrables, pcheront contre la vraifem-blance du Thtre, &
reprefenteront ce qui ne fera point du tout, ce qui ne pouvoit tre, ou ce qui ne devoit pas
tre dans la vente de l'Action.

LA

LA
PRATIQUE
DU THEATRE.
LIVRE QUATRIEME.
CHAPITRE PREMIER.

Des Personnages ou A Sieur s , f ce que le Pote y doit obferver.


N ne doit pas attendre ici des inftruc-tions pour ceux qui jouent la Tragdie, ou la
Comdie ; je regarde en ce Dif-\ cours le Pote feulement , & non pas * les Hiftrions : ce
Chapitre eft compole de quelques obfervations trs-neceflaires pour une parfaite
difpofition du Pome Dramailque,&: qui conviennent aux Peribnnages que Ton y veut
introduire. Mais avant que d'entrer dans les Inftructions, il ne fera pas inutile , ce me
femble , d'avertir le Pote Q 3 d'une

d'une chofe qui nous doit donner occafion de faire un fouhait en faveur de notre Thtre,
en nous fai-fant connoitre la magnificence des anciennes Reprsentations &
l'imperfection des'ntres; c'eic qu'en plufieurs endroits des Pomes Grecs & Latins , o
nous ne trouvons qu'un Acteur nomm dans les distinctions des Actes flon nos
impreiTions, il ne vc-noit pas feul fur le Thtre, quand c'toit un Prince, une Princeie,
ou quelque autre perfonne de condition; mais.il toit fuivi d'un grand nombre de gens,
convenable fa qualit; tantt d'une troupe deCour-tifans, quelquefois de Soldats,&
d'autres fois de Personnes propres l'action du Thtre , comme de ChafTeurs & autres
fortes de Suivans. Nous trouvons mme qu'un Bourgeois avoit a fa fuite plufieurs valets,
& il une Courtifane toit fuppofe de condition libre & matreie de les actions, on la voioit
accompagne de plufieurs Servantes : enfin les perionnes confiderables ne paroiffoient
point fans une grande fuite conforme leur qualit, fi ce n'toit que par quelque raifon
particulire ils fuilent obligez d'tre feuls, ce que l'on reconnoit aifment, ou par les vers,
ou par la nature de l'action qui veut fans tmoins, comme lorsqu'Aiax fe tue dans
Sophocle. Ce que les Anciens ont ainfi pratique pour deux raifons ; l'une, pour remplir
leur Thtre qui toit iix fois plus grand que le ntre ; & l'autre, pour rendre la
Reprsentation plus magnifique; au lieu que maintenant cinq ou fixperionnes
s'embaralTent,quand elles paroient fur la Scne , & que nos Comeaiens ne pouroient pas
faire une fi grande dpenfe pour le feul ornement de leurs reprefentations.
Mais afin qu'on puiffe voir cette vrit, il ne faut que lire les Sept Thebes d'/Efchyle , o
Eteoclc, qui ouvre le Thtre, femble tre feul caule qu'il n'y a que lui qui parle , &
nanmoins il eit ma-nifefte qu'il toit fuivi d'un grand nombre de perionnes aufqueiles
mme il adrelfe fa parole , &
leur
leur donne differens ordres pour la defenfe de la Ville.
Orefte femble tre feul dans XEUElrt d'Euripide, &: nanmoins on voit qu'il parle
plufieurs valets qui le fuivoient , aufquels il commande d'entrer dans la maifon de fa

Sur qui ne le reconnoilToit pas, & qui le plaint fon Mari de ce qu'il avoit reu tant de
perfonnes, & en apparence de condition noble.
(ci) Plaute fait revenir Theuropides de la campagne fuivi d'un grand nombre de valets,
comme il fe voit aiez clairement par le difeours de Tranion, lui di-fant, Q*i met tous
ceux de fa fuite en pril, & qu'ils ne doivent pas toucher la porte de fa maifon , caufe
d'un phantme que ce fourbe d'Efclave lui dilbit s'tre empar du logis depuis quelque
temps. Et Terence, dans le premier vers de fa premire Comdie, nous montre bien que le
bon-homme (b) Simon ne vient pas fur la Scne avec Sofie feulement, mais avec pluiieurs autres Valets qui portoient ce qu'il avoit achet pour prparer en apparence les
Nopces qu'il fuppo-foit, comme il elt expliqu plus clairement dans la fuite.
Jufques-l mme que dans la troifime Comdie de Terence , (c) Bacchide, qui n'toit
qu'une Courtifa-ne, fans autre qualit recommandablc que fa dbauche , avoit plus de dix
fervantes fa fuite, comme Crmes le dit en termes exprez.
Et c'eft ce qui a donn lieu une erreur fort con-iiderable dans quelques interprtes
d'Euripide ; car n'aiant pas pris garde qu'Hypolite eft fuivi d'une troupe de Chaheurs avec
lefquels il revenoit chantant une Hymne en l'honneur de Diane, on a cru qu'il toit Q 4
feul,
(a) Mo/UUr. <A&, 2 . Se. z.
(b) Vos tfisc inro auferte, ubite.sAt. i. Sctn. I. ^Andr. Paululum bfsnt, &c. elera &
pifcicults mtnutos. ^ic. z. Scen. z.
(c) ^incillas ftcum adduxit plus dectm ntratat vtfi ttqne aart , %Att. 3. Scen. 2.
feul, & que ceux qui chantoient, faifoient le Chur de la Tragdie, au lieu que le Chur
elt compof de femmes fervantes de Phdre , n'arrivant au Thtre qu'aprs qu'Hypolite &
les Chafleurs ont chant leur Hymne, & defquelles il y en a une qui s'entretient quelque
temps avec lui fur le refpet qu'on doit a Venus^ quivraifemblablementfaifoitle Coryphe
: aprs quoi Hypoite commande a Ils gens d'entrer dans la maifon pour lui prparer
dner, & d'o ils fortent aprs pour le fuivre encore , lors que par l'ordre de fon pre il eft
contraint de fc retirer.
Sur quoi je ne puis oublier ce que Plutarque crit en la vie de Phocion, Qu'un Comdien,
qui repre-fentoit une Reine, ne vouloit pas venir fur le Thtre fans un grand nombre de
Suivantes, 6c pour cela les Acteurs ne paroilTant pas alfez tt , Melanthius Chorague ou
l'Entrepreneur qui devoit fournir toutes les chofes necefiaires l'ornement de la Pice , le
pouffa fur le Thtre , en dilant; Ne vois-tu pas que la femme de Phocion , qui gouvern
toute la Rpublique t marche tous les jours par la ville avec une feule Demoi-felle ? dont
tout le peuple fe mit rire, & par cette raillerie exeufa le dfaut de cette reprefentation. Ce
qui doit au moins apprendre nos Potes , qu'il ne faut pas prendre la connoiiTance

exacte des Pices anciennes par les notes & les diltinctions apparentes qui font dans nos
imprimez, mais par une lecture exacte de ces excellens Ouvrages; & que fi nos.Comdiens
ne peuvent pas orner ntre Thtre par une fi grande pompe de perfonnes de condition ik
d'habiliemens, ils ne doivent pas nanmoins ngliger de faire parler leurs principaux
Acteurs plufieurs perfonnes, comme quand ils pourront trouver de grands Seigneurs
affez gnreux pour contribuer ces illutres depen-fes: Mais venons aux obfervations
neceflaires dans la pratique.
Pour 1a premire, on a fouvent demand, Combien on pouvoit mettre de Perlbnnages
parlant c
agifagiiTant fur le Thtre dans une mme Scne? Quelques - uns ont rpondu , Qu'on n'y en
pouvoit mettre que trois, & fe font fondez fur ce qu'Horace en a dit dans fon Art Potique ;
mais cette Rponfe ii gnrale eft trop hardie dans une matire , o les expriences font
faciles , & o elles doivent dcider toutes fortes de Queftions, joint que l'autorit d'Horace
n'en eft pas un bon fondement, parce qu'en cette occafion elle eft allgue fans tre
entendue. Il eft bien vrai, comme nous l'avons dj dit , qu'au commencement la Tragdie
n'avoit qu'un Ateur, quelquefois recitant tout feul les Epifodes, & d'autres fois parlant
avec ceux qui compofoient le Choeur; qu'aprs elle en reut deux ; & enfin trois que
Sophocle y introduifit; <k que le Thtre s'tant lev de fon temps une eftime qui
depuis n'a jamais t rtablie, ceux qui nous ont donn l'Art Potique, fe font efforcez
autant qu'ils ont pu, de conformer leurs rgles la pratique de ce Pote, & de fes
Comtempo-rains. Et c'eft pour cela que les Grecs ne mettent gure que trois Adleurs
pailans fur le Thtre, le quatrime tant ordinairement muet, non pas la vrit toujouis
comme a voulu [a) Diomede; & en effet quand trois Acteurs principaux difecurent dans
une mme Scne, elle eft allez bien remplie. Mais la Rponfe cette demande n'eft pas
bien faite par le nombre des Acteurs Amplement, car elle doit tre rgle par l'ordre, ou la
confuilon quipourroit tre au Thtre. Il faut donc dire, a mon avis, [b) Que l'on peut
mme & faire agir dans une Scne tant d'Acteurs que l'on voudra , pourvu que le nombre,
& leurs difeours ne confondent en rien l'intelligence desSpec-Q s tateurs;
(a) In Gr/tco Dramate fer trs per/on* ftU agunt , <]*U quarta fempir muta', ^4t Launi
cr.ptores complurts perfonas m fikul. s in-troduxere , ut fpecioferes frequenti* firent.
Idem Dtemei. Lib. 3. ds Potm. gner.
(b) Quatuor in tdtm Scenk Uom'i r.ulla ReUlie efi ,ScAl.l.i.c. 37.
tateurs; & il n'y aura point de confufion quand leurs noms & leurs intrts feront connus
fuffifamment, & autant qu'il eit neceflaire pour l'adion qui fe traite en cette Scne. Que
trois A fleurs ri apportent jamais de con-fufion au Thtre, la chofe eft vidente,puis qu'il
n'y a point d'efprit fi iimple qui n'en puifle diftinguer aif-ment les paroles & les defleins,
& que c'eft pour cet-re confideration que quelques-uns en ont voulu faire comme une

rgle gnrale : Qu'il y a pril de porter quelque de/ordre dans {Intelligence d.s
Spectateurs quand on excde ce nombre y & que nanmoins il ri y a pas necef-fit abfulu'
de Cobferver toujours. Cela dpend de l'a-drefTe du Pote , qui doit confiderer fon Sujet,
& combien de perfonnes doivent neceflairement agir flon les premires difpoltions de fa
Pice; car s'il eit befoin de faire agir Se difeourir quatre ou cinq Per-fonnages, tk qu'il le
fafle avec diftintion & fans obf-curit, je ne croi pas que perfonne lui voult imputer
d'avoir falli contre les rgles du Thtre ; puis qu'il ne feroit rien contre la vraifemblance
des actions humaines, ni qui ft defagrable aux Spectateurs. Les exemples en font afTez
ordinaires chez le Comique Grec , & les deux Latins ; & fi l'on confidere bien les paroles
d'Horace, on connotra qu'il n'a pas abfo-lument dfendu de mettre quatre Perfonnages
fur le Thtre dans une mme Scne ; mais qu'il donne feulement avis au Pote de
prendre bien garde que (a) le quatrime venant parler, ne s'embarrafle mal propos
avec les autres, & n'apporte de la confufion leurs difcours. L'exprience nous l'apprend
afTez clairement dans les Coniils & les jugemens que nous voions, tk peut-tre trop
fouvent, fur nos Thtres; car l'Accufaceur, le Criminel,& les Juges,bien qu'au nombre de
fept ou huit Ateurs, parlent, conteitent & agifTent, fans que l'on y trouve rien
redire,dau-tant que leurs perfonnes & leurs intrts font tellement
(a) Ne quart* Ubmt.
ment connus du Spectateur, qu'il diitingue fans peine tout ce qu'ils difent & tout ce qu'ils
font. Tant il eft vrai qu'il ne faut pas refondre cette Queftion par le nombre des Acteurs,
mais par la confufion qui fe peut rencontrer dans les entretiens & les actions de ceux qui
paroifTent.
La fconde eft, Que le Pote ne doit mettre aucun Acteur fur fon Thtre qui ne foit auffitt connu des Spectateurs, non feulement en fon nom & en ia qualit; mais encore au
fentiment qu'il apporte fur la Scne : autrement le Spectateur eft en peine, & tous les
beaux difcours qui fe font lors au Thtre, font perdus ; parce que ceux qui les coutent,
ne fa-vent a qui les appliquer. Et de l fouvent eft-il arriv que vingt & trente vers
excelens ont parl pour inutiles & froids, & parce que le Spectateur ne connoif-foit point
celui qui les proferoit , ni quel motif il avoit de parler ainfi. J'ai vu depuis peu de temps
une Pice , o pas un Acteur n'toit nomm , except deux , dont les noms ont t changez
par l'Auteur; jufques-l mme, qu'aprs la Cataftrophe, on ne fa-voit de quel pais toient
les Acteurs, ni fi le Sujet toit tir de l'hiftoire d'Angleterre , ou d'Efpagne. Or on ne verra
point que les Anciens manquent jamais cette rgle, quoi les Churs, qui ne for-toient
point du Thtre , leur toient fort utiles pour les Perfonnages qui leur pouvoient tre
connus; car fi-tt qu'il en paroifibit un nouveau fur le Thtre, le Chur le nommoit avec
quelques paroles d'un fentiment de crainte, d'tonnement, ou de joie, flon ce que le
Pote vouloit apparemment faire entendre de leur venue dans l'tat prefent des afraires :
mais s'il toit tranger & inconnu au Chur, il faifoit lui-mme entendre ce qu'il toit , en
donnant quelques traits de fa bonne ou mauvaife fortune ; ou bien l'un de les Confidens
le declaroit fans affectation, foit en plaignant fon malheur, ou en redoutant l'iiTu de fon
entreprife, ou enfin en approuvant l'effet de fa gene-

rofit,
fcjl LA PRATIQUE
rofit. Quant nous qui n'avons point de Churs, il faut , au lieu d'eux , faire parler
quelques-uns des Acteurs qui font dj fur la Scne; ik quand un Acte s'ouvre par des
Acteurs nouveaux ; ou bien quand ils font inconnus a ceux qui font fur la Scne, il faut
emploier les deux autres moiens dont nous venons de parler; c'eft dire, faire entendre ce
qu'ils font, ou par leur bouche , ou par celle de quelqu'un de leur fuite. Les exemples en
font trop frequens chez les Anciens pour en allguer aucun, puis qu' l'ouverture d'un
Dramatique Grec , on verra la preuve de ce que je mets en avant. S'il eft neceflaire qu'un
Acteur foit inconnu aux Spectateurs, mme jufqu' fon nom , ou fa condition,pour leur
donner le contentement d'une ingcnieufe ReconnoilTance, il faut au moins qu'ils fachent
que fon nom &fa condition ne font pas connus : que s'il elt pris pour autre qu'il n'eft pas,
il faut confiderer s'il eft befoin, pour l'intelligence des Spectateurs, qu'on fache fes noms
, & fes deux conditions , ou feulement celui qu'il porte faux, 6c lever toute la confulion
qui pourroit refter au Thtre; encore faut-il que les Spectateurs conoivent d"abord
quelque chofe en gnerai touchant les intrts de ce nouvel Acteur, non pas la vrit
jufqu'au point de dcouvrir, ou de prvenir aucun incident; mais autant qu'il leur eft
neceaire pour entendre ce qui fe doit dire , 6c palier en ce moment devant leurs yeux.
La troifime eft , qu'en fuppofant ce que nous a-vons tabli ci defus ce l'Unit du lieu,il
faut favoir, Que tous les Acteurs qui paroilent au Thtre, ne doivent jamais entrer fur
la Scne fans une raifon qui les oblige fe trouver en ce moment plutt dans ce lieu-l
qu'ailleurs; autrement ils n'y doivent pas venir, c en beaucoup d'Acteurs il ne fera pas
vrailemblable qu'ils y foient venus : Comme il la Scne reprefen-toit un Camp , il ne feroit
pas vrailemblable qu'une Reine fortt de fa Tente pour fe plaindre de fon malheur
DU THEATRE, Liv. IV. zitf
ieur aux Dieux, & fa Confidente feulement; ces plaintes fe doivent faire dans le Cabinet
: ce n'eft pas que l'on ne puiiTe reprefenter en certains lieux ce qui n'y doit pas arriver
d'ordinaire ; mais il faut trouver une couleur tire de la vrit de l'Action, pour mettre les
Acteurs dans ces lieux, o puis aprs on leur fait dire & faire par adrefTe tout ce qu'on
veut. Comme dans l'exemple propof, cette Reine pourroit for-tir de fa Tente , fous
prtexte de n'ofer y parler librement , ou par quelque impatience de favoir des nouvelles
qu'elle attendroit , ou pour voir l'ordre d'un Camp , ou pour fe divertir la promenade; &
puis par une reflexion d'efprit fur fes affaire prefentes, faire des plaintes & des rcits flon
l'intention du Pote. Mais il ne faut pas tomber dans l'inconvnient de quelques
Modernes , qui le font 11 groffirement que cela paroit trop affect : il faut que le
Spectateur dcouvre prefque infenfiblement la raifon qui ameine l'Acteur fur la Scne ; il
faut lui faire fentir, & non pas lui faire toucher au doigt; & fe fouvenir toujours que tout
art qui fe dcouvre trop, perd la grce de l'art. Il en doit tre de mme de la fortie des
Acteurs; car s'ils ne quittent le lieu de la Scne avec raifon, il fera vraifemblable qu'ils y

dvoient demeurer encore : de forte qu'il faut toujours qu'ils fe retirent, ou pour quelque
affaire qui les oblige de fe trouver ailleurs, ou par quelque confideration qui ne leur
permette pas de s'arrter davantage dans le lieu de la Scne ; comme lors qu'un homme
craint d'tre pourfuivi par fes ennemis , ou qu'il conoit de l'horreur d'un lieu qui lui
remet en mmoire quelque grand dplaifir : ce n'eft pas que la raifon, qui fait venir ou
fortir les Acteurs du Thtre, doive toujours avoir fon effet; au contraire, moins les chofes
riiffilTent flon les premires. apparences, plus elles font agrables. Il eft de la beaut du
Thtre que tout s'y choque, & produire des venemens imprvus ; & quand un Acteur eft
fur la Scne, il dpend de l'efprit du Pote d'en tablir le
bonbonheur, ou le malheur, comme il lui plat, encore que la raifon qui l'y fait parotre, n'ait
rien de commun avec ce qu'il y rencontre. Et pour la pratique de cette rgle, je conjure nos
Potes de bien obier-ver avec quel artifice les Anciens s'y font gouvernez; car la lecture
d'un Pome, principalement de Sophocle leur donnera plus de lumire pour connoitre la
delicatefle qu'il y faut emploier, que toutes les allgations dont je pourrois groffir cet
Ouvrage.
Touchant la quatrime, j'ai quelquefois ou difpu-ter , Si dans un mme Acte un mme
Acteur pou-voit paroitre plufieurs fois ? Les opinions en ont t fort diffrentes, voici
mon avis. Premirement pour bien rpondre la Queftion , il faut dhtinguer les Pomes,
car dans la Comdie , dont les Perfonnages font pris du menu peuple , tous jeunes
Dbauchez, Efdaves fort empreftez,Femmes tourdies, ou Vieil-lars fort affairez,il n'y a
pas d'inconvnient de la part des Perfonnages , que les mmes ne puiiTent paroitre
plufieurs fois dans un mme Acte , parce que ce font des gens dont les ngoces font de
petite conlidera-tion , les actions promptes, la manire de vivre inquite , & dont fouvent
les intrigues font renfermes dans l'tendue de leur voifinage; fi bien qu'ils n'ont pas
befoin d'un long-temps pour aller & venir. On en peut dire autant de la Pailoralc, dont les
Acteurs ne font d'ordinaire que de condition baffe & champtre : mais dans la Tragdie,
o font les Rois & les Princes , les grandes Dames & les perfonnes de condition, cela ne
me femble pas facile ni raifonnable ; parce que leur manire de vivre efl toute diffrente
des premiers; leurs actions ont beaucoup de gravit, leurs intrigues font ordinairement
avec des perfonnes loignes, leurs deffeins grands , & qui ne s'excutent que pafdes
moiens lents, & avec beaucoup de circonfpection; de forte qu'il faut plus de temps
rgulirement pour faire mouvoir les reffors de leurs affaires, Secondement en l'un & en
l'autre de ces deux
PoePomes, il faut confiderer la condition de la perfonne qui revient plufieurs fois fur le
Thtre dans un mme Acte , parce que cela ne feroit pas trange d'un valet; mais d'un
homme de condition la choie feroit peu vraifemblable , & plus encore d'une femme , fi
quelque raifon particulire ne l'obligeoit courir & prcipiter fon ation, fans pcher

contre la bien-fan-ce. En troifime lieu, il faut examiner , Si l'Acteur va loin , Si ce qu'il a


fait, a demand beaucoup de temps, S'il a eu quelque fujet de revenir prompte-ment, & les
autres circonftances de fon ation: car le lieu o il va tant fort proche,n'y aiant affaire
que pour peu de temps, & tant oblig de revenir fur fes pas , j'eitime qu'il n'eft pas contre
les rgles de voir en ce cas dans un mme Acte un Perfonnage deux fois fur le Thtre.
Plaute en ufe fort ingenieufe-ment en quelques endroits de fes Comdies , mais il ne me
fouvient pas qu'il y en ait aucun exemple dans les Tragiques anciens, & je ne croi pas que
cela vaille la peine de les relire. Moniieur Corneille l'a fait dans les Horaces , o nous
avons vu fon Hros revenir pour une fconde fois dans un mme Acte, parce qu'il n'alloit
que de la falle de fon Palais dans Ja chambre de fon pre, pour prendre cong de lui avant
que d'aller au combat. Je confeillerai nanmoins au Pote de le faire tout le moins qu'il
lui fera poffible, & avec beaucoup de circonfpedtion ; car quelques confiderations qu'il y
emploie , j'ai toujours trouv dur & choquant de voir une perfonne de condition aller &
venir fi promptement, & agir avec apparence de prcipitation.
La cinquime Obfervation regarde une chofe ordinaire aux Anciens, & que les Modernes
n'ont pas toujours obferve; favoir, De faire toujours pa-rotre leurs principaux Acteurs
ou Hros, a l'ouverture du Thtre, & certes avec grande raifon ; parce que leurs
perfonnes tant confideres comme le fujet de tous les biens, & de tous les maux de la
Scne,
& comme un Centre o toutes les lignes fe doivent joindre, les Spectateurs d'abord les
dfirent voir, &: tout ce qui fe dit, ou fe fait auparavant leur arrive , leur donne plus
d'impatience que deplaifir, & fou-vent eit compt pour nant: outre que les Spectateurs
prenant bien fouvent le premier Acteur de condition pour le Hros, fe trouvent dans
l'embaras & dans la confulion , quand aprs ils viennent dcouvrir que cela n'eft pas : En
quoi fe font lourdement trompez ceux qui ont diffr de mettre un principal Acteur fur le
Thtre, jufques au troifime & quatrime Acte; car cela jette dans l'efprit des Spectateurs
tant d'impatience & d'incertitude, qu'il eft aprs bien mal-aif de les fatisfaire : ce n'eft pas
qu'en quelques occaflons on ne puiffe bien propos un peu diffrer a mettre le principal
Acteur fur le Thtre; mais il faut que cela donne quelque grce extraordinaire la Pice,
& que le Spectateur n'en foit point du tout emba-raiT.
Quant la fixime Obfervation,les principaux Per-fonnages doivent paroitre le plus
fouvent, & demeurer le plus long-temps qu'il elt poffible fur le Thtre; parce que ce font
toujours les meilleurs Acteurs, & partant qui donnent plus de fatisfaction ceux qui les
coutent; parce qu'ils font toujours les mieux vtus , & partant les plus agrables au
peuple, qui fe laifTe prendre toutes les grces extrieures; parce qu'ils ont les plus belles
chofes dire, &: les plus grands fentimens faire clatter, en quoi confifte, vrai dire,
toute la force & tous les charmes du Thtre ; & parce que enfin ils ont fotenir en leurs
personnes les plus notables venemens de l'hiftoire, de forte qu'en les voiant,le
Spectateur efperec craint pour eux, il fe rjouit & s'afflige avec eux , & les confiderant
comme le but o s'addreffent tous les traits de la bonne & mauvaife fortune de la Scne, il
relient toujours , quand ils paroiffent, quelque ( tion d'efprit ou quelque pafon flon

l'tat prefent
des
DU THEATRE, Liv. IV. 2.57 des affaires; & je ne puis approuver Senque qui fait dire 22.
vers Agamemnon & rien plus, dans tout 11:1 Pome o il meurt & dont il eft le principal
Per-fonnage. Ce n'elt pas que pour y viter ce dfaut, le Pote doive faire des violences
extraordinaires fon Sujet; car les plus belles choies dites & faites contre-temps perdent
toute leur grce ; mais il faut qu'il prefie un peu fon imagination en ces rencontres, & qu'il
trouve des adrelfes pour ne rien faire par force, & ne rien perdre pourtant des beautez qui
peuvent natre de la prefence des principaux Acteurs. Et le feul avis que je puis donner en
gnerai (car le refte dpend du fond du fujet) eft, De ne point faire par rcit, ce que les
principaux Acteurs peuvent vrai-femblablement faire eux-mmes fur la Scne, & de ne
point cacher derrire la Tapiilerie les difeours & les pallions qui peuvent clater par leur
bouche. Que fi d'avanture le Sujet ne peut fouffrir que le Hros pa-roilTe tous les
A<ftes, il faut travailler & faire en forte, que celui dans lequel il n'agira point, foit rempli
de quelques grandes & notables circonilances de l'hiftoire, 8c que les fconds Perfonnages
en puiiTent rparer & fotenir la foibleffe par quelque avanture noble, majeftueufe, & trs
importante; autrement il eft certain que le Thtre languira.
La feptime remarque, & qui fera la dernire de ce Chapitre,eft afiez particulire & peuttre d'abord ne fera-t-clle pas bien gote de tous les Potes; mais je les prie de l'examiner
au Thtre dans les rencontres, avant que d'en juger ici fur le papier. Or pour la bien
expliquer , il faut favoir , Qu'un Aceur la premire fois qu'il paroit au Thtre, y peut
venir avec l'une de ces trois diipofitions d'efprit; car ou les chofes, qu'il dit en entrant, font
d'un fentiment fort modr & fans motion, ou bien d'un fentiment fort imptueux , ou
enfin d'un mouvement un peu plus agit que l'affiete ordinaire de ntre ame, & moins
qu'un tranfport violent, ce que j'appelle Demi-Pajjion: Tm I. R Or
Or quand un Acteur entre fur le Thtre & qu'il doit parler dans la premire difpofition
d'efprit , il y peut facilement ruffir , & nous n'en voions gure qui manquent bien
exprimer ce fentiment modr: parce qu'il eft conforme l'tat naturel de l'Acteur,dont
l'ame eft en quelque tranquillit & fans motion. Et quand d'abord l'Acteur qui n'a point
encore paru, doit rciter des paroles d'un fentiment imptueux, nous voions encore que
les bons Acteurs le reprsentent bien; parce que l'exprience leur a fait connoi-tre jufqu'
quel point leur voix & leur gefte fe doivent emporter pour exprimer une grande & violente
agitation : mais comme il eft bien plus facile de fe porter d'une extrmit Vautre, que de
s'arrter dans un jufte milieu; auffi les Acteurs, quoi qu'ils puiiTcnt aifment reprefenter
l'un & l'autre de ces deux fenti-mens directement oppofez , il n'arrive pas toujours qu'ils
runifient, quand la premire fois qu'ils entrent fur la Scne , ils doivent parler avec un
fentiment de demi-Paillon qui forte un peu de la tranquillit naturelle de l'efprit, & qui ne
s'lve pas nanmoins jufqu' la dernire violence : La raifon eft , que n'tant point mus
d'eux-mmes en arrivant, & n'ofant pas s'emporter jufqu' l'extrmit , il leur eft malail
de trouver juftement l'tat auquel ils doivent tre pour bien entrer dans cette demi-

Paiion : de l vient que les troifimes & quatrimes Acteurs furviennent d'ordinaire au
Thtre de mauvaife grce , parce que n'aiant le plus fouvent qu'une Nouvelle bonne ou
mauvaife porter conue en peu de vers, & qui ne fait en leurs perfonnes qu'une demiPaiion , ils ne peuvent mettre leur efpri ni leur action au point qu'il faut pour la bien
reprefenter, ?c font prefque toujours plus ou moins qu'il ne faudroit: ce qui mme excite
le plus fouvent les rifes du peuple dans les plus fe-rieux endroits d'un l'ome. C'eftpourquoi je coi, lerois au Pote d'y prendre bien garde, c< pour viter que le Thtre ne
languiifc en ces rencontres, il
doit
oit faire dire fon Adeur, la premire fois qu'il pa-roit, quelques paroles d'un fentiment
plus tranquille, avant que de le porter dans la demi-Paflion, afin que fon efprit s'chauffe
peu peu , que fa voix s'lve par degrez , & que fon gefte s'meuve avec fon dif-cours.
On peut encore remdier ce mal par un moien que j'ai vu pratiquer par le premier
Acteur de ntre temps, je veux dire Mondory; car avant que de parler dans ces occafions, il
fe promenoit quelque temps fur le Thtre comme rvant,s'agitant un peu, branlant la
tte, levant & baillant les yeux, & prenant diverfes pofures flon le fentiment qu'il devoit
exprimer ; ce qu'il faifoit, mon avis, pour s'animer un peu & fe mettre au point de bien
reprefenter une demi-pafiion , fe tirant par ce moien de la froideur naturelle avec laquelle
il entroit fur la Scne , & fe donnant lui-mme la retenue neceffaire pour ne fe pas
emporter trop violemment. Tout cela le conno-tra vritable par les reflexions que le
Pote pourra faire au Thtre, & par la converfation de nos Comdiens qui l'ont plufieurs
fois expriment.
CHAPITRE IL
Dis Dijcours en gnerai.
AConfiderer la Tragdie dans fa nature & la rigueur, flonie genre de Pofie fous lequel
elle eft conititue, on peut dire qu'elle eil tellement attache aux actions qu'il ne femble
pas que les dif-cours foient de fes appartenances. Ce Pome eft nomm Brama, c'eft dire
, Attion , & non pas Rcit; Ceux qui le repvefentent fe nomment Atfeurs & non pas
Orateurs i Ceux-l mme qui s'y trouvent pre-R 2, feus
z6o LAPRATIQUE
fens s'appellent (a) Spectateurs > on Regardant , & non pas , Auditeurs -, Enfin le Lieu qui
fert fes Repre-fentations, eft dit Thtre, & non pas Auditoire, c'efl dire , un Lieu oh on
Regarde ce qui s'y fait, & non pas, o Von Ecoute ce qui s'y dit. Aufi eit-il vrai que les
Difcours qui s'y font , doivent tre comme des Actions de ceux qu'on y fait parotre; car la
Parler , c'efl: Agir y ce qu'on dit pour lors n'tant pas des Rcits inventez par le Pote pour
faire montre de fon Eloquence. Et de fait la Narration de la mort d'Hy-polite chez

Senque, eft l'Action d'un homme effraie d'un Monftre qu'il a vu fortir de la Mer, & de la
fu-nefte avanture de ce Prince. Les plaintes d'Emilie de Monfieur Corneille , font l'Action
d'une Fille dont l'efprit, agit du defir de la vangeanec & d'un grand Amour, s'emporte
des irrefolutions & des mouve-mens fi divers : Et quand Chimene parle fon Roi, c'eft
l'Ation d'une Fille afflige qui demande Juftice : En un mot, les difcours ne font au
Thtre que les acceflbires de l'Adlion , quoi que toute la Tragdie, dans la Reprefentation
ne confifte qu'en difcours; c'eft-l tout l'ouvrage du Pote, & quoi principalement il
emploie les forces de fon efprit; Se s'il fait parotre quelques Actions fur fon Thtre, c'eft
pour en tirer occafion de taire quelque agrable difcours; tout ce qu'il invente , c'eft afin
de le faire dire; il fuppole beaucoup de chofes afin qu'elles fervent de matire
d'agrables narrations ; il cherche tous les moiens pour faire parler l'amour, la haine, la
douleur, la joie, & le refte des pations humaines; voire mme eft-il certain, qu'il fait
paroitre fort peu d'Arions fur fon Thtre ; elles font prefque toutes iuppofes , du moins
les plus importantes , hors le lieu de la Scne ; & s'il en referve quelque chofe faire voir,
ce n'eft que pour en tirer occafion de taire
(4) Ideo Thettrum > tio Spettitores , idto *A&rtt , qui* majr pan M gejif* 'fi quart* in
verhts. Dout, m titgr, Ttrcn$ t
re parler fes Acleurs. Enfin , 11 on veut bien examiner cette forte de Pome, on trouvera
que les Actions ne font que dans l'imagination du Spectateur, qui le Pote par adrefle les
fait concevoir comme vilibles, & cependant qu'il n'y a rien de fenfible que le difcours; cela
fe juilifie allez clairement par la lecture d'une feule Tragdie ; car on n'y voit faire aucune
action , le difcours feul nous donnant toute la connoiifance & le divertilfement de la Pice
, aufl n'iroit-on pas au Thtre en fi grande foule, fi l'on ne devoit y rencontrer que des
Ateurs muets.
Et de vrai , quoi que les Tragdies d'Euripide foient plus remplies d'incidens & d'actions
que celles de Sophocle , toutefois elles ont beaucoup moins riiffi fur le Thtre
d'Athnes, & mme prefent encore ont moins d'agrment pour ceux qui les lifent, dont il
n'y a autre raifon finon que les difcours de Sophocle font plus loquens & plus judicieux
que ceux d'Euripide : Et nous voions que ces Pomes, qui portent le nom de Senque, tout
irreguliers qu'ils foient, & prefque dfectueux en toutes leurs parties, parlent nanmoins
pour excellens au fens de plufieurs par la beaut des difcours , par l'enrgie des expreflions , & par la force des ientimens qui s'y lifent. Nous en avons une preuve fenfible dans
les Pices de Monfieur Corneille ; car ce qui les a h" hautement leves par defTus les
autres de ntre temps, n'a pas t l'intrigue , mais le difcours; leur beaut ne dpend pas
des Acuons,dont elles font bien moins charges que celles des autres Potes, mais de la
manire d'exprimer les violentes paillons qu'il y introduit; jufques-l mme qu'on y voit
des actions defectueu-fes il bien environnes d'entretiens ingnieux & puif-fans , qu'elles
n'ont t reconnues que des habiles; elles ont tant de lumire dans les difcours qu'elles blouiifent , & plaifent fi fort, qu'elles nous tent la libert de juger du reie : Par exemple,
il n'y a point d'apparenj:e que Rodrigue tout fanglant dq meurtre R 3 du

du pre de Chimnc aille rendre vifite cette fille, ni qu'elle la reoive; & nanmoins leur
convcrfation eft remplie de li beaux fcntimens, que plulieurs n'ont pas connu c^ dfaut,
6c que ceux qui l'ont reconnu, l'ont tolr : Ainfi quand Dom Sanche apporte fon pe
Chimne, il ne doit pas fournir qu'elle s'emporte de longues plaintes par la faufle
croiance que Rodrigue eft mort , dont il la peut dtromper par une feule parole : mais ce
qu'elle dit eft fi agrable, qu'on ne voudroit pas que Dom Sanche ft plus prudent, & qu'il
et fait perdre un fi beau difeours.
Tous les Savans en l'Art nous apprennent, Que les fables Polymythes>c'ei\ dire,
charges d'un grand nombre d'Incidens, ou font vicieufes, ou ne font pas des meilleures;
mais ils n'en ont pas rendu la railbn: & j'eftime que c'eft parce qu'elles font toutes
occupes par les actions qui ne laiffant point de place aux difeours tiennent tout le Sujet
comme toufe fans air & fans mouvement. Et tout au contraire, une Pice qui n'aura
prefque point d'Incidens , mais qui fera fotenu par d'excellens difeours , ne manquera
jamais de riiffir ; nous en avons l'exemple dans \'Al-cjoie de Monfieur Du-Ryer , il n'y
eut jamais de Tragdie moins intrigue , & pourtant en avons-nous vu peu qui ayent eu
un plus favorable fuc-cez.
Il faut nanmoins obferver quelque diffrence, pour ce regard , entre la Comdie & la
Tragdie ; car la Comdie , dont les Perfonnages font tous gens du commun , agiiTant
avec peu de gravit c peu capables des beaux fentimens, eft beaucoup plus dans les
actions , que dans les difeours; il y faut peu d'loquence & beaucoup d'intrigues, & quand
on j paroitre les grandes Maximes de la Morale, oues nobles mouvemens de la Vertu , on
court fortune d'ennuyer le Spectateur , parce qu'on fort du genre Comique, pour palier
dans un autre plus levj avec lequel l'tat des affaires 5c la condition des perfonnes
ne
ne s'accommodent pas. (a) Terence eft plus agrable lire , que Plaute , parce que fon
difcours elt plus lgant; mais (b) Plaute a mieux ruffi fur le Thtre, parce qu'il eft plus
Actif : Le premier fe charge de pluficurs entretiens frieux , & ce n'eft pas ce qu'on
cherche dans la Comdie, o l'on veut trouver de quoi rire; l'autre elt toujours dans les
intrigues conformes la qualit des Acteurs, d'o naiient plu-fieurs railleries, & c'eft ce
qu'on defire.
Ce n'eft pas que la Comdie ne foit toute dans le difcours , auffi bien que la Tragdie; mais
les difcours ne doivent pas y tre fi tendus ; & pour cela donnent elles plus de jour aux
Actions, &: mme il faut fouvent y corrompre les beaux fentimens de la Morale, & les
traiter en burlefque, c'eft dire, Co-miquement.
Je fouhaitterois donc que les Potes fe rendiffent trs-favans en l'art de bien difcourir, &
qu'ils tu-diaffent fond l'Eloquence ; car il ne faut pas s'imaginer qu'elle confifte en
quelques pointes d'efprit, qui furprennent fouvent les femmes & les petits Bourgeois; ni
en quelques antithefes fouvent mal fondes, non plus qu'en quelques autres figures de

paroles fouvent mal pratiques. Le Pote doit bien connotre toutes les pallions, les
reiforts qui les font agir, & la manire de les exprimer avec ordre, avec nergie, & avec
jugement : Il en verra chez les Anciens des R 4 exem(a) Donat. ibi.
(b) g)uo faclum eft ut letHjftmam oratitnem & artem fumrrtam Terentii , multorurn
Comicorum facetiis pojiponerent , (yc. *At tes pu-tentur ipf* , profeclo languidiores erunt
Terentiana. Cur tvitur nos pluris hune quant Plautum factmus ? propterea quod fummum
tune nebis fiudium eft benc loquendi. Scaliz. Lib. 3. cap. 97. Quantum propter animi
voluptatem trbmrent Vlauto prifei ; tanium atas noftra o ivngUA cultum Terentio. Me
igitur illorum fecund jlrtun com-mendatus , hic noftr m'yeri magnus fatlus eft : nam
equiiem Plautum ut Centicum , Terentium veio ut UquHtorem admirabor, Salig. Lib, 6.
cap, 2.
exemples qui feront comme des lumires capables de le conduire dans la route qu'il veut
tenir pour plaire, & pour aquerir une vritable rputation.
Quant a moi, je ne prctens ici lui donner que mes Observations particulires , dont au
moins il pourra tirer cet avantage, qu'elles luiferviront pour en faire de meilleures; car
mon dellein n'en: pas de traiter ici la Rhtorique tk la Po'fie ; nous en avons tant de
Livres depuis Ariftote , qu'on en pourroit faire des Bibliothques entires. Je ne veux pas
non plus parler des difcours qui fe font au Thtre, fuivant ce qu'en a dit le Philofophe &
fes Interprtes; parce que ce feroit un travail inutile que de copier tout ce que nous en
avons: il me fuffira d'ajouter aux belles cho-fes qu'on peut lire ailleurs, ce que j'ai trouv
par les reflexions qui me font venues l'efprit dans la lecture des Anciens, & la pratique
des Modernes. ' Or, pour le faire avec ordre ,jc conlidere au Thtre quatre fortes de
Difcours. Les Narrations , les Dlibrations ', les Difcours Didactiques ou Inftrutions, &
les Difcours Pathtiques ou mouvemens tk Pallions; quoi je joindrai quelques
coniiderations fur les figures qui font fouvent l'ornement & la force du difcours. Au refte ,
je ne me mets pas en peine fi cette divifion eft entirement Mthodique & dans la
dernire juftefle de l'Ecole , c'eft le Plan que j'tablis pour m'expliquer, je conens que
chacun y ajoute ce qu'il croira neceifaire, qu'il y retranche ce qu'il jugera de fuperflu, &
qu'il change tout ce qui ne lui plaira pas.
CHA
J
DU THEATRE, Lit, IV. 265
CHAPITRE III.
Des Narrations.

E prfuppofeici d'abord unPo'te inflruit en la Rhtorique , & en tout ce que les exceilens
Auteurs de cet art ont crit de la Narration ; par exemple, Ce que c'eft; Quelles en font les
qualitez, & les prceptes gnraux galement communs aux Orateurs & aux Potes ; en un
mot, je n'entens lui donner que mes Obfervations particulires.
Les Narrations donc, qui fe font dans les Pomes Dramatiques , regardent principalement
deux fortes de chofes ; ou celles qui fe font faites avanc que le Thtre s'ouvre, en quelque
lieu qu'elles foient arrives, & long-temps mme auparavant; ou bien celles qui fe font
hors le lieu de la Scne, dans la fuite de l'action Thtrale depuis qu'elle eft ouverte , &
dans le temps qu'on a choifi pour fon tendue.
Quant celles qui font introduites dans le corps du Pome pour l'intelligence des chofes
pallees, auparavant que le Thtre foit ouvert, elles fe peuvent faire rgulirement au
commencement de la Pice,pour en fonder toute l'action , pour en prparer les inci-dens ,
& pour faciliter l'intelligence de tout ce qui s'y pafTe ; Ou bien elles fe font la clture &
vers la fin du Pome , pour fervir la Cataitrophe, & au Dnouement de toutes les
intrigues. Ce n'eft pas qu'on ne les puiffe faire dans les autres parties du Pome, comme il
fe voit dans la Virginie , o la Narration principale fe trouve au quatrime Acte avec
beaucoup de grce & de fuccez; mais l, elles font dangereufes , a caufe qu'elles peuvent
dcouvrir la iftrophe qui eit proche, ou laifler le Thtre dans i'obfcurit, l: les Spectateurs
mal inftruits de plufieurs circonflances pour en avoir diffr trop long-temps beaucoup de
lumires neceflaires ; de forte que pour R 5 viter
66 LAPRATIQUE
viter l'un & l'autre de ces deux inconveniens, il faut une grande conduite; & le Pote
doit tre iifage, que cette Narration ne prvienne en rien la beaut de fa Cataftrophe , c
que les premiers Actes foient fort intelligibles flon les necemtez du Thtre.
Pour les choies qui furviennent dans la fuite de l'Action, le rcit s'en doit faire a mefure
qu'elles arrivent; Se s'il le trouve neceifaire & plus agrable de le retarder , il y faut
emploier quelque adreie qui laiiTe au Spectateur le defir de les apprendre fans
impatience; ou bien lui en ter l'attente , afin qu'il ne le defire pas avec inquitude , & que
la furprife en foit plus heureufe. Mais il fe faut fouvenir que ces rcits ne font introduits
que pour inftruire le Spectateur des chofts qui fe font hors la Scne ; car de faire conter
celles qui y ont t vues, ou qui doivent y avoir t vues, comme tant fuppofes y avoir
t faites, ainfi que je l'ai remarqu en quelques Modernes, cela fans doute eft ridicule:
Encore faut-il que les cho-fes , qui doivent fonder ces Narrations incidentes, foient
d'importance au Thtre; autrement il ne s'en faut point charger, & il fufnt de les faire
favoir par quelques paroles adroitement infres devant ou aprs: Il y en a mme qui
font aiiement fuppofes par le Spectateur dans le concours des Actions & la liai-fon des
Incidens, fans qu'il foit befoin de les expliquer.
Or toutes ces Narrations entrent dans le Pome Dramatique deux fins, ou pour l'clairer

6c rpandre par tout les connoillances necelfaires , afin d'en bien goter les mouvemens
& les intrigues; ou bien pour y lrvir d'ornement , & fane mme une partie des beautez de
la Scne; mais contre l'une & l'autre de ces deux fins, on tombe bien fouvent en des
dfauts trs-confiderables.
Le premier cil, quand la Narration fe trouve em-baraee, c'eft dire, charge de pluiieurs
ci ces difficiles retenir distinctement ; comme lors
qu'elle contient une longue Gnalogie , (ce que (a) Scaliger blme dans Homre) un
grand nombre de Noms , une fuite de diffrentes aeftions brouilles les unes dans les
autres par le temps , ou par les dpendances jd'aiitant que le Spectateur ne veut pas fe
donner la peine de garder en fa mmoire toutes ces diffrentes ides , ne venant au
Thtre que pour avoir du plaifir, & faute de s'en fouvenir, il demeure dans une confufion
& une obfcurit qui ne lui donne que du dgot de tout le relie. Telle feroit peu prs
cette Hiitoirc des trois Frres & des trois Surs, dont les amours font dcrites dans X
Aflre; & celle encore de ces deux Enfans nez de deux Femmes, qui a-voient pouf le Fils
l'une de l'autre : car qui voudrait en faire la narration au Thtre pour fonder toute
l'intrigue d'une Pice,on pourrait bien s'affurer perfonne n'entendrait l Sujet, Se qu'a:::.!
perfon-ne n'en fortiroit que trs-mcontent.
Le fcond dfaut des Narrations eft, quand elles font ennuyeufesi c elles font
ennuyeufes, quand elles ne contiennent pas des chofes agrables, ou necef; ; ou bien quand elles font faites avec des e: fions foibles c languiffantes ; car
n'apportant aucun ornement au Thtre, le Spectateur fe dgote, fe relche & n'coute
plus; & comme il eu impo qu'il ne perde quelque connoifTance, dont il peut avoir befoin
dans la fuite, il n'approuve plus rien de ce qui ne lui donne aucun plaifir.
11 en arrive prefque de mme quand elles font trop longues, car la varit qui eft l'ame du
Thtre, ne ouvant point, elles pfent a l'efprit & dolai-fent par leur propre poids; les
Spectateurs, dont la irt ne font pas d'un grand gnie,ne peuvent con-int de chofes la fois,
& en troublent raclent toutes les ides; & ceux-l mme qui pourraient
(/i) Ktmiu; in recenftndis Nereidtbus Himerus pernJe a'cjut cir,t~ rtt imsalegiam. Stalig.
Lib. j. <<p. 3,
reient bien comprendre tout , s'impatientent d'tre obligez de s'attacher toujours un
mme objet fans divcrtiffement , & cette impatience les fait relcher par le defir naturel
du changement ; li bien que les uns & les autres prennent ces grands rcits pour des
contes de Fes , qu'une bonne Vieille allonge en niaifant, autant qu'elle peut , pour
endormir des lin fans.
Encore doit-on diflinguer ici, Que les Narrations peuvent tre trop longues, ou bien pour
la matire, quand elle eft remplie d'un trop grand nombre d'inci-dens & de perfonnes ,

d'un trop grand nombre de noms & de lieux; ou bien pour les paroles, quand toutes les
circonftances d'une action l'ont trop exag-geres dans le dtail de pluiieurs chofes baffes
& inutiles, &: que les exprefTions font charges de trop d'E-pithetes, d'Adverbes, & autres
termes peu neceffai-res avec ces redites importunes, quoi que la phrafe en foit diffrente.
Et pour examiner l'une & l'autre de ces longueurs, on peut dire que la premire ei
defetueufe en quelque lieu que fe trouve la Narration; car premirement l'ouverture du
Thtre, le Spectateur qui fc perfuade que tout ce rcit elt neceiaite pour l'int gence de la
Pice, s'efforce de tout retenir, c fe fentant la mmoire accable de tant de choies &
l'imagination confufe, il fe fche contre foi-mme, 6c enfuite-contre le Pote, & enfin il
abandonne tout fans plus couter; ce qui le laifle dans l'ignorance de beaucoup de chofes
qui luiferviroient bien pour prendre philr au relie.
Davantage dans ces longs Rcits, 3 y a 1 beaucoup de chofes qui ne font pas n dans
l'intrigue particulire du Thtre; ma ueur
qui ne peut pas faire encore ce difeernement veut etenir dans la croiance o il elt qu'il en
aura be-foiii, & ne le pouvant pas, il tombe dans l'impatien-fc relche; VEudoxt a rendu cf
dfaut fenlible
aux
aux plus fimples comme aux plus entendus. Que fi toutes ces chofes fe trouvent
necelTaires pour l'intelligence de la Pice, il faut s'aflurer qu'il y aura de l'ex-cez dans les
Incidens & de l'embaras dans la fuite, tant de principes fi divers ne pouvant produire que
des effets & des confequences fort confufes.
Ces longues Narrations ne font pas meilleures dans la fuite de l'Action , pour les chofes
qui furviennent depuis l'ouverture du Thtre ; car outre ces raifons communes fondes
fur le dfaut de varit, fur l'impatience des Spectateurs , & fur le relchement de leur
efprit; il ne fera jamais vraifemblable que tant de chofes foient arrives en i peu de
temps, par exemple dans l'intervalle d'un Acte : ce n'eit pas qu'il ne foit fort ordinaire d'y
fuppofer une Bataille, une Conjuration, une Fourbe fignale, ou quelque autre pareil
vnement ; mais pour le faire avec vraifem-blance, il faut tromper l'Auditeur, comme
nous a-vons dit ailleurs, en l'occupant a voir quelque autre chofe, & our quelques
dilcours qui fervent de prparation ce qui doit tre racont aprs, qui lui faf-fent natre
l'impatience de le favoir , & qui fdui-fent agrablement fon imagination, afin qu'il foit
imperceptiblement perfuad qu'il y a eu du temps fuffi-ant pour tout le reite.
Mais ce qu'il y a de particulier en cette conjoncture eft , qu'alors le Thtre eft dans la
chaleur de l'action & dans l'empreiTement des Incidens que ces longues Narrations
refroidiflent & relchent ; au lieu qu'elles doivent ranimer le Thtre, jetter le fondement
de quelque nouvelle paffion, & en fotenir les mouvemens; pour quoi parvenir elles

doivent tre courtes, vives, & ardentes : c'eit le mauvais effet que produit le Riche en
imagination dans les Vtfionnmires , & ce que le Pote doit bien viter.
Et quand ces longues Narrations fe trouvent la Cataftrophe pour faire le dnouement,
elles font entirement infupportables j car le Spectateur , que le
Nud
*yo LA PRATIQUE
Nud de la Pice met en peine , eft dans l'impatience de favoir comment l'intrigue fe
dmle ; or fi on le charge de nouvelles ides en trop grand nombre, il fe rebute, & n'a
plus de plaifir dans le temps qu'il eft prt d'en recevoir le plus: ce qui eft d'autant plus
dangereux en cette occafion que fon efprit eft dj las, & tout difpoie fe relcher.
Et fi ce grand Rcit, ainfi fait dans la Cataftrophe, fe doit rjoindre & s'appliquer
plusieurs circonftan-ces des chofes arrives dans le cours de la Pice, pour les claircir &
les dmler, il faut que le Spectateur fe donne la peine de faire toutes ces applications, ce
qu'il ne veut pas faire dans ce moment, auquel il attend fon dernier plailir c fans aucune
peine.
Mais s'il n'eft pas befoin d'appliquer toutes les chofes contenues dans ce dernier Rcit
celles qu'on a dj vues pour en avoir l'intelligence, il n'eft pas ne-ceflaire de les raconter;
il les faut retrancher comme des abondances vicieufes; la Paftorale hroque fer-vira
d'exemple au Pote pour ne pas tomber dans ce dfaut.
Enfin l'on peut dire pour un prcepte gnerai, Que les Narrations peuvent tre plus
longues 6c plus remplies d'incidens l'ouverture du Thtre, qu'en nul autre endroit
d'une Pice; parce que le Spectateur eft frais & fon efprit libre, fa mmoire n'eft point
encore charge, fa volont eft toute difpofe d'couter,& fit mmoire reoit agrablement
toutes les ides qu'on lui donne dans la crance qu'elles doivent contribuer au plaifir
qu'on lui prpare. A la Cataftrophe eiles doivent tre d'une tendue fort modre, plus
longue la vrit que dans la fuite de l'action, mais plus courte qu'au commencement de
la Pice. Pour celles qui fe font dans le cours des intrigues du Thtre, elles doivent tre
fort courtes 8c toujours ferres.
Je viens maintenant aux Narrations trop longues en paroles, en quoi plulieurs ont pch;
Lucain & Se-nque ont ce" dfaut, & l'on peut dire qu'ils feroient
eftimez bien plus grands Potes , s'ils avoient pu fe modrer. Il faut en cette occafion
fuivre l'exemple de Virgile & d'Ariofte , qui content une avanture en toutes fes
circonftances neceflaires, & qui ne fe chargent jamais d'aucunes paroles inutiles ;
Quiconque voudra fe donner le loifir d'examiner la Tempte d'/Ene dcrite dans le
premier Livre de Virgile, & celle de Ceyx dans le 12. des Metamorphofes d'Ovide,
connoitra , par cette comparaifon , combien il faut fouvent omettre de belles paroles & de

riches penfes,pour ne fe point engager dans des Re'cits ennuyeux & des fuperfluitez
incommodes , quoi que brillantes. Ce dfaut n'a pas peu contribu au mauvais fuccez des
Danades fur le Thtre Franois : Il feroit nanmoins plus tolerable dans l'Epope , qui
peut mieux fouffrir les longs difeours, dont elle a fon tre & fon nom , que dans le Pome
Dramatique, qui demande des actions, & qui ne reoit les paroles qu'autant qu'elles font
neceffaires pour les faire fa-voir, &: encore dans le point de leur perfection. Il faut donc
prendre garde qu'une Action ne foit pas dtruite pour tre trop exaggere, quand il y a
neceffi-t de la conter : ce n'eit pas que ces Narrations, qui ne pchent qu'en cette
longueur & trop fcrupuleufe exaggeration, ne foient plus tolerables que celles qui font
trop longues par le grand nombre des chofes qu'elles contiennent; parce qu'elles ne
chargent pas la mmoire du Spectateur avec tant d'importunit, & qu'elles peuvent avoir
quelque agrment par dive'rfes pointes d'efprit & par le jeu des paroles. Je confeille
nanmoins au Pote de les viter par tout, & principalement la Cataftrophe, vu qu'alors
elles bleflent tellement l'efprit du Spectateur impatient, qu'il n'y a point d'lgance ni de
figures en paroles qui le puif-fent gurir. Voiez entr'autres, combien Piaute a t adroit en
la Narration de la Reconnoifiance de Pla-nfie, la fin du Curcution; car c'eft une des plus
rgulires des ennes.
A l'ouverture du Thtre cette manire d'tendre un Rcit, ne feroit pas entirement
infupportab:.: c'eft par cette confideration que la Tempte, dcrue au premier Acte du
Prince Dguif , a plie' pour bonne , quoi qu'elle foit trop charge de paroles; mais dans
la fuite de l'Action, elles ne peuvent tre rece-vables avec cette grande exaggeration, fi
eiies ne font fort pathtiques, 6c foutenues par le miange des divers fentimens de celui
qui parle & de celui qui coute. Vous en avez l'exemple dans X Horace de Monfkur
Corneille.
Avec toutes ces prcautions il eft bon de favoir encore , Que les Narrations peuvent tre
faites en deux manires ; ou Continus , [m) lors que d'une mme fuite on fait reciter une
hiftoire pour fervir de fondement au Sujet, ou de Dnouement a l'intrigue, ce qui n'a de
foi-mme ni grce particulire, ni dfaut; il eft alez ordinaire aux Potes d'en ufer ainfi
comme d'une chofe indiffrente, pourvu nanmoins qu'ils y jettent diveries interruptions
adroites, ou pathtiques dans les tragdies, comme eft celle d'O-reite dans Euripide ; ou
bouffonnes dans les Comdies , comme on peut voir dans YHcyre ex autres de Terence,
& le PJudtu de Piaule aux premiers tes: Ou bien les Narrations font Coupes, c'ell dire
faites a diveries repnfes, flon que le Pote veut dcouvrir ou cacher une partie de fon
Sujet, pour en former les differens Actes de la Pice, & pour en tirer pluleurs ornemens ,
comme on voit dans la 2. Jphigenie d'Euripide , & dans YOedipe Tyran de Sophocle, o
toute l'hilloire eft conte par diffrentes
perfon(a) Vid auam convenienter Pe'ta cum id agit ut ?*rmen$ntm rur~ ytmtem inducat ,
tamtn mu,tii diventculis morales facettas tnternectat. Donat. in Hecyr. Tertnt In hoc
Scen* aux docen.lt inflruendtque fpec-ttons cau/a inducttur , mire extrinjecus lepcet

fuettaqut cernuntur & Cales comtci; td <ntm tfi ttrt Poy.t.x ut cum narrations arguments
detur opra Jam tamen res agi & Comeedia fpeclari vidtatur. Idem tn Phoremn. Vid,
Eurip. tn Ifhig, tn Taur.
perfonnes, en divers temps, 8c plufieurs reprifes ; (a) ce qui fe peut faire lors que celui
qui conte ne fait pas toute l'hiftoire, comme on voit dans la Virginie , ou bien lors qu'il ne
veut pas tout dire par iquelque raifon neceffaire, car il ne faut pas fe rendre fufpect
d'affectation; ou bien lors qu'il eft interrompu contre fon deffein , ce qu'il faut faire avec
adref-ie , 6c non pas en introduisant fur la Scne un homme inutile, & qui n'a prefque rien
faire qu' interrompre celui qui parle; ou bien lors que toutes les choies, neceflaires
favoir,ne font pas encore arrives, c qu'on en fait les rcits flon la diftintion des venemens , comme l'a fort judicieufement pratiqu Monfieur Corneille dans Y Horace; car
en ouvrant Ion Thtre aprs la Trve faite, il a trouv un prtexte pour mettre Curiace
dans Rome, c s'eft relerv tout le combat pour en faire des narrations coupes, en tels
endroits de l'hiitoire qu'il a jugez les plus propres changer l'tat des affaires de fon
Thtre. Je puis bien aflurer nos Potes que cet artifice , de couper ainii les Narrations ,
demande beaucoup de mditation , afin d'examiner meurement, jufqu'o l'on doit porter
chaque Rcit , & donner toutes les couleurs apparentes pour les finir & pour les reprendre
: mais aufli eit-il vrai qu'elles produifent toujours de beaux effets; car laiffant toujours le
Spelateur dans l'attente de quelque nouveaut, elles chauffent fon defir , &
l'entretiennent dans une agrable impatience; &les nouvelles dcouvertes qui fe font,
fournirent de nouveaux Sujets pour varier tous les mouvemens Oc toutes les parlions des
Aleurs.
On peut encore, mon avis, confiderer les Narrations, ou comme de fimples Rcits, ou
comme des Explications pathtiques de quelque avanture ; Les
Tum. I. S pre(a) ItA difeerpta neque afferunt faftidium & fufpenfum tenent u~ diltrem: fi tnim
p*xXtm nunc audit, qtitd rcliqHum tft avcq intlli-lert, $ca(t. Lib. 3, c. 28. Prit,
premires font toujours mauvaifes, pour peu qu'elles foient tendues ; parce qu'tant fans
mouvement & fans ornement, elles font froides & languiffantcs ; elles font pourtant
neceflaires en beaucoup de rencontres, comme quand il faut donner un avis important &
en diligence, pour remdier quelque mal pref-fant, pour fauver un homme que l'on
pouriuit, & pour quelque autre effet fcmblable; mais il faut qu'elles foient lors fort
courtes, autrement elles ne conviennent pas la neceffit de l'action prefente.
(a) Les Narrations pathtiques font toujours les plus belles , & celles qu'on peut nommer
feules dignes du Thtre, lors qu'elles font fotenus d'une exagration raifonnable, 8c de
toutes les circonilan-ces importantes d'une hiftoire ; qu'elles font mles
d'tonnement,d'imprcations, de crainte, & d'autres emportemens d'efprit flon les
diverfes imprefons qui doivent natre du Rcit. On s'en doit fervir principalement dans

une occalion,dont je ne croi pas que penbnne fe foit avif devant moi,qui eft lors que celui
a qui on parle, n'ignore rien de toute l'avanture, & qu'il eft neceifaire de la faire favoir
aux Spectateurs ; car en cette rencontre il feroit ridicule de lui en faire le rcit, puis qu'il la
fait; & nanmoins il la faut dire, puis que le Spectateur l'ignore , & qu'autrement il auroit
de la peine comprendre le relie; quoi on fatisiait en traitant l'hiitoire ingenieufe-ment,
non pas par rcit; mais par des pallions & des mouvemens d'efprit , tirez du fond de
l'hiitoire & de l'tat prefent des choies ; foit par des plaintes d'une grande infortune, ou
par des lcntimens de joie pour quelque bon fuccez -, ou bien en formant de juiles craintes
pour l'avenir fur les chofes pailes; car par ce moien l'hiftoire le dcouvre aux Spectateurs,
&
(a) Sic Euripid. in Iphi^tn. in T.iur. & de Celle de la mort de olyxene dans Hecube Stibiia
dit, trur$ *mJ)cm ftr tttam h&tta-ttoncm affMus J}arguntHr.
on ne fait point de narrations affectes contre la vrai-femblance. Telle cft la Narration de
la mort de Cly-temneftre dans YElere d'Euripide ; & tel eft le dif-cours de Tecmefle chez
Sophocle dans fon Aiax Furieux , o il lui met en la bouche une grande Narration
pathtique & fort ingenieufe de tout ce que le Spectateur ignoroit, fous prtexte d'une
longue plainte contre fa mauvaife fortune; telles font encore les Narrations du premier
Acte de la Theodor* de Mon-fieur Corneille, o par des entretiens des principaux Acteurs
en la premire Scne, les chofes paflees le dcouvrent aiTez adroitement , bien qu'en
quelques endroits il y ait un peu d'affectation. Du nombre de ces Narrations pathtiques
doit tre celle de Soiie au commencement de Y Amphitryon. lors que pour avoir occaf.on
de conter le volage d'Amphitryon , l'iiTu de la guerre, & le relie qui fert de fondement a la
Comdie , le Pote fait que cet Efclave mdite les nouvelles qu'il dira fa Matreile : car
par cet artifice il fait une narration lui-mme & lui feul, mle de diverfes plaifanteries
dignes de cet Efclave, & nanmoins le Spectateur eft inftruit de tout, fans affectation
apparente. Telle cft encore la narration qui fe fait au commencement du Pfeudolus de
Plaute, o fur le fujet des Lettres de Phnicie Callidore fon Amant, on dcouvre avec
cent bouffonneries tout ce qui toit lors necelfaire pour fonder l'action du Thtre; mais il
faut prendre garde bien entretenir le difeours dans les mouvemens, & de n'y mler
aucune apparence de Rcit parce que pour peu que cela fente l'affectation , il eit vicieux
comme fait exprs en faveur des Spectateurs, () Aufi ne puis-je jamais confeiller d'ufer
d'une mthode affez commune, mais que j'eftime fort mauvaife; c'eit favoir ,lors qu'une
S 2. per(a) Ne jtjune *d argumentum ventent non agere fabulam ftd tiar-rare videatnr. Donat. In
Terent. Hecyr. Et ut fajltdium froiixitatit evhety mircTertnHs interloquia-quadam
adhibct&c, In Eu nu,h Idem,
perfonne fait une partie de l'hiftoire, &: que le Spectateur n'en fait encore rien du tout;
car en ces oc-caiions les Potes font rpeter ce que l'Ateur pre-fent fait dj, en lui
difant feulement, Vous Javez telle cbofe , & ajoutant: Voici le re/ie que vous ignorez. A
dire le vrai , cela me femble groffier, j'aimerois mieux faire entrer en motifs de paffion ce

que l'Acteur prefent connot dj & trouver enfuite quelque couleur ingenieufe pour
traiter le relie par forme de Rcit ordinaire. Ce dfaut eft fenfible dans la Rodo-gune o
Timagenc feint de ne favoir qu'une partie de l'hiftoire de cette Princefle, & o tout ce
qu'on lui rpte fommairement & ce qu'on lui conte, eft aprs expliqu arTez clairement
par les divers fenti-mens des Acteurs; fi bien que cette Narration n'toit pas mme
neceflaire: outre qu'il n'eft pas vraifembla-ble que ce Timagne ,qui avoit t la Cour du
Roi d'Egypte avec les deux Prince de Syrie , et ignor ce qu'on lui conte qui n'eft rien
qu'une hiftoire publique , contenant des Batailles avec la mort & le mariage de deux Rois.
C'eft ce qu'on a repris en Sophocle, qui fait qu'Hercule revenant d'un combat , ne fait pas
la mort d'Alcefte , parce que ces avantures des Grands ne peuvent tre ignores. J'ajoute
une autre efpece de Narrations que j'appelle Ingenieujes , ne pouvant trouver aucun autre
cararrequi leur foit commun , z qui puifie nanmoins les diftinguer de celles dont nous
avons pari; les exemples en donneront allez de connoiflance & fur tout deux, dont j'ai
dj parl autre deiiein.
Le plus notable , & dont l'adrefTe doit tre bien confidere, eft la Narration du voiage
d'Amphitryon, fa victoire fur les Theleboicns, & comment la Coupe d'or de leur Roi lui
avoit t donne, & qui iert dans la fuite de la Comdie pour authorifer le d-guifcn.ent de
Jupiter. Or Plaute ouvre fon Thtre la nuit par Solie , qui vient feul au Palais de ion tre;
deibite qu'il toit malaife de iuppofcr vraifemblableblablenient quelque autre Adeur qui cet Efclave et pu faire ce rcit, qui nanmoins
toit neceflairc pour fonder le refte des intrigues : mais voici comment Plaute s'en dmle
fort ingenieufement. Il fait que (a) Solie s'avife d'tudier de quelle forte il pourra conter
des nouvelles fa Matreffe , & d'autant plus raifonnablement, que n'aiant pas t prefent
aux Combats, il toit oblig de rechercher en fa mmoire tout ce qu'il en avoit ou dire, &
d'en ajufter le conte ; car par cet artifice la narration fe fait vraifem-blablement flon la
manire de vivre des valets. L'autre exemple eft du mme Plante dans le Pfiudohis t o la
premire Narration fe fait par une Lettre de Phenicie a Caliidore qu'il aimoit, & auquel
elle man-doit ion malheur ; car par ce moien l'tat de toutes les affaires du Thtre le
dcouvre. Euripide avoit fait une chofe allez femblable dans fon Ijigenie en Aulide, o
fur le fujet d'une Lettre qu'Agamemnon crit fa femme, fe fait le rcit qui doit fonder le
Thtre, & en ouvrir les Intrigues. Sur ces model-les le Pote pourra bien, ce me femble ,
flon la nature diffrente des Sujets, trouver de pareilles adref-fespour emploier ces
Narrations que nous avons nommes (b) lngeneufes L'exprience le rendra certain de
toutes ces veritez& le travail lui donnera le moien d'y ruiir.
Ce qui relie maintenant, eft d'expliquer certaines rgles , dont on ne fe peut dpartir dans
les Narrations fans pcher contre la Vraifemblance.
La premire eft , Que celui qui fait un Rcit en doit favoir l'hiftoire flon toutes les
apparences; au-trement il n'eit pas vraifemblable qu'il l'ait raconte, s'il n'eit pas

vraiiemblable qu'il l'ait feu.


S 3 La
(a) Sed quomodo & verbis me deceat fabularier , prias in r c me-cum ettam hic volo
meditari t ft hoc proqm\ Principio, &c, hxt fc dtcam : Hre.
(b Voffint Prit, Lil>. 1. cap. 3.
La fconde, Qu'il y ait de h part une raifon puif-fante pour la raconter, foit par la neceffit
d'en avertir la perfonne interefTe, Toit par fa curiofu raifon-nable, foit par fon autorir
fur celui qui doit parler, & autres femblables considrations.
En troificme lieu, Il faut que celui qui coute, ait juite fujet de favoir ce qu'on lui raconte
; 6c je ne puis approuver qu'on falTe entretenir des valets", par une fimple curiolit , fur
les avantures d'un grand Prince: c'eft un dfaut que l'Auteur de la Rodogune devoit viter,
damant que les Narrations ne font jamais fi fortes ni fi belles, que quand elles font faites
la perfonne interefTe , ou par elle-mme ; parce qu'elles font toujours lors
accompagnes d'efpoir 6c de crainte, de trmeile 6: de joye , ce qui retient l'ei-prit du
Spectateur attentif, & avec plaifir.
Davantage , il faut que cela fe faife dans un lieu convenable , & o vraifemblabkment celui
qui raconte & celui qui coute ayent pu fe rencontrer commodment pour ce Rcit'; & je
ne puis approuver que dans la l'aile d'un Palais, o apparemment il y a toujours des gens
qui vont & qui viennent , on farTe une longue narration d avantures fecrettes, & qui ne
pourraient tre dcouvertes fans grand pril : d'o vient que je n'ai jamais pu bien
concevoir, comment Monfieur Corneille peut faire qu'en un mme lieu Cinna conte
Emilie tout l'ordre & toutes les circonstances d'une grande confpiration contre Augufte, &
qu'Augufte y tienne un Conieil de confidence avec fes deux Favoris: car l c'eft un lieu
public, comme il le femble, puis qu'Augulte en fait retirer les autres Courtiians, quelle
apparence que Cinna vienne y faire vifite Emilie avec un entretien de 130. vers & un
rcit de chofes fi penileufes, qui pouvoicnt tre entendues de ceux de la Cour qui
palToient en ce lieu? Et fi c'eft un lieu particulier , par exemple le cabinet de l'Empereur,
Qui en fait retirer ceux qu'il ne veut pas rendre participans de fon fecret ? comment elr-il
vraivraifemblable que Cinna y foit venu faire ce difeours Emilie ? & moins encore qu'Emilie
y fade des plaintes enrages contre l'Empereur ? Voila ma difficult que Monfeur
Corneille refoudra quand il lui plaira.
Le temps pour faire une Narration vraifemblable n'eit pas moins neceifaire; car il y a des
moinens qui ne peuvent fouffrir de longs difeours. Voiez dans la Virginie , fi
l'empreffement des actions importantes o le Thtre eft rduit, peut fouffrir un grand
Rcit , qui demandoit plus de loifir & moins de prcipitation. C'eft une faute que Scaliger

impute au bon (a) Homre , d'avoir fait faire fes Hros de grandes harangues au milieu
des combats. Et voiez dans le Scipion , s'il eft vraifemblable que pendant le fac d'une ville ,
au milieu d'une arme viorieufe , & parmi les defordres d'un peuple effraie de ce dernier
malheur , une fille dguife le fafte reconnotre par une longue Narration : cette
conjoncture d'affaires publiques ne permettait pas de dire au plus quatre vers. Mais je ne
m'aperois pas qu'infenfiblement je dcouvre les fautes de quelques Modernes, qui peuttre n'en feront pas d'accord, ou qui du moins n'en feront pas contens. Que le Pote donc
cherche lui-mme les exemples des mauvaifes Narrations, qu'il profite dans fon Cabinet
des fautes d'autrui, & qu'il, n'efpere pas que je m'engage dcrditer la plupart des
Pomes que ntre Thtre a reus fi favorablement pour n'en avoir pas connu les dfauts,
ou pour les avoir tolrez avec trop de complaifance.
S 4 C H A(4) OtAtionet in prli ndtt long*, ut dits defieiat pagnantes. Sealtg. Ltb. 5. cap. 2.
CHAPITRE IV. Des Dliberatiens.
MO m delTein n'eft pas ici d'enfeigner cette partie de la Rhtorique, qu'on nomme le
Genre Dell-beratif, o l'on traite les adrefles dont il fe faut fer-vir pour dire fon avis avec
art & ornement, touchant les matires fur lefquelles on demande confeil. Ntre Pote ne
doit pas attendre qu'il foit mont fur le Thtre pour prendre la connoiiTance de ces
principes , il faut qu'auparavant il fe foit rempli l'efprit de toutes ces chofes qui lui font
absolument neceiTaires, & que j'ai comprifes, ds le commencement de cet Ouvrage , fous
le nom de Thorie du Thtre. Le Pome Dramatique eit comme une quintelTence de
tous les prceptes qui fe liient dans les Auteurs, qui nous ont' enfeign l'art de bien dire
en profe & en vers ; parce qu'il les y faut emploier avec tant de jugement & de dlicateite,
que bien fouvent il paroille qu'on en foit fort loign, & que mme on les ait entiererement abandonnez ; & le gnie du Thtre cft tel, que d'ordinaire , ce qui ne paroit point ,
en cft le plus grand art ; un Sentiment qu'on aura prefque imperceptiblement jette dans
l'efprit des Auditeurs, une Avanture commence en apparence fans deiTein, une
Narration imparfaite, ou que'quc autre conduite in-genieufe, font capables de foiitenir
une partie de tout un Pome , d'en fonder les plus belles pallions, Sx. d'en prparer une
illullre Catallrophe ; Kt certainement il faut favoir beaucoup avant que d'entreprendre un
fi grand Oeuvre , ii tant eft qu'on y veuille acqurir une vritable gloire.
Prfuppofant donc ici pour fondement tout ce qu'on peut apprendre ailleurs des
Dlibrations, je commence par cet avertillement conliderable, Qu'elles font de leur
nature contraires au Thtre; parce
que
que le Thtre tant le lieu des Avions, il faut que tout y foit dans l'agitation, foit par des
venemens qui de moment autre fe contredifent & s'embaraf-fent; foit par des pmons

violentes qui de tous cotez nailfent du choq, & du milieu des lncidens, comme les clairs
&: le tonnerre du combat, & du fein des Nues les plus obfcures : en forte que perfonne ne
vient prefque fur la Scne qui n'ait l'efprit inquit, dont les affaires ne foient traverses,
& qu'on ne voie dans la neceffit de travailler , ou de fournir beaucoup; & enfin c'eft o
rgne le Dmon de l'inquitude , du trouble Sa du defordre ; & ds-lors qu'on y laide
arriver le calme & le repos, il faut que la Pice finifle , ou qu'elle languiiTe autant de
temps que les Actions celferont, ou le rallentiront: comment donc les Dlibrations
pourront-elles y prendre part ? Elles fe font d'un efprit rafis, & tout s'y doit paiTer avec
beaucoup de modration ; celui qui demande con-feil , en fait la propofition avec
tranquillit, encore que d'ailleurs fon ame foit agite; ceux qui font appeliez pour donner
leur avis , doivent tre encore moins troublez d'intrts & de paflions ; ils ne doivent
parler qu'avec des raifons pures; ils doivent tre dans les lumires, & non pas dans les
temptes, & ds-lors qu'ils paroitroient mus & dans quelque emportement , ils feroient
fufpects d'entrer par quelque motif fecret dans l'un des deux partis, & perdroient la
qualit de bons Confeillers ; enfin dans ces occa-fions il faut que tout y foit fans agitation,
les perfon-nes retenues , les difcours modrez , les expreflions douces , c rien qui
relTente les mouvemens imptueux de la Scne : de forte que fans un grand art, il er
impoffible que le Thtre ne tombe dans la langueur, comme dans l'immobilit.
On me dira peut-tre, que le Thtre n'eft prefque rempli que de Dlibrations , & que qui
les en retrancheroit , en teroit tout ce qu'il y a de plus agrable 8c de plus ordinaire : Les
Anciens nous le S 5 monmontrent dans tous les Actes de leurs Pomes, & les Modernes en ont toujours fait de
mme: il n'en faut point d'autre preuve que Monfienr Corneille, qui n'a prel'que rien de
plus clattant dans fes Pices qu'on a tant admires: Les Stances de Rodrigue , o fon efprit dlibre entre Ton amour & fon devoir, ont ravi toute la Cour, & tout Paris. Emilie
dlibre agrablement entre le pril, o elle expofe Cinna, & la vangeance qu'elle dlire :
Cinna dlibre auffi entre les bienfaits de l'Empereur , & l'amour de fa Ma-treiTe:
Augufre dlibre de ce qu'il doit faire en cette dernire conjuration , dont fon favori s'toit
rendu le Chef ; je laiil un grand nombre de Dlibrations incidentes qui le voient dans la
mme Pice.
Or ce n'eft pas de celles-l dont j'entens ici parler, car bien qu'en effet elles foient des
Dlibrations, & qu'elles falTent paroitre (a) un efprit douteux de ce qu'il doit faire par
des confiderations oppofes, elles doivent tre mifes au rang des [b) Difcours pathtiques
qui font les plus excellentes actions du Thtre : Vous y voyez des efprits agitez par des
mouvemens contraires, pourTez de diffrentes paillons, & emportez des delTeins
extrmes, dont le Spectateur ne fauroit prvoir l'vnement; les difcours y portent le
caractre Thtral; ils font imptueux & par les raifonnemens & par les figures; & c'eft
plutt l'image d'un ame au milieu de fes Bourreaux, que d'un homme qui dlibre au
milieu de fes amis.
Bien loin donc de condamner ces dlibrations, & les exclure du Pome Dramatique ,

j'exhorte, autant que je le puis, tous les Potes d'en introduire fur leur Thtre tant que le
Sujet en pourra fournir,6c d'examiner lbigneulment avec combien d'adrele & de varit
(4) Telle eft celle du commencement de Y^imdrteine. (b) Brevis V" Comica mugnam
expcii.it iontm plurtm^rum rtrum immintntium tnm rntta excitant. Dontt. in *And.
Tirtnt.
DU THEATRE,Liv.IV. 1S3
riet elles fe trouvent ornes chez les Anciens, &> j'ajoute , dans les Oeuvres de Monfieur
Corneille; car li on y prend bien garde , on trouvera que c'cft en cela principalement que
confiite ce qu'on appel en lui, des Merveilles , & ce qui i'a rendu fi clbre.
Je parle donc feulement ici des Dlibrations qui fe font par deifein, & qui font des
reprsentations de ce qui fe parle chez les Grands, lors qu'ils demandent confeil fur une
affaire d'importance. Nous en avons deux exemples notables chez Monfieur Corneille;
l'un dans le Cinna,oi\ Augufte dlibre s'il doit quitter l'Empire; & l'autre dans la Mort de
Pompe, o le Roi Ptolome dlibre de ce qu'il doit faire de ce grand Homme arrivant
dans fes Etats, & qui ont eu une rffite bien diffrente : Car celle d'Augufte a ravi tous
les Spectateurs; & celle de Ptolome a pafT' pour une choie commune , ni bonne ni
mar.vaife : on parle encore tous les jours de la premire avec beaucoup d'eftime , &
peine fe fouvient-on de la fconde: Or ces deux endroits de Monfieur Corneille, avec la
diverfit de leurfuccez, m'ont confirm dans ma premire penfe, Que les Dlibrations
font dangereules fur le Thtre, & m'ont auffi donn lieu d'y faire quelques reflexions
necefiaires pour les mettre en tat de ruffir.
La premire eit, Qu'il faut que le Sujet en foit grand, illuflre & extraordinaire; car de faire
tenir un Confeil fur le Thtre pour des chofes qui tombent journellement en dlibration
dans le Confeil des Princes, cela feroit languilfant , comme peu necef-faire au Thtre ; il
fuffit en ces occaiions d'en apporter la refolution toute prife,fans faire paroitre des gens
froids & immobiles pour dire des raiibns communes : En quoi la dlibration d'Augufte 1
emporte fur celle de Ptolome; car il n'eil pas ordinaire qu'un grand Monarque ait la
penfe de quitter la fouverainc PuirTance , & foumettre une fi importante mauere
au
au confeil de deux amis. Il n'y en avoit qu'un exemple devant Augufte, & nous n'en avons
eu que trois depuis ce temps, dont la Reine de Sude en laiiTe encore un illuftre devant
nos veux: Mais ce n'toit pas une chofe ii rare de voir Ptolome dlibrer fur la vie & la
libert de Pompe; c'toit, a la vrit, une affaire importante mais non pas extraordinaire ;
^: c'eft une des raifons qui rendirent cette Dlibration moins brillante que celle
d'Augufte. Ptolome pou-voit refoudre cette affaire en fon cabinet , mais les Spectateurs
n'en tiroient aucune fatisfation, ni pour le Denoiicment du pafe (car c'elt le
commencement de la Pice ni pour les Intrigues du Thtre , auf-quelles cette

dlibration n'apporte rien de particulier.


Secondement, il faut que le motif d'une Dlibration mife fur la Scne foit prelfant &
neceifaire, je n'entens pas feulement en la perfonne de celui qui dlibre, mais flon le
cours & la difpoiinon des affaires du Thtre : Sur quoi je pourrois allguer le Vajjal
gtnertux , qui peut bien fervir d'exemple en cette rencontre ; mais je ne veux pas me
dpartir des deux premiers que j'ai mis en avant. Celle d'Augulle femb'ie neceilairement
introduite aprs qu'on a vu 1a conjuration fonne par Cinna contre lui, afin que le
Spedateur connt la bont de ce Prince, & la fureur de ce perfide : & tout ce qui fe paffe
enluite entre Emilie , Cinna & Maxime avec les incertitudes de leurs efprits, prend toute
fa force du confeil que Cinna avoit donn lui-mme Auguile : au lieu qu'il n'toit point
neceffaire de faire dlibrer Ptolome fur la Scne, cela ne produifant aucun effet dans la
luire; la refolution toit prendre, & il la falloit faire con-noitre , mais non pas la
Dlibration.
Pn troifime lieu , il faut qu'en ces Dlibrations les raifonnemens rpondent la
grandeur du Sujet, & la neceiTit de les faire; c'elt a dire, qu'ils foient produits de force
d'efpnt, & de profonde mditation;
car ne pouvant pas tre exprimez par de grandes figures, il faut qu'ils fe fotiennent par le
poids des rai-fons ; autrement ils fe trouvent trop foibles l'gard du Sujet, & mettent le
Thtre dans la froideur. C'eft ce qu'on voit en la Dlibration d'Augufte, o Maxime &
Cinna s'expliquent par des confiderations furprenantes, & c'eft par l feulement que celle
de Ptolome n'a pas t abfolument condamne; car les raifonnemens font fi forts, que
l'efprit eft pleinement fatisfait mefure qu'il coute, ou qu'il lit; & je doute qu'un autre
que Monlieur Corneille et pu la rendre fupportable.
La quatrime Obfervation eft, Qu'il ne faut jamais attendre que le Thtre foit dans la
chaleur & l'ati-vit de l'Intrigue, pour faire ces Dlibrations; parce qu'elles la
ralentilfent & en touffent les beautez : Je ne voudrois pas nanmoins les mettre
l'ouverture du Thtre , comme celle de Ptolome ; parce qu'il n'y a point encore de
paffion agite fur laquelle la dlibration puiife rouler; mais bien au commencement du
fcond ou du troifime Ate , comme celle d'Augufte , aiant quelque tabliifement fur ce
qui s'eft dj fait, & fervant ce qui fe doit faire dans la fuite.
Encore faut-il que les Entretiens en foient faits diverfes reprifes, & non pas que chacun
diie feulement fon avis par un difeours fuivi, & fans tre coup par les contestations & les
divers entimens de ceux qui parlent ; ce qui a beaucoup fervi rendre la Dlibration
d'Augufte mieux reue que celle de Ptolome; car en celle-l, Cinna & Maxime
s'chauffent un peu en leurs avis, & les reprennent diverfes fois; mais en celle-ci, les
trois Confcillers du Roi expliquent fimplement ce qu'ils penfent, l'un aprs l'autre, ians
aucun mouvement qui reffente un peu la vhmence du Thtre.
Mais fur tout j'eftime, qu'avec toutes ces circon-ftances elles doivent tre fort courtes ;

caufe qu'on
ne
ne les peut tendre que par de longs raifonnemens q.i! courent toujours fortune d'tre
foids en cette mature, o les grandes figures ne trouvent pas aifement leur place ; d'o
vient que celle de Ptolome fe rend un peu ennuyeufe; & celle d'Augufte auroit t
meilleure & plus ardente, il elle avoit t moins tendue: ce qu'on ne reiTent pas
nanmoins fi facilement dans la lecture qu'au Thtre , a caufe de la beaut des vers, 6c
qu'un Lecteur cil naturellement plus patient, qu'un Spectateur.
Je fouhaiterois encore que le Pote prefat un peu fon efprit pour y jettcr ces grandes
figures, comme font ks Profopopes, les Apoitiophes, les Suppositions de quelque chofe
extraordinaire, les Hypotypo; peintures de quelques venemens paffez ou qui pourroient arriver, & autres femblables ;
en quoi il faut beaucoup d'art, paice que cela n'eit pas rgulirement de la nature des
dlibrations.
us ce que j'eftime fur tout neceiTaire eft, Que h .dlibration mme foit tellement
attache au fujet du Pome, &z ceux qui donnent confeil il fort interef-fez en ce qu'ils
propofent, que les Spectateurs foient prtiez du defir d'en connoitre les fentimens; p
qu'alors ce n'eit plus un iimple Confeil , mais une Ation Thtrale; & ceux qui donnent
avis, ne font pas de fimpes Difcoureurs, mais des gens qui adulent dans leur propre Fait,
o mme ils tiennent le Spectateur engage; Sur quoi je ne puis mieux m expliquer que par
nos deux exemples. En celle de Ptolome pas un desConieillers n'avoit intrt particulier
donner fon avis, c il n'y avoit pas plus de raifon a Ptolome de les a.Tembler, que
d'autres de fon Confeil; fi bien que les Spectateurs alors ne fe donnent pas la peine
d'examiner leurs fentimens, & n'y prennent pas beaucoup de plaiiir. Il en va bien,
autrement de celle d'Augulte; car les Spectateurs tant informez de la haine d'ir.milie, de
l'amour de Cinna, & de la confpiration faite contre l'Empereur , tont fort fur-pris
pris, quand ils voyent qu'Augufte confulte fur une fi grande matire deux Tratres comme
fes deux Con-fidens j on veut favoir ce qu'ils pourront dire, quel parti ils prendront, &
comment ils s'en dmleront; on les regarde comme des Acteurs importans, & non
comme des Confeillers peu neceffaircs : de forte que tout ce qu'ils dilent & tout ce qu'ils
font, eft cout patiemment, & curieufement examin. Et quand on voit ces deux Tratres
chargez de nouveaux bienfaits de l'Empereur, les avis, qu'ils lui ont donnez, reviennent
l'efprit des Spectateurs,& leur font croire que la Trahilbn ne s'excutera point; ce qu'ils fe
peri'uadent encore mieux, quand ils voyent Maxime & Cinna un peu douteux en leur
deflein : & quand ils les voyent perfeverer, ils ne favent plus quel vnement attendre de
cette intrigue: Si bien que cette Dlibration eft fotenu' par les intrts de ceux qui
parlent, & fotient elle-mme la meilleure partie des affaires du Thtre.

Tout ce qui me refte fur ce Sujet, eft une obfer-vation gnrale de tous ceux qui
frquentent la Comdie , o perfonne n'a prefque jamais approuv les Confeils & les
Jugemens de Criminels, que nous y voyons nanmoins aiTez frquemment, parce que
c'eit une fimple Dlibration: & bien que l'Accule, qui d'ordinaire eft le Hros de la Pice ,
agifle par intrt & avec effort, nous voyons nanmoins que le Thtre languit, fi-tt qu'il
eft queftion de juger : La rai-fon eft que ceux qui reftent, quand ce Perfonnage s'eft
loign, font ordinairement de mauvais Acteurs, tous affis , & partant fans alion; recitant
deux ou trois mauvais vers, & qu'on ne peut faire gueres meilleurs en cette rencontre; &
des gens encore qui fans intrt fuivent par lchet les volontez d'un Tyran. C'eftpourquoi quand le fujet d'un Pome iem-hlera demander un Confeil de cette qualit, il
faut que le Pote mdite profondment , jufques tant <jue par quelque invention
agrable, il fe defaJfe de
cet
cet vnement fi peu capable de donner de la fatis-faction fes Spectateurs, & d'en
mriter les applaudi flemens.
CHAPITRE V.
Des Difcours Didactiques ,
Ou
Inflruflions.
VOici une matire nouvelle en l'Art Potique, & dont je n'ai rien trouv dans les Auteurs
qui nous en ont fait de gros Volumes: Je l'ai obferve le premier , & fait des reflexions qui
ne font point ailleurs , & qui contiennent des avis que le Pote ne doit pas mprifer.
J'entens donc par les Difcours Didactiques ou In-flrutfions, ces Maximes tk ces
proportions gnrales qui renferment des veritez communes, &c qui ne tiennent l'Action
Thtrale que par application & par confequence ; o Ton ne trouve que des difcours qui
font propres feulement pour inilruire les Spectateurs aux rgles de la vie publique, & non
pas pour expliquer quelque Intrigue du Thtre. Les exemples donneront peut-tre plus
de jour ma penfe; car c'eft comme fi le Pote s'arrtoit traiter cette pro-polition,
Les Dieux font jufles , <& s'ils ne toient point , ils ce (feroient d'tre Dieux. Ou bien
celle-ci.
Un inflinfl que la 'Nature infpire gnralement tous , m Y/? point un fenthnent qui
puife tre JufpcH d'erreur. Ou quelques-unes de celles qui iuivent.
La Vertu efl louable , le Vice ejl en abomination devant tous les hommes.

Le Sujet qui fe rebelle contrefit Souverain , efl criminel.


DU T H E A T R E, Liv. IV. 289 & une infinit de femblables ; car il arrive allez fou-vent
qu'un Pote s'attache quelqu'une de ces Maximes , & fe preffe l'efprit pour la fotenir
par un giund nombre de vers, dont il fera peut-tre la plus grande partie d'une Scne,
demeurant toujours dans la notion gnrale , & lailTant durant tout ce temps les Intrigues
particulires de fon Thtre.
Or quant ces Difcours Didactiques, j'en fais de deux fortes: les uns font Pbyftques, & les
autres Moraux J'appelle Injiru&ions Pby/tt/ues, celles qui nous font une dduction de la
nature, des qualitez,ou des effets d'une chofe telle qu'elle foit, fans distinguer l elle eft du
nombre de celles qu'on nomme plus communment Naturelles , ou dans l'ordre des
Surnaturelles , ou du nombre des Artificielles ; car comme l'tre & la conftitution de
chaque chofe, fon effence, fon ufage, fes parties font ce qu'on nomme ordinairement fa
Nature : J'appelle auii Injlruclions Pbyfi-ques & naturelles , les difcours qui nous en
donnent la connoifTance.
Sous le mot 'Inflrutfions Morales , je comprens tous les difcours qui contiendront des
Maximes de Religion, de Politique, d'Oeconomique, & de toute la vie humaine.
Ce que j'en fais, eft pour ne me pas charger d'un trop grand nombre de divifions &
dmembres, re-duifant ces deux points tout ce qui peut avoir quelque rapport mon
Titre, mme par une fimple analogie quelque loigne qu'elle puife tre; car tous les
prceptes fuivans leur font communs, & conviennent tous les difcours qui portent
quelque dogme, & qui refentent la pdagogie; & j'eltime que, flon mon derTein , je dois
plutt me rgler fur l'utilit qu'on peut tirer de mon Ouvrage, que fur la Mthode trop
crupuleufe de nos Ecoles.
Pour venir donc aux Obfervations ; Il faut pofer pour aflr, Que tous ces Difcours
Inftrutifs, font ordinairement dfectueux fur le Thtre, parce qu'ils
Tom. /. T font
font de leur nature froids & languiffans; & que ce font des Maximes gnrales qui, pour
inltruire, vont feulement a l'efprit 8c ne frappent point le cur; ils clairent &
n'chauffent pas; & quoi qu'ils foient fou-vent affez beaux & bien exprimez, ils ne font que
toucher l'oreille, fans mouvoir l'ame : de forte que l'Action du Thtre, o nous
cherchons quelque choie qui remu nos affections, tk qui faffe quelque im-prefon fur
ntre cur, nous devient peu fenllble, & confequemment peu capable de nous divertir.
Les jeunes gens, qui lifent Euripide & Sophocle, tiennent le premier bien plus excellent
que le fcond; & nanmoins Sophocle a prefque toujours emport le prix au Thtre fur
Euripide, au jugement de tous les Athniens. Cette diffrence procde de ce que les
jeunes gens, qui font encore peu inftruits aux grandes Maximes, rencontrant dans
Euripide une infinit de Sentences dont il eft rempli, touchant la Religion, le

gouvernement des Etats , tk la conduite de nos murs, font ravis de voir tant de belles
veritez qui leur font nouvelles; & c'eft auffi pour cela que (a) Quintilien , qui initruit les
jeunes gens dans la Rhtorique, dit Qu'Euripide leur efl plus utile que S$pho-cle. En quoi
ils ne prennent pas garde que Sophocle en fait auffi bien que lui le fondement de
fesPomes; mais avec tant d'art, qu'elles y font d'une manire pathtique , & non pas
lmplement inftrutive ; au lieu que le peuple d'Athnes, pluneurs fois rebatu de ces
Maximes, ne les conlideroit point comme quelque chofe d'excellent & de rare dans
Euripide; mais fe laifiant toucher le cur aux fortes pallions dont Sophocle fotient par
tout fon Thtre, en fortoit prefque toujours pleinement fatisfait.
De l vient aufii que les endroits o nos Modernes ont plus travaill pour faire de beaux
vers & continuer
(d) lis qui fe ad agtndum comp.xr.int , utiltortm longe Euriptdem fore, Ltl>. io. cap. I.
Infttt. Quintlun.
nter une grande Maxime par diffrentes expreflions, ont fouvent moins riiffi fur le
Thtre; parce que fe jettant ainfi dans le Didactique & les enfeignemens, ils s'cartent de
l'Intrigue du Thtre, & en laiffent ralentir l'activit.
De l vient encore que tout Acteur qui parot fur le Thtre avec un vilage d'inftruifaat &
une mine de Pdagogue, comme font, un Docteur, un Gouverneur de jeune Prince, une
Gouvernante de quelque jeune Dame, eft toujours mal reu & mal cout; la prefence
feule dplat,il eft charge aux Spectateurs, il imprime le caractre de ridicule fur la Pice
la plus frieufe, & toutes fes Maximes les plus vritables deviennent en fa bouche
infupportables & en-nuyeufes, parce qu'il eft de fon devoir de parler toujours en
enfeignant; ce que la Scne ne peut fouffrir qu'avec beaucoup de prcautions ; & je fai
bien que fi l'on a voit vu le Linco du Pajlor Ficfo fur ntre Thtre, il feroitfifl,
nonobftant toutes les bonnes inftructions qu'il donne Sylvio ; & ce qui me le perfuade
trs-fortement, eft que le plus beau Pome d'un de nos Modernes, perdit une bonne partie
des applaudiffemens qu'il meritoit par lesdifcours du Gouverneur d'un jeune Prince
emport de violentes paf-fions; car ce neft plus le temps d'inftruire un jeune Seigneur ,
quand fon efprit eft chauff d'amour & d'ambition ; & le Thtre n'eft pas un lieu propre
a dbiter ces inftructions.
Auffi n'avons-nous gueres vu bien rffir les (a) Af-trologues, les Devins , les GrandsPrtres, & autres gens de cette qualit: ce font ordinairement de trs-mauvais
Perfonnages fur le Thtre par cette feule T 2 raifon,
(a) ^ftrtlogos vero fi inducas, nequaquam explicabis fiatus, aut progrejfiones , aut
regrejfiones , aut conjnnfttoncs , aut objetionts fy-dtrum : l enim efi OJltntatoris "
wepti ; fed fi cjuti att geris, id fan parte , rem vtr$ ipfitm tbliHss quafi abribus
vividmus. Stal. L\b % 3 , (. 16.

raifon, qu'ils font obligez de parler en inftruifant, & que tous leurs difcours ne font que
des entretiens gnraux , de la conduite des Dieux, du pouvoir des Aftres , des merveilleux
effets de Nature & autres femblables , qui deviennent ennuyeux au dernier point, fur tout
quand ils font un peu longs. Je m'en rapporte aux Danades, o mme la beaut des vers
n'a pu corriger ce dfaut : & fi Scaliger les a condamnez dans le Pome Epique, ils doivent
tre abfolu-ment bannis de la Scne. En quoi plufieurs de nos Modernes ont fouvent t
trompez, & ce qui les a fait tomber dans ce malheur, eft qu'aiant vu plufieurs difcours de
cette qualit dans les Pomes Epiques, o ils font d'ordinaire un fort bel effet, ils fe font
imaginez qu'ils rufiiroient de mme dans le Pome Dramatique; mais quelque
conformit qu'en apparence & par efprit on remarque entre ces deux fortes de Pofie, je
puis affrer que, hors les endroits pathtiques , il n'y en a prefquc point.
Encore eft-il neceliaire de remarquer, Que les In-ftrutions Phyfiques valent beaucoup
moins que les Morales, parce qu'il eft fort difficile que le Pote faf-fe parler un Adleur
alfez long-temps pour expliquer toute la nature d'une chofe qu'il entreprend de faire
connotre , il refte toujours beaucoup de circonftan-ces que le Spectateur ignore ; de forte
qu'outre la froideur qu'il trouve en ces Entretiens, fon efprit s'en-nuye de n'apprendre pas
ce qu'on lui veut enfeigner, & fe dgote n'tant mu d'aucun fentiment qui le faire entrer
dans les intrts du Thtre; au lieu que les Difcours Didactiques furies Sujets Moraux,
font entendus affez facilement; & fi le Spectateur n'en eft pas mu, au moins fon efprit
n'en eft-il pas embaraf-f. Nous en avons un exemple notable en ce grand Difcours qui fe
fait de la nature des Songes dans la Marianne. Il eft fort iavant, les vers en font bien
tournez, la doctrine bien explique , mais il eft froid, & fait lelacher le plailir auffi bien
que l'attention du
SpeclaSpectateur ; parce qu'il interrompt une agitation du Thtre, & un mouvement qui avoit
commenc par le trouble d'Herode Ton rveil, on en veut favoir la caufe , on veut
apprendre fon fonge; au lieu duquel on entend un long Entretien de la nature des longes;
de forte que le Spectateur eft dans l'impatience, & tout ce beau difeours lui dplat, parce
que c'elt retarder la fatisfaction qu'il attend.
A quoi peut-tre on m'objectera , Que le Thtre eft un lieu d'inftruction publique , & que
le Pote Dramatique n'a pas moins intention d'inllruire, que de plaire; & qu'ainli les
Difcours Didactiques lui doivent tre propres, ou pour le moins n'y peuvent tre
condamnez.
Je demeure bien d'accord qu'au Thtre il faut en-feigner , mais il faut bien entendre
comment cela le doit faire. Le Pote doit faire connoitre au Spectateur l'action qu'il met
fur fon Thtre toute entire, & dans toutes les circonilances ; il la doit fi bien expliquer
qu'on n'en ignore rien, & qu'il n'en relie aucun doute; il la doit reprefenter dans fa nature
& dans toute fon tendue ,en telle forte, que le Spectateur en foit pleinement inlhuit: car
comme la Pofie Dramatique eft l'Imitation des actions humaines, elle ne les imite que

pour les enfeigner, & c'elt ce qu'elle doit faire directement; mais pour les murs, c'elt
dire, pour les Maximes qui regardent la conduite de la vie morale, qui nous peuvent
porter l'amour de la Vertu, & nous infpirer l'averiion du Vice, elle ne les enfeigne
qu'indirectement & par l'entremife des Actions , & de ceci () Scaliger eft mon garand. Or
cela fe peut faire en deux faons, la premire, en ce que l'action du Thtre, tant bien
explique & bien conduite, elle fait voir la force de la Vertu brillante au milieu mme des
perlecutions ; elle y eft fouvent T 3 cou(a) Docet affetus Poeta fer <Attionei : & eft igitur *Aiio doendi moins &c, Seal. Lu. 7. c
3.
couronne; & quand mme elle y fuccombe, elle demeure toujours glorieufe: Elle nous
dcouvre toutes les deformitez du vice; elle le punit fouvent , & quand mme il triomphe
par violence, il ne laifle pas d^tre en abomination ; d'o les Spectateurs tirent d'euxmmes & naturellement cette confequence, Qu'il vaut mieux embrajjer la Vertu au pril
d'un traitement injufle-, que de Je laijjer corrompre par le vice , avec efperance mme
d'impunit. C'eft ainfi principalement que le Thtre doit tre inftrucftif au public par la
feule connoiflance des chofes reprefentes , & j'ai toujours remarqu, qu'on ne fouffre pas
aifment fur le Thtre qu'un homme gar du droit chemin de la vertu, rentre en fon
devoir par de beaux prceptes qu'on lui vient dbiter ; on veut que ce foit par quelque
avanture qui le preflfe , & qui l'oblige de reprendre des fentimens raifonnables. Nous ne
fouffri-rions point qu'Herode fe repentt de l'Arrt prononc contre fa femme fur des
remonftances qu'un des fept-Sages de Grce lui viendroit faire, mais on eft ravi de voir,
qu'aprs la mort de cette Reine, fon amour le bourelle, qu'il lui ouvre les yeux, & le porte
dans un repentir li fenfible qu'il foit fur le point d'en perdre la vie.
Quant l'autre manire d'enfeigner les Murs, elle dpend toute entire de l'adrelle du
Pote, lors qu'il fait que fon Action Thtrale eit appuiee fur di-verfes Maximes fortes &
hardies , qui fe glilient imperceptiblement dans tout le corps de fon Pome , pour en faire
comme les nerfs & les plus vives couleurs ; car en un mot, ce que je condamne
principalement en cette matire, c'eit le ftile Didactique, & non pas les chofes; je
condamne cette faon de parler en Philofophe c en Pdagogue par des proportions
univerfelles, faites fans art & avec des expref-fions languiflantes ; car pour les grandes
veritez qui peuvent fervir de fondement & de conduite a la vie humaine, tant s'en faut
qu'elles doivent tre bannies
du
du Thtre, qu'au contraire elles en doivent faire toute la force & l'ornement: Or pour y
parvenir, voici les avis que je puis donner aprs le diffrentes reflexions que j'ai faites au
Thtre & dans la lecture des Anciens.
rremierement, ces Maximes gnrales, ou Lieux-communs, doivent tre attaches au
Sujet, 5c appliques par plufieurs circonstances aux Perfonnages & aux affaires du

Thtre ; en forte qu'il femble que celui qui parle, ait plus prefens l'efprit les intrts du
Thtre , que ces belles veritez ; c'eft dire, Qu'il faut faire ce que les bons Rhetoriciens
nous enfei-gnent, Rduire la Tbcfe Hypothefe, & des proportions univerfdles en faire
des coniiderations particulires; car par ce moien le Pote ne fe rend pas fuf-pect de
vouloir inftruire le Spectateur par la bouche de fes Acteurs ; & fes Acteurs ne fortent point
de l'Intrigue, qui les oblige d'agir & de parler. Par exemple, je ne voudrois pas qu'un
Auteur s'arrtt longtemps a prouver,
Q^ue la vertu ej toujours pcrfecute: Mais je fouhaiterois qu'il dit,
Penfez-vous que la vertu trouve aujourd'hui moins de perfecuteurs que dans les fiecles
paffez ? & que vous foyiez plus privilgi que les Catons ? & qu'il continut de cette
manire, parlant au Per-fonnage prefent & dans les circonftances de fon Sujet. Je
n'approuverois pas qu'en parlant a un Souverain, il emploit beaucoup de vers pour dire,
Qu'un Roi pojjede un pouvoir auquel nul ne doit refi-fter. Mais je trouverois plus agrable
qu'il ft dire,
Vous ne connoijjez pas les droits de votre Couronne, votre pouvoir n'a point de bornes , &
quiconque voudra vous refijler , deviendra criminel. car ces difcours s'loignent en
apparence des inftruc-tions gnrales , & joignent de fi prs l'Action du Thtre, qu'ils ne
peuvent pas ennuyer.
T 4 SeconLA PRATIQUE
Secondement , il faut prefque en toutes ces occa-parler avec figure, foit par Interrogation,
foit par Ironie , foit par les autres que le Poere ne
:norer; car la figure donne une autre forme a la proportion gnrale; & bien qu'elle ne la
circon. cie pas, elle la fait paroirre avec un ornement qui lui fait perdre le caractre
Didactique; elle y ajoute quelque mouvement , .- qui la tire de la iimpli-de l'Ecole pour la
faire parler avec grce fur le Thtre: Comme ti l'on vouloit confeiller a doc
: a fon pre, j'emme qu'au lieu de lui prcher l'obeififance par forme d'enfeignement, il feroit plus agrable de lui dire,
Voil certes un beau moien a une file de condition , tre efumce des gens d'honneur , de i
l'obi'Jance qu'elle doit m fin fere , rompre toutes les cbair.es du devoir , & [e Uiffcr
emporter au dejor-dre de fa pa^'. Le troime avis eft, Que quand on propofe ces grandes
Maximes dans la Thele fans figure & par de limples noncia::or.s , il faut qu'elles panent
en peu de paroles, afin de ne pas donner au Thtre le temps de fe refroidir ; car par ce
moi en elles y fervent par la varit qu'elles y apportent, c font valoir les figures & les
mouyemens, comme les ombres re>. les plus vives couleurs d'un Tableau. Mais il faut

prendre garde que ce ne foit pas au milieu d'une ex-preffion vive , ou de quelque paiiion
violente; car outre qu'en cet tat l'efprit humain ne s'arrte pas a ces Lieux-communs ,
c'ei qu'il n'ell pas dans la modration convenable pour les penfer, ni pour les dire. Je croi
qu'on pcu:;a voir ce dfaut aflez frquent dans les Tragdies qui portent le nom de
Seneque, o le ns de la
fe trouvent le pi fouvent dans la pius grande chaleur du The.;
Ce n'eft pas qu'on ne puifTe mettre fur le Thtre des proportions univerfelies dduites
au long, & mme
me en ftyle Didactique : Nous en avons des exemples allez frequens chez Moniteur
Corneille ; mais pour en recevoir des applaudiiemens comme lui, il faut qu'elles foient
comme les Tiennes, hardies, nouvelles & illuftres; il faut que les expreflions en foient
fortes, les vers clatans, & qu'elles femblent n'avoir jamais t dites que pour le fujet
particulier o elles font appliques ; ce qui demande beaucoup d'tude & beaucoup de
gnie.
J'ai auili remarqu que les veritez communes en ftyle Didactique font un affez bel effet au
Thtre dans la bouche d'un Fourbe & d'un mchant homme, quand le Spectateur le
connoit pour tel;car on prend plaifir de voir ce trompeur emploier adroitement les
Maximes de la probit, & les propos d'un homme de bien des defleins tout contraires;
les difeours qu'il fait, quoi qu'ils portent un caractre inllructif, font une efpece de figure
en fa perfonne & un jeu du Thtre qui n'eft pas defagrable ; les exemples en font
ordinaires, & l'exprience le peut confirmer ai-fment.
On peut encore emploier ces veritez gnrales, & toutes les inltructions communes
agrablement & avec fuccez, en les faifant dgnrer en burlefques; parce qu'alors elles
fortent de leur tat naturel, pour le traveftir, & prendre une nouvelle apparence, ce qui fait
varit & ornement : mais cela ne peut pas facilement riilTir ailleurs que dans la
Comdie, le ftyle Tragique tant trop lev pour fouffrir ces abaif-femens, qui en feroient
des delbrdres: aufi en tiou-vons-nous beaucoup d'exemples dans les Comdies de
l'Antiquit; mais il ne me fouvient pas d'en avoir vu dans les Tragdies ferieufes; j'y ajoute
ce mot de Se-rieufes, parce que la Tragdie Satyrique qui recevoit un mlange de
bouffonneries & d'actions hroques, pouvoit bien auf fouffrir ce dguifement des
Veritez & des Inftructions.
T s C H ACHAPITRE VI.
Des Difeours Pathtiques,
ou

Des PaJJions & mouvement cPefprit.


IE n'entreprens pas ici d'enfeigner la nature des Paf-iions , leurs cfpces diffrentes, &
leurs effets extraordinaires j la doctrine des Murs en traite affez amplement pour n'en
rien rpeter ici. Je ne croi pas non plus qu'il foit neceiiaire de montrer l'art de s'en fervir
pour bien periuader, aprs ce qu'en a dit Ari-itote au 2. Livre de fa Rhtorique, & ceux qui
depuis l'ont fuivi ; voire mme ai-je refolu, pour viter toutes fortes de redites, de ne pas
feulement re-palTer fur ce qu'on peut apprendre touchant cette matire dans l'Art
Potique de ce grand Philofophe & de fes Interprtes, o nous voyons, Quelles font les
pallions les plus convenables au Thtre,& comment il les faut manier. Monlieur de la
Mefnard'.ere en a fait deux Chapitres fi doctes & fi raifonnables dans fa Potique, qu'ils
feroient feuls capables de me fermer la bouche, comme ils font trs-capables de fatisfaire
ceux qui s'en voudront inttruire. Je confidere ici les Pafons feulement dans le difeours ;
& fans m'arrter ce qu'elles font dans leur nature, ni les diftinguer: J'apporte les
Obfervations que j'ai faites pour les bien conduire quand on les met fur le Thtre. En un
mot , j'entens feulement expliquer avec quel art il faut rgler un difeours Pathtique ,
pour le rendre agrable aux Spectateurs par les impreilions qu'il doit faire fur leurs
efprits.
Premirement, il faut que lacaufe, qui doit donner quelque mouvement confiderable a
l'efprit des Acteurs, foit vritable, ou du moins qu'elle foit crue
telle
DU T H E A T RE, Liv. IV. 299 telle lors qu'il en eft mu , non feulement par cet Acteur,car
il feroit ridicule de lui voir faire un grand difeours ou de plainte, ou dejoye, pour une
chofe qu'il fauroit bien lui-mme tre taulTe ; mais aufli par les Spectateurs ; car
rgulirement ils n'entreroient point dans les ientimens de celui qui parle, s'ils connoilToient que le fujet qu'il a de le plaindre , ou de fe rjouir, n'eft pas vritable: Nous
avons vu par ce dfaut des difeours fort Pathtiques faits avec adreiTe, & foutenus de
beaux vers, languir & tre mal coutez fur le Thtre. Que fi par la fuite & la neceffit de
l'hiftoire, le Spectateur doit favoir une chofe contraire a la crance de l'Acteur; comme
par exemple, qu'une Princeie eft vivante, encore que fon Amant la croie morte 5 li l'on
veut qu'une paillon rufiiTe en la bouche de cet Amant, il ne faut pas qu'il fafle une
longue plainte mle de fentimens de tendrefle & de douleur; mais il faut d'abord le
mettre dans la fureur, 8c prt de fc tuer lui-mme, afin que les Spectateurs, qui ne
feroient pas touchez des plaintes qu'il pourroit faire, foient mus d'une crainte bien prefl'ante par le violent defefpoir, o ils le verroient; ou qu'ils reientent une grande
compaffion s'il vient mourir, comme nous l'avons remarqu dans la Tragdie de Pyrame
& de Thysb, o cet Amant fait un grand difeours fur les conjectures qu'il a qu'une Lionne
a dvor fa Maitreffe ; mais un difeours , quoi qu'excellent, peu fenfible aux Spectateurs,
qui fa-vent bien que Thisb n'eil pas morte; & fi-tot qu'il prend fon pe pour s'immoler
aux Mnes de celle qui l'avoit prvenu , & laver fa ngligence dans fon propre fang , il n'y a
pas un des Spectateurs qui ne frmifTe; & j'ai vu dans cette occafion, une jeune fille qui

n'avoit encore jamais t la Comdie, dire fa Mre, Qu'il falloit l'avertir que fa
MaitreiTe n'-toit pas morte; tant il eft vrai que ce moment por-roit les Spectateurs dans
les intrts de ce Perfonna-ge! Ce qui me fit juger que le Pote n'avoit pas d
diffrer
diffrer il long-temps d'y mettre fon Ateur; & qu'aprs avoir expliqu en deux ou trois
vers les preuves qu'il avoit de la perte de Thisb, il devoit tirer fon cpce , & prononcer en
cet tat tout le relie; parce que ces prparatifs & cette prochaine difpofraon de fa mort,
auroient mu les Spectateurs de crainte & de compaflion.

Ce n'eft pas qu'il n'arrive allez fouvent que l'Acteur croit vritable un fujet qu'il a de le
plaindre & de fe delfperer , que le Spetateur nanmoins doit Iavoir tre faux : Far
exemple , ii dans l'hioire il ta ut feindre en la perfonne de cet Ateur une paf-iion , dont
la caufe l'oit faulTe, pour la faire croire nanmoins un autre comme vritable, afin d'en
tirer quelque fecret, il eli bon que les Spectateurs fa-chent que celui qui feint la paillon,
n'en a point de fujet; parce qu'alors ils ont le plailir de voir la feinte bien ajuile, & le
dguifement de telle paifion bien fait; mais il ne faut pas que celui qui cil tromp, faf-fe
de grands difeours Pathtiques : car il n'mouveroit point les Spectateurs, il fuffit qu'en
peu de paroles il taile connoure PimpreiTion que cette feinte a faite en fon efpnt, c quels
evenemens on en peut attendre. En un mot en toutes ces rencontres il faut toujouis
examiner, fi les Spectateurs auront plus de plailir de voir une fourbe bien tilTu ,que
d'entrer dans les fen-timens de celui qui s'en pourra plaindre; car s'il ont plus de plailir en
la feinte, il faut qu'ils la connoif-fent ; mais s'il faut qu'ils prennent part aux intrts de
celui qui fe plaint, ils doivent l'ignorer, & croire comme lui, qu'il a railbn de fe plaindre.
Secondement , il ne fuffit pas que la caufe d'un mouvement d'eiprit, qu'on veut porter
agrablement fur ie Thearre, lbit vraie > il faut encore qu'elle fuit raifonnable , ieion le
fentiment commun des hommes : car fi quelqu'un s'affligeait, fe defciperoit ou prenoit
des lenumcns de colre lans raifon, on s'en mocque-roit comme d'un infente , au lieu de
le plaindre comme
me un malheureux. Ce n'eft pas qu'il n'y ait de certaines pafllons fort divertiffantes fur le
Thtre, bien qu'elles n'ayent aucun fondement de vrit ni de rai-fon, comme la Jaloufie;
mais c'eft que la nature de ce mouvement d'efprit, eft de n'avoir point de fujet qui foit viai
ni raifonnable; autrement ce ne feroit pas jaloufie , mais une julle indignation, qui
infpireroit aux Spectateurs de la haine contre la femme, & de la compailion pour le mari;
au lieu qu'on a de l'aver-fion pour un jaloux, <k de la compailion pour fa femme qu'il
perfecute njultement. On en peut dire autant de l'Avarice, qui donnera toujours d'autant
plus de diversement aux Spectateurs, que les foins pour garder un trefor,& la dfiance de
toutes fortes de personnes , auront moins de fondement ; ou plutt il faut dire, que les
difcours qui fe font pour exprimer ces pallions, ne plaifent pas au Spectateur en le fai-fant
entrer dans les intrts de ceux qui parlent; mais en lui donnant une compailion mle de
je ne fa quels fentimens de mpris & de rife pour la mifere & la folie de ceux qui s'y
laifient emporter; au moins puis-je dire que ce font les penfes qui me font venues en
l'efprit,en lifant la fconde Comdie dePlau-te intitule Aulularia
En troifime lieu,j'cftime que pour faire une plainte qui puifle toucher les Spectateurs, il
faut que la caufeenfoit jufte, autrement ils ne prendroientpas les fentimens de celui qui
parle, s'il fe paignoit, ou de-fefperoit injuftement ; comme fi un Acteur clatoit en regrets
pour n'avoir pas excut une Conjuration qu'il auroit faite contre un bon Prince , ou
quelque infigne trahifon contre fa Patrie, on le conlidereroit comme un mchant, & non
pas comme un malheureux ; & tout ce qu'il pourroit dire, ne feroit qu'augmenter la haine
qu'on auroit contre lui pour fon crime, au lieu de donner de la compailion pour le
mauvais vnement de fes defeins. On a vu fur la Scne un Garamante expirant, perfide

fon parti, faire une


grande
grande plainte de plufieurs vers a(Tez beaux, & d'un mouvement aflez bien conduit , trsmal reue des Spectateurs , dont aucuns s'crioient, Qu'il le faloit achever promptement
au lieu de l'couter.
Outre toutes ces considrations, (a) fi le difcours Pathtique n'eft necelTaire, c'elt
dire,attendu & dlir des Spectateurs > quelque art qu'on y puifie em-ploier, ce ne fera
qu'une longue importunit, o les Spectateurs ne prendront aucun plailir, & ne prteront
aucune attention. Qu'un Mari plaigne la mort de fa femme, cela elt naturel, & il n'eft point
be-foin de nous faire venir au Thtre pour en voir les exemples, s'il n'y a quelque autre
motif particulier qui nous le fafle iouhaitcr; mais qu'Herode ait condamn fa femme la
mort par fureur d'elprit, & malgr les tendrefTes de fon amour; on elt bien-aife de voir
aprs l'excution, quels fentimens il en peut avoir. Que Mafiinifle violent par les
Romains ait envoie du poifon fa femme, & qu'elle en meure; on de-lire apprendre ce que
pourra dire & faire ce Prince malheureux aprs ce coup de defefpoir : c'eft-pour-quoi les
longs regrets d'Herodc, & de MainifTe plai-fent fort aux Spectateurs dans ce point de
leur infortune. Mais que la femme d'Alexandre fils de Mariam-ne, vienne faire de grandes
plaintes fur le corps de fon mari , qu'Herode avoit fait mourir , fans autre motif, finon ,
qu'elle toit fa femme, cela eft fort inutile; auffi n'a-t-il pas t fort agrable. Les
Spectateurs favent bien qu'il elt du devoir d'une femme d'honneur de fopirer la perte de
fon mari ; mais on deyoit fuppofer fes regrets faits dans fon cabinet; il n'toit pas
necelTaire de la mettre fur le Thtre,parce que les Spectateurs ne doutoient point de fes
fentimens , c n'avoient rien attendre de fa bouche pour les connotre. De l on peut
juger aifment que les Suivans ou Conridens des Princes, & les amis des
prin(*) Voi ^rift. fut, c. ij.
principaux intereffez au Thcatrc , quoi que dans la liaifon des intrigues ils foicnt comme
des Acteurs ne-ceflaires, ne peuvent pas mener bien loin leurs plaintes & leurs paffions ;
& s'il n'y a quelque raifon fin-guliere qui faffe dlirer aux Spectateurs de voir quels font
leursfentimens fur les avantures de la Scne, les difcours Pathtiques ne peuvent pas tre
longs dans leur bouche ; il fuffit qu'ils s'expliquent par quelques paroles, laiifant le refte
aux reflexions naturelles que chacun peut faire ; car perfonne ne met en doute qu'un
ferviteur ridelle, ou un ami fincre ne doivent plaindre la mauvaife fortune de ceux dont
ils ont fui-vi les intrts : mais on n'en fera pas une action Thtrale , & digne d'tre
coute, fans quelque confide-ration extraordinaire & prelTante, qui en farTe natre
l'envie dans l'efprit des Spectateurs.
Il en eft de mme l'gard d'aucuns des principaux Acteurs , quand leurs intrts ne font

pas tablis fur des motifs fenfibles : Par exemple , comme d'un Rival qui ne rechercheroit
une fille que par l'efpcrance de la fortune pour traverfer les avantages de fon Ennemi , ou
par quelque autre raifon qui n'engageroit pas fon cur en des reffentimens naturels
dansles^bons ou mauvais venemens des affaires de cette Matref-fe ; car qui penferoit
faire plaindre ce faux Rival avec un long difcours aprs l'avoir perdue , ne produiroit
aucun mouvement de compaffion dans l'ame des Spectateurs, &: ne pourroit leur plaire;
parce que cette plainte n'eft point neceflaire en fa bouche, & que n'aiant fait cette
recherche que par des intrts trangers , & non par un vritable amour , fcs regrets
feraient inutiles & contre l'attente des Spectateurs; outre qu'ils ne feroienc pas fondez fur
un fujet raifonna-ble. C'eft-pourquoi dans l'Horace, le difcours ml de douleur &
d'indignation que Valre fait dans le cinquime Acte, s'elt trouv froid, inutile, & fans
effet; parce que dans le cours de la Pice, il n ; avo:t point paru touch d'un fi grand
amour pour Camille,
ni
ni fi emprelT pour en obtenir la pofleffion, que les Spectateurs fe deuflent mettre en
peine de ce qu'il penie, ni de ce qu'il doit dire aprs fa mort. Ce que Monieur Corneille a
fort bien vit dans le Nicome-<?e, o Attale fon frre, qui n'aime la Reine Laoni-ce que
par l'intrt de fa couronne, ne fait aucun dif-cours pathtique , & fert feulement a
l'Intrigue & au Dnouement de la Pice.
Mais une des plus importantes remarques que j'aye faite elt , Que toutes les pallions qui
ne font point fondes fur des fentimcns conformes a ceux des Spectateurs , font toujours
languiiTantes & de mauvais got; parce qu'tant prvenus d'une opinion contraire au
mouvement de l'Acteur , ils ne paient point dans fes intrts ; ils n'approuvent rien de ce
qu'il dit, & ne peuvent compatir fa douleur ; leurs efprits font divifez , & leurs curs ne
peuvent s'unir. La plainte de celui qui auroit entrepris de tuer un Tyran , & qui feroit
furpris fans excuter fon delTein , ne nous plairoit pas comme aux Athniens, &: nous
l'aurions en abomination , au lieu d avoir quelque com-paiTion de fon malheur : parce
que vivant dans un E-tat Monarchique , nous tenons comme facrc la personne des Rois,
quand mme ils feroient injuftes; au lieu que les Athniens nourris dans un
Gouvernement populaire , condamnoient tous les Souverains, &: ne les pouvoient
fouffrir.
Ainll les difeours pathtiques, que nous lifons dans les Comdies Grecques & Latines, ne
recevront jamais parmi nous tant d'applaudillement, que furies Thtres anciens; parce
que le commerce infme & la dbauche, qui toient lors en pratique, trouvoient de la
difpoiition dans l'efprit des Spectateurs pour en rendre les pallions feufibles; au lieu que
le Chriftia-nifme qui ne les fouffre point, nous rend incapables de goter les fentimens de
plainte, ou dejoye qu'ils peuvent produire ; les plus dbauchez mme parmi nous les
condamnent, parce qu'ils en jugent flon le
fenti-

DU THEATRE, Liv. IV. 305 fcntiment public, & non pas fclon leur drglement particulier
: Outre que ces Pices anciennes ne font ordinairement ioutenu's que par les fourbes des
Enclaves , & les divers artifices dont ils fe fervent pour excroquer les Vieillards, & tirer de
quoi fournir aux dbauches de leurs jeunes Matres: & comme nous n'avons plus
d'Efclaves , & que tous leurs moiens pour tirer de l'argent d'un pe're ne font plus en ufagc,
nous n'avons aucun rapport aux rgles de leur vie, ni aucune conformit aux mouvemens
de leur efprit ; fi bien que nous ne les approuvons point, & n'en pou^ vons recevoir en
nous aucune imprefion. De l vient que l'Ecornifleur des Captifs de Plaute chez Rotrou,
qui ne parle que de manger, & qui pouvoit bien autrefois divertir les Snateurs de Rome ,
nous a paru fur le Thtre comme un gourmand infupportable; parce que nous n'avons
plus de telles gens , & que nous mettons la dbauche de table boire, & non pas manger
; encore faut-il y mler les chanfons &: les galanteries.
0) Et de l vient encore que la Plainte de Valere, & ce qu'il dit pour avoir juftice de la mort
de Camille fa Matrefle, qu'Horace avoit tue , n'eft pas coute , voire mme eft odieufe ,
& trs-mal reue' parmi nous 5 parce que flon l'humeur des Franois, il faut que Valere
cherche une plus noble voyc pour vanger fa Matrefle ; & nous fournirions plus volontiers
qu'il tranglt Horace, que de lui faire un pro-cez: Un coup de fureur feroit plus conforme
la ge-nerofit de ntre NoblefTe, qu'une ation de Chicane , qui tient un peu de la
lchet & que nous haf-fons. C'eft mon avis par cette raifon, que les Tragdies tires de
l'hiftoire Sainte, font les moins agrables ; tous les difcours pathtiques en font fondez
fur des vertus peu conformes aux rgles de ntre vie; joint qu'il n'eft pas trange que ne
fouffrant qu' peiTom. I. \ ne
(a) yAn Subjct,
ne la dvotion dans les Temples, nous la chaffions des Thtres. Auffi voions-nous que
ceux qui font touchez d'une vritable piet Chrtienne, les y regardent avec beaucoup de
fatisfaction : Ceux qui font dans une mdiocre dvotion 3 les y fouffrent volontiers, &
n'en rejettent que ce qui reffent trop le caractre de la Prdication; mais les Libertins au
contraire , n'y veulent approuver que les endroits qui contiennent les pallions de la vie
profane, & condamnent abfolument tous les autres.
Aprs ces circonitances qui concernent la caufe & le motif des parlions Thtrales , j'en ai
remarqu pluiieurs autres pour la conduite du difcours qui les doit exprimer.
La premire eft , Qu'il ne fe faut pas contenter d'mouvoir une paillon par un Incident
notable, & la commencer par quelques beaux vers ; mais il la faut conduire juiqu'au point
de fa plnitude. Ce n'elt pas affez d'avoir branl l'efprit des Spectateurs, mais il les faut
enlever; & pour le faire, il en faut chercher la matire, ou dans la grandeur du Sujet s'il la
peut fournir; ou dans les divers motifs qui l'environnent ; mais fur tout dans la force de
l'imagination, qui doit s'chauffer, fe preffer, & fe donner un travail gal celui de

l'enfantement , pour produire des chofes dignes d'admiration. Ainfi fait Monlieur
Corneille, qui difeerne trs-judicieufement les belles paffions de celles qui font
communes, 8c qui les porte toujours jufquau bout par des raifonnemens qui ne peuvent
tre que le fruit d'une longue <k profonde mditation ; ce qui demande nanmoins une
julte mefure: car comme il ne faut pas laitier le Spectateur fur fon apptit, auffi ne faut-il
pas le fouler ; il faut le combler de fatisfaction , & non pas l'accabler -, il en faut dire affez
pour le contenter, & non pas tant qu'on le puiffe rebuter : Celui qui veut faire plus qu'il ne
peut, fait fouvent moins qu'il ne doit; parce qu'il a fait plus qu'il n'toit propos. C'eil un
dfaut qu'on
emarDU THEATRE, Liv. IV. 307 remarque non feulement dans la (a) Pbarfale de Lucain, mais dans plufieurs des Tragdies de Senque; fur tout dans Y Hercules Otbeus , o
[b) l'Auteur s'eft trop abandonn la beaut de fes penfes, n'aiant pas confider que
l'excez en peut tre quelquefois insupportable; ie fouhaiterois nanmoins que nos Potes
fuflent plutt coupables de ce beau dfaut, que de fterilit. Mais nous avons fouvent vu
fur ntre Thtre des pallions commences & abandonnes moiti chemin, ou conduites
par de fi foibles raifon-nemens & fi peu d'art, qu'elles euient t moins de-feftueufes, fi
on les et laiflees dans le premier mouvement. De dire auffi juftement, quelle en doit tre
la mefure, cela ne fe peut : il faut que le Pote examine de quoi fon Sujet eft capable, la
force de fon difcours , la beaut de la pafion, qu'il confulte fes amis & qu'il y agiffe avec
beaucoup de jugement.
Mais il faut bien prendre garde ne pas conlumer toutes les forces d'une paffion,ds que
l'on commence la toucher , il faut referver des penfes tk des raifonnemens pour la
fuite; car la mme paffion continue , foutenue de divers Incidens , tk changeant toujours
de face, fera fans doute plus agrable que fi on en voioit toujours de nouvelles dans
chaque Scne, & c'elt en quoi le Cid s'eft rendu fi merveilleux: car l'Auteur , aiant traiter
l'tat de l'efprit humain combattu par le gnreux fentiment de l'honneur & les tendrefles
d'un violent amour, en donne plufieurs apparences , tk referve toujours pour les dernires
Scnes de nouvelles penfes qu'il pouvoit emploier d'abord, s'il n'et t judicieux: Il en a
fait de mme dans Y Horace , tk prefque dans toutes fes autres Pices. Je fai bien que
pour en venir bout, il faut V 2 avoir
(a) Luamui mare fuo emnia ponit in txcejfu. Seal. Toit. L. J. c. I S-{b) EJfrenis mens , fui
inops , ferva impetus al que ideirco immedi' c<>, raptAquc (altrt fmul &calortm tpfttm
rapitns, Sca.1, Lib, 6.c. |.
avoir une grande fcondit d'efprit ; mais quiconque tudiera bien la Morale, & les
anciens Dramatiques, fe trouvera toujours allez riche pour fournir ces d-penfes
fpirituelles.

Secondement, pour bien conduire ces difcours pathtiques jufqu'au point d'une tendue
convenable, il les faut faire avec ordre , ou flon les mouvemens de la Nature, ou flon la
qualit des chofes qui fe difent. L'ordre de la nature eft diffrent, car quelquefois l'efprit
humain clate en plaintes violentes, & s'emporte dans un excez de douleur ou de colre; &
aprs , comme il ne peut pas durer dans ces mouvemens exceffifs, il revient quelque
modration, ou plutt quelque relchement de tranfport , encore que fa douleur foit
bien fenfible. D'autres fois l'efprit de l'homme s'mut lentement, & s'agitant peu a peu
s'lve par degrez jufqu'au dernier tranfport, ou mme aiez fouvent il tombe dans
l'vanouiffement. Or pour rgler un difcours pathtique fur cet ordre qui eft diffrent , &
prendre tantt une voye & tantt l'autre , il n'y a point de confeil donner ; la prudence du
Pote s'y doit conduire flon le caractre de fes Personnages , l'tat des affaires prefentes,
& les autres difpolitions de fon Thtre.
Il fe faut nanmoins toujours fouvenir , Que les difcours pathtiques ne doivent pas finir
comme ils commencent , lors que d'abord on fait clater la paf-fion en furprenant
l'Ateur, afin que les Spectateurs en foient auili furpris ; car en ces occaiions il ne faut pas
que la fin en foit dure & couppe court; mais aprs la grande violence, il faut palier des
confeils douteux, des incertitudes d'efprits, des conlide-rations de ce qui peut arriver,
& de ce qu'on peut efperer ou craindre : Et comme les entendus aux Nuances
n'approchent point des couleurs extrmes, parce qu'elles feroient trop rudes; il ne faut pas
non plus dans les pallions du Thtre tomber d'une extrmit l'autre , ni faire ccfTer
tout coup une grande
agitaagitation, fans y apporter quelque difeours raifonna-ble, pour mieux rjoindre la
tranquilit des Scnes fuivantes, fi ce n'eft qu'en cela conliltt quelque extraordinaire
beaut; mais il y faut bien de la circon-fpection.
Quant l'Ordre, qui dpend de la qualit des cho-fes qui fe doivent dire, il ne faut pas
conduire l'ef-prit humain d'un mouvement l'autre, fans liaifon ni dpendance, ni le
porter par bonds 6c parj fauts , maintenant fur une confideration , tantt fur une autre , &
puis le ramener fur la premire ; il faut examiner le fujet dont parle l'Acteur, les dife-rens
motifs qui l'agitent, les perfonnes qui doivent y venir en conideration , les lieux, les
temps & les autres particularit! qui peuvent contribuer cette paf-fion ; & puis de toutes
ces chofes en tirer un ordre de difeours le plus convenable & le plus judicieux qu'il fe
pourra. Par exemple , s'il faut qu'un Ateur falTe une revue & une exaggeration de fes
malheurs pafiez , on les peut prendre dans la fuite des temps qu'ils font arrivez , ou flon
les degrez de l'infortune , commenant par les moindres , c finiflant par les plus grandes.
Que fi l'on fait des imprcations, elles doivent tre conduites flon l'ordre qu'elles
peuvent arriver; car il ne faudroit pas faire fouhaiter par un Adeur fon ennemi , un mal
devant un autre dont le premier ne feroit qu'une fuite, ou une dpendance.
Avec l'ordre il faut joindre les Figures, j'entens les grandes figures qui font aux chofes 6c

aux fentimens, 6c non pas celles qui ne font que dans les paroles, petites certainement &
de peu de confequence; comme font les Antithefes & les autres jeux de mots qu'on ne
peut jamais bien emploier dans les difeours pathtiques, parce qu'ils femblent affectez
par tude, & non pas produits parle mouvement de l'efprit; ils reffentent une ame
tranquille, & non pas trouble de paffions.
V 3 EncoEncore faut-il que les figures foient bien varies, &: ne pas s'arrter long-temps dans la
mme manire de difcourir, attendu qu'un efprit agit ne demeure pas long-temps en
mme afktte; une pafon continue dans la mme impetuoiit fatigue l'Acteur, eft
charge aux Spectateurs, & fait fouponner le Pote d'imprudence & de fterilit. Il faut
mler les figures de tendrelTe & de douleur avec celles de la fureur & de l'emportement; il
faut mettre l'efprit par intervalle dans le relchement & les tranfports; il faut qu'un
homme fe plaigne & qu'il foupire, & non pas qu'il criaille: il faut quelquefois mme qu'il
clate, & non pas qu'il fatTe l'enrag, fi ce n'eft dans un tat de for-cnement; parce que
c'eft une agitation d'efprit qui n'a point de bornes, & qui va bien plus loin que le julle
mouvement de la douleur, de la colre ni du defefpoir.
A tout cela nanmoins on pourroit objecter, Que fi le Difcours pathtique eft bien
ordonn , & que tout y foit bien conduit par les rgles, il paroitra trop affect , fentira l'art
, & n'imitera pas la nature qui agite refprit humain incertainement & confufment, & qui
le porte fans ordre & fans rgle fur tous les objets , les motifs , & les circonftances de fa
paffion, flon que les ides s'en rendent prefentes. Mais pour y rpondre on doit avouer
que ce defordre dans les paroles d'un homme qui fe plaint, eft un dfaut qui afToiblit les
marques extrieures de la douleur, & il le faut reformer fur le Thtre, qui ne fouffre rien
d'imparfait: C'eft o les manquemens de la Nature, & les fautes des actions humaines
doivent tre rtablies : Mais en remettant le Difcours pathtique dans l'ordre , il faut y
mler & varier les grandes figures, comme nous avons dit, afin que cette diverit
d'expref-fions porte une image des mouvemens d'un efprit troubl, agit d'incertitude, &
tranfport de pafon drgle. Ainfi par l'ordre des choies qui le dilent, on reforme ce que
h Nature a de dfectueux en fes
moumouvemens ; & par la varit fenfible des Figures, on garde une reiemblance du defordre
de la Nature. Ceft tout ce que je puis dire de fingulier en cette matire fi commune.
CHAPITRE VII. Des Figures.
TOutes ces ingenieufes varietez de parler que les habiles ont recherches pour s'exprimer
plus noblement que le vulgaire, & qu'on appelle, Figures de Rhtorique , font fans doute
les plus notables ornemens du Difcours. Ce font elles qui donnent de la grce aux
Narrations, de la probabilit aux moindres Raifonnemens , de la force aux Paillons , & du

relief toutes les chofes qu'on veut faire valoir : Sans elles tous nos difcours font bas,
populaires, defagra-bles, & fans effet : C'eft-pourquoi le meilleur avis qu'on puiiTe
donner aux Potes, eft de fe rendre trs-favans en la connoiffance des Figures par l'tude
de ce qu'en ont crit les Rhetoriciens , qu'il feroit inutile de rpeter ici : mais auparavant
qu'ils fe fouvien-nent, qu'on ne doit pas fe contenter de les lire pour en favoir le nom &
la fabrique; mais qu'il en faut pntrer l'nergie, y faire de fortes reflexions, & enfin
dcouvrir l'effet qu'elles peuvent produire fur le Thtre. Encore n'eft-ce pas tout, car il
faut s'in-ftruire particulirement en l'art de les bien appliquer & de les bien varier, pour
produire l'effet que nous avons enfeign dans le Chapitre prcdent. Il faut apprendre
emploier propos les impetueufes, comme font les Imprcations; & les plus douces,
comme font les Ironies; & fur tout en quel ordre on les doit ranger, flon la diverfit des
matires, & le fuc-cez que l'on en defire. Car, par exemple, s'il eil ne-ceflaire qu'un Acteur
forte de la Scne avec un efprit V 4 de
de fureur, nous avons dit qu'il le faut mouvoir par degrez, en commenant par des
fentimens modrez, & le 'portant peu peu jufqu'aux derniers tranfports de l'Ame : Or
pour cela il y faut mler les Figures avec la mme adreflc ; je veux dire , ufer
premirement des plus tranquiles, pour paiTer infenfiblement aux violentes. Que s'il faut
au contraire qu'un Acteur ait l'efprit remis & adouci, en quittant la Scne, nous avons dit
qu'il faut d'abord que fa paffion clat-te &le tranfporte prefque hors de lui-mme, &qu'enfuite les difcours de celui qui l'entretient, ou fon propre raifonnement , le faflent peu
peu revenir, en lui infpirant des fentimens plus traitables. A quoi l'or* dre des Figures fe
doit conformer en emploiant d'abord celles qui ont plus d'impetuofit, & finiiTant par les
autres. Et pour fe rendre fubtil & adroit en cet ufage des figures, le Pote en doit
rechercher les exemples chez les Anciens , les bien examiner, & ne les pas courir la
lgre; & fur tout frquenter les Thtres; car c'eli-l o, mieux que dans les Livres, il peut
remarquer les bonnes ou mauvaifes figures, celles qui languilTent, & celles qui font effet;
enfin quand elles font bien ou mal ordonnes: Et pour faciliter les Obfervations qu'il y
peut faire , je ne lui veux pas refufer celles que j'ai faites.
Premirement , il y verra avec affez de certitude ce que j'ai dj dit ailleurs, Qu'il ne faut
rien exprimer fur la Scne qu'avec Figures, & que fi les iim-ples Bergers , que l'on y fait
parotre , portent des habits de foye, & des houlettes d'argent; les moindres chofes y
doivent tre dites avec grce, 8c avec des exprefions ingenieufes; jufques-l mme que
les endroits qui femblent tre les moins figurez, doivent tre difpofez avec tant d'adrefle,
qu'il y ait un art imperceptible , & n'avoir point de figures apparentes, en doit tre une
fecrette & bien dlicate. En un mot, fi la Pofie eft l'Empire des Figures, le Thtre en eft
le Thrnc; c'eft le lieu o par les agitations apparentes
rentes de celui qui parle 8c qui fe plaint, elles font palier dans l'arae de ceux qui le
regardent & qui l'-coutent, des ientimens qu'il n'a point.
Mais auffi remarquera-t-il,Que comme il y a beaucoup de diffrence entre la Tragdie & la
Comdie, elles ont aufli leurs figures particulires. Comme la Tragdie ne doit rien avoir

que de noble & de fe-rieux, auffi ne ibuffre-t-elle que les grandes & lluf-tres Figures, &
qui prennent leur force dans les dif-cours & les fentimens; (a) &: fi-tt qu'on y mle des
Allufions &c des Antithefes qui ne font point fondes dans les chofes, des Equivoques, des
jeux de paroles, des locutions proverbiales, & toutes ces autres figures baffes & foibles qui
ne confiilent que dans un petit ajancement de mots ; on la fait dgnrer de fa Nobleflc,
on ternit fon clat, on altre fa Majeft, & c'eft lui arracher le Cothurne, pour la mettre
terre. Au contraire la Comdie qui n'a que des fentimens communs & des penfes
vulgaires, fouffre toutes ces balTeiTes, voire mme les defire & ne rejette point les
entretiens des Cabarets & des Carrefours, les proverbes des Portefaix, & les Quolibets des
Etrangres; a caufe que toutes ces choies contribuent la bouffonnerie , qui doit prefque
l'animer partout, & qui fait fes plus exquis & fes plus eiTentiels orne-mens: 11 eil bien mal
aife qu'elle s'lve fans tomber, & fi-tt qu'elle veut clater en difeours , en fentimens, ou
en figures qui tiennent du ftile Tragique, nous la trouvons defectueufe, nous en avons du
dgot , & nous la confiderons comme une Fille-de-chambre qui veut parler Phbus.
Enfin il fera toujours fort difficile que les figures, qui font convenables l'une de ces
Po'fies ,foicnt emploies dans l'autre fans dfaut, ii ce n'eit qu'on n'ufe de beaucoup de V
5 circon(a) Conviniunt Efigrammaii , Satyro, " ComceiU. Lib. 4. c. 33. h* n*mque EpigTAmmMi
& Sttjro , ac humilibus Sctnis funt famitiar rcs. Ibii, , 43, Sc.i/, Fur.
circonfpe&ion pour leur faire changer de nature; comme Plaute l'a fouvent & fort
excellemment pratiqu , lors qu'il a ml dans fes Comdies les per-fonnes, ou les
difeours qui portent le caraftre Tragique.
Davantage, entre les Figures qu'on peut nommer, grandes & ferieufes, le Pote en pourra
bien trouver quelques-unes plus propres au Thtre que les autres : par exemple , (a)
YApoftropbe , que j'y ai toujours remarque fort clatante, quand elle eft bien place &
bien conduite : Elle fuppofe toujours prefente , ou une vritable perfonne, quoi qu'abfente
en effet, ou une faufle perfonne, qui ne l'eft que par fiction, comme eft la Patrie, la Vertu,
& autres chofes fembla-bles; car elle les fuppofe fi bien prefentes, que celui qui difeourt,
leur adreffe fa parole, comme fi vritablement il les voyoit: ce qui eft tout fait Thtral;
attendu que cela fait deux Perfonnages o il n'y en a qu'un , l'un vifible , & l'autre
imaginaire ; l'un qui parle, & l'autre qui il femble qu'on parle : Or quoi que la feinte foit
connue, nanmoins comme c'eft un effet de l'emportement de l'efprit de l'Acteur, elle
emporte avec elle l'imagination de ceux qui l'cou-tent, ce qui principalement eft vrai,
quand celui qui parle, elt feul; car alors il n'y peut avoir d'obfcurit dans l'efprit des
Spectateurs ; on fait bien que la perfonne , qui cet Acteur parle, eft un objet de fon
imagination ; & ion difeours ne fe peut appliquer aucun autre. Le mme effet encore
arrive quand ceux qui fe trouvent fur la Scne, font tellement infrieurs l'Acleur qui
parle, que durant fon tranfport ils font obligez d'tre muets, d'tre dans le repect & dans
l'tonnement ; car cette grande diffrence des Perfonnages prefens fait affez connotre
,que celui qui parle, ne s'adrefle pas aux autres; mais qu'il fuit la

chaleur
(a) Efl & in ^poflrophe & in Intcrrogat'tonc tanta rfpcvia , Ht fubjlirt fxciat Animum
auditerit. Seal. Lib, 3, c. Z7. tott.
chaleur de fa paffion , & qu'il s'entretient avec l'ide qu'il a dans l'efprit. Monfieur
Corneille a cette Figure frquente dans fes Ouvrages, ou elle fait un grand ornement; & a
Sblin eilime fort les plaintes d'He-cube dans les Trcades d'Euripide pour cette Figure,
qu'il dit y tre frquente & fort belle : mais dans la Pratique il faut viter deux dfauts; le
premier, de n'en pas faire trop fouvent; car quand cette figure eft frquente , outre que la
varit qu'on cherche au Thtre , y manque , elle dplait la fin pour faire trop de
personnes imaginaires: En quoi pcha l'un de nos Potes, qui dans une mme Pice, &
dans une allez mdiocre tendue de vers, fit parler un Acteur neuf ou dix fois au Ciel.
L'autre elt, qu'un Acteur parlant un Roi, un Pre , un Juge, ou quelque perfonne de
refpect, ne doit pas s'chaper aif-ment a faire une longue Apoftrophe quelque Etre ainfi
imaginaire ; parce qu'il eft contre la bien-feance & le devoir qu'un homme, tant devant
un autre de grande autorire , le quitte pour adrefier fa parole une perfonne abfente,
une Ide, une Chimre; attendu que celui, devant qui on parle, auroit raiion
d'interrompre ce difcours , de demander qui on parle, & d'obliger cet homme de lui
parler, lk non pas fon imagination ; nous avons vu une pareille faute & notable dans le
Clemmr.es. Pour conferver nanmoins cette figure en fa beaut, voici comment il me
femble qu'on en pourroit ufer. Il faudroit faire l'Apoitrophe fort courte , feulement de
deux vers, & de moins encore s'il fe pouvoit; & aufli-tt faire continuer par l'Acteur les
mmes raifons qu'il pourroit attendre de cet objet auquel il auroit commenc de parler, en
l'emploiant nanmoins comme parlant pour lui. Par exemple aprs avoir dit,
0 Nt(a) ^4pojirophe crebra tju utttttr , multum vdtt ad ctmmiven-des anim'js, $S&M. m
TraJ. Enrip,
O Sature qui fais bien que je n'ai jamais trahi tes fentimens , parle ici en ma defenfe 1 Et
auii-tot en s'adrdTant a celui devant qui il parlrent, continuer ainil,
C'ejl elle , o mon Pre , jufiifier ce que j'ai fait , elle vous doit ajjrer , &c. Et encore de
cette forte,
O Amour , qui vias fait entreprendre un fi noble def-fein y fais voir ici que tes infpirations
font raifonna-btes. Permettez y grand Roi,que l'amour vous parie en ma faveur , il vous
dira qiiil a feul conduit ma main , comme il avoit cbauf mon cur , &c. car, par cette
adreiTe, la Figure introduit dans le dif-cours une agrable varit , avec force,Se ne fait
rien contre la loi durefpecl; ce petit garement eit permis un homme innocent &
paffionn,& ce prompt retour de fon efprit remet tout dans l'ordre.

Il n'en eft pas de mme de la Profopope, encore qu'elle ait quelque rapport avec
l'Apoltrophe, en ce qu'elle fuppofe, comme elle, une perfonne qui n'eft point, & qu'elle
falTe parler des chofes qui font muettes; elle eit prefque toujours fort mauvaife au
Thtre, o elle fait confufionj parce que l'Acteur repre-fente dj une perfonne qui n'eit
point, & celte perfonne reprefentee en feint une autre qu'elle fait parler par fa bouche; ce
qui fait double fiction, & con-fequemment obfcurit: Auli n'y a-t-il que les habiles qui
diiinguent ce que l'Acteur fait dire par cette figure une perfonne trangre, & ce qu'il dit
lui-mme en la perfonne qu'il reprefente ; encore faut-il qu'ils ayent bien entendu
l'endroit, par o l'Acteur a parte de fon propre difeours celui de la perfonne fuppolee par
cette figure; car pour peu qu'ils ayent t divertis , ou pour peu de bruit qui le foit fait en
ce moment , ils ne favent plus aprs o ils en font, & confondant les difeours attribuez
la perfonne feinte par la Profopope, avec ceux que l'Acteur pourroit faire en fa propre
perfonne, ils demeurent dans un embaras,
ras, dont ils ne fe peuvent pas tirer aifment. Mais j'ofe avancer, que pour le peuple, la
beaut de cette figure n'eft pas fcnftble fur le Thtre, au contraire elle eft ennuyeufe
tous ceux qui font d'une mdiocre intelligence , parce que ne diftinguant pas bien ces
chofes, ils n'y rencontrent que de la confufion : Par exemple, ils voyent un Acteur qui fait
le Roi, & s'imaginent que tout ce qu'il dit, eft le difcours de ce Roi reprefent: de forte que
fi, en parlant, il fait une Profopopc , en fuppofant que la Vertu , l' Amour, ou autres
chofes femblablcs lui parlent, ils fe trouvent fort empchez; car ils fentent bien que ces
paroles de la Vertu ou de l'Amour, ne conviennent pas au Roi; mais n'tant pas capables
de pntrer ni de dbrouiller cette double fiction, d'un Roi reprefent, qui parle par la
bouche de l'Acteur ; & de la Vertu qui parle par la bouche de ce Roi reprefent; ils
demeurent dans un grand defordre , fans rien comprendre ce qui fe dit, & fans'recevoir
aucune fatisfaclion de tout ce qu'ils entendent. Si nanmoins cette figure peut tre
introduite au Thtre , il faut que ce foit dans les Narrations , encore faut-il qu'elle foit
courte; & auffi dans les Monologues, pourvu que le Pote ufe de tant d'induftrie qu'il faife
connotre par plufieurs fois, & par divers moiens, quelle eft la chofe qu'il feint, & qu'il fait
parler en la Profopope 3 & qu'il ne feigne point d'emploier beaucoup d'adreile pour
rendre la chofe claire & de facile intelligence , & qu'elle ne caufe aucune obfcurit dans
l'efprit des Spectateurs. Au refte qu'il ne juge pas de cet avis par le Pome Epique, & les
actions Oratoires o cette figure eft afiez frquente , mme avec fuccez ; parce qu'au
Pome Epique, qui n'eft fait que pour ceux qui favent lire & qui ont quelque
connoiiTance, il eft aif de reprendre fa lecture plus haut, quand on lent quelque obfcurit
dans la fuite: mais au Thtre,qui reoit plus d'ignorans que d'autres , & o le Rcit pafle
fans retour, on ne peut plus inftruire ceux qui
font
font une fois tombez dans la confufion , & fouvenr/, plus ils l'coutent , moins ils s
eclaircifTent. Pour les actions Oratoires, o un homme parle feul , & fans aucune

fuppofition de perfonnes qu'il reprefente ni qu'il veuille reprsenter, la Profopope n'y fait
point une double fiction , & ne fe rend pas difficile a comprendre.
L'Ironie eft encore une figure du Po'me Dramatique, & de fa nature elle eft Thtrale; car
en difant par moquerie le contraire de ce qu'elle veut faire entendre ferieufement , elle
porte avec foi un dguife-ment, & fait un jeu qui n'eft pas defagrable.
L'Exclamation eft d'autant plus propre au Thtre, qu'elle eft la marque fenfible d'un
efprit touch de quelque violente paillon qui le prelTe.
L'Hyperbole eft de.ee mme rang, parce que les paroles portant l'imagination plus loin
que leur propre fens, elle eft convenable au Thtre, o toutes les chofes doivent devenir
plus grandes, & o il n'y a qu'enchantement & illufion.
L'Interrogation , que (a) Scaliger dit n'tre figure que par ulage & non pas de fa nature, eft
aufli bonne au Thtre ; parce qu'elle eft la marque d'un efprit agit.
Or entre toutes, l'Imprcation fera juge certainement Thtrale , caufe qu'elle procde
d'un violent tranfport d'efprit ; aufli faut-il que le difeours foit fort imptueux,
l'imprcflion hardie, & les chofes extrmes.
Ceci fans doute doit fuffire au Pote, fans m'en-gager lui faire une plus longue redite de
tout ce que les Rhetoriciens doivent lui en avoir apris , & principalement de ce qu'il en
pourra lire avec grande utilit dans la Potique du grand Scaliger.
C H A(4) Ltb. 4, m/>. 42.
CHAPITRE VIII.
Des Spectacles > Machines , & Dcorations du Thtre.
APr e s avoir trait fort au long dans le dix-huiti-me Chapitre du Trence Juftifi* la
Conftrution des Thtres anciens avec les Dcorations, les orne-mens & les Machines
qui y toient emploiez pour la reprefentation des Pomes Dramatiques, il ne m'en relie
plus rien dire ici de nouveau qui puife plaire, & je ne croi pas qu'il foit propos d'en
rpeter aucune choie. Mon defTein n'eft pas d'inftruire les Dcorateurs , & ceux qui
prennent foin de fabiqruer, ou de conduire les artifices qui doivent fervir aux Spectacles
de la Scne ; mais feulement d'avertir le Pote des moiens , que j'ai jugez neceifaires, pour
donner aux Ouvrages de fon eiprit plus de force & plus de grce dans toutes les parties qui
doivent contribuer a leur perfection.
Il eft certain que les ornemens de la Scne font les plus fenfibles charmes de cette
ingenieufe Magie, qui rappelle au Monde les Hros des ficles pafiez, & qui nous met en

vue un nouveau Ciel, une nouvelle Terre, & une infinit de merveilles que nous croions
avoir prfentes, dans le temps mme que nous fom-mes bien aiTrez qu'on nous trompe :
Ces ornemens rendent les Pomes plus illuftres, ceux qui les inventent en font admirez,le
peuple les prend pour des en-chantemens, les habiles fe plaifent d'y voir tout en-femble
PadrefTe & l'occupation de plufieurs arts, enfin chacun y court avec beaucoup
d'empreffement & de joye. Ceft-pourquoi les peuples de Grce & d'Italie , auffi grands
Guerriers que bons Philofophes, ont louvent emploie ces belles dcorations fur leurs
Thtres; ils y avoient tout ce qui pouvoit tre propre pour faire ces agrables illufions; on
y voyoit des
Cieux
Cieux ouverts o paroiflbient toutes leurs Divinits imaginaires, & d'o mme ils les
faifoient defeendre pour converfer avec les Hommes ; l'Elment de l'air en peinture y
fouffroit les clairs , & les vritables bruits du Tonnerre ; la Mer y faifoit paroitre des
Temptes , des Naufrages , des Rochers , des Vaif-feaux, & des Batailles. C'toit peu que la
Terre y montrt des Jardins , des Deferts , & des Forts; qu'elle y portt des Temples & des
Palais magnifiques, fouvent mme elle y paroitfbit entre-ouverte, & du fein de fes abmes
faifoit fortir des fimes, des Monilres , des Furies , & tous les prodiges de l'Enfer des
Fables: En un mot,tous les effets d'une puif-fance furnaturelle , tous les miracles de la
Nature, tous les Chefs-d'uvres de l'art, & tous les caprices de l'imagination ont form ces
beautez & ces orne-mens, qui firent tant de fois les pus doux amufemens des Grecs & des
Romains. Les Magiitrats, qui par ces magnificences s'acquitoient de leurs charges ou fe
rendoient dignes des plus grandes,y travaillrent toujours l'envi les uns des autres; 6c
les Peuples , qui mettoient ce prix les plus grandes dignitez , ju-geoient par leur
divertiiement du mente de ceux qu'ils avoient prpofez , ou qui pouvoient tre pr-pofez
la conduite de leurs Etats. C'eft-pourquoi les Potes qui voyoient dans la fortune des
Grands un fond toujours prpar ces illuftres dpenfes, ne fei-gnoient point de remplir
leurs Pomes de divers in-cidens, o ces beaux & riches artifices toient em-ploiez; & les
Ouvriers, dont la main fe trouvoit fi fouvent necefiaire pour excuter ces merveilleux
defleins , ne refufoient point leurs veilles pour s'en rendre capables , ni leur travail pour
les faire riir.
Mais maintenant, bien que la Cour ne les ait pas defagrables, & que le peuple fade foule
toutes les occafions de voir quelque choie de femblable, je ne confeilleiois pas nos
Potes de s'occuper fouvent a
faire
DU T H E A T R E, Liv. IV. 311
faire de ces Pices de Thtre Machines : Nos Comdiens ne font, ni allez opulens. ni
allez gnreux pour en faire la dpenfe; & leurs Dcorateurs ne font pas aiTez. habiles
pour y ruffir: j'ajoie que les Auteurs mmes ont t fi peu foigneux de s'inttruire en la

connoiflance de ces vieilles merveilles & aux moiens qu'on a de les bien excuter , qu'il
n'eft pas trange que fouvent le plus grand dfaut ioit dans les mauvaises inventions.
Nous ne fommes pourtant pas dans un ficle, o nous ne puiffions efperer que les
libralits des Princes, l'tude des Potes, le travail ces Ingnieurs, & les foins de nos
Comdiens ne relvent la magnificence du Thtre ancien; fc ce qui s'eft fait en ce
Roiaume depuis quelques annes, eit peut-tre un chantillon des nouveaux miracles que
la paix nous prpare. Afin donc de ne rien omettre de tout ce qui peut contribuer
l'accompliflement de ces Ouvrages, il me femble que je ne dois pas refufer quelques
obfer-vations que j'ai faites fur les Spectacles & Machines du Thtre, qui peut-tre r.e
feront pas inutiles.
Sur quoi je fuis oblig de dire pour fondement, Que je confidere les Spectacles <k les
Dcorations de la Scne en trois faons.
Les uns font de Chofes^ lors que les Spectacles font permanens & immobiles*, comme un
Ciel entr'ou-vert, une Mer orageufe, un grand Palais, 5c autres fcmblables ornemens.
Les autres font $ A filons, lors que le Spectacle dpend principalement d'un fait
extraordinaire; comme li quelqu'un fc prcipitoit du haut d'une Tour, ou du haut d'un
Rocher dans les flots de la Mer. La troifi-me efpece eit de ceux qui font mlez de Cbofis
& d'd&iorts, comme un Combat naval, o tout enfem-ble il faut une Mer, des Vaifieaux &
des Hommes agi flans.
Encore peut-on dire que les uns & les autres peuvent tre confiderez comme Miraculeux 3
Naturels, ou Artificiels.
Les Miraculeux , font ceux qui fuppofent quelque PuifTance divine, ou la Magie pour tre
produits; comme la Defcente de quelque Divinit du milieu des Cieux , ou la Sortie de
quelque Furie du profond des Abyfmes.
Les Naturels, font ceux qui nous reprcfentent les chofcs qui dans la Nature font les plus
agrables, ou les plus extraordinaires i comme un beau Defert, une Montagne enflamme.
Les Artificiels, font ceux qui nous font parotre les giandb & magnifiques ouvrages de
l'Art, comme une Lice, ou un Temple magnifique.
De toutes ces diffrentes efpces de Specfacles, les moins confiderables font ceux qui
dpendent du pouvoir des Dieux, ou des Enchantemcns ; parce qu'il ne faut pas beaucoup
d'efprit pour les inventer: il n'y a point de Gnie fi mdiocre.qui ne puifTe donner par ce
moien quelque fondement aux grandes chofes, & dmler les plus intrigues. J'ai vu une
Pice de Thtre , en laquelle l'Auteur aiant embaraff un Rival fi avant dans fon Sujet
qu'il ne favoit comment le def-intereffer, s'avifa de le faire mourir fubitement d'un coup
de Tonnerre ; l'Invention toit certaine, mais fi Ion en admettoit de cette forte dans le
Pome Dramatique, il ne faudroit plusfe mettre en peine pour en rompre les Nuds les

plus difficiles. Il eft de mme de toutes ces Machines qui fe remuent par des refTorts du
Ciel ou des Enfers ; elles font belles en apparence, mais fouvent peu ingenieufes ; il peut y
a-voir nanmoins des raifons trangres, & quelquefois aflez d'adrelfe pour les bien
emploier ; mais il faut prendre garde qu'elles jouent facilement : car quand il y a quelque
defordre, aufi-tt le peuple raille de ces Dieux c de ces Diables qui font fi mal leur
devoir.
J'aurois auffi de la peine confeiller au Pote de le fervir de ceux o les Ations doivent
produire le plus grand effet, parce que tout l'agrment dpend de la
jufjuftefle qu'il y faut obferver; & nos Comdiens font fi peu foigneux d'y rffir , qu'ils ne
veulent pas fe donner la peine d'en apprendre la conduite & les mo-mens neceflaires; ou
bien ils prfument tant de leur fuffifance , qu'ils eftiment cette tude au deflbus de leur
mrite ; fi bien que leur pareile, ou leur vanit gte fouvent ce qu'on invente avec efprit, &
qui de-vroit faire la beaut de l'Ouvrage.
Il relte donc les Dcorations permanentes,de quelque nature qu'elles foient ; quoi mon
avis feroit de fe reitraindre autant qu'il feroit poffible ; & en toutes il fera bien propos d'y
apporter beaucoup de prcautions.
Premirement, Il faut qu'elles foient neceffaires &que la Pice ne puiife tre joue fans
cet ornement; autrement les Spectacles ne feroient jamais approuvez, quoi qu'ils fuffent
ingnieux; on eftimeroit le Pote ^eu judicieux de les avoir introduits dans un Ouvrage
qo^s'en pouvoit paffer; & les Comdiens imprudens, d'en faire la dpenfe.
C'eft en quoi je trouve un affeznotable dfaut dans Y Andromde , ou l'on avoit mis dans
le premier & quatrime Acte deux grands & fuperbes Edifices de diffrente Architecture,
fans qu'il en foit dit une feule parole dans les vers ; car ces deux A&es pourroient tre
joiiez avec les Dcorations de tel des trois autres qu'on voudroit choifir ,fans bleffer
l'intention du Pote , & fans contredire aucun incident, ni aucune action de la Pice. On
en pourroit prefque dire autant du fcond Acte, linon qu'au commencement il y a deux ou
trois paroles de Guirlandes & de Fleurs, qui femblent avoir quelque rapport un Jardin
prefent ; encore qu'elles ne foient pas affez prcifes : car bien que peu de difeours fuffife
quelquefois pour cela, il eft nanmoins certain qn'il faut toujours s'expliquer
intelligiblement.
Secondement, Ils doivent tre agrables voir,
car c'eft par ce charme que le peuple s'y kifie attiX 2 ren
rer: (a) Ce n'eft pas que je veuille empcher le Pote d'y mettre des chofes, qui dans la

Nature feroient pouventab'es, monftrueufes & horribles; mais il faut que l'artifice les
exprime fi bien, que la peinture puif-fe donner du contentement; comme le Tableau d'une
Vieille, ou d'un Mourant , elt fouvent fi excellemment fait qu'il eit fans prix, encore que
perfonne ne voulut tre en l'tat des chofes repiefentes.
11 faut auffi qu'ils foient honntes, & qu'ils ne choquent en rien la bienfance publique &
ta pudeur que les plus drglez veulent conferver au moins en apparence jufques fur les
Thtres: Je fuis aflur que gnralement on condamneront ceux qui de Mars & de Venus
furpris dans le rets de Vulcain en penferoient faire une belle Dcoration.
Il faut encore qu'ils foient faciles excuter , je n'entens pas flon l'opinion des Ignorans
qui croient tout impoflible , & qui prefque toujours dans ces oc-cafions s'imaginent que
leurs Sens font fafcinez,&que les Dmons font les principaux Aleurs de nos Comdies ;
mais je veux dire que les Ingnieurs difpo-fent fi bien les reiforts des Machines, qu'il ne
foit pas befoin d'avoir un grand nombre d'hommes pour les remuer, & que les Engins
falfent leurs mouvemens point-nomm ; car lors qu'il faut attendre trop longtemps, le
peuple s'impatiente; & lors qu'elles ne pa-roiflent pas avec jufteile au moment qu'il le
faut, elles ne s'accordent pas avec la prefence des Aleurs 6c en gtent les Rcits.
Il eft auffi bien raifonnabe d'examiner, Si le lieu repreint par l'Avant-Scne peut
fouffrir dans la vrit ce qu'on y veut mettre en image; car autrement C2 feroit pcher
groffierement contre la vrailemblan-ce : Par exemple ii l'on prenoit pour le lieu de la
Scne la falle d'un Palais,ou la chambre de quelquePrinceire,
(4) Nn i UtiA ftUjucHnd'ttas fit* ejl, pinrArtim ejuique fait; borribiltt m\tiU ftsim
fptdtkntur & jVMt, Stal, lik.j. e. 97.
ceie, & qu'on mt tout auprs une prifon; car il ne feroit pas vraifemblable que les
Criminels fuflent renfermez dans un tel endroit: Les Princes ne dorment point auprs des
cachots, 8c l'on n'expofe pas fi facilement leur vue la retraite des Coupables. Je n'eitimerois pas plus raiibnnable de faire une chambre-haute, ou un cabinet lev, & au devant
une court fer-vant de paffage ordinaire qu'on verroit nanmoins de mme niveau & fans
aucun abaiiTement ; car ce feroit l'image d'une choie qui n'eft pas telle qu'on la reprefente.
Il ne faut pas auffi faire des Dcorations qui foient contraires l'Unit du Lieu , comme
de fuppofer l'Avant-Scne pour la chambre d'un Prince, del-quelle on entremit de plainpied dans une fort ; car toutes ces ridions, quoi que belles l'il, paroifient difformes
la Raifon, qui les connot fauffes, impoi-fibles, & ridicules.
Sur tout il faut faire en forte, que de ces grands ornemens il en refulte un effet notable &
extraordinaire dans le corps de la Pice ; c'eft dire, qu'ils doivent contribuer au Nud

des Intrigues du Thtre, ou au Dnouement; car s'ils ne fervent que pour produire
quelque vnement peu confiderable & qui ne foit pas de Peffence de l'Action Thtrale ,
les gens d'efprit pourront eilimer les Ouvriers qui les auront bien faits; mais le Pote n'en
fera pas eftim. Au Rudens de Plaute , le Naufrage qui y eft reprefent, fait tout enfemble
le Nud & le Dnouement de la Comdie.
Les Grenouilles d'Ariftophane ont une grande dcoration qui fert tous les Actes, &
prefque toutes les Scnes : En un mot, ceux qui font dans les Pomes anciens ,
autoriferont tout ce que nous en avons dit.
Je ne puis oublier d'avertir le Pote de deux confiderations importantes ; l'une qui le regarde, qui eft;
Que quand les Spectacles font de Cbofes, c'eft dire
X 3 d'obiets
d'objets permancns , il faut , s'il eft poffible , qu'ils paroiffent dcz l'ouverture du Thtre ,
afin que le murmure du peuple, qui s'mut toujours en ces apparitions, foit fini avantque les Acteurs commencent le Rcit ; Ou s'il faut faire quelque changement de
Dcoration dans la fuite de la Pice, que ce foit dans l'intervalle d'un Acte, afin que les
Ouvriers prennent tout le temps neceffaire pour remuer les machines, & que le
Perfonnage qui doit ouvrir l'Acte ,laifle paf-fer le bruit que ce nouvel ornement aura
excit. Et fi par la neceffit du Sujet, il faloit faire paroitre quelque grande nouveaut dans
le milieu d'un Acte, qu'il fe fouvienne de compofer les difcours de fes Acteurs en telle
forte , qu'ils difent en ce moment fort peu de paroles , foit d'admiration , d etonnement ,
de douleur, ou de joye , pour donner quelque loifir l'motion des Regardans qu'on ne
peut viter.
L'autre confideration concerne les Comdiens, qui eft quand les Spectacles font d'Actions,
c'eit dire, quand les Acteurs doivent tre en quelque pofture, ou faire quelque Action
extraordinaire , comme fe prcipiter dans la Mter , ou tomber d'un chariot en combattant ;
car il faut que l'Acteur l'tudi avec foin, avant que de la faire fur le Thtre ; ce que je dis,
pour avoir vu de mauvais venemens de la ngligence de nos Comdiens, & ce n'eft pas le
moindre ob-ftacle qui trouble fouvent l'effet des Machines, & la beaut des Dcorations.
F I N.
ANALYSE

ANALYSE ou EXAMEN
De la premire Tragdie de Sophocle intitule
AI A X , fur les principales Rgies que
nous avons donnes pour la Pratique
du Thtre.
I les Curieux qui verront ces Remarques, veulent tirer quelque fatisfa&ion de leur peine &
juger quitablement de celle que j'ai prife , il eft neceflaire, avant toute autre choie, qu'ils
fe donnent encore celle de voir dans les Auteurs cette Pice de Thtre que j'entreprens
d'examiner ; car jufques-l j'eftime avoir droit de les recufer, s'ils oient me condamner en
quelques endroits ; en tout cas , je puis mprifer leur approbation , comme une pure
flatterie; ou la recevoir comme une lgre civilit , qui ne m'obligera pas feulement les
remercier. Les Ouvrages de Critique ont cela de particulier, que pour tre utiles &
agrables, ils engagent encore voir ceux dont on fait le jugement : car li les Lecteurs
n'ont prefent l'efprit toutes les chofes fur lefqu elles en: veut appliquer les rgles,
comme une matire difpo-fe les fouffrir, ils doutent toujours des beautez ou des fautes
que l'on obferve, & de la jufteffe des ob-fervations. Je fai bien que ce Difcours doit tre
un travail afiez fcheux ceux qui le liront, fans en im-pofer encore un autre leur
patience ; mais ils doi-X a vent
vent croire que s'ils ne fe veulent dcharger de tous les deux, ils ne peuvent trouver
d'autre moien pou: fe foulager de l'un , que de prendre les divertificmens que l'autre leur
peut donner. Peut-tre qu'un plus hardi que moi s'avanceroit de dire, que li ces
Remarques, par la nature de la Critique, n'ont pas tout l'agrment qu'on pourroit
lbuhaiter, au moins contribueront elles beaucoup au plaifir de lire le Pome que
j'examine, raifon des grces caches qu'elles y dcouvriront & des adreffes de ces grands
Matres que l'on a jufques-ici ngliges comme des chofes fortuites.
Si nous tions dans un Sicle o les femmes ne puflent galer les hommes en

l'intelligence des Langues & des Sciences les plus curieufes , elles fe pour-roi ent plaindre
, que de les obliger la lecture des Grecs & des Latins pour prendre quelque
contentement en celle-ci , ce feroit les en exclure entirement; Mais puis qu'elles ont auffi
fouvent la bouche Euripide, que Malherbe; bz qu'elles parlent aufi hardiment des
Comdies de Plaute, que des Prologues de Brufcambille ; elles ne doivent pas trouver
trange que je leur tienne la mme rigueur qu'aux hommes, & puis qu'elles fe mlent de
juger de tout comme eux , il faut aufi qu'elles prennent les mmes foins, ou que leurs
voix ne foient pas reues.
1E fuppofe donc que ceux qui veulent pafTer outre, viennent prefentement de lire cette
Pice dans fon Auteur; & pour reconnotre combien adroitement il a pratiqu les rgles de
fon Art, il en faut premirement confiderer le Sujet; car c'eft par o j'ai dit que le Pote
doit commencer.
(a) Le Sujet de ce Pome n'eft autre chofe dans la vrit (s'il y a quelque vrit dans
l'Hiftoire de la guerre de Troie; que la juilc colre d'Aiax contre les
Grecs, (4) Le Sujet.
D E S O P H O C L E. y^
Grecs, qui lui prfrrent Ulyfie en la difpute qu'ils eurent enfemble pour les armes
d'Achille. Ce refien timent en la perfonne d'un grand Roi & du plus vaillant de tous les
Grecs, injuftement traite par ceux qu'il avoit fervis, &: par des Chefs de guerre tmoins de
tous fes beaux Exploits, toient certainement un beau fond pour en tirer quelque chofe
digne du Thtre : il y avoit peu de matire, mais c'cft comme il la faut choiiir pour
donner a l'imagination la libert de s'batre : car d'afurer que fa fureur & fa mort de fa
propre main foient de l'Hiftoire, je ne le voudrois pas faire. Ovide ne parle que de fa
colre, & quelques-uns ont dit qu'il fut tu par la main de Paris; d'autres mme veulent
qu'il ait t touf fous la fange par les Troiens, caufe qu'il toit invulnrable. Pour moi
j'elrime, que tous ceux qui rapportent ces deux autres accidens, n'en ont parl .qu'aprs
Sophocle , comme il eft arriv de toutes les vieilles Fables que l'on a miles fur le Thtre,
qui ont t reues dans les fecles luivans comme les Potes les, avoient ajufies , parce
que l'on n'en trouvoit rien dans les Hiftoires.
Ces deux Incidens font mon avis de l'adrclTe du Pote , qui les a iuppofez. flon la
vraifemblance : car une ame fiere & outrage en fa gloire, comme Aiax, pouvoit bien
former le deiTein de fe vanger de fes Juges & de lbn Comptiteur, & devenir furieux ; &
en-fuite , aiant reconnu les effets de fon traniport extravagant , fe tuer de fa propre main,
tant par la honte de ce qu'il avoit fait, que par quelque relie de fureur. Et ce qui peut
aifment faire croire que ce font des inventions du Pote, c'cft la defenfe que Menclas &
Agamemnon font Teucer, de donner la fepulture fon frre : car on peut bien juger que
ces deux Princes n'en uierent pas ainfi , & que Sophocle l'a fait feulement pour donner
quelque compaiion de la fortune d'Aiax, dont le frre eft oblig de difputer la fepulture.

Peut-tre fait-il quelque tort la generofh % 5


de Menelas 5c d'Agamemnon; mais Aiax tant fon Hros, il a voulu tout facrifier fes
intrts, & ce refus de fepulture contre le droit des Gens , raifant croire qu'on lui avoit t
les armes d'Achille contre toute juilice,a donn fujet de le plaindre; outre qu'il n'efi pas
entirement draifonnable , que ces deux Princes refufent le droit de la fepulture, qui
toit la peine des Criminels de leze-Majeir , un homme qui s'etoit rebell contre le
jugement de tous les Grecs, qui avoit tir l'pe pour faire mounr les deux Souverains de
l'Arme , 6c qui s'etoit fait ennemi public. Je ai bien que Cointus Calaber les fait plus
gnreux , tk qu'ils font des Obfques trs-honorables au corps d'Aiax ; mais c'eft qu'il
travaille leur gloire, pour conferver la dignit de fon Pome Epique; au Leu que
Sophocle n'a travaill qu'a rendre la fortune d'Aiax pathtique pour en faire une belle
Tragdie. Voil donc comme il ajoute tk change dans le Sujet pour i'accommoder fn
deiTein, & comme fur un petit fondement il btit un grand Pome; o mme tiodmt
TecmelTe femme d'Aiax, pour en faire C trois ou quatre belles Scnes. Nous allons voir
encore d'autres changemens pour ajulter le Temps & le Lieu , neceilaires la compohtion
de fon Pome.
(a) Pour le Temps, il fait bien connoitre qu'il n'en faudroit pas davantage pour l'Action
vritable, que pour la Reprefentation : car au troifime Are on fait iavoir que Calchas
avoit dit, Que la colre de Minerve ccr.tre Aiax , ne drjcit durer qu'un jour & que fi on
pouvoi: ne le peint abandonner feul durant cette journe , ;/ ne mourr oit point. Or Aiax
fe trouve feul, tk fe tue; d'o il refulte que la Pice finit dans le mme jour que fa fureur
avoit commenc ; car tout ce qui fe fait depuis fa mort, n'elt qu'une conteftation touchant
fa fepulture qui fe palTe en peu de temps, & auprs de
(; Le Temps,
fon corps. Et pour faire entendre qu'il n'emploie pas cette journe toute entire fur fon
Thtre, il le fait ouvrir au matin , Aiax aiant dj couru tout le Camp des Grecs, exerc fa
fureur contre les troupeaux, Se conduit dans fa Tente les animaux qu'il avoit liez & pris
pour fes principaux ennemis; ce qui devoit tre plus long-temps faire que tout ce qui
relie fur le Thtre , depuis qu'Ulyfle vient pier ce que faifoit Aiax, jufqu'a ce que Teucer
fait emporter fon corps pour lui donner la fepulture, fi bien qu'il ne prend qu'une bien
petite partie du jour pour faire agir fes Perlbnnages.
(a) Le feul Incident en cette Pice eft., le Retour de Teucer , que le Pote dit avoir t lors
faire la guerre en Myfie; mais afin d'empcher qu'il ne pa-roiie affet , il fait qu'Aax fe
plaint du long fejour de fon frre, qui devoit tre revenu ds long-temps, & qu'il attendoit
avec grande impatience; de forte que quand Teucer arrive, cela ne parot pas un artifice du
Pote, qui le fait venir propos pour difpu-ter la fepulture de fon frre; au contraire les
Spectateurs fouhaiteroient eux-mmes qu'il ft arrive plutt pour lui fauver la vie. En
quoi l'on doit obferver encore le changement que Sophocle apporte la Fable en cette
abfence de Teucer, & la raifon eft, que fon Thtre tant devant la Tente d'Aiax , Teucer

l'et vraifemblablement fait garder s'il et t pre-fent; au lieu que tous les autres qui
parlent de cette avanture , comme Cointus Calaber, laiflent Teucer dans l'Arme: mais il
ne peut fauver ce malheureux frre -, parce qu'on ne favoit o il toit, n'tant point
revenu dans fa Tente aprs avoir couru & malfacr les troupeaux.
(*) Jugez encore avec quelle adrelTe il a choifi le Lieu de fon Thtre, pour fuivre la Fable
comme on la conte -, il n'y a point de Lieu particulier o les
Aeuis
(a) Prparation des Incidens. (b) Le Lieu.
Adeurs fe trouvent , Aiax cit au milieu des champs; Teucer, Ulyfle , Menelas , 6c
Agamtmnon dans le Camp j fa femme TecmerTc pleure dans fa Tente avec fon petit-fils ;
8c les Salammiens les Sujets font dans fes vaiifeaux, ou courent la campagne pour le
trouver: Il falloit nanmoins ralicmbler tous ces gens en un mme lieu , & les y faire
paroitre tous avec ration : Or voici comme il en vient bout.
11 met fon Thtre devant la Tente d'Aiax, comme le lieu le plus propre o
vraifembiablement tout fe devoit palier ; vu mme qu'aiant befoin de faire paroitre une
femme afflige , il n'et pas t bien-feant de la mettre ailleurs, & de la taire courir les
champs aprs un enrage : Mais parce qu'il vouloit mettre le corps d'Aiax fur le Thtre
pour rendre pathtiques les plaintes de Tecmefie & de Teucer, 8c la conteftation de fa
fepulture; il fuppofe qu'il y avoit un Bois alTez pies de cette Tente ; 8c pour rendre cette
fuppofition vraifemblable,il met la Tente d'Aiax l'extrmit du Camp 8c toute la
dernire, ce que l'on dcouvre par les premiers vers de Minerve, 6c fort adroitement. Et
pour faire voir que ce Bois n'eit pas loin des Tentes, il fait que les Salamimens entendent
du Camp la voix de Tecmefie, quand s'crie dans le Bois. Pour amener dans fa Tente Aiax,
qui toit le principal Acteur, il fuppofe contre la Fable , qu'il ne fe tua point aprs le
maiTacre des Troupeaux; mais qu'il emmena dans la Tente un Blier, qu'il prenoit pour
Ulyfle, 8c d'autres animaux qu'il prenoit pour les principaux des Grecs, afin le plaiiir de
les faire languir fous les coups.
Mais voions en dtail comment tous les Acteurs viennent fur le Thtre 8c en fortent
raifoanablenienc. Ulyfle y vient pour pier ce que fait A;ax; { ve pour l'affilier contre ce
furieux; Aiax y paroi: par je commandement de Minerve, pour donner l le le
contentement de voir fon ennemi en elle l'avoir mis ; Aiax retourne dans : pou:
foueter le Blier, qu'il s'imaginoit tre Ulyie ; puis Minerve ScUlyfle quittent le Thtre
o ils n'avoient plus que faire, & c'efl: le premier Acte. Au fcond, TecmcfTe fort de fa
Tente pour demander fecoursaux Salaminiens , qui font le Chur de cette Pice: bile ouve
la Tente o e';le en r re, & o parot Aiax au milieu de ces animaux, maisa\ec un efpnt un
peu plus remis c comme retournant rellpifcence; ce qui donne fujet a de beaux
dlfcours entre lui, fa femme , 8c fes amis particuliers. Au trou-me Acle, il fort de fa Tente

en feignant d'aller fe purifier duns la Mer,& cacher l'pe d'Hetor; fa femme fort pour le
fuivre, mais elle rentre fur Ion commandement; puis il continu fon chemin : Aufli-tt
parot un Mefiager, lequel , contant le retour de Teucer , commande de fa part qu'on garde
bien Aiax; cette nouvelle TecmefTe fort 8c prie les Salaminiens de lui aider chercher
Aiax , ce qu'ils font trs-volontiers , & le Thtre relie vuide. Au quatrime Acte, Aiax
paroit dans le Bois auprs de fa Tente, faifant des plaintes contre fon malheur, & fe jettant
fur fon pe dont il avoir enfonc la garde dans la terre, circonftance qui fait voir que fa
mort fut tout enfemble, un effet de honte de tout ce qu'il avoit fait, & un refle de fa
premire fureur. Au moment qu'il rend l'efprit, les Salaminiens reviennent par divers
endroits fur le Thtre, laflez& fchez d'avoir inutilement couru; &Tcc-rnefle , qui avoit
pris le chemin du Bois , rencontre Aiax expirant ; elle s'crie , & les Salaminiens viennent
elle : cependant le bruit qu'on avoit fait en le cherchant, faifoit croire ailement qu'il ne
s'ctoit cart que pour fe tuer, & la Renomme, qui prvient d'ordinaire les grands
venemens, aiant port la nouvelle de fa mort a Teucer , l'oblige de quitter les Grecs,
contre lefquels il difputoit pour fon frre, & de venir en fa Tente pour en apprendre des
nouvelles : Menelas y furvient peu aprs pour dfendre de donner la fepulture cet
ennemi public, puis il s'en
retourretourne pour avertir Agamemnon de l'opinitre def-obefiance de Teucer , qui fort auffi
pour chercher un lieu propre la fepulture de fon frre, aprs avoir fait retirer TecmeiTe
& fes Suivantes. Au cinquime Acte , Agamemnon vient pour faire excuter la de-fenfe de
Menelas ; &: Teucer qui l'avoit vu de loin, accourt auprs le corps de fon frre pour le
dfendre : Ulyfie y arrive, pour appaifer Agamemnon , qui cde'& fe retire. Teucer prie
UlyiTe de s'loigner de ce corps, de crainte que fa prefence ne trouble les mnes d'Aiax qui
avoit t fon ennemi; il y confent, & Teucer fait emporter le corps. Tous ces prtextes,
pour entrer & fortir du Thtre, font certainement bien vraifemblables; mais l'artifice,
dont le Pote fe fert pour faire tout cela, eft il dlicat', que l'on ne peut dire qu'il y affecte
une feule parole; & ce qui s'y pafle , eft fi bien ajuft , que tout y paroit ne-ceaire, & c'eft
en quoi principalement eft le grand art.
Vous ne voiez point aufi d'Adteurs fur le Thtre, dont vous ne fachiez d'abord le nom ,
ou la qualit, & quelque chofe de fes intrts, autant qu'il eft ne-celTaire pour prparer
l'attention des Spectateurs. A l'ouverture du Thtre, Minerve, aiTez connoiiable aux
Anciens par les marques de fa Divinit,dcouvre adroitement le nom d'UlylTe qui vient
elle, & le delfein qu'il avoit d'pier la contenance d'Aiax; & quand Aiax parot, on fait l'tat
auquel il eft rduit; car Minerve le dclare , & l'appelle par fon nom. Le Chur tmoigne
dans fes premiers vers, qu'il n'eft compof que des amis d'Aiax , le principal d'entr'eux
difant, Qu'il a toujours particip la bonne ou mauvai-je fortune de ce Prince. A peine
TecmeiTe a-t-elle dit quatre vers que, le Chur lui demandant des nouvelles d'Aiax , elle
dit, Qu'elle peut mieux leur en apprendre que perfonne , tant devenue fa femme , de fa
Captive bien-aime. Le Meftager fe reconnot aifement par fes habits , (car chez les
Anciens ces Ferfonnages en

avoient
avoient de particuliers) & par les premires paroles qu'il rcite. Quand Teucer vient au
quatrime Acte, le Chur dit en avoir entendu la voix, & fon nom fuffit pour faire efperer
quelque gnreux fentiment d'un frre fi long-temps attendu, & dont il avoit t parl
dans les Actes prcedens. Si Menelas arrive, le Chur avertit Teucer qu'il prenne garde
ce qu'il doit rpondre Menelas l'on ennemi qui s'approche; & par ce moien il prparc
quelque nouveau trouble. Et lors qu'Agamemnon fur vient , Teucer dit, Qu'il tfl retourn
promptement fur fis pas , parce tju'i/ a vu de loin Agamemnon approcher avec un vifage
de colre. Ainfi par une agrable adreffe du Pote, les Spectateurs ne demeurent point
incertains dans la connoif-fance des Acteurs qui paroiiTent, parce que cette mconnoifance n'toit pas neceiTaire, & qu'elle ne pou-voit produire aucun bel effet dans les
Incidens de cette Pice.
{a) Les Actes pouvoient-ils tre plus judicieufe-ment divifez ? Le premier contient la
fureur d'Aiax, le fcond fa refipifcence, le troifime les prparations de fa mort, au
quatrime il fc tue, & au cinquime on refput fa fepulture : ce n'eft pas que chacune de ces
actions foit toute fmple; car elles font foutenu's de plufieurs circonftances qui les
prcdent ou qui les fuivent, & qui toutes enfemblc compofent les divers Actes en chacun
defquels la liaifon des (k) Scnes eft fort fenfible; attendu qu'il refte toujours quelque
Per-fonnage de la prcdente en celle qui fuit, horfmis au troifime A t , o le Meflager ,
qui apporte le commandement de ne pas abandonner Aiax, arrive comme il fort du
Thtre; ce qui eft un autre moien de liaifon, quand celui qui furvient cherche celui qui
s'en va. Et au quatrime Acte, bien qu'Aiax ne partie plus avec le Chur qui revient au
point qu'il fe tu, les deux Scnes pourtant font lies par la rencontre
{*) Lci Aa. {h) Les Sccnes.
trc d;j temps, & par le Spectacle de fon corps refiant la, comme un Acteur ml aux
furvenans.
(a) Quant aux Intervales des Actes, ils font fi ne-ceffaires &; fi bien remplis par les choies
qui fe doivent faire hors du Thtre , que la continuit de l'Action y eft trsmanifeftc.
Durant le premier Intel-vale, Ulyfe va raconter aux Grecs tout ce qu'il a vu d'Aiax, & 'Aiax
continu la fureur dans la Tente. Au fcond, il cherche l'pe d'Hector, comme il re-fulte
de la fin de l'Acte prcdent , & du commencement de celui qui fuit -, outre que dans ce
mme intervale, Teucer arrive au Camp 6z dpche le Mel-fager, fuivant le confeil de
Calchas. Entre le troiii-me & quatrime Acte il n'y a point d'intervalc, parce que le Chur
mme eft forti du Thtre , lequel demeurant vuide , fait allez connotre la diftinction des
Actes : non pas qu'Aiax foit demeur fans rien faire depuis qu'il eft forti du Thtre, car il
dit lui-mme , Qu'il avoit accommod fon pe pour s'y prcipiter , au lieu de la cacher ,
comme il l'avoit auparavant propof. Le quatrime Intervale contient le retour de
Menelas auprs d'Agamemnon , avec leur entretien fur l'opinitret de Teucer, & les foins
du mme Teucer pour trouver un lieu propre h fepulture de fon frre; de forte que

depuis l'ouverture du Thtre, il n'y a pas un moment auquel les principaux Acteurs ne
foient occupez , chacun flon fon deflein.
(b) Confiderez aufli comment il a bien dioili le Chur en cette Pice , & combien
induftrieufemeir il le fait agir. 11 fait fon Chur des Salaminiens, qui plus
vraisemblablement que nuls autres dvoient accourir vers la Tente de leur Prince fur la
nouvelle de fa fureur , & plaindre la mauvaife fortune avec leur mifere; il ne les met pas
nanmoins fur le Thtre ds l'ouverture , comme en d'autres Pices ; parce
qu'ils (*) Les Intervales. (fc) Le Chur.
qu'ils ne dvoient pas entendre les entretiens de Minerve & d'U]yiTe,& qu'ils n'eulfent pu
fouffrir la pre-fence d'Aiax fans frayeur , puis qu'Ulyffe lui-mme n'toit pas bien affr
en fa prefence; mais il le fait arriver comme le Thtre fe vuide la fin du premier Acte;
puis il le fait fortir la fin du troifime, fous prtexte de chercher Aiax ; parce que le
voulant faire tuer fur le Thtre, il n'et pas t vraifembla-ble que fes Sujets l'euffent vu
prcipiter fur fon pc fans l'empcher; & quelque effort qu'et pu faire l'imagination des
Spectateurs pour les fuppofer aveugles ou abfens, la vraifemblance auroit t trop
lourdement choque en cette rencontie.
(a) A prendre cet Ouvrage par la vrit de l'Action, il ne femble pas qu'il ait rien fait pour
les Spectateurs, tant les chofes y font vraiiemblablement dpendantes les unes des autres;
& nanmoins tout ce qu'il obferve en la conduite du Chur qu'il fait for-tir , eft une
delicatefle de l'art pour faire mourir Aiax en leur prefence, pour leur montrer une action
ge-nereufe , (digne pourtant de compaflion, puis qu'il fe vange fur foi-mme de l'outrage
qu'il a reu des Grecs;) & enfin , pour les attendrir de piti , en voiant le corps de ce Hros,
dont la fepulture eft dii-pute.
(b) On doit encore admirer l'artifice de fes Narrations, car il fait raconter Minerve le
deffein qu'Aiax avoit fait fecretement contre les Princes Grecs la nuit prcdente , &
comme elle lui avoit troubl l'efprit pour en empcher l'effet, qui font des chofes qu'elle
feule pouvoit favoir : aprs il oblige TecmelTe dire le refte de ce qu'il avoit fait dans fa
Tente. Cette divifiou produit deux effets diferens fur le Thtre, le premier, un fentiment
d'admiration pour les foins que Minerve prend d'Ulyffe, mais avec tonnement d'un tel
malheur en la perfonne d'Aiax s l'autre eft
Tom. I. Y une
(4) Les Spc&ateurs. (h) Les tfmatious.
une tendrefie qui touche les Spectateurs, quand ils voient une femme bien-aime feule
auprs d'un mari furieux : Encore ne faut-il pas omettre la narration que Tecmeie fait
fommairement de la ruine de fon Etat, de la mort de fes Parens, de fa captivit, & de fon
heureux mariage avec Aiax: Ni celle encore de Teucer , touchant l'change du baudrier

d'Aiax avec l'pe d'Kector, dont le premier avoit fervi pour attacher le corps d'Hector au
chariot d'Achille, & l'autre avoit t Pinftrument de la mort d'Aiax : car bien que ces deux
Narrations foient infres dans les plus vives plaintes de TecmeiTe & de Teucer, elles font
nanmoins touches 11 propos & fi bien figures , qu'au lieu d'en faire languir les
pallions, elles les relvent, & y coniribuent beaucoup par les images de quelques
nouveaux malheurs: outre que toute Fhiftoire d'Aiax, fen pais, fa maifon, & fes exploits,
font induftrieufement racontez en divers endroits fans aucune affectation , & feulement
pour une parfaite intelligence du Sujet.
(a) Je ne fai fi la Conteflation qui fe fait pour la feputure d'Aiax feroit agrable &
pathtique en ntre Sicle; mais je ne doute point qu'au temps de Sophocle, elle n'ait d
fort bien ruffir; car alors c'-toit une marque d'infamie & le dernier malheur d'un
homme , que d'tre abandonn fans fepulturc ; fans doute les Spectateurs toient mus de
compaffion voiant lc % corps d'un grand Prince , par un effet du couroux de Minerve, tre
au point de recevoir cette honte : Et comme les difeours des deux Princes Grecs, font bien
colorez, & bien prtextez de raifons d'Etat pour lui ravir l'honneur de la feputure; & celui
de Teucer au contraire fonde fur la piet & la generoii-t, je croi bien que leurs fentimens ,
conformes aux murs de ces Acteurs anciens, leur dvoient tre bien agi cables, vu mme
qu'Euripide a fond la Tragdie
des {) Les Pillions.
DE SOPHOCLE. 339
des Suppliantes en l'honneur des Athniens fur cette feule confideration , & qu'il n'eft pas
vraifemblable qu'un ii grand Pote et pris un foible fujet pour tablir la gloire de fa
Patrie.
(a) Quant aux Spectacles, il pouvoit bien faire pa-rotre Aiax dans fa fureur, mais outre
qu'elle eft indigne d'un grand Hros ii quelque noble paillon ne l'excite, & ii les effets n'en
font magnifiques; j'efti-me qu'il ne l'a pas voulu faire, caufe qu'il toit bien difficile de le
reprefenter maiacrant les troupeaux, & chaifant & l ceux qui les gardoient ; & qu'il et
t ridicule de voir Aiax prendre un mouton pour un Prince , & faire une action de
Boucher en s'imagi-nant faire un exploit de Hros : Tout cela et t plein de confufion ,
& et plutt excit la riie que la piti; & nanmoins pour faire voir Aiax dans l'tat
dplorable de cette avanture & ne rien drober au Thtre, il le fait paratre dans fa fureur,
mais un peu retenue par la prefence de Minerve (figure de la frnefie des grands hommes,
que la prudence ne doit pas abfolument abandonner comme une ame vulgaire) puis il le
fait voir dans fa Tente , au premier point de fa refipifcence, parmi les animaux qu'il venoit frachement d'gorger ; & la fa femme, fon petit-fils, & fes amis font l'entour de lui ;
fpedtacle, mon avis,bien invent dans le Sujet; car fans pour-fuivre, ni tuer
extravagamment ces btes, leur mort contribue la compaffion, quand ce Prince vient
reconnoitre l'garement de fon efprit; & puis fon vi-fage , fes difcours, 6c fes actions ,
portant enfemble des marques de honte, de fureur, & de generofit, dpeignent

douloureufement l'excez de fa mifere: A quoi fi l'on ajoute les larmes & les plaintes de fa
femme, la prefence d'un petit enfant qui ne parle point, mais qui donne fujet a de beaux
difcours, & les trif-tes confondons de fes amis, il eft bien malaif que Y i ce
(*) Les Spcftaclcs.
340 EXAMEN DE L'AIAX,DE SOPHOCLE, ce Spectacle ne foit agrable & pathtique.
Aprs il le montre bien fain d'efprit , mais auffi-tt les paroles deCalchas,qui le
mnaoient de perdre la vie dans ce mme jour, jettent la crainte fur le Thtre , d'autant
plus vive, qu'on le croyoit fauve. En fuite on le voit mourir de fa propre main, & fa
fepulture con-telte fur fon corps mort ; fpectacles fans doute, qui font de nouveaux
motifs de compaflion, & qui nous apprennent que le Pote a bien fu fournir fon Thtre,
en changeant toujours la face des chofes.

JUGE341

JUGEMENT
De la Tragdie , intitule PENTHE'E, crit
fur le champ , & envoie Monseigneur le Car"
dinal de Richelieu par fo?i ordre e::prez.
SUr le commandement que je viens de recevoir de la part de Vtre Eminence, de travailler
la Pentbe, pour donner de la force au quatrime A&e, & achever la Catallrophe, j'ai
rappel toutes les penfes qui me vinrent hier a l'eiprit, quand je la vis fur le Thtre;
mais plus je me la remets en mmoire , moins je l'eftime capable d'tre mife au nombre
des excellentes Pices , fi on ne la reforme d'un bout l'autre. Ce n'ell pas qu'elle ne foit
remplie de beaux vers, & de nobles fentimens; mais les vers ne chatouillent que l'oreille,

s'ils n'infpirent de grands mouvemens; & les fentimens de ceux qui parlent ne font que de
lgres imprefions fur ceux qui les coutent, s'ils ne font bien poulTez par divers raifonnemens , & par diverfes figures : Voici donc ce que j'en ai pu remarquer.
Quant la difpoiition, je ne l'approuverois pas il je l'avois faite. Premirement, je n'aurois
pas retranch deux circonftances notables, qui font dans Xeno-phon, le banniflment ou
Teloignement d'Arafpe, & le difeours de Penthe, quand elle donne de fa main Abradate
fon mari les armes qu'elle lui avoit fait Y 3 faire
faire del vente de fes pierreries; l'Hiftoire eft aTez
fterile pour n'en rien oublier.
Les deux Difcours de Cyrus, au premier & au quatrime Ae, font inutiles, ou du moins
trop longs; car ils ne font rien,ni la chaiet de Penthe, ni a la fagefle de Cyrus, ni la
jaoufie d'Abradate , ni a l'amour d'Arafpe, qui font les grands reflorts de cette ' Pice; c'eit
du temps & des vers emploiez fans ne- ceilt, dont on auroit pu fe fervir ailleurs. De
plus je ne voudrois pas pouffer bout deux difcours de guerre hors d'uvre, & laiiTer
les principales parlions j a moiti chemin ; car par tout elles ne font que tou- j ches, 6c
non pas acheves j elles branlent l'Audi- -teur, & ne l'emportent pas.
Abradate arrive trop tard au camp de Cyrus, tk fi par malheur il lui ft arriv le moindre
obflacle, il et fallu remettre la moiti de la Tragdie un autre jour. 11 le falloit faire
venir dez le premier Acte, & pour cela on pouvoit ouvrir le Thtre par l'amour &
l'impatience de Penthe, & le delir de Cyrus d'avoir Abiadate dans la bataille qui fe devoit
donner: Sur quoi l'on et fait arriver quelque Seigneur de 1a part d'Abradate qui et
confol Penthe , rjoui Cyrus, & donn fujet de faire les prparatifs pour fa rception. Je
fai bien que la difficult qui a pu empcher de le faire ainli, eft qu'il falloit remplir trois
Actes entre fon arrive & fa mort; mais l'amour d'Araf-pe, la jaloufie d'Abradate & la
generofit de Penthe y pouvoient bien fournir affez de matire ; & puis c'elt en ces
occafions difficiles qu'il faut preffer fon cfprit pour trouver quelque chofe
d'extraordinaire.
Pour le Lieu de la Scne, il change fi prcipitem-ment dans un mme Acle, qu'on a bien de
la peine le comprendre; aufli eft-ce un des plus grands cueils du Thtre, que l'on peut
nanmoins viter en confiderant la qualit du lieu o fe doit faire la principale action
d'une Hiftoire, & en y accommodant toutes les autres; fi bien qu'en cette Pice, ou
pouDE LA PENTHE'E TRAG. 343
pouvoit avancer les Tentes de Cyrus fur les rives du Padole, o Penthe reut le corps
d'Abradate & perdit la vie : outre que l'on ne fait pourquoi les Acteurs viennent parler en
ce lieu plutt qu'en un autre, ni pour quelle raifon ils en iorten* ; en quoi nanmoins

coniilte une des principales adrciTes du Thtre, en faifant voir les confiderations qui
conduifent les Acteurs dans le Lieu de la Scne, & qui les en font retirer ; autrement il
n'eft point vrailemblable qu'ils y foient venus reciter leurs vers, eu qu'ils n'y demeurent
pas plus long-temps.
Davantage les Scnes me femblent tellement dlies, que l'on pourroit compter plufieurs
Actes en cette Pice ; car il en faut toujours compter autant qu'il y a de difTolution de
Scnes, les Actes tant di-vifez par la diviiion des actions qui veulent un inter-vale de
temps.
Encore eft-il vrai que l'amour d'Arafpe paroit brutal & criminel, il s'emporte jufques-
dire, Qu'il veut tuer Abradate-, il fe rjouit de fa mort, & nomme Penthe barbare; parce
qu'elle ne veut pas fecourir Ion amour, c'eft dire commettre un adultre; ce font bien a
la vrit des mouvemens d'un cur paf-fionn, mais il les faut bien adoucir en la bouche
d'un Gnreux ,tel que devoit paroitre Arafpe,grand Prince & favori de Cyrus; fon amour
devoit redoubler par la vertu de Penthe; il devoit lui fouhaiter toutes fortes de
profperitez, & prendre part fes d-plailirs : En un mot, il la devoir confiderer comme une
Divinit qu'il reveroit , & non pas comme une femme qu'il vouloit obliger faillir; un fi
bel amour lui et fait perdre la vie aprs elle, ou bien il lui fal-loit faire entreprendre
quequ'autre violence pour le faire punir : car on ne voit iortir aucun effet de toutes ces
difpofitions , qui font attendre quelque chofe de plus grand. Cyrus ne veut point regardef
Penthe, & cela ne produit rien: Arafpe eit amoureux de Penthe , & l'on n'en voit pas
l'iiu' ; Penthe fe plaint
Y 4 de
de fon infolence, & il demeure en mme tat qu'auparavant : Abradate eft jaloux fans
fondement , & cefle de l'tre avec auli de peu de raifon : Un mari vient voir fa femme
dans fon impatience, '6c difparoit auffi-tt, commes'il n'toit venu que pour mourir, & la
faire mourir. Voila de belles chofes commences , mais qui n'ont point de fuite.
Avec ces confiderarions gnrales, je trouve encore trange au premier Acte
l'vanouilTement g'. pe; car voiant tous les jours Penthe qu'il gardoit depuis long-temps,
il attend bien tard s'vanouir devant fes yeux : Cela fembie bien mandi, pour faire fur le
Thtre un vnement peu confiderable , & qui devoit plutt arriver le premier jour qu'il
la vit; parce que la furprife y pourroit donner quelque fondement & plutt fans doute dans
la chambre de Penthe en la regardant fixement, palonnment, loi-fir; & en toute
libert; que non pas devant les Tentes de Cyrus. Ajoutez que Penthe l'abandonne en cet
tat , ce qu'elle ne devoit pas faire , tant un grand Prince qui prenoit foin d'elle, & qu'elle
eili-moit malade de fes blerTures ; vu mme que fa preien-ce, en redoublant le mal
d'Arafpe, pouvoit donner occafion quelque chofe de bon.
L'Artifice , dont ce Prince fe fert au fcond Acte pour lui dcouvrir fa pafion, me fembie
trop foible ; & c'toit un mauvais difcours pour un homme de la condition d'Arafpe, de

dire, Qu'il faifoit des vers pour un autre :il falloit faire cette dcouverte par un moien plus
convenable fa dignit, qui tint de l'Hroque, & non pas du Comique, dont mme
plufieurs fe font dj fervis fur le Thtre.
Penthe de fa part eft bien tt en colre, il ne falloit pas qu'elle en fit fes plaintes Cyrus
pour la premire fois, elle devoit dez long-temps avoir pris autorit fur Arafpe , & lui avoir
dfendu de lui parler jamais de la forte, & fur ce qu'il eut continu, elle et pris fujet d'en
demander jufticc a Cyrus ,
ain
DE LA PENTHE'E TRAG. 34* ainfi que Xenophon l'a fait dans l'Hiftoire. Je fai bien qu'en
un mme jour, il toit malaife de le faire parler de fon amour plulieurs fois Penthe;
mais pour y remdier, il falloir fuppoier qu'il s'toit retir par l'ordre de Cyrus a caufe de
cet amour, tk qu'il n etoit revenu que la veille du combat, ainfi qu'il eft dans l'Hiftoire: Si
bien que dez la premire fois qu'il eut parl d'amour Penthe ce retour, elle et eu
fujet d'abord d'en faire de grandes plaintes a Cyrus, & de le rendre plus criminel, n'aiant
pas refpect les ordres de fon Matre, tk n'tant pas devenu plus mo-delle par fon abfence.
Auii ne voudrois-je pas faire que Penthe prit fi lgrement, ni fi promptement Cyrus en
faveur d'A-rafpe, aprs avoir paru fi fevre : Une femme gene-reule, outrage de cette
forte ne le doit pas appaifer facilement ; c'elt un efTet de fa vertu que de ne pardonner
qu'avec grand' peine : & cette bienveillance li foudaine , aprs un li grand bruit, pouvoit
tre fuf-pec'te d'artifice. Ce font des endroits qu'il faut traiter bien dlicatement , & l'on
pouvoit faire que Cyrus condamnt Arafpe quelque peine rigoureufe , & qu'aprs il prit
lui-mme Penthe de lui patdonner.
La jaloulic d'Abradate au quatrime Aclc eft bien lgrement conue, il peut bien craindre
a la vrit quelque violence de la part du Vainqueur; mais la vertu de fa femme le doit
empcher de le croire avec tant de certitude , tk le poignard que Penthe lui montre,
devoit fervir pour un effet plus hardi : car fe voiant fouponne par fon mari d'avoir pu
fouffrir une violence, fans mourir, elle doit faire quelque effort devant lui pour fe
poignarder , en lui difant, Quelle ejl ajjez coupable puis qu'il a cru quelle le pouvait tre :
Ce qui eut donn lieu a un beau repentir de la part d'Abradate.
Je ne puis encore approuver dans le cinquime Acte 'lie Cyrus parle Penthe de fon
retour , comme s'il etoit dj las de la voir, tandis mme qu'elle pleure
Y 5 fur
fur le corps de fon mari, au lieu de la confoler : Il fc-roit mieux de fe feparcr d'elle, fur une
nouvelle qu'il et eue du ralliement de quelques ennemis. De plus, je ne puis concevoir
comment on la laifle toute feule dans une douleur qui faifoit craindre tout le monde fon
defefpoir, principalement fur le bord d'une rivire, o elle fe pouvoit prcipiter; joint

qu'elle pouvoit fi: tuer en la prefence de tous les fiens, parce qu'on ne favoit pas qu'elle
avoit un poignard cach. Aulfi ne puis -je confentir qu'Arafpe demeure fans action aprs
fa mort, & qu'elle ne #foit plainte, ni de Cyrus, ni de pas un des fiens; cela me femble bien
dur, & l'adouciifement y eft fi necefTaire, que les Spectateurs demandent en voiant
tomber Penthe, fi c'eit la fin de la Pice.
Pour donner nanmoins quelque grce au quatrime Acte, il feroit propos de racourcir
ce grand dif-cours que Cyrus fait contre ceux qui veulent mettre la terreur dans fon
Arme ; car cela ne fert de rien au fujet : & pour remplir l'Acte il faudroit faire que
Penthe armt de fa main Abradate, & lui tint des propos dignes de leur generofit, que
l'on feroit fuivre par un Monologue de Penthe, qui tmoigneroit fes apprehenfions parmi
les fentimens de fa vertu.
t pour obliger Arafpe faire ce qu'il devoit, il peut venir Penthe pour la confoler , dont
elle prendra fujet de s'irriter contre lui, & de fe tuer pour fuir fa preience & fuivre le deftin
de fon mari; ce qui furprendroit Arafpe, n'aiant point dcouvert le poignard qu'elle avoit,
& aprs une plainte pathtique contre fon propre amour & fon malheur, il arracherait le
poignard du corps de Penthe, & aiant dit quelque chofe d'agrable fur le iang qui le
coloreroit, & fur la plaie qu'il auroit faite dans un beau corps, il s'en turoit lui-mme,
comme une victime neceflaire aux Mnes de Penthe. Pour le faire nanmoins il feroit
propos que l'Auteur en ft d'accord, n'tant pas raifonnable de lui perfuader que pour
rendre Ion
OuvraDE LA PENTHE'E TRAG. 347
Ouvrage parfait, il doit emprunter un fecours tranger , comme s'il n'toit pas capable de
le faire.
PROJET
Pour le Rtabltjjement du 'Thtre
Franois.
LEs caufes qui empchent le Thtre Franois de continuer le progrs qu'il a commenc
de faire depuis quelques annes, par les foins tk les libe-ralitez de feu Monfieur le
Cardinal de Richelieu, fe peuvent rduire .fix chefs:
Le premier eft, la Crance commune , Que d'yaf-. Mer c'eft pcher contre les rgles du
Chriftianilme.
Le fcond eft , l'Infamie dont les Loix ont note ceux qui font la profeffion de Comdiens
publics.

Le troifime eft,les Dfauts &les manquemens qui fe rencontrent dans les


Reprefentations.
Le quatrime, les mauvais Pomes qui s'y repre-fentent indiffremment avec les bons.
Le cinquime , les mauvaifes Dcorations.
Et le fixime, les Defordres des Spectateurs.
Pour commencer par la Crance commune , il eft vrai, Que les anciens Pres de l'Eglife
ont toujours dfendu le Thtre aux Chrtiens, & cela pour deux rai-fons.
La premire (qui n'a point encore t reconnue de perfonne) eft, Que la Rprefentation
des Comdies etoit anciennement un Acte de Religion , & faifoit partie du culte des fauxDieux; cela eft fans doute, & facile montrer par mille tmoignages des plus fameux
Ecrivains de l'Antiquit. Et les premiers Pres
de
de l'Eglife ont condamn les Chrtiens qui y afi-ftoient , comme participans l'Idoltrie ,
a laquelle ils avoient renonc par le Baptme : ce que l'on peut reconnoicre aiiement dans
tous les crits de Minutius, de Tertuien,de S. Cyprien, de S. Auguilin,de Lac-tance & de
tous les autres.
La leconde raifon toit fonde fur les impuretez qui s'y difoient, & qui s'y reprefentoient
par les Mimes, Pantomimes, Sauteurs, Se Bateleurs qui avoient pour leur partage les
Dithyrambes, Fhales, Ithypha-les, les Priapes, & autres reprefentations honteufes c des
honntes, propres au culte de Bacchus, qui le Thtre toit confacr comme fon
Auteur, & de Venus fa Compagne.
Quant la premire raifon, qui concernoit la Religion Payenne , elle ceie maintenant;
puis que les Comdies ne font que des divertifTemens agrables, & non plus des
crmonies d'impit l'honneur des Ido!es ; mais il eft neceffaire d'en bien inruire le
Public.
Pour la fconde raifon, bien qu'elle ait t abfolu-ment bannie du Thtre de feu
Moniteur le Cardinal de Richelieu, il en relie encore nanmoins quelque trace fur ceux du
Public , non feulement dans des Farces fales & des-honntes ; mais encore dans les
Pomes o les Auteurs, par un mauvais defir de plaire au petit peuple,rprefentent des
Hiitoires impudiques & de mauvais exemple : ce que les Chrtiens ont fujet de
condamner ,& qu'un homme d'honneur n'approuvera jamais ; & jufqu' tant que le
Thtre (bit auiTI pur devant le peuple qu'il l'toit devant M. le Cardinal de Richelieu, l'on
aura julle iujet de croire qu'il elt contre la faintet de l'Evangile & contre les bonnes
murs.

A l'gard de l'Infamie de ceux oui montent fur IcTIiea-trti elle toit jultc autrefois, mais
maintenant elle ne l'cft plus.
Pour
Pour bien entendre ce point, il faut favoir, Qu'il y avoit deux fortes d'Acteurs parmi les
Anciens, les Mimes & Bateleurs , dont nous avons parl; & les Comdiens* dont le nom
comprend maintenant ceux qui joiioient les Comdies & les Tragdies. Et comme ces
deux fortes de gens 'toient differens aux cho-fes qu'ils reprefentoient, en la manire de
reprefen-ter , aux lieux o ils joiioient , & aux habits qu'ils portoient , ainfi qu'on le peut
prouver aifment, ils furent auffi traitez diffremment.
Les premiers furent dclarez infmes dans les derniers temps par les Romains, encore
qu'au commencement cela n'et pas t parmi eux, non plus que parmi les Grecs.
Mais les Comdiens n'ont jamais reu cette difgra-ce, aiant toujours t traitez avec
honneur par les perfonnes de grande condition, & capables de toute fociet civile : ce que
l'on peut juftifier par beaucoup de rencontres, & mme de ce que les Potes Dramatiques ,
dont aucuns ont t Gnraux d'Arme, joiioient quelquefois eux-mmes le principal
Perfon-nage de leurs Pices ; & s'ils ont t quelquefois maltraitez Rome aprs la mort
des Tyrans fous lefquels ils avoient fervi, ce fut par maxime d'Etat comme amis des
mauvais Princes, & non par rgle de Police comme ennemis des bonnes murs.
Or en France la Comdie a commenc par quelque pratique de piet , tant joue dans les
Temples, & ne reprefentant que des Hiftoires faintes; mais elle dgnra bien-tt en
Satyres & bouffonneries, autant contraires l'honntet des murs, qu' la puret de la
Religion. Elle fut quelqae temps ainfi mal-trai-te par les Bafochiens qui furent comme
les premiers Comdiens en ce Roiaume; & enfin par les Bateleurs publics, parmi lefquels
elle a demeur plufieurs annes, avec autant de honte que d'ignorance, jufqu' n'avoir pas
feulement une toile pour cacher les Acteurs qui n'avoicnt plus rien faire fur la Scne, &
jufqua
jufqu' rendre la fociet des Comdiens comme une Troupe de perdus & de dbauchez; &
la licence de cette vie attirant beaucoup de jeunes hommes par di-verfes considrations,
les Rois les notrent d'infamie pour divertir de cette dbauche licentieufe les enfans de
bonne famille par la honte publique, & la crainte detre jamais incapables d'approcher les
gens d'honneur.
Et comme la Comdie ne recevoit aucune perfection dans Part, ni aucune correction dans
les murs, elle a t long-temps peu recherche, & ceux qui en ont fait profeffion ,
toujours mefeltimez ; de forte que les personnes de condition releve ont refuf d'imiter
les Anciens, c'eit dire de contribuer comme eux aux dpenfes neceflaires pour lui rendre
fon clat, parce qu'ils ont cru que c'et t entretenir l'exemple du vice, & autorifer 1

infamie de cette dbauche.


De ces deux confdrations eft venue la troifime caufe, qui arrte le progrez de la
Comdie, je veux dire , les dfauts des Reprefentations.
L'eftime que les Anciens ont fait de la Comdie, donnoit fujet beaucoup d'habiles gens
d'en faire profeffion, & comme la gloire des Magiftrars qui en avoient foin, & la fortune
des Choragues ou Entrepreneurs, avec lefquels ils traittoient, dependoient de la rffite
des Jeux, ils prenoient beaucoup de peine chofir de bons Acteurs, 8c leur faiie tour
excuter parfaitement; 11 bien qu'ils avoient diverfes Troupes de Comdiens, & fort
excelens; au lieu que juf-qu'ici peu de perfonnes inftruites aux bonnes lettres ont mont
lur le Thsa v re, en tam retenus, ou par la crance de pcher, ou par la crainte de
l'infamie: de forte que ceux qui s'en mlent, erant la plupart ignorans aux Spectacles, ils
les rejettent, ou en ngligent la reprsentation; 6; n'ai:: e connoif-iance des paillons, voire
mme ne (cachant qu'a peine la langue Franoifc, ils expriment imparfaitement
ce
DU THEATRE. ^ t
ce qu'ils recitent, & fouvent au contraire de ce qu'ils doivent. Au relie quand il s'eft trouv
quelque bon Adteur digne de l'ancien Thtre , il a prefque toujours t mal fcond; &
lors qu'il a manqu , il a prefque t impoffible d'en rparer la perte, ce qui met la
Comdie la veille de fa ruine.
La quatrime caufe fonde fur les mauvais Vo'mts* ne regarde point les Modernes qui
ont tabli leur eih-me par beaucoup d'Ouvrages excellens, mais voici ce qu'il y faut
confiderer.
Il eft bien mal-aif que les Anciens nous ayent laif-f beaucoup de mauvaifes Pices de
Thtre , parce qu'elles toient & vues & examines par les Magi-itrats ; & qu'ils
travailloient pour la gloire feulement, & pour obtenir un prix qui toit ajug avec
beaucoup de crmonie, en de faintes & grandes folem-nitez, celui qui avoit le mieux
fatisfait les Juges 8c les Spectateurs ; mais nous fommes bien loignez de cette mthode.
A l'origine de la Comdie, comme ntre Poie toit trs-mauvaife en la vrification , elle
fut auffi fort defectueufe-aux Pices de Thtre; & j'en ai vu qui toient compofes de
quarante-huit Actes, ou Scnes, fans aucune autre diitintion. Au ilecle de Ronfard elle
commena fe former par Iodelle, Gar-nier, Belleau, & quelques autres qui fe
contentoieot de faire de beaux difeours, mais trop grands, c fans aucun art, ni
reprefentation agrable. Hardy fit au contraire, cherchant plaire au peuple par la varit
des chofes reprefentes ; mais fans aucune connoiflan-ce du Thtre que fa neceffit ne
lui permit pas d'tudier : Enfin feu M. le Cardinal de Richelieu foute* nant les veilles & les
travaux des Potes par fes bienfaits , a mis la Comdie en l'tat o nous la voons

maintenant paroitre, bien loigne nanmoins encore de fa perfection, & mme de celle
qu'elle avoit acquife de fon temps.
Car
Car comme il nat tous les jours de nouveaux Portes par le defir de la gloire ou de la
recompenfe, 6c qu'ils ne peuvent pas tre tous excellcns , on void bien fouvent fur le
Thtre des Pomes qui ne font pas dignes d'y monter, ce qui procde-du peu d'experence, & quelquefois de la prefomption des nouveaux Potes , 8c mme de l'ignorance
des Comdiens qui font feulement capables de juger de certaines chofes, & non pas de
toutes; favoir, de celles qu'ils ont pratiques, & non pas des nouvelles inventions, & fur
tout du peu de foin qu'ils prennent reparler & prouver leurs Pices devant des
perfonnes capables, avant que de les expofer au public: Ajoutez la difficult qu'il y a de
juger d'une Pice de Thtre par la lecture ; car fouvent il arrive que les moins agrables
lire, font les plus parfaites en la re-prefentation; 8<. qu'au contraire , celles que l'on
trouve merveilleufes fur le papier, le trouvent quelquefois tres-defectueufes fur le
Thtre, la raifon eft, la diffrence qu'il y a de s'imaginer une action dans la lecture , ou de
la \qu; Rvant fes yeux dans la reprefenta-tion. Les chofes belles dire, ne le font pas
toujours faire, la douceur de la lecture rend certaines chofes agrables, 8c en fait pafler
d'autres pour molles 8c foibles; au lieu que la vhmence du Rcit change les agrables
en indcentes , & fortifie les foibles : Tous lefquels dfauts des Reprefentations,
diminuant l'excellence des Comdies, decrditent les Acteurs & les Potes, &
entretiennent le peuple dans la crance que le Thtre n'eil pas une bonne choie.
La cinquime caufe touchant les Dco'.ntions eft encore trs-imposante, chez les Anciens,
les Magi 8c autres grands Seigneurs, qui donnoient au p< les divertnTemens des
Spectacles, ou par l'obligation de leur charge , ou pour acqurir la bienveillance publique,
en faifoient toutes les dcorations leurs dpens, les Comdiens n'y contribuoient en
rien; de
forte
forte qu'elles toient parfaites , magnifiques & trs-convenables au deflein du Pote, &
cela ne doit pas tre conteft.
Mais maintenant ce font nos Comdiens, quoi que peu accommodez en leurs affaires, qui
font tous ces frais, & qui pour fe foulager y emploient le moins qu'il leur eit poiible,
rendant par ce moien les Dcorations du Thtre imparfaites, trs mauvaifes, & tout--fait
indignes des inventions de nos Potes.
Quant aux Defordres des Spelttteurs , il faut conf-derer qu'il n'y et jamais de feuret
pareille celle des Thtres anciens, o tout fe faifoit par l'ordre des Magiftrats prefens ;
ce que l'on peut juftifier par de belles obfervations ; mais parmi nous , il n'y en a point du
tout , par la licence que plufieurs mal-vivans ont de porter l'pe dans les lieux

deilinezauxdivertif-femens publics, & d'y attaquer infolemment des gens d'honneur, qui
n'ont point d'autres armes pour leur defence que l'authorit des Loix.
Davantage dans l'ancien Thtre tout y 'toit 11 paifible, que les femmes, qui n'ofoient
prefque fortir de leur appartement, y alloient avec leurs enfans en toute libert.
Mais ici les Reprefentations font incefTamment troubles par de jeunes dbauchez , qui
n'y vont que pour fignaler leur infolence, qui mettent l'effroi par tout, & qui fouvent y
commettent des meurtres.
Ajoutez que les fieges des Spectateurs toient au-tresfois fi bien ordonnez, que chacun
toit plac commodment , Se que l'on" ne pouvoit faire aucun de-fordre pour changer de
place ; au lieu que maintenant les Galleries, &: le Parterre font trs-incommodes, la
plupart des loges tant trop loignes & mal fitues, & le Parterre n'ayant aucune
lvation , ni aucun fiege : Si bien que la feuret n'y tant point, les gens d'honneur ne s'y
veulent pas expofer aux Filou* , les Dames craignent d'y voir des pes nues ,
Tome /. 7 &
& beaucoup de perfonnes n'en peuvent fouffrir l'incommodit : ainu le Thtre tant peu
frquent des honntes gens, il demeure dcredit comme un fimplc Btelage, & non pas
eitim comme un divertiffement honnte.
(a) Pour remdier tous ces defordres, il eft necef-faire avant toute chofe, que le Roi
fafTe une Dclaration qui porte d'une part, Que les Jeux du Thtre n'tant plus un acte
de Religion & d'Idoltrie , comme autresfois, mais feulement un divertiffement public ; &
d'un autre ct que les Reprefentations y tant rduites dans l'honntet, & les
Comdiens ne vivant plus dans la dbauche &avec fcandale : (ce qui avoit oblig les Rois
fes predeceffeurs de les dclarer infmes ) Sa Majeft lev la notte d'infamie dcerne
contr'eux par les Ordonnances & Arrts ; avec defence neantmoins de ne rien dire ni faire
fur le Thtre contre les bonnes murs, fous les peines qui font portes, ni de commettre
aucune action en leur vie particulire contre l'honntet , peine d'tre chaffez du
Thtre, & de retomber dans la premire infamie dont ils avoient t notez.
Et pour y conferver la bien-feance, Ne pourront les filles monter fur le Thtre , fi elles
n'ont leur pre ou leur mre dans la Compagnie. Que les veuves feront obliges de fc
remarier dans les fix mois d'aprs l'an de leur deuil au plus tard , & ne joueront point dans
l'an du deuil, finon qu'elles fuiTent remaries.
Pour l'excution de cette Dclaration S. M. tablira une perfonne de probit & de capacit
comme Directeur, Intendant, ou Grand-Matre des Thtres & des Jeux publics de France,
qui aura foin que le Thtre fc maintienne en l'honntet, qui veillera fur
!:$

() Remde contre U i. & 2. cmfc.


tes actions des Comdiens, & qui en rendra compte au Ro i, pour y donner l'ordre
neceflaire.
Par ce moien les deux premires caufes qui empchent le rtabliffcment du Thtre
cefleront ; on y affiliera fans fcrupule de confeience, l'impuret en tant retranche ; &
l'on aura les Comdiens, en bonne cf-tme par la crance de leur bonne vie, fur tout quand
on verra qu'ils n'y pourroient tre maintenus autrement. Ce fut par une femblable
Dclaration que les Empereurs Romains reformrent le Thtre quand il fut corrompu.
() La troifime caufe ceffera pareillement, car cette profeffion n'tant plus infamante ,
ceux qui s'en trouveront capables , s'y prefenteront librement par l'efpoir du gain & de
l'honneur ;& l'Intendant du Thtre aura lui-mme foin d'en chercher dans les Collges, &
dans les Troupes qui vont par les Provinces, & les obligera d'tudier les Reprefentations
des Spectacles, auffi bien que les Rcits & les Exprefions des fenti-mens, afin qu'on n'y
voie rien que d'achev; Et pour cet effet perfonne ne pourra tre affoci dans une Troupe
que par Brevet du Roi, donn fur un Certificat de fa capacit & probit qui lui fera dlivr
par l'Intendant , aprs en avoir fait l'preuve. Ainfi l'on n'aura jamais faute de bons
Ateurs, & les Reprefentations ne feront plus defetueufes.
[b) La quatrime caufe qui regarde les Potes fera traitte avec quelque modration ; car
pour ceux qui font maintenant approuvez par l'excellence & le grand nombre de leurs
Pomes, ils feront feulement obligez de faire voir leurs Pices l'Intendant, pour en
examiner l'honntet & la bien-fance, le relie y demeurant au pril de leur rputation.
Mais pour les nouveaux Potes, leurs Pices feront examines par le mme Intendant, &
reformes flon
Z fes
(a) Contre la 3. caufe.
(b) Coauc il 4. CiUlC,
&6 LA PRATIQUE
tes ordres ; fi bien que le Thtre ne fera point charg ce mauvaife.. Pices, ni les
Comdiens fujets d'en re-compenfer pluiieurs qui leur font aprsinfruc'tueufes.
(a) Et pour le rtabli iiment des Dcorations, elles feront faites par les foins de
l'Intendant qui employera des gens habiles aux dpens du public, & non des Comdiens ,
qui ne feront chargez d'autres frais que de leurs vtemens particuliers, & de la
recompenfe qu'ils donneront aux Potes; les Dcorateurs ordinaires ne feront pas mme a
leur charge.

(b) A l'gard de lalxime, en ce qui concerne la feuret & la commodit des Spectateurs,
le Roi fera defence a tous Pages & Laquais d'entrer au Thtre peine de la vie, c a
toutes perfonnes de quelque condition qu'elles foient d'y porter l'pe ni autres armes
offenfives fur les mmes peines; tant raifonnable que la feuret publique, qui n'y peuttre parle refpet, comme dans les Palais 8c dans les Temples, s'y rencontre par l'galit
de ceux qui y affilieront. Pour cet effet deux Gardes ou Suiffes du Roi feront pofez aux
portes du Thtre, &c changez de temps a autre,pour empcher par l ceux qui voudroient
contrevenir fon intention : ce qui ne fera point refuf par fes Gardes, le Thtre perdant
fa premire infamie, c fe retablif-fant dans l'honneur qui lui elt de.
Et pour la commodit des Spectateurs, le Parterre doit tre lev en Talut, & rempli de
liges immobiles, jufqu' ce qu'on y ait pourvu autrement:; ce qui empchera mme
que'les afillans ne s'y battent, n'ayant ancun efpace pour le faire.
Mais pour achever la magnificence du Thtre, l'Intendant trouvera un lieu commode &
fpacieuxpouren djeffer un feion les modelles qui feront donnez a l'exemple des Anciens;
en forte que fa longueur & fa profondeur foient capables de toutes les grandes Reprefenta(a) Contre la $. ufe. (\ ) Contre la 6. caulc.
tations, & o les fieges des Spectateurs foient diftin-guez, fans que les personnes de
condition y foient mfies avec le menu peuple; & l'entour duquel feront bties au
dehors, des maifons pour loger gratuitement deux Troupes de Comdiens neceiaires la
ville de Paris.
Pour l'achapt de la Place, conftrudion du Thtre flon le deifein qui en a t fait,
logement des Comdiens, fournilTement des Dcorations extraordinaires, peniions des
deux Troupes, telles que le Roi les leur a donnes jufques prefent, appointement de
l'Intendant , gages des Dcorateurs , entretiens des lieux 8c autres frais, fe trouvera un
fond iuffifant fans toucher aux Finances du Roi.
Ainii l'on remdiera l'imperfection des Spectacles que l'on rendra magnifiques & dignes
de la Cour de France & de la ville de Paris; le peuple par ce moien aura quelque image des
merveilleufes Reprefentations qu'on a vues fur le Thtre du Palais Cardinal, & du petit
Bourbon & fera moins jaloux des plaifus que les Grands doivent recevoir des
magnificences de la Cour,
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F I N.

La Bibliothque universit d'Ottawa


chance
The Library
University of Ottawa
Date due
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