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CHRONIQUE

Presses Universitaires de France | Diogne


2004/3 - n 207
pages 140 173

ISSN 0419-1633

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Diogne, 2004/3 n 207, p. 140-173. DOI : 10.3917/dio.207.0140

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Aucune plante nincarne mieux la rencontre entre lhomme et le


vgtal que la mandragore dont le mythe, crit Arlette Bouloumi,
a le sens cosmique dune correspondance profonde entre la nature
et lhomme et de leur fusion possible1 . Cette plante, dj connue
par les mdecins de lAntiquit et de lancienne Chine pour ses
vertus narcotiques et anesthsiantes, a la rputation, parmi les
magiciens et les sorciers, dveiller lamour grce ses qualits
aphrodisiaques et de gurir la strilit des femmes. Lorigine est
biblique : Lea, femme de Jacob, est gurie de sa strilit grce aux
vertus de la mandragore (Gense, XXX : 14). Toutefois, le caractre
magique de la mandragore vient principalement de la forme de sa
racine qui ressemble vaguement un corps humain ; elle est dote
de deux jambes et ses radicelles rappellent des poils. Cela
explique pourquoi parmi les nombreux noms qui lui ont t
attribus au cours de lhistoire et dans des rgions varies de la
plante, tous font gnralement rfrence soit lamour soit sa
2
forme humaine .
Ici, cest le caractre humain de la plante qui nous intresse.
Les Grecs lappelaient anthropomorphos ou mandragoras mais
lorigine du second terme reste obscure. Dans son Dictionnaire tymologique des noms grecs de plante3, A Carmoy pense que mandragoras est adapt dun mot tranger et relve une ressemblance
avec son quivalent persan mardum-giyah (plante-homme)4 qui,
son sens, pourrait tre une altration du vieil iranien (avesta) gayo
mertn, nom du premier homme. Berthold Laufer pose une
question encore plus prcise : serait-il possible que le terme
sanscrit mandraka qui dsigne une solane comme la
mandragore et le terme grco-latin mandragora(s) soient
anciennement apparents et descendent dune racine commune5 ?
1. Deux thmes chers au romantisme allemand : la mandragore et la harpe
olienne dans Vendredi ou les limbes du Pacifique de Michel Tournier , dans
Recherches sur limaginaire, Presses de luniversit dAngers, 17, 1987, p. 169.
2. noter que, dans les Carpathes, o elle est aujourdhui encore trs populaire,
la mandragore ny est connue que pour ses vertus aphrodisiaques alors que partout
ailleurs, en Mditerrane, son caractre de plante-homme est dominant ; voir
Mircea Eliade, De Zalmoxis Gengis-Khan. Etudes comparatives sur les religions et
le folklore de la Dacie et de lEurope orientale, Paris, Payot, 1970, chapitre Le
Culte de la mandragore en Roumanie , p. 198-217 ; et surtout, Jean Cuisenier,
Mmoire des Carpathes. La Roumanie millnaire : un regard intrieur, Paris, Plon,
2000, chapitre Dtruire ou sduire par la mandragore , p. 479-490.
3. Louvain, Publ. Unies, 1959.
4. Les Persans la connaissent aussi sous le nom de mihr-giyah, plante de
lamour.
e
5. Berthold LAUFER, La Mandragore , Toung Pao, 2 srie, Paris, 1917, p. 22-

Diogne n 207, juillet-septembre 2004.

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Le mythe de la Mandragore, la plante-homme


(dossier et extraits)

LE MYTHE DE LA MADRAGORE

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Lhybridation de lhomme et du vgtal dans la mandragore est


donc un thme ancien qui sest impos dans les cultures judochrtienne et musulmane, toutes deux marques par la civilisation
grco-latine. Les Arabes, en particulier, dont on sait le rle quils
ont jou dans la transmission du savoir grec en Europe mdivale,
ont laiss des manuscrits o sont exposs les vertus de la
mandragore et mme le rituel de sa cueillette. On trouve, par
exemple, dans les Merveilles de la cration ( Ajib ale
makhlqt ) du gographe persan Zakariya al-Qazvn (XIII
sicle), une gravure qui montre un homme enturbann se livrant
larrachage de la mandragore, laide dun chien, ainsi quune
tradition millnaire le conseille ; les plantes apparaissent sous la
forme de buissons monts sur pattes. Laction se situerait dans la
valle du Ferghana, en Asie centrale, aux confins de la Chine6. Les
Persans et les Turcs musulmans ont ainsi transport la lgende de
la mandragore lintrieur de lAsie. Nomme plante-homme
(mardum-giyah) chez les premiers, elle lest aussi chez les seconds
qui ont recours un compos turco-arabe pour la nommer :
adamotu ou insanotu (insan ou adam = homme ; ot = plante).
Quant aux turcophones de Chine, les Ougours, ils ont forg un
compos arabo-persan pour la qualifier : adm-giyah (adm =
homme ; giyah = plante). Aucun de ces deux peuples nignore les
traditions magiques qui concernent cette plante et ils partagent,
avec les chrtiens, le savoir grec son gard. Ce savoir grec ntait
e
pas, du reste, inconnu des Chinois qui, ds le XIII sicle, lavaient
lu chez les musulmans, et qui ont repris le nom arabe de la plante,
yabrh, sous la forme ya-pu-lu7, sans cependant confondre celle-ci
avec leur clbre ginseng.
Selon les lgendes et les traditions cultives dans les campagnes, qui nont cess par ailleurs de senrichir au cours des
sicles, la mandragore na pas que laspect humain : elle peut aussi
gmir, crier, sangloter, parler et chanter. Les magiciens et les
sorciers savaient mme parfaire sa forme humaine et lui donner
lapparence dun petit homme (homunculus). La littrature et le
romantisme principalement (Thophile Gauthier, Ludwig Tieck,
E.T.A. Hoffmann, Achim von Arnim, Charles Nodier) ont trouv
dans cette plante un thme littraire exceptionnel qui les a conduit
sinterroger sur les liens de lhomme avec la nature. Plus proche
de nous, Michel Tournier, dans son Vendredi ou les Limbes du
Pacifique (1967), fait de la mandragore une tape du processus de
dshumanisation de son Robinson qui le rapproche du rgne
________________________
30.
e

6. On ne possde que des copies de cet ouvrage dont lune, date du XVII sicle
et en traduction turque, est conserve la Bibliothque Nationale de France,
Dpartement des manuscrits orientaux, Supplment turc n 1063, f. 17 v.
7. B. LAUFER, La Mandragore , art. cit., p. 1-30.

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vgtal8. Et, trs rcemment, le cinma a contribu au rveil du


mythe de la plante-homme en montrant les apprentis sorciers du
film Harry Potter et le prisonnier dAzkaban, en train de sinitier
larrachage des mandragores et apprendre comment se protger
de leurs cris meurtriers. Le mythe de lhomme-vgtal que lon
avait oubli fait-il surface sous des formes nouvelles ?
Les extraits de textes rassembls ci-dessous sont classs en
trois rubriques9 : 1. des documents anciens o sont mls, des
degrs varis, le lgendaire et le scientifique ; 2. des tudes scientifiques contemporaines ; 3. des textes littraires10. Les textes des
deux premires rubriques apportent des lments pour une
gnalogie du mythe de la mandragore comme plante-homme (on a
rejet les textes qui abordent ses seules vertus mdicinales ou son
caractre magique en relation avec lamour). Quant aux textes
littraires, ils nous montrent la fascination exerce par la plante et
son mythe sur les crivains, et comment ces derniers en ont crit le
roman et philosoph, leur manire, sur la relation hommevgtal.
Thierry ZARCONE.

Sources
FLAVIUS JOSEPH, Les Guerres des Juifs [78 de lre chrtienne ],

8. A. BOULOUMI, Deux thmes chers au romantisme allemand : la


mandragore et la harpe olienne dans Vendredi ou les limbes du Pacifique de
Michel Tournier , art. cit., p. 169.
9. Je tiens remercier ici les personnes qui mont aid constituer ce dossier :
Arlette Bouloumi, Ali Haydar Bayat, Jean-Pierre Brach, Francis Laget, Alexandre
Papas et Fayadas Steeve.
10. Seules quelques notes de bas de page des textes slectionns ont t
retenues pour ne pas alourdir ce dossier.

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LE MYTHE DE LA MADRAGORE

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Dans la valle qui entoure la ville [de Macharius] du ct du


nord, il y a un endroit nomm Baaras, qui produit une racine du
mme nom. Cette plante est dune couleur qui ressemble celle du
feu. Vers le soir, les rayons quelle met sur ceux qui savancent
pour la saisir en rendent la cueillaison difficile ; elle se drobe
dailleurs aux prises et ne sarrte de remuer que si lon rpand sur
elle de lurine de femme ou du sang menstruel. Mme alors, celui
qui la touche risque la mort immdiate, moins quil ne porte
suspendu sa main un morceau de cette racine. On la prend
encore sans danger par un autre procd que voici. On creuse le sol
tout autour de la plante, en sorte quune trs faible portion reste
encore enfouie ; puis on y attache un chien, et tandis que celui-ci
slance pour suivre lhomme qui la attach, cette partie de la
racine est facilement extraite ; mais le chien meurt aussitt,
comme sil donnait sa vie la place de celui qui devait enlever la
plante. En effet, quand on la saisit aprs cette opration, on na
rien craindre. Malgr tant de prils, on la recherche pour une
proprit qui la rend prcieuse : les tres appels dmons esprits
des mchants hommes qui entrent dans le corps des vivants et
peuvent les tuer quand ceux-ci manquent de secours sont
rapidement expulss par cette racine, mme si on se contente de
lapprocher des malades.
La mandragore (herba luza mandragora), extrait de Il Giardino
magico degli alchimisti. Un erbario illustrato trecentesco della
Biblioteca Universitaria di Pavia e la sua tradizione (Le jardin
magique des alchimistes. Un herbier enlumin du XIVe sicle de la
Bibliothque Universitaire de Pavie et sa tradition), introduction,
dition critique et commentaire de Vera Segre Rutz, Milan, Il
Polifilo 2000, p.126-129.
Pour gurir les blessures sans onguent, prends des feuilles de cette
plante et broies-les. Aprs application sur les blessures durant trois ou
quatre heures, nimporte quelle blessure sera gurie. De mme, si une
femme ne peut concevoir de fils, prends de cette mandragore et de ses
jeunes pousses, donne-les lui manger, avec du sel, comme si elle tait
une racine. Aprs en avoir mang, quelle couche tout de suite avec son
mari par trois fois : elle sera enceinte par la vertu de cette plante,
ramasse au 3e jour de la lune du mois de mai. On doit lextraire avec
un chien ou un autre animal, ou dune autre manire, en veillant au
moment de larracher ne pas la toucher. Tu nas rien craindre voir
les mains et les pieds, mais sers-toi immdiatement dun chien que tu
attacheras au pied de la mandragore, et reste loign pour ne pas
entendre le cri de la mandragore qui va jaillir si fort que le chien en
meurt aussitt.

La mythographie relative la mandragore est trs vaste, au

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traduction de Ren Harmand, Paris, E. Leroux 1900-1932, Livre


VII 3.

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point quelle a fait lobjet de diverses monographies et de nombreux


articles11.
Le texte que lui consacre notre herbier est relativement
succinct, que ce soit sur les proprits attribues la mandragore
ou sur le rite de sa rcolte. Le manuscrit de la Bibliothque
Communale de Fermo dcrit une autre proprit plus spcifique,
mais avec un nouveau lexique par rapport au texte prcdent, qui
nous permet didentifier celui-l comme un ajout au noyau originel
galement rapport par dautres codex.
Dioscoride distingue deux types de mandragore (mle et
femelle), mais il leur attribue les mmes vertus : contre linsomnie,
pour attnuer la sensibilit la douleur et endormir au cours des
interventions mdicales. Le suc de la mandragore aurait aussi des
proprits emmnagogues et anti-inflammatoires pour les yeux.
Dioscoride ne parle pas du rite de cueillette de la mandragore,
alors que la plus ancienne reprsentation du chien sacrifi pour
cueillir la mandragore se trouve au dbut du codex de Dioscoride
dAnicia Juliana (Vienne, sterreichische Nationalbibliothek, cod.
Gr I). Les tudes de Buberl ont tabli que cette image vient de
12
lherbier enlumin de Krateuas . Cest ensuite lherbier du PseudoApule qui aurait rpandu la lgende de la rcolte de la
mandragore attache au cou dun chien13.
Dans la tradition de lherbier alchimique, les parties ariennes
de la plante sont illustres par une synthse efficace de laspect
naturel des feuilles et des baies. La reprsentation dun corps viril
en guise de racines est trace la plume et sommairement ombre
laquarelle. La figure du chien attach au pied de la racine
humanise est trs vivante et bien rendue dans le codex A. Dans
cette tradition, se greffe limage du matre agenouill, se bouchant
les oreilles pour ne pas entendre le hurlement mortifre de la
mandragore, mais aussi vtu dun collant, dune tunique et dun
bonnet dont les couleurs assorties varient suivant les codex. ct
du personnage, prsence unique et exceptionnelle dans toute la
srie, on remarque une pioche pose par terre. On remarquera avec
intrt que liconographie de ce personnage ne correspond pas aux
variantes pourtant nombreuses que proposent les traditions
iconographiques des herbiers de Dioscoride ou du Pseudo-Apule,

11. Bibliographie trs riche dans J.D. ROLAND, La mandragore : le mythe


dune racine, la racine dun mythe , Annales des Sciences Naturelles, Botanique, II
8, 1990-91, p. 49-81.
12. P. BUBERL, Die antike Grundlagen der Miniaturen des Wiener
Dioscurideskodex , Jahrbuch des deutscher archeologischen Institut, LI, 1936, p.
114-136. Sur liconographie de la mandragore voir larticle richement illustr de G.
BELLONI SPECIALE, I cerchi della mandragora , Kos, XVI, 1985, p. 17-40.
13. PSEUDO-APULE, Effectus herbae mandragorae, XXXI, dans E. HOWALD,
H.E. SIGERIST (ds), Antonii Musae De vettonica liber. Pseudoapulei Herbarius.
Anonymi De taxone liber, Lipsiae-Berolini, 1927, p. 222-223.

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LE MYTHE DE LA MADRAGORE

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Laurens CATELAN, Rare et curieux discours de la plante appele


Mandragore ; de ses espces, vertus et usage. Et particulirement de
celle qui produit une racine, reprsentant de figure, le corps dun
homme, quaucuns croyent celle que Iosephe appelle Baaras ; et
dautres, les Teraphins de Laban, en lcriture sainte, Paris, 1638.
[La mandragore] qui a sa racine si proprement faonne, se
rapportant la figure humaine, et plutt celle dun homme que
celle dune femme, parce quoutre toutes les parties du corps qui
sont communes lun et lautre sexe, on y remarque cette
circonstance particulire, savoir qu lendroit du menton, et du
bas du nez, contre les narines, il sy trouve de forts petits filaments
qui se rapportent aux poils de la barbe, et des moustaches,
mandragora radicem habet, qua tenet similitudinem forme hominis, ce qui a meu Columella aprs Pitagoras, dappeler cette plante,
antropomorphos, cest--dire hominis imago, do les Allemans ont
pris sujet de dire que le nom de Mandragore a t tir de leur
langue, savoir de man, cest--dire, homme, et dragen, porter,
pour dire, figuram hominis gerens, reprsentant ou portant la
figure dun homme.
Laquelle plante ne provient pas, au dire de quelques uns, par la
voie de transplantation, ou de graine, de mme que les autres
plantes, mais dune faon et origine toute trange et extraordinaire. savoir du sperme des hommes pendus s gibet, ou
crass sur les roues, comme Daleschamps en son grand herbier,
aprs Leuinus Lemnins le rapportent, qui se liqufiant et coulant
14. A. FESTUGIRE, La rvlation dHerms Trismegiste. I : Lastrologie et les
sciences occultes, Paris, 1950, p. 146.
15. Voir W. SCHNEIDER, Lexikon zur Arzneimittelgeschichte. Sachwrterbuch zur
Geschichte der pharmazeutischen Botanik, Chemie, Mineralogie, Pharmakologie,
Zoologie, Francfort-sur-le Main, 1974-76, vol. V/2, p. 291-93. Un vif remerciement
P.-E. Dauzat pourla traduction de litalien du texte de Vera SEGRE RUTZ.

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o la scne dramatique est souvent enrichie de dessins de


rhizotomoi, mais trouve un illustre prcdent dans le Codex 132 de
Raban Maur (Mont Cassin), crit lpoque de labb Thobald
(1022-1035). Cette image est galement reprise dans le manuscrit
Redi 165 de la Bibliotecea Mediceo-Laurenziana, dont nous avons
dj signal les points de tangence avec la tradition de lherbier
alchimique.
La tradition hermtique tient la mandragore pour une plante
14
zodiacale magique associe au signe du Cancer .
La mandragore (Mandragora officinarum L.) est une plante de
la famille des solanaces, dont les racines sont riches en
alcalodes ; la mdecine allopathique la juge dangereuse, plutt que
bnfique ; lhomopathie exploite au contraire ses proprits
narcotiques et analgsiques15.

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CHRONIQUE

avec la graisse, et tombant goutte goutte dans la terre, (qui sans


doute par la frquence des corps pendus, doit tre grasse, et
onctueuse, comme celle dun cimetire) produit ainsi cette plante
de Mandragore, le sperme dun homme, faisant en ce rencontre,
pour produire cette plante, loffice et leffet de graine : semen et
seminatum producit sibi simile ; ce qui ne pourroit pas advenir,
comme je crois, du corps dune femme, quand mme elle y aurait
t attache ou crase, parce que le sperme fminin, ne peut pas
tre seul prolifique, comme celui de mle
tudes

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Ds la fin de lantiquit dj, on a arrach la mandragore en se


servant dun chien. La mandragore est une plante magique dont le
caractre infernal est all en saccentuant16. On sait dailleurs quon
lui attribuait une forme humaine : lun de ses noms grecs est
anthropomorphos et Columelle la dnomme semihomo. Delle aussi,
on dit quelle brille la nuit comme une lanterne, quelle se sauve
quand lherboriste approche et quon est oblig de la cerner pour
larrter. Le rite de lextirpation est dcrit par les interpolateurs du
pseudo-Apule (131). Ds que lon a dchauss la racine avec une
pelle divoire et que sont apparus les pieds et les mains de la
mandragore, on noue une corde neuve autour delle ; on lattache
un chien affam qui arrache la plante. Mais sa divinit est telle
quaussitt le chien tombe mort. Pour viter ce malheur, on peut
imaginer un autre artifice. La plante dchausse est attache
lextrmit dune perche fiche en terre quelque distance et
inflchie vers le sol. En se redressant, la perche enlve la plante
sans dommage. Au sicle dernier, ces deux modes dextirpation
17
taient encore en usage en Italie et les folkloristes ont observ le
second dans divers pays germaniques. On relve aussi parfois la
croyance que la plante pousse un cri terrifiant au moment o on
larrache, et que le chien meurt en lentendant18. Lherboriste
16. Sur la mandragore en Orient, voyez Ibn-el-Bethar, Trait des simples, trad.
de L. Leclerc, dans Notices et Extraits des mss. De la Bibl. Nationale, XXV, 1881, p.
246 ss.
17. A. De GUBERNATIS, La Mythologie des plantes ou les lgendes du rgne
vgtal, Paris, 1878-1882, II, p. 215, n. 1 ; G. Finamore, Botanica popolare
abbruzzese , dans Archivio per lo studio delle trad. popol., VIII, 1889, p. 213. On
croit aussi que larrachage de la mandragore peut dchaner une tempte, comme si
la nature toute entire tait mue par ce crime. Dj Apollonius de Rhodes (Argon.,
III, 865) rapporte que la terre tremble et gronde quand Mde coupe la racine de la
plante ne du sang de Promthe. La nature sendeuille aussi quand lherbe dor de
la Bretagne est coupe au mpris des rites.
18. Une espce dorchis pousse aussi un cri plaintif quand on larrache, daprs

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A. DELATTE, Herbarius. Recherches sur le crmonial usit chez


les anciens pour la cueillette des simples et des plantes magiques,
Paris, Librairie E. Droz, 1938.

LE MYTHE DE LA MADRAGORE

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chappe au mme sort en se bouchant les oreilles avec de la cire ou


de la poix ou en senfuyant bien loin.

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Mircea Eliade qui a crit un article sur La mandragore et les


mythes de la naissance miraculeuse indique en effet que cest
souvent le sang ou le sperme dun dieu ou dun gant primordial,
mort de faon violente, qui, selon les lgendes, aurait provoqu
lapparition des mandragores. Il cite le mythe de Gajomard,
lhomme primordial iranien, quon peut assimiler Adam et qui fut
tu par les esprits du mal : lorsquil mourut, une goutte de
sperme sortit de ses reins, pntra dans la terre et y demeura
pendant quarante annes avant de donner naissance une plante
19
rivs qui, son tour, se transforma en couple humain .
La mandragore sinscrit dans la ligne de tous les mythes qui
voquent la naissance tellurique des tres humains, lorigine des
temps.
[]
La mandragore [] est donc un mythe qui semble garder le
souvenir des pouvoirs de la terre, lorigine des temps, de crer
directement des tres humains quand les dieux paens ou les
grands anctres la fcondaient. Alors, la distinction ntait pas
faite entre hommes, animaux et plantes.
[]
Cest le romantisme allemand, imit par le romantisme
franais, qui a fait de la mandragore des occultistes un thme
littraire.
[]
Le romantisme allemand lui rend la force persuasive dun
mythe potique. Dans le Runenberg de Ludwig Tieck, le jeune
Christian, seul et mlancolique, dans la fort crpusculaire, tire
de terre une racine dont la tte tait fleur de sol et voici que
soudain il entendit, son grand effroi, un sourd gmissement qui
se propagea dans la terre en sons plaintifs et steignit dans le
lointain . Le danger que court celui qui arrache sans prcaution la
mandragore est voqu. Et lon peut penser que tous les malheurs
du hros commencent l. Mais cest la terre entire, pareille un
organisme obscur et sensible, qui se plaint. Une cosmicit latente
________________________
une croyance observe la fois en Allemagne et en Slovaquie (Schell, Der
Volksglauben im Bergischen , dans lArchiv fr Religionswiss., IV, 1901, p. 310 ;
MANZELL, Knabenkruter , Handwrterbuch d. deutschen Aberglaubens, IV, p.
1561).
19. Dans Zalmoxis, 1940-1942, p. 21.

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Arlette BOULOUMI, Deux thmes chers au romantisme


allemand : la mandragore et la harpe olienne dans Vendredi ou les
limbes du Pacifique de Michel Tournier , dans Recherches sur
limaginaire, Presses de luniversit dAngers, 17 1987.

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sexprime dans cette image comme dans le texte de Michel


Tournier [Vendredi ou les limbes du Pacifique] o la terre apparat
vivante, comme une chair. Tieck a limpression dentendre la voix
de la nature : laccent de cette plainte latteignit au fond du cur
et le saisit comme sil eut touch la plaie dont allait mourir dans la
douleur le corps dfaillant de la nature20 .
Si Hoffmann dcrit sur le mode humoristique dans Petit
Zacharie le Cinabre21, un petit homme-racine, haut comme deux
mains peine, aux petites jambes minces comme des baguettes de
coudrier et qui ressemblait un gros radis fendu, sil reprend ce
thme dans La Fiance Du Roi dont le hros Daucus Carota
Premier est, comme son nom lindique, une racine qui veut usurper
lapparence humaine, il appartient surtout Arnim, dans Isabelle
dgypte, de restituer la mandragore tous les prestiges dramatiques qui aurolent sa lgende et auxquels fait brivement
allusion le texte de Tournier. Le pre dIsabelle [Bella], chef
spirituel des tsiganes, est pendu pour un vol quil na pas commis.
Sa fille, pour sauver son peuple des perscutions quil endure, va
utiliser les recettes magiques des vieux grimoires paternels. Elle
va cueillir la mandragore qui a le pouvoir de raliser tous les dsirs
de qui la possde, au pied du gibet o le pendu a laiss tomber
des larmes douloureuses en songeant quil tait mis mort dune
22
faon aussi dshonorante en dpit de son innocence . Les termes
sont ici la forme euphmise du sperme du pendu dont on
remarque que, comme le Christ, il est innocent. Toutes sortes de
prcautions sont ncessaires Bella pour que le cri de la racine
arrache ne la tue pas. Cest donc son chien noir qui est sacrifi.
Bella se comporte ensuite comme une mre envers le petit tre
inachev. Elle lve comme un enfant celui qui va bientt se
baptiser Cornlius Mepos et devenir, vu ses talents pour dcouvrir
les trsors, le ministre des finances de Charles Quint, puis son me
damne.
Aucun des textes du romantisme franais consacr la
mandragore ne retrouve la profondeur symbolique du texte
dArnim ou de Tieck, quil sagisse du texte de Nodier : La Fe aux
23
Miettes , ou celui de Thophile Gauthier : Le Club des Hachi24
chins . Nodier dpouille la mandragore de son horreur infernale
pour nen garder quune image de perfection. La plante y est lie

20. Ludwig TIECK (1773-1853), Le Runenberg, dans Romantiques allemands,


Paris, La Pliade, I, p. 648.
21. E. T. A. HOFMANN (1776-1822), Petit Zacharie, Paris, Aubier Montaigne.
22. ARNIM (1781-1831), Isabelle dEgypte, traduction Ren Guignard, Paris,
Folio Gallimard, p. 38.
23. Charles NODIER (1780-1844), La Fe aux Miettes, 1832, rd. Paris, Garnier
Flammarion.
24. Thophile GAUTHIER (1811-1872), Le Club des Hachichins (1846), dans
Contes fantastiques, Paris, Jos Corti.

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la qute de limmortalit. Le hros Michel est un jeune charpentier


affam dabsolu qui demande le salut la mandragore. Sa qute
initiatique le conduit un rang plus lev que celui de lhomme
dans la hirarchie des tres. Mais Michel tant retenu dans un
asile dalins, on peut penser que la plante, aux yeux de Nodier,
aide les lunatiques poursuivre sans angoisses leurs entreprises
chimriques. Cest sous leffet du hachich, dans le conte de
Gauthier, quapparat Daucus Caroto, lnergie dmoniaque et
aux jambes en forme de racines de mandragore.
La mandragore est une sorte de monstre vgtal, comme sont
des monstres, survivants des balbutiements originels, les innocents
25
des Mtores, l enfant sirne ou l enfant cyclope soign
Sainte-Brigitte. Dans le panthon de Michel Tournier, elle est,
comme eux, un hybride, lactualisation dun moment original
suppos, une plante fossile, lie au souvenir du paradis terrestre.
De mme que les dbiles des Mtores sont appels des innocents,
la plante qui nest diabolique que parce que les hommes dchus ont
abus de ses pouvoirs et dont le cri nexprime en fait que leur
sentiment de culpabilit, est ici restitu son innocence originelle,
dans un climat dEden.
Le motif de la mandragore dans Vendredi ou les Limbes du
Pacifique souligne donc lorientation mythologique de limagination
de Michel Tournier. Il ractualise danciens rves oublis de
lhumanit. Le romantisme allemand la confirm et encourag
dans cette recherche. Le mythe de la mandragore a t dvelopp
surtout par la littrature germanique qui, plus quune autre, a le
sens cosmique dune correspondance profonde entre la nature et
lhomme et de leur fusion possible.
Ali Haydar BAYAT, Mandragora [Adamotu] (La mandragore
[la plante-homme]), II. Lokman Hekim ve Tp Tarihi ve Folklorik
Tp Gnleri, Tarsus 2001.
Dans le monde musulman
La mandragore fait partie des plantes utilises dans la
mdecine musulmane, la suite de la traduction arabe des livres
de mdecine grecque. Elle est connue sous le nom de yabrh, mot
dorigine syriaque, et de sirj al-kutrub ; ses fruits sont appels
luffh. Damas et dans ses environs, la racine de Mandragore est
connue sous le nom de lube et ses fruits, tuffh al-jin, tuffh almajann. Les Persans lappellent mihr-giy / mihr-giyh, cest-dire plante de lamour . Daprs le al-Knn fl-Tib de Ibn Sn
26
(Avicenne) , elle est nomme yabrh parce que sa racine

25. Michel TOURNIER, Les Mtores (1975), Paris, Folio Gallimard, p. 65.
26. Bulak, Le Caire, s.d., Kahire, I, p. 232-234 ; ABU ALI Ibn Sn, Tib
Kanunlari, Tachkent, 1982, II, p. 303-306.

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LE MYTHE DE LA MADRAGORE

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CHRONIQUE

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Dans la mdecine turque


Dans les livres de mdecine turque depuis Hekim Berke/Bereke
(XIIe sicle), la mandragore apparat sous le noms de yebrh, lffh,
yebrhus-sanem, lffh- berr, abdsselm, ebselm, cinelmas.
Dun autre ct, elle possde aussi le nom de sgn dans le Divn
Lgtit-Trk (I/409-23)28, et, dans les parlers locaux, ceux de
haclarotu (plante des plerins), sevgiotu (plante de lamour),
adamotu (plante-homme), hngrk kk (racine qui sanglote), at
elmas (pomme de cheval), insanotu (plante-homme), kankurutan
(qui protge le sang), kpek-elmas (pomme chien), kpektashag
(testicule de chien), toska-fakavunu, yer-elmas (pomme de terre),
yer yenidnyas (nouveau monde de la terre), sheytan shalgam
(navet de Satan)29. Les Turcs de Chypre la dsignent sous les noms
de besh damar otu (plante des cinq veines), hastalk otu (plante de
la maladie), kortongolo, bendavleo30.
Berthold LAUFER, La Mandragore , Toung Pao, 2e srie, Paris,
1917.
Chou Mi (1230-1320), crivain clbre de la fin des Song, nous a
transmis une tradition fort curieuse dans ses ouvrages Kwei sin tsa
27. HAKIM Muhammed Said, al-Birunis Book on Pharmacy and Materia
Medica, Karachi, Hamdard National Foundation, Pakistan/Karachi 1973, p. 293,
340-341.
28. KASHGARL Mahmd, Divn Lgatit-Trk, traduction de Besim Atalay,
Ankara, Trk Dil Kurumu, 1939, I, p. 409.
29. T. BAYTOP, Trke Bitki Adlar (Les Noms de plantes en turc), Ankara, Trk
Dil Kurumu, 1994, p. 21 ; Sheref skp, Shifal Otlar ve Kuvvet Macunlar (Plantes
mdicinales et lectuaires fortifiant), Izmir, Hrefe Matbaas, 1968, p. 6 ; Ilhan
Yardmc, Shifal Otlar ve Halk Illar (Plantes mdicinales et mdecines
populaires), Istanbul, Hsnitabiat Matbaas, 1968, p. 37.
30. Tuncer BAGSHKAN, Dnyada ve Kbrs Halkbiliminde Sihirli Bir Ot...
Mandragora (Beshdamar Otu) (Une Plante magique dans le savoir populaire
mondial et chypriote... la mandragore (plante des cinq veines)), Halk Bilimi,
Chypre, n 24, 1991, p. 13.

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ressemble un homme. [...] elle veille le sentiment amoureux ;


cest un aphrodisiaque [...] Il en existe deux espces ; lune, considre comme femelle, le riykus, est de couleur noire. [...] Lautre,
considre comme male, est appele mriyn. [...] Les bergers sen
servent pour provoquer le sommeil . Daprs le Kitb al-Saydana
de Brn27, la mandragore est appele yebrj en syriaque et
sbizej ou seyh-sbek en persan. Son fruit est nomm luffh. Dans
louvrage de Hamzah Kitb al-Vaznah , on note quelle reoit
le nom de yamru et que sa racine sappelle, elle, luffh. Si on la
partage en deux ; lune des parties ressemble une femme et
lautre un homme. Cest pour cette raison quelle porte un nom
qui fait allusion ses formes masculine et fminine : yamru = yam
(forme) + r (visage).

LE MYTHE DE LA MADRAGORE

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Quelques milliers de li louest des pays mahomtans le sol produit


une chose excessivement vnneuse et pareille dans son ensemble la
figure dun homme ; en effet, elle a lapparence du ginseng. On lappelle
ya-pu-lu (ya-pou-lou). Cette plante crot dans la terre jusqu une
profondeur de plusieurs toises. Si un homme se heurte contre la plante
par erreur, il recevra son exhalaison vnneuse et doit mourir. [B.
Quand on la blesse, son corce brille ; lexhalaison du poison pntre
dans lhomme qui meurt aussitt]. Voici la mthode de prendre la
plante. Dabord, aux quatre cts (autour de la racine) on creuse un
trou assez grand pour recevoir un homme. [] Ensuite on lie la plante
au moyen dune lanire de cuir dont lextrmit est attache aux pieds
dun grand chien. [] Avec un bton on bat et chasse le chien qui
senfuit en entranant avec lui la racine. Accabl de lexhalaison de
poison, le chien prit sur le champ

La plante dcrite par Chou Mi peut tre identifie sans


difficult avec la mandragore sur la base de la transcription ya-pulu laquelle correspond exactement larabe-persan abruh ou
yabrh, dsignation pour le fruit de cette plante. Elle-mme
sappelle en arabe toffh-el-jenn (la pomme des esprits) ou sirj elkotrob (la lampe des lutins), aussi laba et beid al-jinn (luf des
esprits). En aramen le fruit est nomm yawruha ; et la forme
jerabh est usuelle en Syrie. Ce nom smitique parat tre dune
date relativement ancienne : du moins trouvons-nous dans Dioscoride un terme dit gyptien de la forme apemoum laquelle, selon
moi, semble tre apparente larabe abruh : peut-tre ce mot estil corriger en aperoum.
[]
Nous avons vu que Chou Mi compara la mandragore avec le
ginseng (panax ginseng), fameuse panace de sa patrie. Dautre
part, le nouveau dictionnaire anglais dOxford registre le terme
Chinese mandragoras au sens de ginseng, et le dictionnaire
persan-anglais de Steingass donne cette dfinition de lexpression
mardum-giy : a plant, the produce of China, said to resemble a
man and woman, and to which many wonderful effects are
attributed; mandrake, colocynth . De cette manire, le mot persan
dsigne la mandragore aussi bien que le ginseng dorigine chinoise.
[]
De mme que la mandragore, le ginseng est anthropomorphis
et dou de langage par les Chinois. Louvrage ancien Pie Lu dit que
sa racine est comme la figure de lhomme et a des qualits divines ;
et le Wu pu pen tsao, crit au troisime sicle, attribue la racine

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shi et Chi ya tan tsa chao.


Ni lun ni lautre texte ne semble tre en parfait tat, mais celui
du Kwei sin tsa shi (A) est certainement le meilleur et le plus
complet. Il est la base de la traduction quon va lire, tandis que
les divergences de la rdaction du Chi ya tan tsa chao (B) sont
ajoutes en crochets.

152

CHRONIQUE

des mains, des pieds et des yeux, tout comme chez lhomme, et la
range parmi les choses spirituelles. Ensuite le ginseng est capable
de crier. Le document le plus ancien cet gard qui me soit connu
est contenu dans les Annales de la dynastie Soui, o nous lisons :

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[]
Ces concidences tant constates, les ressemblances entre les
traditions de la mandragore et du ginseng sont puises, et les
diffrences, au contraire, sont plus nombreuses et plus
fondamentales. Le ginseng nest pas une plante vnneuse, elle
rtablit la vie et ne donne jamais la mort comme la mandragore. Il
nest pas dangereux ou fatal de recueillir du ginseng qui nest point
devenu objet de magie. Son cri parat comme un dveloppement
logique de sa caractristique anthropomorphe, et qui plus est,
nenvoie pas un homme la tombe. En effet, les Chinois nont rien
emprunt de cela aux peuples occidentaux ; une telle thorie se
heurterait srieusement contre la chronologie. Lanthropomorphisme et
la facult de parler du ginseng sont dune date plus ancienne en
Chine que les notions analogues de la mandragore louest ; et
selon toute apparence, la connaissance de la mandragore ny est
pas arrive avant lpoque des Song. Mais sil est vrai que le
ginseng tait un objet de commerce de la Chine la Perse, la
question se pose de savoir si le cri de la mandragore, qui fait son
dbut au Moyen ge, nest pas le rsultat direct des contes chinois
concernant le ginseng.

Dans la littrature
Charles NODIER, La Fe aux miettes , 1832, rd. Paris,
Garnier Flammarion.
Je rflchissais ceci en mesurant du regard un grand carr de
mandragores presque entirement moissonn jusqu la racine par
la main de lhomme, et sur lequel toutes ces mandragores gisaient
fltries et mortes sans que personne et pris la peine de les
recueillir. Je doute quil y ait un endroit au monde o lon voie plus
de mandragores. Comme je me rappelai subitement que la
mandragore tait un narcotique puissant, propre endormir les
douleurs des misrables qui vgtent sous ces murailles, jen

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il y eut un homme Shan-tan derrire la maison duquel on


entendait chaque nuit la voix dun homme. On le cherchait mais sans le
trouver. En scartant un li de la maison, tout ce quon aperut fut une
plante de ginseng avec les branches et les feuilles hautes et bien
dveloppes. On la dracina et on trouva que la racine avait plus de
cinq pieds de long, et que toute sa forme imitait le corps dun homme.
Depuis ce moment les cris cessrent.

LE MYTHE DE LA MADRAGORE

153

arrachai une de la partie du carr qui ntait pas encore atteinte, et


je mcriai en la considrant de prs : dis-moi, puissante solane,
sur merveilleuse des belladones, dis-moi par quel privilge tu
supples limpuissance de lducation morale et de la philosophie
politique des peuples, en portant dans les mes souffrantes un
oubli plus doux que le sommeil, et presque aussi impassible que la
mort...
vous a-t-elle rpondu ? ... me demanda un jeune homme qui se
levait mes pieds. A-t-elle parl ? A-t-elle chant ? Oh ! De grce,
monsieur, apprenez-moi si elle a chant la chanson de la
mandragore :

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elle est sans voix, lui rpondis-je en soupirant, comme toutes


les mandragores que jai cueillies de ma vie...
alors, reprit-il en la recevant de ma main, et en la laissant
tomber sur la terre, ce nest donc pas elle encore ! pendant quil
restait plong dans une mditation douloureuse, en proie au regret
inexplicable pour vous et pour moi de navoir pas encore trouv une
mandragore qui chantt, je prenais le temps de le regarder avec
attention, et je sentais saccrotre de plus en plus lintrt que le
ton tendrement accentu de sa voix et le caractre innocent et naf
de son alination m avaient inspir d abord.
[]
ah ! Serait-il vrai, Michel, que jeusse oubli de te le nommer ?
Cest la mandragore qui chante !
la mandragore qui chante ! Dites-vous. Pensez-vous, Fe Aux
Miettes, quil y ait des mandragores qui chantent ailleurs que dans
les folles ballades des coliers et des compagnons de Granville ?
une seule, mon cher Michel, une seule, et son histoire, que je
te raconterai un jour, est une des plus belles de lOrient, puisquelle
se lit dans un des livres secrets de Salomon. Cest celle-l quil faut
trouver.
bont inpuisable du ciel ! Mcriai-je, daignez me secourir
dans cette dplorable extrmit ! Comment trouver en six mois la
mandragore qui chante, dont la Fe Aux Miettes disait tout
lheure quelle ne savait pas elle-mme en quel lieu la sagesse de
Dieu lavait place, et quon cherche inutilement depuis le rgne de
Salomon !
ne tpouvante pas de cette difficult. La mandragore qui
chante se prsentera delle-mme la main qui est faite pour la
cueillir, et tu serais arriv sans succs au dernier moment de ton
gnreux exil, le dernier rayon de soleil de saint-Michel serait prs
de steindre dans le crpuscule, lhorizon du monde le plus

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c est moi, c est moi, c est moi !


je suis la mandragore
la fille des beaux jours qui s veille laurore,
et qui chante pour toi !

154

CHRONIQUE

recul o tes voyages puissent te conduire, jusque dans ces glaces


du ple o jamais une fleur ne sest ouverte aux clarts des cieux,
que la mandragore qui chante spanouirait frache et vermeille
sous tes doigts.
[]
On croyait, avant les progrs immenses qua faits de nos jours la
mdecine philosophique et rationnelle, que la mandragore formait
des cris plaintifs quand on larrachait de la terre, et cest pour cela
quil tait recommand ceux qui tentaient cette prilleuse opration de se boucher exactement les oreilles pour ntre pas attendris ; ce qui semblerait indiquer la vrit que ces cris passaient
pour tre moduls selon les rgles de lharmonie.

Aprs une semaine passe dans dinfructueuses recherches, elle


dcouvrit enfin, dans un de ces livres, le moyen davoir la racine de
mandragore et den obtenir de largent ; cest tout ce que peut
dsirer un tre humain.
Mais, bien que ce ft une des plus simples oprations de la
magie, elle prsentait cependant dextrmes difficults. La magie,
en effet, demande un rude apprentissage. Qui pourrait aujourdhui
affronter toutes les preuves auxquelles il fallait se soumettre pour
avoir la mandragore ? Qui pourrait les accomplir avec succs ? Il
faut une jeune fille qui aime de toute son me, qui, oubliant toute
la pudeur de son rang et de son sexe, dsire ardemment voir son
bien-aim ; condition qui, pour la premire fois peut-tre, se
trouvait satisfaite dans Bella : regarde par les Bohmiens comme
un tre dun rang suprieur, elle stait toujours considre comme
telle. Lapparition du prince lavait tellement frappe, et elle lavait
vu avec une me si pure, quaucune arrire pense net pu
sveiller en elle.
Chez cette jeune fille doit couver un courage surhumain.
Il faut au milieu de la nuit emmener un chien noir, aller sous
un gibet o un pendu innocent ait laiss tomber ses larmes sur le
gazon ; arriv l, on doit se boucher les oreilles soigneusement avec
du coton, et promener ses mains par terre, jusqu ce quon trouve
la racine ; et malgr les cris de cette racine, qui nest pas un
vgtal, mais qui est ne des pleurs du malheureux, on se dpouille
la tte, on fait de ses cheveux une corde qui entoure la racine ; on
attache le chien noir lautre extrmit ; on sloigne alors, de
manire que le chien voulant vous suivre arrache la racine de terre
et se trouve renvers par une secousse foudroyante. Dans cet
instant, si lon ne sest pas bien bouch les oreilles, on risque de

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Achim DARN M, Isabelle dgypte , dans Contes bizarres,


traduction de Thophile Gauthier fils, Paris, 1856 ; rdit avec
une postface et des notes dArlette BOULOUMI sous le titre Isabelle
dgypte, Paris, Le Seuil 1993.

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devenir fou deffroi.


[...]
Elle aurait tout oubli cet aspect, mme les pendus desschs
qui se balanaient au-dessus de sa tte, en se heurtant lpaule
comme pour se demander quelque chose, si le chien ne stait pas
mis de lui-mme gratter au pied de la potence. Elle chercha ce
quil avait dcouvert et elle se sentit dans les mains une figure
humaine ; une petite figure humaine qui avait encore les deux
jambes enracines dans la terre ; ctait elle, ctait la bienheureuse mandragore, lenfant de la potence ; elle lavait trouve
sans peine ; elle attacha une extrmit de la tresse la racine ; elle
enroula lautre bout au cou du chien noir, et, pleine danxit, elle
se mit courir malgr les cris de la racine. Mais elle avait oubli de
se boucher les oreilles ; elle courut aussi vite quelle put, et le chien
la suivant arracha la racine de terre. Aussitt un effroyable coup
de tonnerre les renversa tous deux ; par bonheur elle avait couru
trs vite, et se trouvait dj loigne de cinquante pas.
Cette circonstance lavait sauve ; cependant elle resta longtemps
vanouie...
[...]
Elle se leva avec peine, et les premires lueurs du jour lui
permirent de voir Simson [le chien] tendu mort ses pieds ; elle le
reconnut et se rappela tout successivement : au bout de la tresse
quelle dtacha du chien, elle trouva un tre de forme humaine
semblable une bauche anime, mais que na pas encore vivifie
la pense ; quelque chose comme une larve de papillon. Ctait la
mandragore, et, chose tonnante, Bella avait entirement oubli le
prince, lunique cause qui lavait pouss chercher la mandragore,
tandis quelle aimait le petit homme avec une tendresse quelle
navait encore ressentie que la nuit o elle avait vu Charles [le
prince] pour la premire fois.
Une mre qui croit avoir perdu son enfant dans un tremblement
de terre ne le revoit pas avec plus de joie et de tendresse que Bella,
lorsquelle porta la mandragore sur son cur, en lui tant la terre
qui couvrait encore ce petit tre, et en le dbarrassant des pousses
qui le gnaient. Du reste il paraissait ne rien sentir ; son haleine
sortait irrgulirement par une ouverture imperceptible quil avait
la tte ; lorsque Bella lavait berc quelques temps dans ses bras,
il portait ses mains se poitrine pour indiquer que le mouvement
lui plaisait ; et il ne cessait de remuer bras et jambes quelle ne
let endormi en recommenant ce mouvement.
[...]
Elle prit son livre denchantements et chercha le moyen
employer pour dvelopper les forces et complter la formation de
cette carotte garnie de membres et doue de vie ; elle le trouva
bientt.
Il fallait dabord laver la mandragore ; elle le fit ; puis lui semer

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LE MYTHE DE LA MADRAGORE

156

CHRONIQUE

du millet sur la tte, et une fois ce millet pouss et transform en


cheveux, les autres membres se dlieraient eux-mmes ; elle devait
ensuite la place de chaque il placer une baie de genivre, la
place de la bouche le fruit de lglantier.

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Il fallut prs dune anne Robinson pour sapercevoir que ses


amours provoquaient un changement de vgtation dans la combe
rose. Il navait pas pris garde tout dabord la disparition des
herbes et des gramines partout o il avait rpandu sa semence de
chair. Mais son attention fut alerte par la prolifration dune
plante nouvelle quil navait vue nulle part ailleurs dans lle.
Ctaient de grandes feuilles denteles qui poussaient en touffes au
ras du sol sur une tige trs courte. Elles donnaient de belles fleurs
blanches aux ptales lancols, lodeur sauvagine, et des baies
brunes volumineuses qui dbordaient largement de leur calice.
Robinson les examina avec curiosit, puis ny pensa plus,
jusquau jour o il crut avoir la preuve indiscutable quelles
apparaissaient rgulirement en quelques semaines lendroit
prcis o il stait panch. Ds lors son esprit ne cessa plus de
tourner et de retourner ce mystre. Il enfouit sa semence prs de la
grotte. En vain. Apparemment, seule la combe pouvait produire
cette varit vgtale. Ltranget de ces plantes lempchait de les
cueillir, de les dissquer, dy goter, comme il laurait fait en
dautres circonstances. Il avait fini par chercher un drivatif cette
proccupation sans issue, quand un verset du Cantique des
cantiques, quil avait mille et mille fois rpt sans y attacher
dimportance, lui apporta une soudaine illumination : les
mandragores feront sentir leur parfum , promettait la jeune
pouse. tait-il possible que Speranza [cest le nom de lle] tnt
cette promesse biblique. Il avait entendu raconter merveille de
cette solanace qui crot au pied des gibets, l o les supplicis ont
rpandu leurs ultimes gouttes de liqueur sminale, et qui est en
somme le produit du croisement de lhomme et de la terre. Ce jourl, il se prcipita la combe rose et, agenouill devant lune de ces
plantes, il dgagea sa racine trs doucement, en creusant tout
autour avec ses deux mains. Ctait bien cela, ses amours avec
Speranza ntaient pas demeures striles : la racine charnue et
blanche, curieusement bifurque, figurait indiscutablement le
corps dune petite fille. Il tremblait dmotion et de tendresse en
replaant la mandragore dans son trou et en ramenant le sable
autour de sa tige, comme on borde un enfant dans son lit. Puis il
sen alla sur la pointe des pieds en prenant bien garde ne pas en
craser quelque autre.
Dsormais, avec la bndiction de la Bible, un lien plus fort et

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Michel TOURNIER, Vendredi ou les Limbes du Pacifique, Paris,


Gallimard 1967.

LE MYTHE DE LA MADRAGORE

157

plus intime lattachait Speranza. Il avait humanis celle quil


pouvait bien dsormais appeler son pouse dune faon incomparablement plus profonde que toutes les entreprises du
gouverneur. Que cette union plus troite signifit en revanche pour
lui-mme un pas de plus dans labandon de sa propre humanit, il
sen doutait certes, mais il ne le mesura que le matin o en
sveillant il constata que sa barbe en poussant au cours de la nuit
avait commenc prendre racine dans la terre.

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BAGSHKAN, Tuncer, Dnyada ve Kbrs Halkbiliminde Sihirli Bir


Ot... Mandragora (Beshdamar Otu) (Une Plante magique dans le savoir
populaire mondial et chypriote... la mandragore plante des cinq veines),
Halk Bilimi, Chypre, n 24, 1991 (en turc).
BAYAT, Ali Haydar, Mandragora [Adamotu] (La Mandragore [la
plante-homme]), dans Yeni Tp Tarihi Arashtrmalar, n8, Istanbul, 2002
(en turc).
BOULOUMI, Arlette, Mandragore , dans Dictionnaire des mythes
littraires, Monaco, ditions du Rocher 1988.
BOULOUMI, Arlette, Mandragore et littrature fantastique , dans La
littrature fantastique, Actes du colloque de Cerisy-la-Salle, aot 1989,
Cahiers de lHermtisme, Albin Michel 1991.
BOUQUET, J., Figures de la mandragore, plante dmoniaque, Paris, E.
Chiron 1936.
ELIADE, Mircea, La Mandragore et les mythes de la naissance
miraculeuse , Zalmoxis, 1940-42.
ELIADE, Mircea, chapitre Le Culte de la mandragore en Roumanie ,
dans De Zalmoxis Gengis-Khan. tudes comparatives sur les religions et
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RFRENCES BIBLIOGRAPHIQUES

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s.e., s.l., 1948.
TERCINET, Louis, Mandragore, qui es-tu ?, Paris, s. e., 1950.

CHRONIQUE
De son berceau dgypte Marseille, un vieux mtier : les
drogues et pices , par Francis Laget

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Jy tais entr en 1946, Marseille ; le ngoce des drogues et


pices y tait encore exerc comme une spcialit traditionnelle ;
comme la noblesse, nous avions un peu conscience de faire
remonter nos origines aux Croisades et bien avant sans doute. Jy
tais arriv presque par hasard, par le jeu de relations familiales,
aprs des tudes de droit et dhistoire qui ne my avaient
manifestement pas prpar. Entr dans une profession comme on
contracte un mariage de raison, je my suis vite trouv heureux,
comme on vit un mariage damour. Je lai exerc continment
jusquau moment de ma retraite, en 1982. Durant plus de vingt ans
Marseille mme, puis Buis-les-Baronnies, o la Socit Ducros
se dveloppait Marseille, jusqu en reprendre le flambeau. Je
naurais certainement pas envisag de prendre aussi tt ma
retraite si je navais pas compris quil ne serait bientt plus
possible de continuer exercer ce mtier selon mon cur. Il est
incontestable que Marseille en avait constitu au cours des sicles
le ple occidental. Ajoutons que les juifs y avaient conserv une
certaine activit du fait de leur relation ininterrompue avec le
Proche-Orient. A Paris, cette activit y avait t fixe, depuis le
e
Moyen ge, sur le territoire de lactuel 4 arrondissement, correspondant lancien fameux Domaine du Temple . On sait que les
Templiers avaient regroup lintrieur de ce vaste domaine une
sorte de ville dans la ville, peuple dartisans privilgis mais aussi
de marchands. Ces derniers profitaient des relations de leurs
patrons avec lOrient et de leur protection. Aprs labolition de
lOrdre, le Domaine du Temple avait continu de se prvaloir de
ces franchises que lautorit royale navait plus abroges, jusqu la
Rvolution ; cest bien comme vestige que le ngoce des Drogues
et pices sy tait maintenu jusqu nos jours.
Nous traitions, en 1946, majoritairement (mais pas exclusivement) des plantes, plusieurs centaines despces vgtales, sches
le plus souvent, aux origines et aux formes les plus diverses ; aussi
avait-on fini par nous qualifier d herboristes ; cette appellation
nous amusait, puisque notre vocation ntait pas de vendre nos

Diogne n 207, juillet-septembre 2004.

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Le mtier des plantes


Aucun autre, parmi les mtiers anciens, ne pouvait prtendre
connatre un aussi grand nombre de productions naturelles que
celui des drogues et pices . On peut affirmer quil nest plus
exerc aujourdhui par personne tout au moins sous sa forme
traditionnelle. Tent de me considrer comme son fossile vivant,
cest avec joie mais non sans nostalgie que jvoquerai ici quelques
souvenirs de son histoire rvolue.

FRANCIS LAGET

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plantes au public, comme le faisaient les herboristes diplms .


Nous ntions pas non plus botanistes ; moins encore chimistes ou
pharmaciens, comme certains limaginaient. Notre statut tait
difficilement dfinissable. Jen ai retir un avantage certain : celui
de vieillir avec bonheur dans la compagnie des Bonnes herbes et
des pices ; elles ont contribu donner une saveur particulire
ma vie.
Curieusement ce mtier ntait pratiqu que par des hommes
forms sur le tas , comme tous les vrais mtiers anciens, de
manire simplement empirique. Seule la longue exprience et le
contact journalier avec les produits permettaient dacqurir notre
qualification. Sans doute ce mtier exigeait-il aussi, pour devenir
des matres , une bonne dose de curiosit intellectuelle et la
possibilit dy dvelopper une forme particulire de mmoire (celle,
surtout, des parfums, des armes et des saveurs) et un bon sens
de lobservation. Toutes dispositions permettant de reconnatre les
qualits organoleptiques des produits. Ce qui nous confrait un
certain prestige jusqu ce que les chimistes et leurs laboratoires
se substituent nous pour leur reconnaissance et leur contrle. Il
ny a pas eu un jour, jusqu la veille de ma retraite, o je nai
acquis quelques connaissances nouvelles. Bienheureux mtier o
ni la routine ni le dsenchantement ntaient craindre ! Sans
doute tions-nous considrs comme des marginaux ou des
primaires par les professionnels avec lesquels nous nous trouvions habituellement en rapport, pharmaciens et herboristes
diplms , mais surtout professeurs duniversit de matire
mdicale . Ceux par exemple que je rencontrais, au sein de notre
conseil scientifique et technique . Cet aropage, runissant
quelques-unes des personnalits reconnues dans nos professions,
stait constitu durant les annes soixante-dix ; javais eu lhonneur dy tre appel. Or il apparaissait assez souvent que jtais
capable de fournir mes collgues, dans ce conseil , maintes
informations et connaissances qui leur manquaient, et que javais
acquises sur le tas , au cours de ma longue exprience professionnelle.
Les Drogues et pices
Il convient, je pense, de commencer par donner une ide du
champ de nos activits. Rappelons tout dabord que le vocable de
Drogues , ou, pour mieux dire, celui de Drogues simples
dsignait traditionnellement toutes les substances naturelles
entrant dans la prparation des mdicaments. Notre activit dans
le mtier des Drogues et pices tait incroyablement tendue et
varie : outre le domaine des matires premires destines la
pharmacie, nous traitions un trs grand nombre de plantes et de
matriaux htroclites rclams par dautres industries (et jusqu

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certaines huiles essentielles, alors mme quelles appartenaient


un mtier diffrent, quoique trs proche du ntre, celui des
essences ).
Je peux numrer, au premier chef, les Drogues simples ,
fournies aux laboratoires pharmaceutiques, aux pharmaciens et
aux vrais herboristes, diplms . Nous fournissions les
plantes (habituellement sches) et des parties de plantes, assez
souvent coupes ou pulvrises dans nos usines. Seul leur mlange
nous tait interdit. Je pourrais citer, parmi cette clientle, la
majorit des grands laboratoires franais et plusieurs groupes
pharmaceutiques europens. Les plus connus du grand public
ntaient pas les plus importants, mais ceux qui prparaient des
spcialits vendues depuis plusieurs gnrations, et qui staient
rendus incontournables par leur rclame intensive. Jen ai
approvisionn certains durant plusieurs dcennies, pour une trs
large gamme de plantes pulvrises entrant dans leurs formules,
jalousement dfendues comme des secrets de famille. Jusqu la fin
des annes 50, la liste des plantes mdicinales que nous traitions
tait constante. Cest partir de 1960 quune demande nouvelle
sest dessine pour de nouvelles drogues exotiques. Certaines
comme les fameuses griffes du diable du Kalahari (l harpagophytum ) ont commenc tre connues et utilises en ltat, ou
simplement pulvrises ; dautres nous ont obligs en organiser
les cueillettes lointaines, la demande des grands laboratoires
allemands. Je dois cette activit mes premiers voyages en Afrique
centrale et quatoriale, mon approche des pygmes. Je citerai
certaines de ces nouvelles drogues-miracles : les corces de racines
de Rauwolfia, pour lextraction de la rserpine (le nouvel
alcalode qui a rvolutionn les traitements psychiatriques), les
semences de strophantus, pour l ouabane , le voacanga. Jomettrai les autres. Bientt ces grands laboratoires, qui avaient commenc par nous rclamer avidement la matire vgtale brute pour
leurs extractions, sont parvenus raliser la synthse chimique de
la molcule intressante et se sont compltement dsintresss du
vgtal de base. On peut juger par l de la fragilit de ces marchs
si rapidement dpasss.
Aux Drogues simples il faut rattacher la fourniture des
fameuses Cinq plantes infusions, traditionnellement libres
pour la vente la consommation, quoique demeures sous le
contrle de la Pharmacie. Ctaient : le tilleul officinal (fleurs et
bractes), la menthe poivre, la verveine odorante, loranger bigarradier (ces trois dernires en feuilles sches, mondes) et la
camomille romaine (capitules). conomiquement, les infusions
constituent un march important. Elles ont fini par prsenter une
histoire aussi exemplaire que regrettable. Au cours des trente ou
quarante dernires annes, elles ont t victimes (le terme nest
pas trop fort !) dune srie de manipulations multiples, indu-

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strielles et commerciales.
Citons enfin les plantes utilises par les fabricants dapritifs et
de liqueurs. On imagine mal aujourdhui limportance ancienne de
ce march des alcools aromatiss, sous toutes leurs formes ; il sest
considrablement restreint depuis que lalcool est devenu la cible
dune troite surveillance. Chaque province possdait ses formules
et ses fabricants, presque autant que de fromages en France. Seul
un petit nombre a survcu grce lhabilet de quelques-uns
tendre leur clientle au march dexportation : le meilleur
exemple tant celui de la clbre Bndictine . Enfin, le march
des plantes aromatiques, condimentaires et culinaires.
Nous traitions :
1. Trois produits de cultures de la rgion de St-Remy de Provence : les feuilles de marjolaine et celles de basilic (dans la varit
du Grand Vert , exige par la fameuse soupe au pistou
provenale), ainsi que les graines de cleri de Provence (dans
ces trois articles, des exportations de plusieurs centaines de tonnes
annuellement). Pourtant ces marchs ont fini par disparatre
compltement ; la Provence les a perdus au profit de productions
trangres, gyptiennes dans un premier temps ; au point que ces
trois produits, bien de chez nous , ne sont plus cultivs actuellement dans la rgion de St-Remy, dont ils avaient fait la fortune.
Probablement se sont-ils finalement estomps aussi de la mmoire
locale aprs plusieurs dcennies de dshrance.
2. Trois produits de cueillette de plantes provenales : le thym,
le romarin et la sarriette (le fameux pebre dase , qui parfume
les fromages de Banon). Il sagissait exclusivement l de feuilles
sches mondes (recribles ensuite dans les usines bien quipes
des exportateurs de Marseille ou de Carpentras). Elles taient
achetes, brutes, auprs de centaines de ramasseurs locaux, dans
la plupart des villages de Provence. Les couches les moins
favorises de la population rurale trouvaient dans la cueillette un
complment de ressources. Cest la fin des annes quarante,
insensiblement, que nous avons t distancs et finalement exclus
de ce march par nos concurrents, espagnols tout dabord (pour le
thym), puis yougoslaves et albanais principalement pour les deux
autres.
Cest ici le point o lon doit rappeler que ces espces utilises
pour leurs qualits aromatiques prsentent aussi des principes
actifs, utiles en mdecine. On sait que le thym est aussi riche de
proprits mdicinales que dutilisations culinaires. Il est recherch pour ses vertus bactricides, topiques dans certaines affections
de lintestin et des bronches. Cette multiplicit daffectation ne
laisse pas de poser un problme dethnobotanique, ou plus simplement de priorit : considrant les feuilles de sauge, par exemple, on
peut se demander si elles ont commenc par tre utilises pour
lagrment de son arme, lorsquon apprtait la viande de porc ou

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dans une intention hyginique aprs quon et constat quelle


prvenait les dsagrments propres la consommation de cette
viande et ce serait alors laccoutumance son parfum spcifique
qui serait devenu prdominante
Revenons quelques considrations gustatives propos des
graines de cleri de Provence. nen pas douter, cest leur excellence qui justifiait limportance de leur march dexportation avant
les annes 1950-60. La finesse de leur saveur ne saurait tre
compare celle de la production des Indes qui nous a concurrencs. La graine des Indes tait traditionnellement rserve la
production dune huile essentielle utilise par certaines industries,
avant la Seconde Guerre mondiale. Le premier utilisateur mondial
de graines de cleri, les tats-Unis, sest dshabitu, entre 1939 et
1945, de la qualit de notre production, quand nos exportations se
sont trouves interrompues. Nous avons nous-mmes finalement et
malheureusement volu dans le mme sens, au cours des annes !
Simultanment nos produits-phares, thym, marjolaine, basilic et
cleri, ont peu prs disparu de nos productions provenales,
concurrences par les exportations massives des pays du tiers
monde. La modicit du cot de leur main duvre locale a entran
notre exclusion des vieux marchs traditionnels. Sic transit gloria
mundi.
Bientt pourtant, des dveloppements imprvus sont apparus :
cest surtout avec linnovation du mlange Herbes de Provence
(au dbut des annes soixante-dix) quon dveloppera une utilisation grande chelle des plantes culinaires sur le march
franais alors que, paradoxalement la mme poque, samenuisait jusqu disparatre la production dherbes de cueillette
imposant la ncessit de leur remplacement par des cultures
systmatiques, que nul navait imagines jusque l !
Reprenons la liste interrompue des produits entrant dans nos
activits anciennes. On trouvait traditionnellement :
les pices, bien entendu, toujours prsentes et qui finiront par
connatre un grand renouveau dutilisation ;
une gamme tendue de produits destins approvisionner les
marchs locaux du Maghreb et remplir les Souks attarine , de
Djerba Marrakech. Lun des articles constituait, lui seul, un
norme march, alors ignor de la Mtropole : les feuilles de
Henn, originaires des Indes et du Pakistan. Il y en avait bien
dautres, depuis les varits de benjoin (le djaoui , rclam par
les cultes populaires en islam maghrbin) jusquaux racines de
galanga, aux graines de Harmel, lorpiment (minral) et beaucoup dautres dont les usages se situent en ralit dans les domaines obscurs de la mdecine et de la magie locales.
Il faut citer enfin un nombre important darticles demands par
diverses activits anciennes et dont la disparition progressive sest
faite sous mes yeux, pourrais-je dire : celle des teintures vgtales

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(dont on a connu un retour temporaire dans les annes soixantedix), les plantes usages insecticides, ou insectifuges. Lun dentre
eux occupait une place non ngligeable ; je veux parler du bois de
quassia amara. Nous limportions du port de Kingston, la
Jamaque, sous la forme dnormes troncs. Le bois est un peu
spongieux, comparable celui de nos platanes mridionaux ; notre
usine le dbitait et le rduisait en copeaux destins la protection
des arbres fruitiers, surtout des pchers. Des tonnages normes de
ces copeaux taient distribus aux coopratives arboricoles de la
valle du Rhne et du Roussillon. Leurs adhrents les faisaient
macrer dans une eau charge de copeaux de savon ; ils pulvrisaient le produit sur les troncs des fruitiers. Cela cartait, parat-il,
le puceron vert du pcher . Exit le quassia. Peut-tre suis-je le
dernier en conserver le souvenir ! Comme celui des plantes et des
fleurs de Pyrthre insecticide ; tous produits vanouis larrive
sur le march de lincontournable DDT, quon nen finit plus
aujourdhui de remettre en question Mais cela est une autre
histoire !
Combien dautres produits tranges dans notre gamme ! Je me
contenterai de citer les jolies graines gris-perle des larmes de
Job , importes du Proche Orient lintention des fabricants de
chapelets Ne nous privons pas du plaisir de citer les fameuses
graines de Staphysaigre , responsables de la mort parfume
des poux .
Ajoutons linterminable liste de ces Drogues vgtales
quelques articles du rgne animal, comme les cantharides et les
cochenilles (je nai jamais import ni le musc, ni la fameuse
mumie dgypte, cette poudre de momies antiques quutilisaient
nos anctres mdivaux). Jallais oublier de citer les os de
seiches imports de Sfax, et surtout la curiosit dune qualit
Jewelers , utilise pour le polissage des bijoux dor. Enfin, pour
faire bonne mesure, rappelons un petit nombre de produits
minraux (la galne, lorpiment, certaines argiles smectiques). On
constatera lampleur de cette numration
Quest devenu le mtier des plantes ?
Sur la dure tout de mme fort limite dune vie professionnelle, jai t le tmoin dune transformation si radicale quon
ne peut la dfinir que comme sa vritable mutation. Jen avais pris
conscience loccasion de la visite quavait mnage, dans le Vieux
Caire, un de mes fournisseurs gyptiens : il avait eu la bonne ide
de me conduire dans la boutique, probablement la plus ancienne au
monde, dun de nos confrres traditionnels ; jai pu y admirer
linvraisemblable tableau dune gamme inchange et complte des
Drogues et pices dpoque mdivale ! Ce ntaient plus des
centaines mais des milliers de drogues les plus inattendues :

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toutes les racines, feuilles, graines, toutes les bestioles, dessches,


tous les cailloux que la Chine, les Indes, lArabie ont pu proposer
depuis No pour gurir les maux de lhumanit. Il est vrai quun
grand nombre taient en ralit du domaine de la magie populaire,
de la momie de crocodile au vlimeux scarbot de notre propre
Moyen ge Lanecdote prend tout son sens si lon veut bien tenir
compte de la traditionnelle complmentarit de lgypte et de
Marseille dans notre ngoce. On ma rellement offert, ce jour-l,
limage idale de notre mtier son tat natif. Jai d mavouer, en
y rflchissant mieux, que je ne my sentais pas si mal laise ;
simplement on mavait offert limage dune photographie ancienne.
Ctait bien le mme mtier que le mien, mais son stade
antrieur.
Il est possible de prendre clairement conscience de lvolution de
notre profession des Drogues en tudiant la rdaction des
ditions successives de notre Bible, le Dorvault ; jai connu
quelques-unes des rditions modernes, des annes 60 par
exemple ; elles staient considrablement allges dun grand
nombre de notices sur les drogues inutilises en pharmacie.
Quelle officine sintressait encore la prparation de la mirifique
Thriaque de nos anctres. En revanche, ces ditions modernes
consacraient de longues et abondantes notices sur les techniques
rsultant de lnergie atomique Au point que plus personne ne
consulte ces ditions modernes alors quon recherche toujours
davantage les ditions anciennes, riches de renseignements sur nos
vieilles drogues .
Quest devenu finalement ce mtier quasi mdival, sur la
dure dune simple vie dhomme? Celui dun cadre commercial le
plus banal, un mtier sous le contrle des laboratoires et des
services financiers de quelques multinationales, pour lesquels
lesprit daventure et la curiosit intellectuelle deviennent suspects.
Nous tions habitus exercer libralement nos fonctions : tout
dabord sans doute dans la mesure o nous tions responsables de
la qualit des produits que nous traitions ; chacun tait lacheteur
et le vendeur de ses produits ; leur ngoce sexerait sans rupture
de lamont laval. Notre efficacit ntait juge finalement que sur
les bons rsultats des exercices. Nous dcidions seuls de lopportunit de nos oprations, sans autre rfrence que celle de notre
exprience et des connaissances acquises. Nous achetions et vendions sur chantillons ; nous contrlions lidentit et la qualit
des lots, le plus souvent sur des prlvements effectus par nos
portefaix, sur le quai du dbarquement, Marseille le plus
souvent. Il ntait question, cette poque, que de la reconnaissance des produits rceptionns ; il suffisait den apprcier la
spcificit, lapparence, les qualits organoleptiques. Un exercice
assez subjectif mais o intervenaient la mmoire, lacuit du

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regard, de lodorat et du got. Un exemple : seule lpreuve du got


permet de distinguer la gentiane dAuvergne de celle de Chine,
quaucun fabricant franais dapritif naccepterait dutiliser.
Cest la suite de nouvelles sophistications de certains produits, au niveau mme de la production, que nous avons t obligs
de nous doter dun laboratoire de contrle. En 1973, sauf erreur,
nous avions t tromps sur la puret dun lot de safran dEspagne.
La tromperie tait si habile que seul un chimiste pouvait la
dceler. lvidence les connaissances de lacheteur ne suffisaient
plus ! On comprend quel point les bases du mtier se sont
inverses, lorsque lagent commercial a d seffacer devant les
constatations objectives du laboratoire de contrle. La question, en
ralit, doit tre considre dune manire plus globale et son
niveau le plus lev. Dans le mme temps o notre mtier venait
de perdre une part de son me devant lavance galopante de la
science et des techniques, ce sont les conditions dexistence de
lhomme moderne qui se sont altres. De nouvelles servitudes lui
ont t imposes, entranant une dtrioration de sa relation la
nature. Consciemment ou non, lhomme occidental a commenc
souffrir de nouvelles carences. Il ne pouvait les compenser quen
rvant un retour du naturel.
Du regard des plantes au regard sur la nature
Le commerce de dtail des plantes mdicinales et des
drogues en gnral, tait strictement rserv aux pharmaciens
depuis le dbut du XIXe sicle ; ils le tenaient sous troite surveillance. Par dlgation spciale, les articles notoirement dnus de
toxicit pouvaient tre distribus par un corps d herboristes diplms . Seules chappaient ce systme les fameuses cinq plantes
infusions dont nous reparlerons. Ce rgime tait demeur en
vigueur jusqu la Seconde Guerre mondiale. Il convient de revenir
ici sur les surprenantes avances de la chimie durant la priode
dun sicle et demi qui lavaient prcde et de celles apparues
durant les six annes de guerre. De trs puissants laboratoires de
dimension internationale se sont taill de vritables empires en
exploitant les dcouvertes, en particulier de la chimie de synthse.
On peut mettre lhypothse quils avaient form le secret dessein
dvincer, plus ou moins brve chance, le mdicament base de
plantes et finalement lusage mme de la plante mdicinale tout
simplement. Il se pourrait quil faille rechercher l les raisons de la
suppression autoritaire du diplme dherboriste par le Gouvernement de Vichy, en 1941. Une mesure probablement destine
constituer le socle dun futur statut de la Pharmacie.
Quoique la preuve objective nen ait jamais t fournie, on peut
imaginer que de puissantes influences sont intervenues auprs des
autorits en place. Il est bien inutile de rappeler quel point leurs

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dcisions se passaient de justifications et quelles taient sans


appel. Cest sur ces bases qua fonctionn la Pharmacie sous la IVe
Rpublique. Pourtant, dans le courant des annes 70, lopinion
publique a volu dans un sens inattendu : on avait voulu chasser
le naturel , il revenait, timide dabord mais bientt revendicateur.
On a vu se dvelopper les publications du type la pharmacie de
nos grands-mres , pendant que les gurisseurs retrouvaient la
faveur du public (pensons la fortune de Maurice Messgu, btie
sur la clbration dune mdecine naturelle). Dans le mme temps,
les mouvements Bio se mettaient en place, justifis par une
inquitude progressive devant lapparition des rsidus de pesticides, les squelles de la radioactivit
Ces nouvelles tendances ont profit au march des plantes
mdicinales qui sont revenues en force, mais en contrebande en
quelque sorte, puisque lancienne rglementation ntait pas
abroge. Pourtant il tait vident que la rpression officielle
mollissait devant cette nouvelle faveur. Tout de mme rien ne se
dcidait en haut lieu, jusqu ce que Madame Simone Veil finisse
par signer, comme la sauvette, le dernier dcret de son mandat
ministriel, le 13 juin 1979. La vente directe aux consommateurs
de 34 plantes (rputes mdicinales mais dune innocuit avre)
se trouvait libre. Pourtant un flou artistique continuait de
rgner. Discrtement de nouvelles listes officieuses largissaient la
porte du dcret. Mais dans le mme temps il devenait vident, au
tournant de lan 2000, quon avait fini en ralit par se moquer des
plantes elles-mmes autant que de leur rglementation. Le
scepticisme et lindiscipline staient installs.
Llargissement du march des plantes infusions va confirmer, jusquaux limites du ridicule et de labsurde, le sens dune
volution passablement scandaleuse aux yeux de tout observateur
rflchi. Rappelons que ces plantes, limites cinq espces et
strictement dfinies en considration de leurs proprits mdicinales, restaient places sous le contrle de la Pharmacie. Les
hpitaux conservaient encore leur tisanerie . Le secteur de lalimentation venait de sintresser aux infusions. Il est vite parvenu
les faire considrer comme des boissons dagrment . Grce
la dcouverte des infusettes , ces sachets individuels contenant
les plantes que de nouvelles techniques fort sophistiques parvenaient couper finement et dpoussirer. La mcanisation des
infusions stait impose sans combat. Chacun pouvait prparer
son infusion ready made . On pouvait pourtant suspecter
dornavant que la qualit intrinsque du produit, invisible sous
son papier-filtre, puisse tre mise en question. Ce ntait pourtant
quun premier palier. Le got gnral des consommateurs, en se
barbarisant , rclamait des saveurs plus brutales. Le tilleul
officinal larme subtil avait d dj cder sa premire place la
verveine odorante et la menthe poivre ; la camomille romaine et

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CHRONIQUE

FRANCIS LAGET

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loranger bigarradier navaient pas tard disparatre de la


gamme. Non moins grave : se dveloppent bientt un type nouveau
dinfusions, dj en grande faveur outre-Rhin : celles de mlanges
divers de fragments de pomme dshydrate, de fruits dglantier ou
de fleurs dhibiscus (le karkad si rpandu en gypte). Ces
mlanges ont commenc se distribuer dans les dpartements
franais de lEst, rests, dans ce domaine, sous leur prcdent
rgime allemand. Au sens strict, ils ny taient distribus quen
contradiction avec la rglementation franaise en vigueur. Mais on
nen tait plus l !
Une dernire dnaturation de la conception initiale de linfusion
avait fini par simposer ; elle est devenue effective avec lapparition
sur le march dun type nouveau dont la base vgtale pouvait se
rduire jusqu disparatre : on les prparait en fixant sur une base
neutre des armes de synthse. Il est vrai quon savait les baptiser
dappellations accrocheuses, et leur confrer des charmes exotiques Dcidment notre bon tilleul (officinal) des Baronnies
navait plus sa place au soleil ! Cette histoire devait tre conte
pour montrer quel point le serpent finissait par se mordre la
queue !
Il nous reste considrer le march des pices et celui des
aromates qui, par sa nature, est aussi li celui de lalimentation ;
dune importance conomique vidente. Pour comprendre le sens
de son volution, il ne sera pas inutile de sattarder un instant sur
quelques considrations sociologiques. Le passage de la vieille
cuisine franaise traditionnelle, patiemment mijote et toute en
finesse, celle que nous connaissons aujourdhui est le rsultat de
facteurs complexes ; ce sont principalement : la nouvelle civilisation des loisirs et des voyages, la connaissance des cuisines
exotiques, larrive des Franais dAlgrie aprs 1962. Nayons
garde doublier la nouvelle condition des femmes, occupes loin de
leur fourneau et forces de recourir des prparations industrielles.
Tout concourt dsormais la disparition de la cuisine franaise
traditionnelle et la ncessit des complments alimentaires .
Le nouvel engouement pour les armes renforcs, jusquaux
saveurs pices les plus brutales, constitue avec vidence le tmoin
de lvolution des gots actuels et de notre exotisme culinaire. Ce
qui nous sduit prsent aurait t considr par nos grands
parents comme une injure au bon got franais. Lutilisation du
piment enrag leur tait inconcevable, peu dexceptions prs.
En ayant t le tmoin direct et mme lun des agents, jai
personnellement particip la cration des fameux mlanges
d herbes de Provence . Ils taient inconnus de mes grands-mres
provenales qui utilisaient avec discernement et individuellement
le thym, le romarin, la sarriette, cueillis dans la campagne. Les
nouveaux mlanges nont pas tard devenir le produit-pilote de

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nos gammes. Par ordre dimportance quantitative, en second aprs


les poivres, chez Ducros. Comme, dans le mme temps, les plantes
sauvages et les ramasseurs eux-mmes staient faits plus rares,
les herbes de Provence ont d tre cultives ou importes de
ltranger. Au point quon connat maintenant des Herbes de
Provence, de Provence (comme on connat un homo sapiens,
sapiens ) par opposition toutes celles qui ne le sont plus !
Nous voil parvenus au terme dune esquisse que nous
dsirions allusive et rapide. Il nest pas douteux que notre ancienne
conception du mtier des Drogues et pices se trouve
aujourdhui obsolte et anachronique. Le respect qui tait gnralement port la qualit naturelle des produits nest plus la
e
proccupation majeure de lhomme du XXI sicle ! Auprs dun
large public, ce sont le souci du produit bio et la terreur des
pesticides rsiduels qui sont devenus proccupants au premier
chef. Sans doute depuis que la majorit de nos contemporains a
pris conscience des outrages que notre monde a infligs la
Nature.
Francis LAGET.

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CHRONIQUE

CHRONIQUE

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La Nature se dit prakrti en sanscrit, cest--dire production,


accomplissement ; le mot provient dune racine pra-KR-,
signifiant produire, effectuer , mais aussi pouser, nommer .
Ces valeurs semblent assez bien commander la perception de
lIndien de jadis quant la nature. Certes, cette production est
marque du sceau de quelque dgradation : la perfection se dit
sanskrti (do la langue sanscrite ou langue parfaite , de
mme que les langues prakrit sont les langues vernaculaires
senties infrieures). Mais linstar de la vie humaine capable de
devenir excellente (rle de lascse), la Nature prsente des parties
en soi admirables et approchant de la perfection.
1
Limitons lenqute au Mahbhrata : cette pope, attribue
e
Vyasa, crite entre le IV sicle avant J.-C. et le IVe sicle aprs,
raconte un conflit entre deux branches dune mme famille royale
qui a pour effet damener la destruction de lhumanit (sauf
quelques uns) ; cest un texte essentiel de toute la culture indienne
et du sud est asiatique, et en raison de sa porte philosophique et
de son caractre encyclopdique, il est, bien des gards,
universel. Comment sy manifeste la Nature ? Quelles relations
avec lhomme sy tissent ?
Il y existe une sorte de sentiment de la nature (au sens dun
attitude de contemplation esthtique et dadmiration morale) qui
se focalise sur quelques objets : la fort o lon se retire pour
devenir ascte, la rivire, la montagne, locan, larbre et la
mousson. Dans ce cadre trs limit et rpt satit, o rien nest
individualis (aucun paysage particulier nest dfini, aucune relle
science de lobservation napparat), se tient donc la construction de
la perception de la nature.
Cest dabord un spectacle offert aux sens ( ce qui est
produit pour notre perception) o le sens de la vue prdomine :
trs tt, natront ces spculations dualistes du samkhya o la
Nature se prsente lEsprit (le Soi transcendantal) sous laspect
le plus enchanteur pour le charmer et lobliger aussi se sparer
de ce spectacle enchanteur (thme de la Nature-bayadre qui
danse avec pour effet un envotement dont lEsprit doit
sabstraire). Dailleurs on ne trouve un tel spectacle qu proximit
des ermitages. Le Mahbhrata possde plusieurs exposs de la

1. Le Mahbhrata, textes traduits du sanscrit et annots par G. SCHAUFELBERGER


et G. VINCENT, Qubec, Presses de luniversit Laval 2004, tome I : la Gnse du
monde ; tome II ( paratre en Octobre 2004).

Diogne n 207, juillet-septembre 2004.

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La Nature dans lpope du Mahbhrata, Tome I : la gense


du Monde, par Gilles Schaufelberger et Guy Vincent

CHRONIQUE

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doctrine du samkhya.

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La nature est aussi lpouse ; le hros quil soit ascte


primordial (ou crateur) ou guerrier ou mme marchand la
parcourant, cherche en elle de quoi manifester sa valeur, non pas
quil veuille laffronter mais elle devient le dcor accompagnateur
de ses exploits. Le dieu a sa pardre qui lui sert se manifester, le
hros a la nature pour pardre. Tout est grand, vaste, puissant,
agit danimaux furieux, agit de noblesse comme le hros : on
prendra pour exemple le voyage par voie arienne qui clture un
3
plerinage : les monts levs, les cascades tourbillonnantes
forment un contraste avec lermitage lumineux du dieu originel
(Narayana) o pousse un arbre immense (un Jujubier). Une
fatalit dordre cosmique existe des deux cts ; homme et nature
doivent un jour disparatre dans lagitation (fin du monde, fin du
hros) et dun centre apais renatre.
Ide de rsorption (et son inverse) qui prdomine dans la vie des
asctes : tout peut devenir un point, dirions-nous actuellement, et
4
de l redevenir. Ainsi lascte Cyavana qui devint fourmilire
force de rester immobile et que les lianes et les fourmis recouvrent.
Lhistoire veut mme que la fille du roi ne reconnaisse pas ses yeux
et les crve dune pine. Le royaume sera chti par une rtention
des urines et des excrments gnralise. Il faudra se concilier
lermite. Lascte se fond avec la nature, y disparat, aide son
coulement (les fonctions vitale, dites naturelles). linverse, un
jeune ascte qui nat avec des cornes sur sa tte (le sperme de son
pre sest ml leau qua bue une gazelle) et vit tant lcart du
5
monde quil na jamais vu de femme , apprend vivre la cour dun
roi. Dans cette histoire, lascte semble sortir de la nature

2. Id., I, p. 687-691.
3. Id., I, p. 548-554.
4. Id., I, p. 184.
5. Id., I, p. 447-460.

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Cela donne une deuxime faon denvisager la nature, plus


dynamique. Elle est le lieu daccomplissements autonomes. Elle est
moins alors produite pour plaire que force de production . La
fort par sa luxuriance est source deffroi pour le voyageur
abandonn2, la montagne continue sa croissance, locan cache ses
monstres marins, la montagne sert de pilon aux dieux et aux
dmons pour baratter locan. Cette nature na que faire de
lhomme. Elle poursuit son existence avec une force brutale
incommensurable. Ce sont les parties du Mahbhrata qui
racontent davantage les histoires des dieux. Lhomme ny a pas
encore vraiment de statut.

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GILLES SCHAUFELBERGER ET GUY VINCENT

comme dun fond pour progressivement sen dtacher. Mais il fait


pleuvoir sur le royaume. Il aide la nature se rguler.

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Certains animaux les serpents, les singes, les crocodiles


comme certaines plantes lotus, figuiers, jujubiers sont
prdestins sagencer avec lhomme, pour tre puissants et
surprenants, voire secrets. Cest pour cette raison quil y a entre
homme et nature une relation moins amoureuse que dpoux
pouse. Un contrat les lie, ou la parole sacre dun ascte. La
rivire Sarasvat a t maudite par un ascte ; ses eaux sont
7
gorges de sang, des Ogres sy dsaltrent mais ce sont des
brhmanes qui apportent la libration, et redonnent cette sainte
rivire son clat (sa puret). L se situe lentente entre hommes et
nature : lpoux doit subvenir lpouse, lpouse doit soutenir
lpoux. Ils doivent lun et lautre disparatre dans autre chose
queux mmes et rapparatre dans des formes luxuriantes. Ils
mnent des vies parallles avec des points de jonction frquents,
des moments dentente et dchange.
Ni on nobjective la nature (en lui donnant par exemple les
attributs de la matire ou en dcrivant ses lois) ni on ne vise
fusionner avec elle dans un lan mystique ou en faire la mre ou
matrice du monde; lpope la saisit dans ses possibilits
heuristiques (que daspects ne prend-elle pas ?) qui sinscrivent
assez bien dans celles que lhomme lui aussi dploie.
Enfin, la nature est lobjet dune entreprise de nomination : les
listes darbres, les listes danimaux ou de plantes sont l pour
dresser une premire nomenclature aussi imprcise que transversale, comme si les rgnes ntaient pas encore bien spars (par
exemple le mme mot naga signifie arbre et montagne). la fois on
6. Id., I, p. 379-382.
7. Id., I, p. 637-641.

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Ailleurs, des femmes sont maudites par un ascte qui les


transforment en crocodiles jusqu la venue du hros qui les dlivre
de cet tat infamant6. Dautres femmes ne mettent au monde des
enfants quen avalant un fruit ou en coupant une courge. La
Nature et lHomme ne sont donc pas dans une relation dopposition
mais bien de connivence et de passage : ils sont comme autant de
solutions des blocages (tantt la nature attend lhomme, comme
les femmes-crocodiles attendent leur librateur, tantt lhomme
prend la nature de quoi avancer, comme un des hros de lpope
Bhma qui a pour demi-frre Hanuman, un singe clbre pour
avoir envahi Ceylan et dlivr une reine enleve et apprend lui
ressembler).

CHRONIQUE

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tente de le diffrencier et en mme temps la forme ressemblante


suffit dtruire cette classification, certainement parce que la
nature dpasse indiscutablement les pouvoirs du langage.

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Gilles SCHAUFELBERGER et Guy VINCENT.

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