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WENCESLAS-EUGNE DICK

LE ROI DES
TUDIANTS

BIBEBOOK

WENCESLAS-EUGNE DICK

LE ROI DES
TUDIANTS

Un texte du domaine public.


Une dition libre.
ISBN978-2-8247-0509-5

BIBEBOOK

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Credits
Sources :
Saint-Henri, Dcarie, Hbert & cie
Bibliothque lectronique du bec
Ont contribu cee dition :
Gabriel Cabos
Fontes :
Philipp H. Poll
Christian Spremberg
Manfred Klein

Licence
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CHAPITRE

Silhouettes dtudiants

chambre de douze pieds carrs au plus, rue


Saint-Georges, bec.
Ils taient l quatre, buvant, fumant, chantant, riant. . . que ctait plaisir voir. Le cliquetis des verres, le choc des bouteilles, les clats
de voix, les notes plus ou moins fausses de quelque chanson grillarde, le
bruit des pieds baant le parquet ; tout cela se combinait adorablement
pour former le plus dlicieux tintamarre du monde.
Comment en et-il t autrement ?
Ce quatuor bruyant reprsentait la ne eur de lcole de mdecine : Desprs, le roi des tudiants tapageurs, lorganisateur par excellence de joyeuses quipes, le meilleur buveur de lUniversit ; Cardon,
pass matre dans lart dobtenir de la boisson crdit ; Laeur, qui faisait
dix areux calembours entre chaque rasade quil ingurgitait et Dieu sait
sil en ingurgitait, des rasades ! enn, le petit Caboulot, le rat de lcole,
intelligent comme un diablotin, mais plus grouillant, plus tourdi, plus

Le Roi des tudiants

Chapitre I

lger quun papillon.


Rien dtonnant donc ce que quatre lurons de cee trempe, arross de whisky, ssent un charivari broyer le tympan dune escouade
dartilleurs !
Tout coup, le bruit cessa pendant une dizaine de secondes ; la porte
souvrit, et un cinquime personnage entra.
Alors, ce fut une tempte.
Bonsoir, Champfort !
e tu arrives bien, Champfort !
Viens prendre un coup, Champfort !
Champfort, pas dtude ce soir ! Au diable la pathologie !
Mort la matire mdicale !
Aux gmonies les maladies des yeux !
Et celles des oreilles, donc !
e la vre quarte toue Virchow, Kasper, Claude Bernard. . . et
mme monsieur Koshlako, de Saint-Ptersbourg !
e Satanas torde le cou feu Galien !
Et donne le coup de grce ce bon monsieur Hippocrate.
Laeur !. . .
Cardon !. . .
Le nouvel arrivant, tiraill droite, tiraill gauche, assassin dapostrophes aussi vhmentes, ne pouvait placer un mot et se contentait de
sourire.
L ! l ! mes amis, t-il enn, ne parlez pas tous la fois : quy a-t-il ?
Il y a que nous bambochons ce soir.
a se voit.
Et que nous voulons nous administrer une cuite tout casser. . .
Tais-toi, le Caboulot, laisse parler le grand monde.
Tiens ! faut-il pas avoir six pieds, par hasard, pour quon se permee
de parler devant monsieur !
Silence ! intervient Desprs. Je vais texpliquer la chose, Champfort ;
assieds-toi.
Lorsque Dieu cra le monde. . .
Passe au dluge ! interrompit Laeur.
Monte sur une chaise ! glapit le Caboulot.

Le Roi des tudiants

Chapitre I

Pas de discours ! grogna Cardon.


Laissez-moi faire : a ne sera pas long.
Champfort stait assis, aendant patiemment la n de la bourrasque.
Lorsque Dieu cra le monde, reprit imperturbablement Desprs, il
travailla, comme tu le sais, pendant six jours. . .
Cest connu, a ! t la voix te du Caboulot.
Pas assez ! rpliqua gravement lorateur.
Puis il poursuivit :
Mais le septime, il lemploya se reposer, laissant ainsi lhomme,
quil venait de former son image, un enseignement plein de sagesse.
Or. . .
Ergo !
Or, nous avons travaill toute la semaine comme des ngres. Nestil pas juste que nous prenions cee soire, cee nuit mme, sil le faut,
pour laisser un peu se dtendre larc de nos centres nerveux ?
Bien parl !
Puissamment raisonn !
Dune logique irrfutable !
Mais, sans doute, mes trs chers, rpondit en riant Champfort. Et
je songeais si peu me mere en dsaccord avec cee sage rgle, que
je venais vous prier dtudier sans moi, ce soir. Je ne suis pas dans mon
assiee et nai aucune disposition pour le travail.
Bravo !
Hourra pour toi, Champfort !
Vive le whisky, le tabac et les chansons !
Et Desprs, de cee voix lente et mesure qui lui tait habituelle, se
mit chanter, tout en saisissant une bouteille de la main droite et un verre
de la main gauche :
tudiants, tudiants
Chantons, rions sans cesse ;
e ltude et lallgresse
Se partagent nos instants.
De son ct, le Caboulot hurlait :
Pourquoi boirions-nous de leau,
Somm nous des grenouilles ?

Le Roi des tudiants

Chapitre I

Cardon, lui, proclamait moins haut la chose, mais la meait consciencieusement en pratique.
ant Laeur, il nest pas ncessaire de chercher ce quil turlutait
de sa voix enroue ; ctait toujours la mme rengaine :
Cest notre grand-pre No,
Patriarche digne,
e lbon Dieu nous a conserv
Pour planter la vigne.
Il ne fallait pas lui demander autre chose que cela : cet t peine
perdue. Mais, en revanche, toutes les cinq minutes, lternel couplet lui
revenait dans le gosier, avec le nom du respectable grand-pre No, auteur
de la premire bamboche dont parle lhistoire.
Laissons Laeur redire, en quinze couplets, les mrites et les exploits
du grand-pre No, et esquissons la hte le portrait du nouvel arrivant.

CHAPITRE

II

Paul Champfort

C un grand et beau garon de vingt-deux


ans.
Sa gure franche et ouverte plaisait au premier abord. Cheveux
chtains, longs et boucls ; front large, il brun, la prunelle hardie,
bouche aux lvres sympathiques, quombrageait une petite moustache de
mme nuance que les cheveux : tte charmante, en un mot.
Il avait lhumeur joyeuse, la parole facile, colore, doucement railleuse,
mais toujours bienveillante. On laimait beaucoup, parmi les universitaires, tant cause du cachet de sympathique distinction dont toute sa
personne tait empreinte, que par la bont de son caractre et la solide
intelligence quon lui savait.
Il tait de toutes les ftes, de toutes les excursions, de tous les caucus.
On se larrachait un peu, et ctait toujours une bonne fortune, pour des
tudiants en goguee, que larrive de ce bon Champfort.
On conoit donc la joie de nos quatre aptres quand le jeune homme,

Le Roi des tudiants

Chapitre II

se rendant aux arguments irrsistibles de son ami Desprs, sassit autour


de la table du festin bachique et t mine den prendre sa bonne part.
Une premire rasade fut verse par Desprs.
Je bois ton bonheur, Champfort, t-il en levant son verre.
Moi, tes succs en mdecine, dit Cardon.
Et moi, lheureuse issue de ton examen nal, continua Laeur.
Moi, Champfort, je bois tes amours ! cria le Caboulot, de cee voix
perante qui dominait tous les bruits.
cee dernire sant, un nuage passa sur le front de Champfort. Le
sourire disparut de ses lvres, et ce fut dun ton presque solennel quil
rpondit, en se levant :
Merci, Caboulot, merci, mes bons amis. Je prends actes de vos bienveillants souhaits. Devant entrer bientt dans la rude vie professionnelle,
jai besoin que la chaude amiti dont vous mavez toujours entour ne
me fasse pas dfaut. Et si quelque amertume, quelque dboire maend
au dbut, jaurai du moins, pour anuer ma mlancolie, le souvenir de
vos bons procds mon gard.
Champfort se rassit et chacun but silencieusement son verre, comme
si les paroles mues du jeune homme eussent voil quelque inexorable
chagrin. Tant il est vrai que chez ces gnreuses natures dtudiants, la
sympathie ne se fait jamais aendre et jaillit toujours spontanment, au
moindre appel.
Mais cee clipse de gaiet dura peu.
and on est en chemin dherboriser dans les vignes du Seigneur, on
ne saarde pas constater si quelque pine rencontre par hasard pique
peu ou prou ; on ne samuse pas relever les humbles violees ou les
ples marguerites que le pied a foules en passant.
Cest du moins ce que pensait Laeur, car il entonna aussitt dune
voix de stentor :
Cest notre grand-pre No,
Patriarche digne,
e lbon Dieu. . .. . .. . .. . .
Va au diable avec ton grand-pre No ! interrompit avec humeur
Desprs, dont le front stait assombri.

Le Roi des tudiants

Chapitre II

Hum ! je doute fort quil veuille my suivre ; le digne homme est


trop bien cas pour dsirer un changement.
Alors, vas-y seul.
Nenni, mes ls ; je suis trop poli pour ne pas vous aendre.
Desprs se drida un peu.
Au fait, tu as raison, Laeur : vive la joie !
Et les pommes de terre, morguienne ! Chaque chose en son temps.
and nous serons bien gris, nous parlerons raison ; nous ferons de la
philosophie, de la psychologie, de la physiologie, de la phrnologie tout
ce que vous voudrez. En aendant, amusons-nous, et haut les verres !
Cest notre grand-pre No,
Patriarche. . .. . .. . .. . .
Oui, oui, cest cela, appuya Cardon. Il ny a rien pour dlier la langue
et mere de lordre dans les ides comme quelques bons verres de Molson.
Je seconde la motion de Labrosse.
Adopt, carried ! vocifra le petit Caboulot.
La joie reparut triomphante autour de la table charge de bouteilles,
de verres, de pipes et de tabac. Pendant plus dune heure, ce fut un dluge
de rasades, de chansons, de bons mots faire plir les orgies romaines.
Laeur chanta vingt fois son grand-pre No ; le Caboulot senroua pour
quinze jours gouailler chacun de ses amis ; Cardon se grisa comme un
Polonais, tout en encourageant les autres boire sec, aendu que les
provisions ne manquaient pas. ant Desprs, malgr quil et aval
presque une bouteille lui seul, il ny paraissait gure. Seulement, il tait
devenu grave et rveur, comme dhabitude ; car ctait l le seul eet que
les spiritueux semblassent produire sur cee organisation de fer.
Mais, si grave et si rveur quil fut, il le cdait pourtant sous ce rapport
de beaucoup Champfort. Jamais le jeune homme, dordinaire gai et assez
solide buveur, ne stait montr ses amis envelopp dans un semblable
nuage de tristesse et de mlancolie.
Tant quil avait t en pleine possession de son sang-froid, il stait
eorc de se raidir contre le spleen qui lenvahissait. Aux saillies de Caboulot, aux jeux de mots barbares de Laeur, aux pigrammes de Cardon,
il avait ri. . . oui, mais dun rire nerveux, forc, qui faisait mal. Puis tait
venu cet tat de demi-ivresse, o les ides se meent franchement ga-

Le Roi des tudiants

Chapitre II

loper sur le chemin de la rverie et o le cur vient aux lvres, prt


souvrir tous les panchements.
Cest la phase la plus voluptueuse de ltat alcoolique. Le cerveau jouit
alors dune lucidit plus grande qu ltat normal, et les ides y dansent
tout armes, prtes entrer en campagne au premier signal.
Il tait donc rendu ce degr de lchelle bachique, quand Desprs,
qui lobservait entre deux boues de fume, lui dit doucement :
Champfort !
Hein ? t le jeune homme, comme surpris de cee appellation inaendue.
Puis, se soulevant demi sur le canap o il tait presque couch :
y a-t-il, mon ami ?
Il y a, mon cher, que tu nes pas comme dhabitude et que tu nous
caches quelque chose.
Mais non. . . mais non, je ne vous cache rien. . . e voulez-vous que
je vous cache, mes bons amis ?
Tu es triste comme une porte de prison, et cest en vain que tu veux
paratre gai ; la gaiet ne te va plus, et cela depuis longtemps.
elle conclusion tirer de cela ? On nest pas toujours dispos la
joie. Chacun a ses heures de mlancolie, sans quil puisse sen dfendre
et sans mme quil en puisse expliquer la cause.
Champfort, ne joue pas au plus n avec moi. Depuis plusieurs mois,
je tobserve, et jai suivi pas pas le travail lent, mais continu, mais implacable qui se fait chez toi. Le peu de gaiet, de bonne humeur et dinsouciance joyeuse qui te reste du Champfort dautrefois nest que du vernis,
et, sous ce vernis, il y a une grande douleur, une de ces douleurs incurables qui terrassent lme la plus fortement trempe.
Le jeune tudiant baissa la tte et ne rpondit pas. Mais sa main se
porta instinctivement son cur, comme sil et craint dy laisser voir la
plaie quy devinait Desprs.
Celui-ci se leva et, saisissant cee main indiscrte, il dit Champfort
dune voix douce :
Mon pauvre ami, ta main ta trahi ; tu soures rellement et je vais
te dire quelle est ta maladie.

Le Roi des tudiants

Chapitre II

Tais-toi, Desprs, tais-toi ! t vivement Champfort, en relevant la


tte et regardant ltudiant avec des yeux presque hagards.
Cardon, Laeur et le Caboulot staient impos mutuellement silence,
du moment que Desprs leur chef tous avait engag la conversation.
Rapprochant leurs chaises, ils aendirent, vivement intrigus.
Desprs, les dsignant :
Voyons, Champfort, doutes-tu de nous ? Sommes-nous, oui ou non,
tes meilleurs amis ?
Certes, oui.
Eh bien ! quas-tu craindre ?
Rien ; mais mon secret est un de ceux quon emporte dans la tombe.
Ta ! ta ! ta ! ton secret nen est pas un, car je le connais, moi.
Alors, cest toujours un secret, rpondit noblement Champfort.
Un clair brilla dans lil noir de Desprs. Il leva rement sa belle
tte intelligente, serra la main du jeune homme et dit :
Merci, Champfort. Cee bonne parole est un coup dperon qui
mengage dnitivement dans la voie que jai adopte.
Puis, se tournant vers Laeur, Cardon et le Caboulot :
Mes amis, dit-il, vous allez me donner votre parole dhonneur que
rien de ce que je vais vous apprendre ne transpirera au dehors.
Nous la donnons, rent les jeunes gens, en se levant tous la fois.
Trs bien, messieurs. Maintenant, Champfort, coute, et, surtout,
pas de dngations inutiles. Depuis plusieurs annes, tu aimes dun
amour sans espoir ta cousine, Laure Privat. Voil ta maladie !
cee dclaration nergique, Paul Champfort se leva dun bond. Une
pleur erayante envahit sa gure, et, foudroyant Desprs de son regard,
il murmura :
Malheureux, quas-tu dit l ?
La vrit, mon ami, rpondit avec calme le roi des tudiants.
Mais tu veux donc ma honte, mon dshonneur, pour jeter ainsi mon
secret aux quatre vents de la curiosit publique !
Ce que je veux, cest quil ne soit pas dit que Paul Champfort aura
frapp inutilement la porte dun cur.
Mais tu ne sais donc pas quelle ignore mon amour, et que je me
laisserai mourir plutt que de lui faire le moindre aveu.

Le Roi des tudiants

Chapitre II

Ceci importe peu. . . Le temps et les circonstances peuvent amener bien des changements dans les situations les plus embrouilles. Je me
charge de forcer la main aux circonstances. . . et, quant au temps, on lui
fera prendre le triple galop, si besoin est.
Oh ! non, je ne veux pas quune pression quelconque, morale ou
autre, soit exerce sur cee enfant-l. Mon amour est une indignit, une
trahison ; eh bien ! prisse mon amour, duss-je ne pas lui survivre !
Indignit ! trahison !. . . Eh ! depuis quand se montre-t-on indigne et
se rend-on coupable de trahison, en aimant avec franchise et loyaut une
jeune lle ?
Depuis que le devoir et la reconnaissance existent. Ma tante Privat
ma recueilli, moi orphelin, alors que les derniers dbris du modeste patrimoine de ma famille venaient de disparatre dans les frais de la maladie et
denterrement de ma mre ; elle ma lev comme un enfant ; elle ma fait
instruire me meant ainsi dans les mains les moyens de vivre honorablement et je pousserais lingratitude jusqu chercher capter lamour
de sa lle unique, de sa lle qui elle laissera une part considrable de sa
fortune !. . .
Non, jamais ! Ma tte est plus forte que mon cur, et si celui-ci ne
veut pas entendre raison, je le briserai.
Ah ! si elle tait pauvre comme moi !. . .
Pauvre, toi ? allons donc ! Est-ce quon est pauvre quand on possde
une intelligence comme la tienne et quand on a un cur comme celui qui
bat dans ta poitrine ? est-ce quon est pauvre quand on a ton instruction
et une position sociale honorable comme celle qui taend ?
Et, dailleurs, puisque Mlle Privat a beaucoup dargent, nest-il pas
juste quelle fasse partager cee fortune un pauvre homme honorable,
plutt que de sassocier un capitaliste qui nen a que faire, et donner
ainsi le spectacle dune richesse scandaleuse, au milieu de misres immrites ?
Ah ! oui, elle est riche et tu es pauvre !. . . Le voil bien lesprit de
ce sicle dargent o tout se cote, o tout se rduit en piastres et centins, o lon fait marchandise de tout : me, esprit ou cur !. . . Tu verras,
Champfort, que dans cent ans dici, chaque pense, chaque sentiment sera
matrialis, pes dans la balance du spculateur, prostitu sur le tapis vert

10

Le Roi des tudiants

Chapitre II

de lagiotage, qui rendra son verdict dans ce genre-ci : Cee ide pse
tant et vaut tant la livre, mais la marchandise tant en baisse depuis une
demi-heure, je ne puis orir que tant !
Nos petits-ls verront cela, Champfort : je ten donne ma parole
dhonneur.
cee boutade de Desprs, Cardon, Laeur et le Caboulot partirent
dun indcent clat de rire. Champfort lui-mme, malgr toute la gravit
de la situation, ny put retenir et t bravement chorus avec ses amis. . .
Mais le roi des tudiants ne fut pas dsempar.
Cest bien, messieurs, dit-il ; riez, puisque mes pronostics vous
semblent drles. Vous tes jeunes, et, consquemment, vous avez le droit
denvisager lavenir sous ses plus riants horizons. Pour moi, je suis vieux
dj, avec les vingt-cinq lourdes annes qui sont accumules sur ma tte
et les preuves par lesquelles jai d passer. Cest pourquoi cet avenir
que vous entrevoyez si beau ne pouvant plus morir rien qui maache,
rien qui millusionne, je le regarde froidement, je le suppute, je le pse,
ni plus ni moins que sil sagissait dun bout de saucisse ou dun morceau
de jambon !
Et, en prononant ces mots qui pourtant auraient d redoubler la
bruyante hilarit de ses conres Desprs avait dans la voix des accents
si sombrement ddaigneux ; sa physionomie retait tant damertumes
longtemps comprimes, mais encore chaudes et palpitantes, que personne
nouvrit la bouche et que chacun se crut en prsence dune de ces victimes
stoques et calmes, dont lme est morte toutes les joies de la vie.

11

CHAPITRE

III

Cousin et Cousine

, eet, quune bien terrible tempte et pass sur le


cur de ce er jeune homme pour en refroidir ainsi les puissantes
aspirations et en arrter lindomptable essor.
Y avait-il rellement un drame dans la vie de Desprs, ou devait-on mere
sur le compte de lorganisation fortement nerveuse du roi des tudiants
cee misanthropie ddaigneuse et ces boutades douloureusement excentriques dont il ne pouvait se dfendre, de certaines heures ?
On se perdait l-dessus en conjectures.
Il y avait bien, dans lhistoire de Desprs, une lacune que personne ne
pouvait combler. Mais, comme la moindre allusion adresse jusqualors
au jeune homme sur ce sujet avait paru laecter pniblement, on stait
fait un devoir de ne jamais plus le questionner sur ce pass mystrieux.
Pourtant, ce soir-l, Champfort ne put sempcher de lui dire :
En vrit, mon cher Desprs, on dirait, tentendre, que des malheurs inous ont plan sur ta jeunesse.

12

Le Roi des tudiants

Chapitre III

Peut-tre ! murmura Desprs. . . Mais, reprit-il avec vivacit, il ne


sagit pas de moi pour le quart dheure.
Cependant. . .
Il sagit dempcher que tu sois la victime dune coquee, ou quune
dlicatesse outre fasse laisser le champ libre un indigne rival.
i te parle de rival ?. . . En ai-je un, seulement ?
Tu en as plusieurs, mais tu nen redoutes quun.
Comment sais-tu cela ?
Je sais tout ce qui concerne cet homme , rpondit Desprs dune
voix sombre.
Ah ! t Champfort intrigu, et tu le hais ?
Je le hais ?
Ces trois mots furent dits dun ton si glacial et si profond, que les
tudiants se regardrent tout tonns.
Champfort rchissait. Un coin du rideau qui couvrait la jeunesse de
Desprs venait dtre soulev par le Roi des tudiants lui-mme, et une
trange ide se dveloppait dans la tte de Champfort : cest que son rival
avait d tre pour beaucoup dans les malheurs de Desprs.
Et, reprit-il, tu connais assez lindividu pour armer quil est indigne de ma cousine ?
Cet homme est un misrable, et Mlle Privat ne devrait pas mme se
laisser souiller par son regard de serpent.
Trs bien. Mais qui sera assez gnreux pour dsillusionner la
pauvre enfant ? qui sera assez persuasif pour ouvrir les yeux de sa mre et
lui faire repousser un prtendant quelle regarde dj comme son gendre ?
Ce sera moi, Champfort, moi qui, depuis des annes, suis pas pas
les mouvements tortueux de ce tratre ; moi qui connais tous ses agissements honteux ; moi, enn, qui me venge du lche sducteur de la seule
femme que jaie aime !
Enn ! scria Champfort, le voil le secret de ta vie, nest-il pas
vrai ?
Oui, Paul, cest vrai. Celui qui a dtruit jamais mes illusions de
jeune homme et mes esprances de bonheur, est le mme misrable qui
cherche aujourdhui te ravir la jeune lle que tu aimes.

13

Le Roi des tudiants

Chapitre III

elle concidence ! Une sorte de fatalit place donc cet homme sur
notre chemin ?
Oui, cest une fatalit. . . mais une fatalit que jappelle providence,
moi. Cee providence qui ma rendu tmoin de toutes les trahisons de
ce larron dhonneur, qui ma constamment entran sur ses pas, le jee
encore aujourdhui en travers de ma route. . . Malheur lui ! La mesure
est pleine ; le dossier est complet ; je vais frapper un grand coup et arrter
dans son vol ce vautour pillard.
e comptes-tu faire ?
Oh ! fort peu de chose dici la signature du contrat.
Hlas ! pauvre ami, cest dans huit jours.
Je le sais. Mais quand ce devrait tre demain, jaurais encore le
temps ncessaire mes petits prparatifs.
Dieu veuille, mon cher Desprs, que tu russisses empcher un
mariage aussi malheureux ! Mais. . .
Mais quoi ?
En serais-je plus avanc, et Laure men aimera-t-elle davantage ?
i te prouve quelle ne taime pas dj assez ?
Tout le prouve : sa manire dagir avec moi, sa froideur hautaine,
ses airs protecteurs, et jusqu cee rserve crmonieuse qui a remplac
la douce intimit et les nafs panchements dautrefois.
Hum ! il faut quelquefois prendre les femmes rebours, et leurs
grands airs ddaigneux masquent souvent un dpit quelles dissimulent
avec peine.
Je ne crois pas que ce soit le cas pour Laure ; son cur est trop haut
plac pour recourir ces petits moyens.
en sais-tu ? Personne ne comprend les femmes, et les amoureux
moins que tous les autres. coute-moi, Champfort : la femme est un tre
ptri de contradictions, quil ne faut croire qu la dernire extrmit. Jen
sais quelque chose.
Tu es svre, Desprs, et tes malheurs passs te rendent injuste.
Je ne crois pas. Il est possible, aprs tout, que Mlle Privat soit une
exception la rgle gnrale. Cest ce que nous verrons. oi quil en
soit, pour me former une opinion solide sur ton cas, fais-moi lhistorique
de tes relations avec ta cousine.

14

Le Roi des tudiants

Chapitre III

quoi bon ?
Il le faut.
Allons, je me rsigne et ne vous cacherai rien.
Les chaises se rapprochrent, et Champfort commena :
Jai connu ma cousine, il y a environ six ans. Javais alors seize ans et
elle entrait dans sa quatorzime anne. Mon pre tait mort depuis longtemps, et ma mre venait son tour de payer son tribut la nature. Rest
orphelin et sans ressources, jenvisageais lavenir avec frayeur, lorsquun
jour, un tranger entra dans mon petit logement et mannona quil venait
de la part de ma tante Privat, la sur de ma mre, et quil avait instruction de memmener la Nouvelle-Orlans. Il me donna une lere de ma
bonne tante et largent ncessaire pour rgler toutes mes petites aaires.
Rien ne me retenait plus bec. Aussi, mes prparatifs ne furentils pas longs, et quinze jours plus tard, jtais la Nouvelle-Orlans, ou
plutt, quelques milles de l, dans une charmante habitation que possdait mon oncle sur sa plantation, prs du lac Pontchartrain.
Je passai l les deux belles annes de ma jeunesse, vivant comme un
frre avec les deux charmants enfants de mon oncle : Edmond et Laure.
Edmond avait peu prs mon ge, et Laure, deux annes de moins.
e de gaies promenades nous avons faites ensemble dans les
champs de canne sucre ou sur les bords du lac ! que de douces causeries
nous avons changes sous la large vranda de lhabitation !
La guerre civile, qui se dchanait alors avec fureur dans plusieurs
tats de lUnion, ne se traduisait encore en Louisiane que par des mouvements de troupes et une agitation formidable. Mais, tout en enammant
nos jeunes curs dun noble amour pour la cause du Sud, elle ne troublait
pas autrement notre paisible existence.
Sur ces entrefaites, mon oncle, qui tait colonel, partit avec son rgiment pour rejoindre larme. Ce fut notre premier chagrin. Mais, comme
il nous dclara quil pourrait venir de temps en temps lhabitation, nous
nous consolmes assez vite de ce contretemps.
Ainsi quil lavait dit, mon oncle revint un mois aprs son dpart. Il
tait accompagn dun jeune homme du nom de Lapierre. . .
Hein ! Lapierre ? interrompit le Caboulot.
Oui, Lapierre. Ce nom est-il connu ?

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Le Roi des tudiants

Chapitre III

Peut-tre. . . Mais il y a tant de personnes qui sappellent ainsi.


Continue.
Je disais donc que le colonel tait accompagn dun jeune homme
du nom de Lapierre, qui se disait de bec et dont ma tante avait, en effet, connu la famille, lorsquelle-mme y demeurait. Mon oncle stait pris
dune vritable amiti pour ce Lapierre, et il en avait fait son compagnon
insparable.
Comment cet tranger tait-il parvenu sinsinuer ainsi dans les
bonnes grces du colonel ? quels services lui avait-il rendus ?. . . je lignore
encore.
Moi, je le sais ! interrompit Desprs. Lapierre courait alors dune
arme lautre pour spculer sur les navires. Un jour, il guida le rgiment
du colonel Privat dans une marche nocturne qui amena la capture dun
convoi ennemi.
Telle est lorigine de sa faveur auprs de la famille Privat.
Do tiens-tu ce renseignement ? demanda Champfort, surpris.
De moi-mme, mon cher. Jtais cee poque dans le Kentucky,
o je servais comme volontaire dans larme qui faisait face au gnral
Beauregard, dont faisait partie le rgiment du colonel Privat.
Ah ! t Champfort, voil qui explique bien des choses !
Continue, mon cher Paul, tu en apprendras encore.
Ltudiant reprit :
Mon oncle et Lapierre passrent une dizaine de jours lhabitation,
pendant lesquels ma tante et ma cousine se multiplirent pour hberger
dignement leur hte. Laure, selon le dsir de son pre, stait constitue
le cicrone du jeune tranger et ne le quiait gure. Ils faisaient ensemble,
en compagnie du colonel et de ma tante, de longues promenades travers
la plantation ou sur les bords du lac ; et, de retour lhabitation, ctait
au piano ou sous la vranda que se continuait le tte--tte.
Pendant tout le temps que dura le sjour de mon oncle, je pus peine
trouver loccasion de parler ma cousine. Elle semblait navoir dyeux et
doreilles que pour Lapierre, et paraissait mme se croire oblige de ne
plus causer quavec lui.
Le changement de conduite ne t dabord que mtonner ; mais bientt, cet tonnement bien naturel se joignit une sensation trange, une

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Le Roi des tudiants

Chapitre III

sorte de sourance, quelque chose comme une douleur sourde, mal dnie, quil mtait impossible de surmonter.
La vue de ma cousine, constamment au bras de ce beau jeune
homme qui lui souriait et lui parlait avec chaleur, me causait une impression tellement pnible, que je fuyais sa socit et me tenais presque
toujours lcart. Jerrais seul de longues heures dans la campagne, et
ce ntait quavec un inexprimable serrement de cur que je rentrais
lhabitation.
Hlas ! je venais enn de connatre le mal mystrieux qui me torturait : jaimais ma cousine !
Cee dcouverte meraya et ne t quaugmenter ma sauvagerie.
Je me considrai comme indigne des bonts de mon oncle et de ma tante,
du moment que mon cur me rvla son audace, et, je pris la rsolution
dtouer dans mon sein le coupable sentiment qui y germait.
Aussi, lorsque le colonel repartit pour larme, emmenant avec lui
le jeune Lapierre, javais fait mon sacrice et ce fut sans rcriminations,
sinon sans amertume, que je repris avec ma cousine le genre de vie accoutum.
Mais, depuis cee visite malencontreuse, il se mla toujours nos
relations une certaine gne et une teinte de froideur, que ni elle ni moi
nous ne pouvions contrler et qui ne t quaugmenter dans la suite.
Telle tait la situation, lorsquun vnement aussi douloureux quinaendu vint nous plonger tous dans la dsolation. Lapierre arriva un
soir lhabitation porteur de la triste nouvelle que le colonel tait mort,
quelques jours auparavant, dune blessure reue dans un combat davantpostes. Le jeune homme, qui paraissait accabl de chagrin, remit ma
tante une lere de son mari mourant, dans laquelle le bless faisait les
plus grands loges de la conduite de son ami Lapierre, qui lavait recueilli
sur le champ de bataille et soign comme un ls.
Linfme ! le tratre ! scria Desprs. Veux-tu savoir, Champfort, ce
quavait fait Lapierre avant de ramasser sur le champ de bataille le colonel
Privat mourant ?
avait-il fait ?
Il avait, pour une forte somme dargent, livr au gnral ennemi
le secret des mouvements de Beauregard et fait tomber le colonel Pri-

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Le Roi des tudiants

Chapitre III

vat dans une embuscade o son rgiment fut charp et lui-mme bless
mortellement.
Le misrable ! mais cee lere de mon oncle ?
Oh ! jaurai beaucoup dire sur cee lere quand le temps sera
venu. Pour le moment, quil me suse darmer que le colonel tait
cent lieues de croire que Lapierre ft un espion au service du plus orant.
Aussi, touch des soins que lui prodiguait lhypocrite, le chargea-t-il dannoncer sa mort sa femme et lui crivit-il la lere dont tu parles.
Mais, cest areux, cela ! rent les tudiants.
Oui, messieurs, cest areux dautant plus areux que le colonel
avait combl ce misrable de faveurs et quil reposait en lui une conance
illimite. . .
Conance que ne lui a pas retire, malheureusement, la famille Privat, t observer Champfort.
Oui, mais cee sympathie quil a su capter fera place la haine et
au mpris, quand je laurai dmasqu, rpondit Desprs.
Le pourras-tu ?. . . Il te fera passer pour un imposteur et te demandera des preuves. . . En as-tu ?
Jen ai plus quil ne men faut pour le faire rentrer sous terre et
mourir de confusion, sil lui en reste un atome dhonneur. Laissez venir le
grand jour de la rtribution, mes amis, et vous verrez comment se venge
le Roi des tudiants. Toi, Champfort, achve ton histoire.
Je nai plus quun mot dire. Ma tante, frappe dans ses plus chres
aections, se montra hroque. Elle se dirigea immdiatement vers le
thtre de la guerre et, force dargent, se t remere le corps de son
mari, quelle ramena en Louisiane, o les derniers honneurs lui furent
rendus.
Puis, ntant plus retenue aux tats-Unis par aucun intrt majeur,
elle vendit ses immenses proprits et nous ramena tous bec, en
passant par la France.
ant Lapierre, il avait rejoint larme, aprs lenterrement du
colonel. Je ne lai revu quil y a environ trois mois, chez ma tante. Il arrivait
des tats-Unis. Depuis lors, il est le commensal assidu de la maison et fait
la cour ma cousine, quil doit pouser dans huit jours.

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Le Roi des tudiants

Chapitre III

Vous en savez aussi long que moi, maintenant, messieurs.

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CHAPITRE

IV

Secret pour secret

quelques minutes suivit.


Desprs stait lev et marchait avec agitation dans la pice.
Le rcit de Champfort, auquel le nom de Lapierre se trouvait si
trangement ml, avait raviv en lui une plaie peine cicatrise, et fait
surgir dans son cur damers souvenirs. Un pli menaant, qui ridait de
haut en bas son front soucieux, annonait leort de sa pense.
Chose extraordinaire, le Caboulot, le joyeux, le turbulent Caboulot
semblait partager cee agitation. Sa gure mobile tait devenue grave
et il aachait sur Desprs des regards profonds. On et dit quun vague
souvenir, trop loign pour avoir de la consistance, troait dans la tte de
lenfant et quil cherchait le xer, lui donner du relief.
Desprs ne sapercevait pas de cee aention dont il tait lobjet et
continuait sa promenade vreuse.
Ce que voyant Laeur, qui naimait pas les situations tendues, crut
le temps propice pour risquer une proposition. Le digne tudiant ntait

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Le Roi des tudiants

Chapitre IV

amateur de mlodrame quautant quon y meait, de temps en temps, un


petit entracte pour prendre la goue.
Il saisit donc une bouteille et la brandissant :
! messieurs, dit-il, vos histoires sont superlativement intressantes ; mais elles ne doivent pas nous empcher de faire un doigt de cour
cee bonne bouteille qui sennuie.
En eet, nous ne buvons plus, appuya Cardon.
Cest tout simplement de lingratitude, ajouta le Caboulot, qui videmment faisait eort pour paratre calme. La bouteille est une bonne et
loyale lle qui na jamais trahi personne, elle. Donnons-lui une franche
accolade.
Les trois amis se versrent chacun une rasade, et Laeur scria :
Hol ! Desprs, hol ! Champfort, approchez. Faites-moi vite disparatre ces mines tragiques et venez trinquer, ou sinon je vous chante tout
mon Grand-pre No.
Et il commena, en eet :
Cest notre grand-pre No,
Patriarche digne. . .. . .. . .. . .
Mais les deux retardataires, en voyant cee menace du mlomane Laeur recevoir un commencement dexcution, staient vite rendus lappel.
On but la rasade exige. Puis Champfort dit Desprs :
Eh bien ! Desprs, es-tu toujours dopinion que je me suis tromp
lendroit des sentiments de ma cousine ?
Plus que jamais, rpondit ltudiant.
En vrit, tu mtonnes !
Ce quil y a dtonnant, mon cher, cest que tu ne connaisses pas
davantage les femmes.
Je crois pourtant connatre celle-l, ayant si longtemps vcu en rapports journaliers avec elle.
Tu la connais moins que toute autre. . . Mais laissons ce sujet pour
ce soir. Je te convaincrai avant peu de la singulire erreur dans laquelle
un excs de dlicatesse ta fait tomber. Parlons plutt de ce mcrant de
Lapierre.
Je tai tout dit ce que je sais sur son compte.

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Le Roi des tudiants

Chapitre IV

Alors, ce sera moi qui complterai la biographie de ce sale personnage. Le temps est arriv, dailleurs, mes amis, o je dois satisfaire la
lgitime curiosit que vous avez souvent manifeste lendroit de certain pisode de ma jeunesse. Jaurais prfr ne jamais soulever le voile
sombre qui, comme un linceul, recouvre cee malheureuse phase de ma
vie. Mais le bonheur de notre ami Champfort tant en pril, je vais parler
et rouvrir vaillamment cee vieille blessure.
Champfort serra la main de Desprs.
Merci ! dit-il : secret pour secret ; il ny aura plus dsormais aucun
obstacle pour empcher nos curs de bare lunisson.
Le Roi des tudiants sinstalla en face de ses amis, dont la curiosit,
surtout chez le Caboulot, tait piqu au vif, et prit la parole en ces termes :
Il y a de cela sept ans, messieurs, je demeurais dans une petite paroisse de la rive droite du Richelieu, peu prs mi-chemin entre SaintJean et le lac Champlain. . .
Justement ! murmura le Caboulot.
oi ? t Desprs.
Rien.
Ninterromps pas, bavard, grogna lorgane rouill de Cardon.
Javais alors dix-huit ans, poursuivit Desprs, et je commenais mes
tudes mdicales chez le vieux mdecin de lendroit. Je menais l une vie
paisible et heureuse, partageant mon temps entre ltude au bureau de
mon patron et les plaisirs tranquilles de la pche ou ceux plus fatiguant
de la chasse. Jallais aussi tous les jours mtendre nonchalamment sous
les arbres rabougris dun petit lot dalluvion, form au milieu du euve
et pouvant avoir deux cents pas de tour.
Rien de calme et de pioresque comme le paysage qui se droulait
alors sous mes yeux !
Sur la rive droite du Richelieu, ma paroisse natale que je dsignerai sous le pseudonyme de Saint-Monat dployait sa sombre nappe de
verdure, maille de blanches maisonnees et accidente, et l, de rochers moussus, de gorges nombreuses et de caps hardis, dont le courant
lchait les pieds verdtres. En face, sur lautre rive, quelques maisons isoles montraient leurs faades au milieu du feuillage, et une petite rivire

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Le Roi des tudiants

Chapitre IV

descendait en grondant des hauteurs boises de larrire-plan, pour venir


marier ses eaux celles du euve, deux arpents environ en aval de llot.
Tout cela respirait une telle fracheur, tait revtu de tons si harmonieusement diversis et plaisait tant mon esprit rveur, quil marrivait
souvent de moublier en mlancolique contemplation et de ne regagner
ma demeure que longtemps aprs le coucher du soleil.
Un soir de juin, je mtais aard ainsi, et le soleil allait disparatre
derrire les sinuosits chevelues de lhorizon du nord, lorsque je songeai
au retour.
Le rmament tait stri de grandes bandes de nuage, dont les
franges semblaient se traner sur la fort. Une assez forte brise ridait le
euve de lames courtes et presses, dont le clapotement incessant contre
le rivage de llot avait quelque chose de mlancolique qui berait mes
penses. Une petite embarcation, avec une jeune lle pour passagre et
un tout jeune garon pour pilote, longeait la rive gauche, quelques arpents de moi.
Tout coup, au moment o je me dirigeais vers mon canot, couch
dans les ajoncs du rivage, un cri perant se t entendre dans la direction
de lembarcation, qui venait de chavirer.
Je vis la pauvre jeune lle, aole de terreur, qui se dbaait dans le
euve, pendant que la chaloupe renverse sloignait, avec le petit garon
cramponn sa quille.
Lancer mon canot, pagayer vigoureusement vers le lieu de laccident
et saisir la jeune lle au moment o elle allait disparatre sous leau, tout
cela ne fut laaire que dune minute.
Mais il tait temps ! La petite avait dj perdu connaissance, et je dus
employer tout mon savoir pour la faire revenir elle. ant au gamin, il
tenait bon sur son pave, et jeus tout le temps de le recueillir sain et sauf.
Ces jeunes gens taient le frre et la sur. Leur pre, un des plus
riches cultivateurs de sa paroisse, demeurait non loin de l, justement
lembouchure de la petite rivire dont je parlais tantt. De mon poste
dobservation sur llot, javais souvent remarqu sa grande et belle maison, moiti perdue dans le feuillage et btie prs de la berge de la rivire.
Grce ces renseignements que me donna lenfant car la jeune
lle ntait gure en tat de parler je ramenai dans leur famille les deux

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Le Roi des tudiants

Chapitre IV

naufrags.
Inutile de vous dire que je fus ft, choy, caress, comme devait
ltre le sauveur de deux enfants uniques. Le pre et la mre me rent
promere de les venir voir tous les jours. Dsormais, jaurais mes entres
libres dans la maison et mon couvert mis la table de la famille.
Jeus dautant moins dhsitation prendre cet engagement, que les
matres de la maison me parurent de charmantes gens, et leur lle Louise
la plus dlicieuse enfant que jeusse rve. Elle avait seize ans, une taille
bien prise, des cheveux blonds et des yeux noirs, admirable contraste qui
lui seyait ravir.
Ce soir-l, je revins chez moi heureux davoir fait une bonne action
et le cur rempli de la blonde image de Louise.
Le lendemain, je me jetai dans mon canot et retournai chez mes
nouveaux amis, avec qui je passai une partie de la journe. Louise ne se
ressentait plus des motions de la veille, et une lgre pleur, qui la rendait
dix fois plus belle, rappelait seule la terrible crise.
Je conversai longtemps avec elle dans une douce intimit. Sa voix
avait un charme pntrant et des accents daimable navet qui mallaient
lme. Je vis avec joie quelle possdait une instruction susante pour
alimenter une bonne causerie, et quelle nen savait pas assez pour tre
pdante.
Je la quiai regret vers le soir, aprs lui avoir promis de revenir le
lendemain et les jours suivants.
Pendant plus dun mois, je vcus ainsi, traversant chaque jour le
euve en canot et ne revenant sur la rive droite qu la nuit.
el heureux temps ! quelles heures dlicieuses ! Louise et moi,
nous ntions plus seulement des amis insparables : nous tions des
amants. Je ladorais ; elle raolait de moi. Je trouvais longue la nuit qui
nous sparait ; elle piait avec anxit, aux premires heures du matin, le
retour de mon lger canot bondissant sur la lame ou glissant comme une
che sur le euve endormi.
Oh ! oui, le beau, le bon temps !
Cest cee poque cest--dire vers la n du mois de juillet
quarriva Saint-Monat un jeune homme du nom de Lapierre. Il venait
de bec, o il tudiait le droit, et comptait passer un mois ou deux de

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Le Roi des tudiants

Chapitre IV

villgiature chez un de ses oncles, le voisin et lami de mon pre.


Ctait un fort joli garon, altr de mouvement, passionn pour la
chasse, amoureux des plaisirs champtres. Je lavais un peu connu autrefois, pendant mon sjour bec. Aussi, malgr sa mobilit desprit et
son caractre plusieurs faces, fmes-nous bien vite lis damiti.
Je ne faisais pas une excursion quil nen fut ; je navais pas une
relation, une connaissance dans les environs que je ne lui sse partager.
Bref, nous tions, au bout de quelques jours, la plus belle paire damis qui
se soit vue depuis Oreste et Pylade.
Pour sceller jamais une si troite intelligence, la Providence mit un
jour en grand danger la prcieuse existence de Pylade-Lapierre, dans une
circonstance o nous traversions la rivire la nage : en dle Oreste, je
le sauvai au pril de ma vie.
Cee bonne action me valut lternelle reconnaissance du loyal
jeune homme.
Vous allez voir comment il me la prouva.
Je vous ai dit que toutes nos distractions taient communes et que
cee communaut stendait aux relations que javais. Naturellement, la
famille de Louise nen tait pas exclue, et je continuais, comme par le
pass, me rendre tous les jours auprs de ma jolie ance. Seulement,
jtais invariablement anqu du citoyen Lapierre.
Le jeune homme paraissait surtout goter extrmement la socit
des matres de la maison, auxquels il racontait toutes sortes dhistoires
plus ou moins invraisemblables, que sa verve intarissable rendait amusantes au possible et qui faisaient les dlices des bons vieillards. Louise
et moi, nous nous mlions souvent leur cercle et prenions de bon cur
part lhilarit gnrale. Lapierre, alors, redoublait damabilit, et ses racontars, sadressant directement la jeune lle, ne manquaient jamais de
lamuser beaucoup.
Et cest ainsi quune douce familiarit stablit, ma grande satisfaction, entre mon ami et mon amante.
Loin de mere obstacle au dveloppement de cee sympathie naissante entre les deux jeunes gens, je cherchais, au contraire, en resserrer
tous les jours les liens dors. Il me semblait que mon bonheur ne serait
complet qu la condition dy faire un peu participer mon dvou compa-

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Le Roi des tudiants

Chapitre IV

gnon, cet excellent Lapierre.


Un procd si dlicat ne manquait pas de toucher vivement le bon
jeune homme, et il me disait souvent, en me serrant la main :
Gustave, tu es un cur dor, et je bnis le ciel qui ma fait faire
ta connaissance. Non seulement tu me procures dagrables distractions,
mais tu pousses, en outre, la complaisance jusqu me laisser prendre une
petite place dans le cur de ta belle ance. Il est si bon de sentir rayonner
autour de soi la douce amiti dune femme, que je te sais gr de mavoir
procur ce plaisir-l. Je retournerai bec meilleur que je nen suis
parti, et cee amlioration sera ton uvre.
Lhypocrite ! le tratre !. . . Oh ! messieurs, tenez-vous-le pour dit :
ctait et cest encore un rus coquin que ce Lapierre. Tous les rles lui
sont bons ; aucun moyen ne lui rpugne. and un ennemi se trouve sur
son chemin, il le bouscule ; si cest un ami, il prend une voie dtourne et
frappe dans le dos.
Et cest un bandit de cee force que jai aaire ! murmura Champfort.
Ne crains rien : je suis l ! rpondit Desprs ; je suis l, en travers
de sa route, implacable et sombre comme le chtiment !
Moi aussi ! scria le Caboulot, dune voix trange.

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CHAPITRE

Trahison

C samusrent beaucoup de cee exclamation


un peu prtentieuse ; mais Desprs, lui, eut un singulier tressaillement. Il regarda lenfant avec des yeux tonns, et sa main
se posa sur son front, comme si une ide nuageuse cherchait en jaillir.
Apparemment que cee ide lui parut folle, car il hocha bientt la tte
et poursuivit :
Je vivais donc dans la plus grande scurit et sans la moindre apprhension du ct de Lapierre. ant ma dle Louise, jaurais cru commere une profanation en la souponnant ; et, dailleurs, elle se montrait
toujours pour moi si prvenante, si gracieuse, si aimante, que cet t
vraiment folie de lui prter des ides de trahison.
Cest sous ces riantes circonstances que je dus, vers la n daot,
faire une absence de trois ou quatre jours pour aller rgler certaines affaires Saint-Jean.
Je partis en canot, aprs avoir reu de Louise les plus chaudes re-

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Le Roi des tudiants

Chapitre V

commandations de ne pas tre longtemps dans mon voyage, et du bon


Lapierre les meilleurs souhaits.
La descente du Richelieu se t en quelques heures, et, la nuit tombante, jarrivais destination.
Mes aaires furent bcles plus rapidement que je ne my aendais,
et, ds le lendemain, je pus eectuer mon retour.
Je laissai Saint-Jean dans laprs-midi. Le temps tait beau. Pas un
soue de vent ne ridait la surface calme et unie du euve. Je pouvais donc
compter, en ramant ferme, que jarriverais Saint-Monat dans le courant
de la soire.
En eet, vers dix heures, je ntais plus qu un mille environ de
chez moi. oiquil ny et pas de lune et que le ciel ft assez sombre
pour empcher les toiles de rayonner librement, je pouvais cependant
distinguer llot qui se dtachait du euve comme une tache noirtre sur
une plaque dacier bruni.
Je suivais alors la rive gauche dassez prs, an dviter le courant
des eaux profondes. Je ne pouvais consquemment rien distinguer de ce
ct-l, quelques arpents devant moi, cause des sinuosits de la berge.
Soudain, en doublant une pointe, je vis briller une lumire dans un
endroit bien connu, au fond dune petite baie o se dchargeait le bras de
rivire dj dcrit.
Cest l ! me dis-je, tandis quune motion bizarre tenait mon aviron immobile. Et, pendant plus de cinq minutes, je restai les yeux xs
sur ce point lumineux rayonnant seul au milieu de lobscurit ! Un sentiment dangoisse indnissable me serrait la gorge, quelque chose comme
un pressentiment mystrieux, comme lapprhension dun malheur !
Limage de Louise, de ma Louise adore que je navais pas vue depuis deux jours, se prsenta mon esprit troubl, et cee vocation me
causa une impression trange. Je la revis, comme en cee soire fatale
et heureuse o je la sauvai de la mort, luer contre les vagues qui souvraient pour lengloutir ; mais, au lieu de mon bras, ctait celui de Lapierre qui larrachait au goure bant. Et Lapierre me saluait dun geste
moqueur, puis lait rapidement dans son canot, sur le euve tourment,
en me jetant un clat de rire sardonique !. . .
Cee dernire image me secoua comme un cauchemar, et, plon-

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Le Roi des tudiants

Chapitre V

geant nergiquement mon aviron dans leau, je s voler mon canot dans
la direction de la baie.
Dans quel but ?. . . et pourquoi allonger ainsi ma route ?
Je ne pouvais me lexpliquer. Je me sentais pouss invinciblement
vers la petite lumire ; elle mairait comme un puissant aimant ; elle
maspirait comme le terrible maelstrom des ctes de Norvge.
Le ciel tait devenu plus sombre, et je pouvais peine distinguer
vingt pas en avant de la pince de mon canot. Je lais toujours quand
mme, guid par le foyer tincelant qui se rapprochait vue dil. Comme
sil se ft agi dune reconnaissance en pays ennemi, je plongeais en silence mon aviron dans leau tranquille, ne la laissant mme pas toucher
le rebord de lembarcation.
Tout coup, une obscurit plus profonde se t quelques pas de
moi, et mon canot sengagea doucement dans les ajoncs, la quelques
secondes en les frlant, puis sarrta.
Jtais arriv.
Et par un singulier hasard, je me trouvais justement dans une petite
crique du bras de rivire, ombrage de massifs trs pais, et une vingtaine de pieds tout au plus de la fentre illumine, qui tait celle de la
chambre de Louise.
Je demeurai l immobile, xant de mon regard ardent cee fentre
bien-aime, derrire laquelle devait se trouver ma douce ance. Jesprais entrevoir la charmante silhouee de la jeune lle ; je lui dirais alors
mentalement adieu, puis je prendrais ma course.
Mais rien ne bougeait dans la chambre, et jen conclus que la pieuse
Louise adressait Dieu sa prire accoutume, avant de se mere au lit.
La chre enfant, murmurai-je, elle dit peut-tre, cee minute prcise o je suis deux pas delle, un pater et un ave pour que son bon ami
Gustave lui revienne sain et sauf.
Amre ironie de ma pense !
Je navais pas nie cee rexion mue, quun bruit tou de
conversation voix basse me parvint.
Jprouvai comme une secousse galvanique et me rapprochai, en me
glissant silencieusement travers le feuillage, de lendroit do semblaient
partir les chuchotements.

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Le Roi des tudiants

Chapitre V

Ce fut laaire dune minute. and je fus assez prs pour tre sr
de ne pas perdre une syllabe de la conversation mystrieuse, jcartai doucement le feuillage et je regardai.
cinq ou six pas de moi, prs de la maison, il y avait un homme et
une femme. Lobscurit mempchait de distinguer leurs traits, mais mon
cur, qui baait se rompre, les reconnut, lui.
Lhomme tait Lapierre ; la femme, Louise, ma ance ! Leur voix,
qui se t entendre au mme moment, ne me laissa aucun doute cet gard.
Ainsi, jtais trahi !. . . trahi par la femme que jaimais le plus au
monde, qui mavait jur une inviolable dlit et que javais arrache,
deux mois auparavant, une mort certaine !. . . trahi par lhomme qui me
devait aussi la vie, par lhomme dont la bouche hypocrite me disait, la
veille mme, des paroles damiti, par le condent qui avait reu tous les
secrets de mon cur !
Ctait trop la fois, et le coup qui maeignait en pleine poitrine
tait port trop soudainement !. . . Un ot de sang me monta aux yeux et
je dus me cramponner dsesprment un arbre, pour ne pas tomber.
Puis la raction se t, immense, terrible ; une froide rage serra mes
tempes, et ce fut avec un calme erayant que je me dis :
Avant de les frapper, je dois les entendre. Je ne suis plus un amant ;
je suis un juge ! coutons.
Et, concentrant toutes les facults de mon me dans un seul sens :
loue, jentendis mot mot le dialogue suivant :
En vrit, ma chre Louise, disait Lapierre, vous tes trop pusillanime ce soir. Les ombres de la nuit vous feraient-elles peur et nauriezvous de courage qu la clart du soleil ?
Ne raillez pas, Joseph : jai peur, en eet, rpondait la jeune lle.
Peur de quoi ?
Le sais-je ?. . . De tout : du vent qui agite le feuillage, du coassement
des grenouilles au bord de la rivire, du cri des hiboux, l-bas, dans ces
gorges sombres. . .
Allons donc !
Il me semble que tous ces bruits et toutes ces voix de la nuit ne
slvent que pour me reprocher mon indlit.

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Le Roi des tudiants

Chapitre V

Vous tes folle, Louise : les hiboux et les grenouilles nont rien
voir dans nos aaires, croyez-moi.
Je le sais bien. . . Mais ce sentiment de vague terreur que jprouve
nest pas de ceux que lon surmonte par le raisonnement.
Si vous maimiez, Louise, autant que je vous aime, vous chasseriez
bien vite toutes ces ides superstitieuses et vous ne craindriez rien au
monde, quand je suis l pour vous dfendre.
Vous aimer, Joseph ?. . . Lorsque, pour vous, je trahis des serments
solennels ; lorsque je trompe toute heure du jour un franc et loyal jeune
homme qui a foi en moi ; lorsque je rcompense le dvouement de celui
qui ma sauv la vie en jouant vis--vis de lui la comdie de lamour, tandis que mon cur appartient un autre ; vous me demandez si je vous
aime !. . .
Louise avait prononce cee tirade dune voix forte, quoique touffe, et avec une nergie fbrile. Je nen perdis pas un mot, pas une intonation. Aussi, leet fut-il foudroyant, et je demeurai accabl, la tte
appuye au tronc dun arbre, le visage baign de larmes.
Lapierre reprit :
Je vous crois, Louise, et la dmarche que vous faite ce soir conrme
vos dires ; mais combien les actions prouvent mieux que les paroles !
Ce que vous me demandez est si grave, que je ne puis my rsoudre.
y a-t-il dans ma proposition de si extraordinaire ? Vous naimez pas lhomme que vos parents vous destinent ; pour vous soustraire
la dure ncessit dpouser cet homme-l, vous fuyez avec celui que votre
cur a choisi. . . Encore une fois, quy a-t-il dans ce projet de si trange ?
Gustave Desprs ma sauv la vie !
La belle aaire ! Tout autre, sa place, en et fait autant. Est-ce
quon laisse prir sous ses yeux une personne qui se noie, sans lui porter
secours ?
Je lui ai dit que je laimais et promis de ntre jamais qu lui !
Propos damoureux que tout cela. Ces sortes dengagements ne
tirent pas consquence et se rompent tous les jours. Desprs a abus
de votre jeunesse et escompt votre reconnaissance, en vous faisant promere une chose semblable. Cest tout simplement odieux.

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Le Roi des tudiants

Chapitre V

cee lche accusation de Lapierre, je me redressai, ple de colre


et prt bondir sur lui ; mais la voix de Louise marrta.
Laissez-moi rchir, disait la jeune lle. Demain, la mme
heure, soyez ici : je vous dirai quoi je suis rsolu.
Ne craignez-vous pas le retour de Desprs ?
Oh ! non, il ma dclar que son absence durerait au moins trois
jours.
Jaendrai, puisquil le faut. Mais songez, Louise, que le temps
presse et que la dcouverte de notre liaison peut tout gter.
Demain, jaurai pris une dcision.
demain, donc ! La frontire nest pas loin et mon canot est rapide.
Je serai prte. demain !
Louise rentra, et jentendis, quelques pas de moi, le bruit des
branches froisses par Lapierre, qui regagnait son canot.
Je le laissai partir.
Cinq minutes aprs, je lais silencieusement dans son sillage. Mon
heureux rival fredonnait un gai refrain, pagayant mollement, comme un
homme qui nest pas press.
Je labandonnai la hauteur de llot, pour obliquer gauche et me
diriger vers la demeure de mon pre.
Lui se perdit dans lobscurit, en amont, et je lentendis aerrir
presque en mme temps que moi.

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CHAPITRE

VI

Le drame de llot

, recueilli un instant, reprit ainsi sa narration :


La dcouverte de la honteuse trahison dont jtais victime avait
rveill dans mon cur une foule de passions assoupies jusqualors. De sombres ides de vengeance magitaient, et cest sous lempire
dune de ces colres blanches qui ne raisonnent pas que je pris un parti.
Je gravis au pas de course le coteau qui conduisait la maison de
mon pre ; et, aprs avoir rendu compte ce dernier de ma mission, je lui
dis quune aaire importante mobligeait repartir de suite, et le priai de
ne pas rvler personne mon retour nocturne Saint-Monat.
Le bon vieillard parut quelque peu tonn de mes allures mystrieuses ; mais je le rassurai en lui disant quil sagissait tout simplement
dun pari gagner, et je s mes prparatifs de dpart.
Ce ne fut pas long.
De largent, quelques hardes, des provisions pour deux jours et une
paire de revolvers chargs composrent mon bagage, et je quiai la mai-

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Le Roi des tudiants

Chapitre VI

son paternelle comme deux heures du matin sonnaient au coucou du salon.


Une vingtaine de minutes plus tard, jtais install dans le fourr
le plus pais de llot, ayant eu soin de hler mon canot sec et de le
dissimuler dans un fouillis de broussailles.
Mon intention, en choisissant cet endroit solitaire pour y passer la
journe, tait dabord dempcher que Lapierre net vent de mon retour,
ensuite dtre plus porte dobserver ses alles et venues.
Rien dextraordinaire ne se passa, jusquau soir.
Mon ex-ami alla bien, comme dhabitude, chez mon pre et chez
quelques autres personnes du voisinage, mais son canot ne bougeait pas.
La nuit vint, sombre, silencieuse une vrai nuit de contrebandier,
de bandit. Je distinguais peine les deux rives du euve ; et si quelques
maigres rayons dtoiles neussent perc lobscurit compacte, il maurait
t bien dicile de constater le dpart du coquin.
Heureusement, mes yeux sy rent la longue, et, vers dix heures
environ, je pus y voir le canot de Lapierre se dessiner sur le euve comme
une ombre lgre et glisser rapidement vers llot.
Arriv la pointe sud, au lieu de passer outre, comme je my aendais, le canot vint sy ensabler, et lhomme qui le montait sauta terre
et alla dposer, non loin de l, derrire un rocher, quelque chose qui me
parut tre un paquet de hardes.
Avant, que je fusse revenu de mon tonnement, le canotier avait rejoint son embarcation et nageait ferme dans la direction de la rive gauche.
Je lui laissai prendre un peu davance, puis, mon tour, je sautai
dans mon canot et mlanai silencieusement sur ses traces.
Aprs une dizaine de minutes de cee chasse nocturne, jabordais
dans ma petite crique de la veille et je me glissais sans bruit jusqu mon
poste dobservation de la nuit prcdente.
Lapierre tait dj rendu prs de la maison. Je vis sa silhouee qui
sestompait faiblement sur le mur blanchi la chaux.
Tout semblait sommeiller dans la maison. Aucune lumire ne brillait
aux fentres. Le monotone trmolo des grenouilles dans les ajoncs du
rivage interrompit seul le silence pesant de la nuit.

34

Le Roi des tudiants

Chapitre VI

Tout coup, jentendis crier les gonds dune porte qui souvrait ;
puis des pas lgers se rent entendre, et Louise, en costume de voyage
parut auprs de Lapierre.
Enn, vous voil ! t le coquin.
Mon Dieu ! rpondit la jeune lle dune voix navre, quelle affreuse dmarche mobligez-vous ?
Allons, voil vos terreurs puriles qui vous reprennent.
Mes bons parents, les abandonner ! ce pauvre Gustave, le trahir !
Mais, ma chre, vous les reverrez, vos parents car, une fois maris, nous reviendrons ; quant cet imbcile de Gustave, vous me feriez
plaisir en le laissant l o il est.
Il me semble que je fais un rve terrible et que je ne pourrai jamais
me rsoudre vous suivre.
En ce cas, veillez-vous et prenez vite une dcision, car je nai
aucunement lintention de passer ainsi toutes les nuits courir sur le
euve.
Si nous aendions encore quelques jours. . .
Pas une heure. Cest assez denfantillage comme cela. Suivez-moi
cee nuit mme, ou retournez votre premier amoureux. . . Il nest pas
er, ce bon enfant-l, et il se fera un honneur de recueillir les dbris de
ma succession.
Remarquez en passant, messieurs, comment le brutal Lapierre traitait cee jeune lle, quil prtendait, aimer et quelle abjecte soumission
Louise avait pour lui. Il est certaines femmes quil faut tenir ainsi dans
une crainte salutaire. . . La verge leur est douce et les coups de fouet leur
semblent des caresses.
Pauvre et soe humanit !
Mais je poursuis. . . Aprs quelques secondes, Louise rpondit brusquement :
Vous le voulez, Joseph ? Eh bien ! que notre destine saccomplisse : emmenez-moi.
Le ravisseur ne se le t pas dire deux fois. Il saisit la jeune lle dans
ses bras et la transporta dans son canot. Puis il poussa au large et disparut
sur le euve sombre.

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Le Roi des tudiants

Chapitre VI

Mais je lavais prvenu. Aux dernires paroles de Louise, javais


regagn pas de loup mon embarcation, et je fuyais comme une che
vers llot, lorsque les fuyards se dtachrent de la rive.
En un clin dil, javais aeint lendroit o Lapierre, une heure auparavant, avait mis pied terre. Jtais sr que le coquin sy arrterait
encore, et je laendais, un revolver dans chaque main, et bloi derrire
un rocher.
Jtais rsolu tout pour empcher le rapt de se consommer ; et,
plutt que de laisser impunies les basses insultes de Lapierre et sa hideuse
trahison, jaurais volontiers dcharg les douze coups de mes revolvers
sur son canot, au risque de tuer Louise, sil et dpass la pointe de llot
sans sy arrter.
Heureusement pour la jeune lle, il nen fut rien. Lapierre rama dans
ma direction et vint aerrir une dizaine de pas de moi.
Il tait dhumeur charmante, le digne homme, et ce fut dune voix
extrmement aimable quil dit sa compagne, en la dbarquant dans ses
bras :
Eh bien ! ma chre Louise, que vous en semble ? jusquici notre
fuite nest-elle pas une dlicieuse promenade nocturne ?
Il fait bien noir. . . murmura la jeune lle.
H ! cest justement la nuit quil nous faut : pas un air de vent, pas
un rayon de lune une vritable nuit damoureux !
Je voudrais bien partager votre opinion ; mais vous le dirais-je ?
cee obscurit et ce silence me psent : il me semble que quelque chose
de lugubre plane dans les airs.
Encore ?. . . Je parie que cest lombre courrouce de votre examoureux Desprs que votre esprit y voit.
Ne riez pas : cest, en eet, Desprs que je pense avec eroi.
Ho ! ho ! la bonne farce ! Tenez, moi aussi limage de cet excellent
Gustave me troe un peu dans la cervelle, je lavoue ; mais cee image,
loin de me faire peur, me tient au contraire en gaiet. Je donnerais tout au
monde pour voir quelle tte fera notre colier, lorsquil ira demain chez
votre pre et constatera que vous lui avez brl la politesse, en compagnie
de son bon ami Lapierre. . .

36

Le Roi des tudiants

Chapitre VI

La tte quil fera ? mcriai-je dune voix terrible, tu vas le voir de


suite, misrable, car me voil !
Et me redressant en face des fuyards, dun coup de pied violent, je
repoussai au large leur canot, qui partit la drive et disparut aussitt
dans lobscurit.
Lapierre et Louise restrent ptris et ne purent que pousser chacun une exclamation :
Desprs ! Gustave !
Oui, cest bien moi, Gustave Desprs ! repris-je avec force Gustave Desprs, qui en change du petit service quil vous a rendu de vous
sauver la vie, vous avez constamment tromp tous deux ; Gustave Desprs qui a entendu vos entretiens nocturnes et connat les projets que
vous avez en tte ; Gustave Desprs, enn, qui sest constitu votre juge
et vient vous porter la sentence que vous mritez !
Et quelle est cee sentence, Votre Honneur ?
La mort ! rpondis-je dune voix stridente.
Pour tous deux ?
Pour toi seul, coquin.
Et pour mademoiselle ?
Le mpris !
Ho ! ho ! t Lapierre avec un rire forc, vous ny allez pas de main
morte, monsieur le juge !
Je me venge ! fut la rponse.
Malgr son audace, le jeune homme tressaillit, car il y a de ces accents qui portent immdiatement la conviction.
Pourtant, il feignit encore de badiner.
i sera lexcuteur des hautes uvres ? ricana-t-il.
Moi !
Et, exhibant aussitt mes revolvers, jajoutai :
Il y en a un pour toi et un pour moi. Nous nous placerons chacune
des extrmits de llot, et nous tirerons volont nos six coups.
Lapierre recula.
Un duel ? t-il.
Oui, un duel, un duel loyal ! car si je veux ta vie, ce nest point par
un assassinat que je prtends lavoir.

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Le Roi des tudiants

Chapitre VI

Un duel sous les yeux dune femme ?


Cee femme en est la cause : il faut quelle voie son uvre.
Cest une lchet cruelle !
Il te sied bien, Joseph Lapierre, de parler de lchet, toi que je
surprends en agrant dlit de trahison, en train de dshonorer jamais
une famille respectable. Mets de ct ces airs de chevalerie qui ne te vont
pas, et prpare-toi plutt disputer ta misrable vie.
Et si je ne veux pas me bare, moi ?
Si tu refuses de te bare, infme larron dhonneur, aussi vrai que
Dieu mentend, je vais te tuer comme un chien.
Pour le coup, Lapierre vit que jtais srieux et quil fallait sexcuter
cote que cote. Il se mit trembler tout de bon.
Au moins, dit-il, meons Louise couvert ; tu nas pas envie de
lassassiner, je suppose ?
Pas le moins du monde. Il y a, de lautre ct de llot, un amas
de roches derrire lequel elle se bloira. Si je te tue, comme je lespre
bien, je mengage la ramener chez elle dans mon canot, que jai cach
quelques pas dici ; si tu es vainqueur, tu agiras ta guise. Allons, fais
vite, o je vais te froer les ctes pour te donner du courage.
Ce coup dperon parut transformer Lapierre. Il bondit vers la jeune
lle et, malgr ses supplications et ses gmissements, la transporta au lieu
convenu.
Puis, revenant vers moi, il me cria dune voix sauvage :
nous deux, maintenant !. . . Ah ! mon petit Desprs, tu veux du
sang ! Eh bien ! je vais voir de quelle couleur est celui dun amoureux
dcont. O est mon revolver ?
Je viens de le dposer sur le paquet de hardes que tu destinais
mademoiselle, vilaine caricature de Don Juan ! rpondis-je, en gagnant
la hte lextrmit nord de llot.
Il tait alors environ minuit.
Le temps tait toujours sombre. La lune ntant pas encore leve,
cest peine si la clart blafarde des toiles permeait de voir quelques
pas devant soi.
Ctait donc peu prs au hasard que nous allions tirer, moins de
marcher lun sur lautre, ou, ce qui serait mieux, de nous guider sur notre

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Le Roi des tudiants

Chapitre VI

feu rciproque.
Je me faisais ces rexions, tout en cherchant un abri quelconque,
lorsquune dtonation retentit et quune balle sia mon oreille.
Je me retournai vivement et ripostai au hasard.
Je navais pas abaiss mon arme que, pan ! une autre dtonation
suivit et quune seconde balle me passa dans les cheveux.
Hum ! me dis-je, il parat que matre Lapierre aend mon feu pour
mieux viser. Ce nest pas si bte pour un coquin de son acabit.
Cee constatation faite, javanai de quelques pas et tirai mon tour
sur une ombre qui semblait se mouvoir.
Un coup de feu me rpondit immdiatement, mais, cee fois-ci,
une trentaine de pieds de moi tout au plus. La balle t clater une branche
mes cts.
Tant mieux ! murmurais-je, Lapierre marche sur moi, comme je
marche sur lui. Ce sera plus tt ni.
Et je lchai mon troisime coup.
Mais, rendu prudent par les siements dsagrables que mes
oreilles navaient que trop perus, je mtais aussitt jet plat-ventre.
Cee prcaution me sauva la vie, car Lapierre menvoya sa quatrime balle quelques pouces seulement au-dessus de la tte.
En ce moment, je vis pendant deux secondes sa silhouee se dessiner prs dun arbuste. Mon revolver tait en position : je tirai.
Un cri terrible se t entendre et jentendis le bruit dun corps pesant
saaissant dans le feuillage.
Justice est faite ! je suis veng ! mcriai-je.
Et, bondissant par dessus le cadavre, je courus lendroit o Louise
aendait le rsultat de la lue. Elle tait probablement vanouie au premier coup de feu, car je la trouvai sans connaissance, les mains cramponnes au rocher qui lui servait dabri.
Pauvre enfant ! murmurai-je, si ce misrable que je viens de tuer ne
stait pas rencontr sur notre chemin, comme nous aurions t heureux !
Mais je navais ni le temps ni la volont de maendrir. Je la transportai dans mon canot et la ramenai chez elle.
Au moment o je la dposais prs de la maison de son pre, elle
reprit ses sens et me reconnut.

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Le Roi des tudiants

Chapitre VI

Aprs mavoir regard avec eroi pendant quelques secondes, elle


dtourna la tte et ses lvres murmurrent un mot sanglant :
Assassin !
Vous vous trompez, mademoiselle, rpliquai-je gravement. Ce
nest pas moi, mais bien votre coqueerie qui a couch dans les bruyres
de llot lhomme qui y dort son dernier sommeil. Souvenez-vous-en,
Louise, et. . . adieu !
Je mloignai rapidement, lme remplie dune mortelle tristesse, et,
toute la nuit, je remontai le Richelieu grands coups daviron.

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CHAPITRE

VII

Kingston et Kentucky

instant cee phase de son rcit.


Sa physionomie, jusque l grave et triste, se revtit soudain
dune expression de haine impossible rendre ; sa prunelle salluma dun feu sombre, comme si quelque horrible souvenir venait de passer devant ses yeux, et il reprit dun ton farouche :
Jachve, messieurs, et je serai bref dans ce qui me reste dire.
Je remontai donc le Richelieu pendant le reste de la nuit, me dirigeant vers la frontire. la pointe du jour, je me trouvais tout au plus
quatre ou cinq milles de la ligne quarante-cinq, cest--dire de la libert,
du salut. Mais jtais extnu, je nen pouvais plus ; mes mains, gones
outre mesure par le maniement de laviron, refusaient absolument le service. . .
Je dus marrter pour prendre quelque repos.
Je me trouvais alors en face dun grand bois de sapins et de bouleaux. Jy cachai mon canot et, mtendant tout auprs, je mendormis

41

Le Roi des tudiants

Chapitre VII

dun profond sommeil.


and je mveillai, le soleil tait haut et je jugeai que javais d
dormir plusieurs heures.
Pour rparer autant que possible cee grave imprudence, je me htais de remere mon embarcation leau, lorsque de grands cris slevrent des deux cts de la rive et je fus envelopp par une dizaine dhommes qui bondirent sur moi et marrtrent.
Parmi ces hommes tait Lapierre ; Lapierre que je croyais avoir tu
et que je retrouvais plein de vie, ayant reu tout au plus une blessure
lgre, en juger par un de ses bras, quil portait en charpe.
Je compris tout.
Le lche, pris de terreur en se sentant aeint par ma balle, avait
pouss un cri dagonie et stait laiss choir tout de son long, contrefaisant
le mort. Puis, lorsquil avait bien constat mon dpart, il stait empress
de mere les autorits mes trousses.
Ah ! ah ! mon petit Desprs, me dit-il avec un ricanement dhyne,
il parat que te voil descendu du banc de la jugerie ! Cest dommage, parole dhonneur, tu tais superbe la nuit dernire en prononant ma sentence !. . . Mais, bah ! ajouta-t-il, si tu perds le rle de juge, tu porteras
toute ta vie la casaque du forat. . . Elle ira mieux ta taille !
Misrable chenapan ! murmurai-je avec dgot, en lui tournant le
dos.
On me passa les menoes, comme un malfaiteur vulgaire, et cest
ainsi que je fus conduit Saint-Jean, o je fus intern dans la prison commune.
Mon procs ne tarda pas sinstruire, et, naturellement, grce aux
menes de Lapierre, je fus trouv coupable.
On me condamna. . .
quoi ? demandrent les jeunes gens, voyant que Desprs se taisait.
Au pnitencier ! rpondit dune voix sourde le Roi des tudiants.
Au pnitencier ! t Champfort. . . et pour combien de temps ?
Pour un an. . . Le jury mavait fortement recommand la clmence
de la cour.
Hlas ! pauvre ami. . . mais la sentence ne fut pas. . .

42

Le Roi des tudiants

Chapitre VII

Jai fait mon temps ! jai port, comme me lavait prdit Lapierre, la
casaque du forat ; pendant douze longs mois, jai vcu cte cte avec
les meurtriers, les voleurs et les faussaires, travaillant sous le fouet des
gardiens, mangeant la gamelle du galrien !
Oh ! ces douze mois, mes amis, ils mont vieilli de douze ans et ont
amass bien du el dans mon cur !. . . Et qui pourrait dire combien de
sombres penses de vengeance mont agit lombre de ces murs lugubres
du pnitencier de Kingston !
Enn, ils passrent, et je pus respirer de nouveau le grand air de la
libert.
Mais je ntais dj plus ladolescent joyeux qui lavenir sourit.
Mon me avait bu la source damertume et sen tait imprgne. La
blessure que lon venait de faire mon honneur et mes sentiments les
plus intimes me brlait comme un fer rouge.
Je rsolus de quier le Canada et daller chercher dans le fracas
de la guerre amricaine, sinon loubli, du moins un adoucissement mes
tortures morales et une sorte de rhabilitation vis--vis de moi-mme.
Une autre raison et celle-l bien plus imprieuse me poussa
cee dtermination.
En arrivant chez mon pre, jappris que la famille de Louise stait
loigne de la paroisse, o les calomnies de Lapierre lui avaient fait une
position intenable, et que le mcrant, aprs stre ainsi veng dun chec
matrimonial, avait gagn les tats-Unis. Or, telle tait ma haine contre ce
sclrat, que le seul espoir de le rencontrer face face et de me venger
de ses infamies aurait t plus que susant pour me faire abandonner
famille et patrie.
Je partis donc pour le thtre de la guerre, et je mengageai dans
une arme de fdraux qui oprait alors dans le Kentucky et faisait face
au gnral Beauregard.
Chose inoue, je venais de tomber juste sur lhomme que je cherchais, et je me trouvais prcisment dans un des avant-postes o matre
Lapierre exerait ses nombreux talents. Jeus maintes fois loccasion dobserver ses alles et venues dun camp lautre. Mon ex-ami faisait l rondement ses petites aaires, ce quil paraissait. Il tait la fois commissaire des vivres, espion et agent de recrutement, pour le compte de larme

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Le Roi des tudiants

Chapitre VII

du Nord.
Tu as vu, Champfort, comment le triste personnage oprait et quelle
habilet il savait dployer dans ses multiples occupations.
Eh bien ! le rle quil a jou vis--vis du colonel Privat ntait que
la centime rptition de comdies aussi odieuses, excutes aux avantpostes des armes, tantt au dtriment des confdrs, tantt celui des
fdraux, suivant le bon plaisir de ses intrts pcuniaires, lui.
Il est inniment probable que si laudacieux coquin avait su que son
plus mortel ennemi se trouvait dans les mmes parages que lui, observant
tous ses agissements, piant ses moindres dmarches, il aurait dcamp
sans tambour ni trompee.
Mais jtais si bien grim, avec ma longue barbe que javais laiss
crotre, et, je prenais tellement de prcautions pour ne pas tre reconnu,
que matre Lapierre vivait cet gard dans une parfaite scurit.
Jen protais pour faire, moi aussi, mes petites aaires, cest--dire
pour accumuler contre lui autant de preuves que possible une somme
susante pour le faire fusiller comme un espion ennemi ; et je vous assure que je ne regardais pas beaucoup aux moyens employer, lorsquil
sagissait daugmenter ma liste.
Un soir entre autres que, par une nuit obscure, il revenait clandestinement du quartier-gnral ennemi, je membusquai sur son passage et,
aprs lavoir ross mon got, je le dvalisai de ses papiers, ni plus ni
moins que si jeusse t un voleur de grand chemin.
Ce bel exploit complta mon dossier ; car il se trouva que le misrable portait sur lui, cee nuit-l, une vritable cargaison de papiers compromeants : correspondances secrtes, instructions, etc., de quoi faire
fusiller dix espions.
Je me dcidai alors ne plus retarder le chtiment et frapper un
coup dcisif.
Ma qualit de secrtaire du gnral commandant larme me permeait de le voir toute heure. Jallai le trouver cee nuit-l mme. Le
gnral ntait dj plus sa tente. Tout le camp tait en mouvement.
Nous marchions lennemi.
La bataille sengagea sur toute la ligne, furieuse, pouvantable. Nous
fmes baus et obligs de retraiter prcipitamment bien en arrire de nos

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Le Roi des tudiants

Chapitre VII

lignes prcdentes.
Cest dans cee areuse retraite que je fus bless dun coup de feu,
qui mit n ma carrire militaire.
On mvacua vers le nord, et comme ma convalescence tranait en
longueur et que, dailleurs, je ne pouvais esprer reprendre mon service
de sitt, jobtins mon cong et je revins au pays.
Et Lapierre ? demanda Champfort.
Je ne lai plus revu quici, bec, lorsquil revint des tats-Unis.
Cest la Providence, comme je lai dit, qui le jee sur ma route. Cee foisci, il ne mchappera pas.
Cest moi quil appartient ! rugit le Caboulot, dont la physionomie
tait transforme et qui lanait des clairs par ses yeux bleus.

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CHAPITRE

VIII

On se reconnat

des tudiants cee exclamation vhmente de lenfant.


Chacun se demandait par quelle crise passait le camarade et
quelle raison il pouvait avoir pour rclamer ainsi le droit de punir Lapierre ; puis, rapprochant cee toquade de la singulire agitation quil
avait manifeste pendant le rcit de Desprs, on tait bien empch de
trouver une rponse.
Pourtant Laeur, rarement court, en exhuma une de sa cervelle empte :
Il est saoul, mes amis, dit-il, saoul comme cent mille Polonais.
Tiens, cest une ide ! bgaya Cardon.
Cest ton mauvais whisky qui lui vaut a, Cardon, pourvoyeur malhonnte que tu es !
Mon whisky, mauvais ?. . . Tu peux bien le dire, prsent que tu
en as plein ta vilaine trogne, riposta Cardon, bless dans sa dignit de

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Le Roi des tudiants

Chapitre VIII

fournisseur.
Trogne toi-mme !
Assez ! mes amis, intervint Desprs, nallez-vous pas vous chicaner,
maintenant ?
Puis, se tournant vers le Caboulot qui tait assis prs de la table, le
front dans ses mains :
Voyons, Caboulot, lui dit-il, prouve ces deux ivrognes que tu nes
pas saoul et que tu parles sensment.
Pour toute rponse, le jeune homme se leva en face de Desprs et le
toisant minutieusement :
Oui, cest bien Gustave, murmura-t-il comme se parlant lui-mme.
Seulement, tu es si chang depuis sept ans, que je ne taurais certes pas
reconnu, sans cee histoire. . .
e veux-tu dire ? demanda Desprs, qui, son tour, regardait le
petit tudiant dans les yeux et lui trouvait une bizarre ressemblance.
Je veux dire, rpondit lenfant dune voix mue, que la destine a
dtranges voies et quelle place aujourdhui en face lun de lautre deux
hommes qui taient amis de vieille date, sans se connatre. . .
Mais nous nous connaissons depuis plus dun mois !
Oui, de gure. Mais te serais-tu imagin mon vieux Gustave, que
sous le sobriquet de Caboulot donn par les camarades devait se lire
le nom de Jacques Gaboury ?
Toi, Jacques Gaboury, le petit Jacques que jai sauv l-bas, le frre
de. . . Louise ! exclama Desprs, en meant ses deux mains sur les paules
de lenfant et le dvorant du regard.
Oui, cest bien moi ; cest bien le petit gamin qui allait se noyer dans
le Richelieu, sans ton secours.
i aurait pu dire ?. . . murmura le Roi des tudiants. En eet, ta
gure me revient maintenant, malgr que je naie pas eu loccasion de te
voir longtemps l-bas.
Seulement le temps des vacances. . . Jtais au collge, vois-tu.
Je me souviens, je me souviens. . . Comme tu es chang, mon pauvre
Jacques ! Ce sont bien les mmes traits principaux, les mmes yeux, surtout. . . Mais tout cela a pris des formes plus accuses. . . Et puis, tu as

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Le Roi des tudiants

Chapitre VIII

grandi, tu tes dvelopp si bien que je ne taurais certainement, pas


reconnu, mon cher enfant.
Ce nest pas tonnant, Gustave ; je navais gure quune dizaine
dannes lorsque tu venais. . . chez nous, et lon ne fait pas beaucoup attention un gamin de cet ge.
Tu as raison. Mais, toi, est-ce que ma gure ne ta pas frapp ?
Mon Dieu, non : tu nes plus le mme homme. Ta moustache a
pouss, ton teint est plus brun, ta voix est change aussi. . . de sorte quil
faut le savoir pour retrouver, dans le Roi des tudiants, Gustave Desprs,
le joyeux garon qui sappelait l-bas Gustave Lenoir.
e veux-tu ? la tempte ne mugit pas dans la cime du sapin le plus
vigoureux sans y laisser de traces, sans en changer laspect. Jai pass par
bien des preuves depuis le bon temps o nous nous sommes connus pour
la premire fois, et mon front en garde les empreintes indlbiles.
Pauvre Desprs ! Permets-moi de te conserver ce nom, sous lequel
jai renou notre amiti dautrefois.
Non seulement je te le permets, mais encore je ten prie, toi et les
autres. Cest le nom de ma mre, et, ce nom. . . le pnitencier ne la pas sur
ses registres dcrou.
Le Caboulot courba la tte et garda le silence.
Champfort, Cardon et Laeur ne disaient mot.
Le premier admirait les mystrieux dcrets de la Providence, qui faisait converger sur la tte du coupable Lapierre toutes ses voix accusatrices
et se disposait le frapper.
ant aux deux autres, gorgs de whisky et ahuris par tous les tonnements de cee nuit mmorable, ils se demandaient srieusement sils
nassistaient pas une reprsentation dramatique et aendaient tranquillement, la n de la pice pour se communiquer leurs impressions.
Au bout de quelques secondes, Desprs regarda son petit ami et lui
demanda dune voix mal assure :
Et. . . elle ?
Tu veux savoir o elle est ?
Oui.
bec.
Seule ?

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Le Roi des tudiants

Chapitre VIII

Avec mon pre et moi.


Ta mre est donc. . . ?
Morte, mon vieux, morte de chagrin.
Pauvre femme !
Le Caboulot essuya une larme.
Oh ! Louise fut bien coupable, dit-il, mais elle a terriblement expi
son erreur ; elle a bien souert. . .
Ctait justice ! murmura Desprs.
Oh ! ne la condamne pas, Gustave ; ne sois pas inexorable pour ma
pauvre sur. Si toutes les larmes du cur peuvent eacer une faute, la
sienne mrite pardon et indulgence.
Desprs ne rpondit pas, mais un clair traversa sa prunelle sombre
et sa gure prit une dure expression dinexibilit.
En ce moment, trois heures du matin sonnrent lhorloge de la pension.
Champfort se leva.
Trois heures, dit-il : je rentre.
Je taccompagne, rpondit Desprs ; nous aurons beaucoup causer.
Aendez, dit son tour le Caboulot ; je retourne la maison, moi
aussi ; nous ferons un bout de chemin ensemble.
Partons, rent les jeunes gens.
Cest a ! grommela Laeur ; allez-vous-en tous et laissez-nous,
Cardon et moi, la besogne dachever la bouteille qui reste.
Garde-la pour demain, dit Desprs.
Jamais ! protesta majestueusement le diurne homme. Morguienne !
ce serait du propre : Laeur reculer devant une bouteille ! Allons, estimable compagnon de la bamboche, illustre pourvoyeur Cardon, un petit. . . un dernier coup de cur !
Cest notre grand-pre No,
Patriarche digne,
e lbon Dieu nous a conserv
Pour planter la vigne. . .
Cardon ne rpondit pas ; il ronait comme un cachalot.
Le chanteur eut beau ener sa voix pour reprendre :
Il se t faire un bateau

49

Le Roi des tudiants

Chapitre VIII

Pour se promener sur leau


Pendant le dluge. . .. . .
rien ny t : le clbre Cardon ne bougea pas.
ant aux trois autres, ils taient dj dans la rue, o les chos de la
voix raille de Laeur leur arrivaient par boues intermientes.

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CHAPITRE

IX

La Folie-Privat et ses habitants

laisse bec par la barrire du pont Dorchester et se dirige vers les luxuriantes campagnes de la cte de
Beaupr, ne peut manquer, sil a lesprit bien fait, dadmirer le
magnique paysage qui se droule aux environs de cee partie de la capitale.
Ce ne sont, de chaque ct de la route poudreuse, que chalets et cottages, maisons de plaisance et villas minuscules, coqueement assis sur
la croupe des collines ou accrochs aux ancs des vallons.
Tout cela est largement pourvu darbres au feuillage abondant, et respire une fracheur qui repose lme. . . Ce petit coin de lden, o tout est
verdure et calme, semble avoir t jet dessein en cet endroit pour faire
contraste laride et brlant promontoire de bec, qui, droit en face,
tage au soleil les toits tincelants de ses milliers de maisons.
Cee patrie des heureux de la fortune sappelle la Canardire.
Cest l que les bourgeois aiss de la ville vont se reposer, pendant la

51

Le Roi des tudiants

Chapitre IX

belle saison, de la fatigue des aaires, et retremper, sous les ombrages de


leurs parcs, leurs forces morales puises.
Naturellement, ds son arrive bec, la veuve du colonel Privat
stait empresse de sacheter grand renfort dargent, une rsidence
dt dans cet endroit de prdilection. Elle lavait baptise du nom de
Folie-Privat. . .
Mais quelle dlicieuse Folie !. . .
Perdue demi sous bois, comme un bijou dans un crin, la faade seule
en tait visible du chemin. On y arrivait par une large avenue sable qui
tranchait comme un ruban gristre sur une verte pelouse, plante confusment de sapins, de peupliers, de lilas, et de quelques arbres fruit. Tout
autour, et plusieurs arpents en arrire, stendait le parc une vraie petite fort, avec ses pioresques accidents, ses rochers moussus, ses troncs
morts, envahis par le lierre, ses cascades jaillissantes ou ses ruisseaux babillant sous les herbes. Ce mystrieux domaine tait sillonn en sens de
routes et de sentiers, tantt au cordeau comme les alles classiques des
jardins anglais, tantt troits et tortueux, selon que le caprice de la nature ou les gots romantiques du Le Ntre canadien lavaient voulu. . . Et
puis des charmilles, des bocages, des bancs rustiques, des pelouses veloutes, des tangs qui semblaient dormir, des vallons ombreux, aux ancs
desquels sincrustaient les myosotis et les marguerites !. . .
Une miniature de lden !
and, le front fatigu par le travail incessant de la pense, ou le cerveau endolori par lpuisante obsession de quelque ide xe, de quelque
souvenir amer, on prouve le besoin dun peu de rpit, dune minute doubli, cest l quil faut laller chercher l, en pleine nature, sous ces ombrages paisibles, prs de ces cascatelles babillardes, au bord de ces ruisseaux dont la voix est douce et parle au cur !. . . La brise y court, frache
et parfume, dans vos cheveux ; le feuillage y murmure vos oreilles
ses monotones mais toujours suaves et toujours mlancoliques plaintes ;
les oiseaux y rjouissent lme par leurs gaies chansons et leurs joyeux
bats !. . .
Aussi, peine les premires eurs talaient-elles au soleil de mai leurs
ptales vierges ; peine les champs et les arbres revtaient-ils cee teinte
verdtre qui repose le regard, que la famille Privat, ennuye des fades

52

Le Roi des tudiants

Chapitre IX

plaisirs de la ville sinstallait au coage de la Canardire, pour ne plus


le quier qu lapproche de lhiver.
On y menait joyeuse vie.
Le sable de la grande avenue criait souvent sous les roues de lourds
carrosses, chargs de citadins et de citadines, aentifs ne pas laisser
saidir leurs relations avec la riche famille et sensibles aux charmes
de la pioresque Folie-Privat. Les alles bordes de verdure, les pelouses
brillantes, les parterres tout constells de eurs ne manquaient jamais de
jolies robes pour les eeurer, de petits pieds pour y sautiller et de mains
chinoises pour y commere des larcins impunis.
Bref, la Folie-Privat tait devenue le rendez-vous de tout ce quil y
avait bec dlgant et de fashionable.
Rien de surprenant cela.
Madame Privat, veuve dun planteur de la Nouvelle-Orlans et riche
faire peur, dpensait fort largement, dans la vieille capitale canadienne,
ses immenses revenues. Dhabitude, la richesse sut tout et allonge dmesurment la queue de ses connaissances. Mais soyons juste dans le cas
prsent, le vil mtal ntait pas la seule raison de lengouement gnral.
Madame Privat, bien que marie en Louisiane, tait originaire de bec,
o sa famille avait des relations fort tendues, ce qui explique bien un
peu pourquoi un si grand nombre damis suivaient avec empressement
son char dor.
Ctait une femme denviron quarante ans, portant dune faon trs
vidente les vestiges dune opulente beaut. Blonde, blanche, rondelee,
elle pouvait encore tirer lil plus dun clibataire quand elle net pas
eu, pour exciter les convoitises matrimoniales, lappt de ses superbes
rentes. Son sjour la Nouvelle-Orlans, sous le brlant soleil du golfe
mexicain, avait donn sa peau ne et satine cee teinte demi-dore
qui empourpre le rmament, certains couchers du soleil. Cela ajoutait
du piquant sa mobile physionomie, en la voilant imperceptiblement,
comme le fait une gaze quasi-impalpable recouvrant une gurine de cire.
Petite de taille, alerte, vive, toujours parlant, toujours riant, altre de
mouvement, de bruit, de plaisir. . . ctait bien la femme cre et mise au
monde pour gaspiller royalement une fortune comme la sienne.
Madame Privat navait que deux enfants : Edmond et Laure.

53

Le Roi des tudiants

Chapitre IX

Edmond avait environ vingt-deux ans. Depuis larrive de la famille


bec, il tudiait le droit lUniversit Laval. Ctait un grand jeune
homme la mine veille, au teint blond et aux yeux bleus, le portrait
vivant de sa mre, dont il reproduisait, du reste, le type au moral. Ctait
bien, avec cela, le plus joyeux garon dAmrique et le meilleur cur quil
ft possible de souhaiter. Sa mre en raolait et tout le monde laimait.
Laure, plus jeune de deux ans, tait bien dirente au physique et au
moral. Elle reproduisait dans toute sa splendeur le type crole de son pre,
dont les exagrations tropicales taient mitiges par le sang des climats
du nord, quelle tenait de sa mre.
De taille moyenne, mais dune cambrure admirable, elle avait de ces
mouvements flins et moelleux, qui sont dune grce irrsistible, quand ils
sont naturels. Les cheveux dun noir chatoyant se relevaient deux-mmes
sur le front et les tempes, pour spanouir en un fouillis de coquees volutes, qui nauraient certainement pu imiter le plus habiles des coieurs.
Sous ce gracieux chapiteau de cheveux boucls sarrondissait doucement
un front lisse comme une lame divoire, au bas duquel sestompaient en
vigueur de grands sourcils noirs du dessin le plus habile. Les yeux taient
grands, largement fendus, dun brun velout, comme les longs cils qui
les surmontaient, et susceptibles dexprimer tour tour les sentiments de
lme les plus opposs : douceur, colre, molle langueur, brlante nergie.
Une petite bouche, aux lvres rouges comme certains coraux, se dessinait
gracieusement sur des dents courtes et dune blancheur clatante. . .
Ajoutez tous ces charmes un nez grec, aux narines mobiles ; couvrez
le tout dune peau dun blanc mat, anime sur les joues par une imperceptible carnation. . . et dites avec nous que cee tte de jeune lle tait
tout simplement ravissante.
En eet, Laure passait bec pour un prodige de beaut, et tout le
monde tait daccord sur ce point. Tout au plus, les envieuses pouvaientelles hasarder que cee beaut avait quelque chose de hautain qui paralysait ladmiration.
Ctait un peu vrai.
Laure tenait de son pre cee expression svre de physionomie qui
la faisait paratre ddaigneuse et disons le mot infatue delle-mme.
Mais htons-nous dajouter que, si lenveloppe tait froide et le visage de

54

Le Roi des tudiants

Chapitre IX

marbre, le cur navait que de nobles passions et demeurait ouvert tous


les grands sentiments.
Une particularit de son caractre avait toujours tonn, non seulement la mre de Laure, mais encore ses amies : ctait la brusque transition
de la gaiet la plus expansive une morne et inconcevable mlancolie qui
durait des journes entires.
Cee bizarrerie ne stait fait remarquer que depuis le retour bec
de la famille Privat, et avait toujours t saccentuant, surtout dans les
derniers temps. Personne ny pouvait rien, et les apprts mme de son
futur mariage avec un beau jeune homme du nom de Lapierre, navaient
pas le privilge de changer son humeur.
y avait-il ?. . . quel ver rongeur mordait le cur de cee jeune lle
qui Dieu avait fait la vie si belle, et dont lavenir paraissait si riche de
promesses riantes ?
On se perdait en conjectures. Il tait prsumer que ce ntait pas
lapproche de son mariage avec Lapierre qui la proccupait ce point,
puisque rien ne ly forait et que, dailleurs, au dire de toutes les demoiselles de sa socit, le jeune prtendant tait fort bien de sa personne,
extrmement aimable et jouissait dune enviable rputation dhonorabilit.
oi donc, alors ?
Ceux-l seuls qui auraient pu sonder les replis de lme si fortement
cuirasse de la belle crole eussent t en mesure de rpondre.
En aendant, faute de mieux, on meait la chose sur le compte des
nerfs. Ces femmes des pays inter-tropicaux les ont si impressionnables !
oi quil en soit, nous nous bornons pour le moment constater le
fait, nous rservant de lexpliquer plus tard la plus grande satisfaction
du lecteur.
Et, maintenant que nous connaissons peu prs tous nos principaux
personnages, reprenons notre rcit, car les vnements vont bientt se
prcipiter.

55

CHAPITRE

Premire escarmouche

la fameuse nuit dont nous venons de raconter


les diverses pripties, et qui se trouvait tre le 20 juin 186. . .
Paul Champfort cheminait seul sur la route de la Canardire, se
dirigeant vers la Folie-Privat.
Il tait environ cinq heures de laprs-midi.
Encore tout mu des condences de son ami Desprs, et le cur rchau par un rayon despoir, le jeune homme marchait dun pas allgre,
se demandant quel vnement ncessitait sa prsence au coage, puisque
sa tante avait pris la peine de lenvoyer qurir bec par un domestique.
Il y avait donc du nouveau l-bas !
i sait ?. . . Le mariage projet, et dont les apprts occupaient la famille de sa tante depuis plusieurs semaines, tait peut-tre retard ou
mme rompu par quelque circonstance fortuite, quelque caprice de la
jeune ance !. . .

56

Le Roi des tudiants

Chapitre X

Laure tait si excentrique et son humeur sujee tant de bizarres


contradictions !
Et puis, aprs tout, Lapierre, pour tre un fort habile homme, nen tait
pas moins faillible comme le commun des mortels. Il pouvait bien, dans
lorgueil de son triomphe, avoir froiss dune faon ou dune autre lombrageuse susceptibilit de mademoiselle Privat et fait naufrage au moment daeindre le port !. . . Dailleurs, qui empchait que le remords, cet
implacable juge de la conscience, ne let enn arrt sur la pente de la
trahison, au moment de conduire lautel la lle de sa victime !. . .
Champfort se faisait lui-mme toutes ces rexions et se laissait
ainsi bercer par une rverie pleine doptimisme, lorsquil arriva chez sa
tante.
Madame Privat tait occupe pour quelques minutes, dit au jeune
homme :
Ah ! te voil, mon cher Paul. . . Ce nest pas mal toi dtre venu, bien
que ce soit sur mon invitation expresse et quil mait fallu te dpcher une
estafee pour avoir lhonneur de ta visite. . . car tu nous ngliges, Paul :
voil bien quatre grands jours que nous ne tavons pas vu. . .
Je vous en prie, ma tante, rpondit ltudiant, nallez pas croire au
moins que ce soit par indirence. Mes examens approchent et je nai
vraiment pas une minute. . .
perdre, nest-ce pas ?
Oh ! ma tante, que dites-vous l ? Vous savez bien que je ne suis
nulle part plus heureux quici, dans votre famille, et que les instants que
jy passe me semblent toujours trop courts.
Voyons, mon pauvre Paul, ne va pas prendre mes taquineries au
srieux : je suis en gaiet aujourdhui et je lutine tout le monde.
Vous serez toujours jeune, ma tante. . .
De caractre, peut-tre. . . mais de gure, oh ! oh !. . . Allons, vilain
aeur, va tamuser au salon avec ta cousine, en maendant. Jai encore
quelques ordres donner, et je vous rejoindrai dans un instant.
Paul obit et se dirigea vers le salon.
Le piano, touche par une main exerce, rsonnait par toutes ses
cordes, tantt exhalant sa colre avec dclatants accords, et tantt gmissant en une douce mlodie o semblaient trembler des sanglots.

57

Le Roi des tudiants

Chapitre X

Champfort sarrta la porte, le cur serr et en proie une indicible


motion.
Toujours seule et triste ! murmura-t-il. Pauvre Laure !
Puis, ne voulant pas laisser plus longtemps ignorer sa prsence deux
pas de sa cousine, il frappa doucement.
Le piano se tut aussitt, et Mlle Privat vint elle-mme ouvrir.
Ah ! cest vous, mon cousin, t la jeune lle un peu surprise.
En personne, ma cousine, et enchant davoir le plaisir de vous voir.
Vous tes bien aimable de condescendre jusqu venir visiter de
pauvres campagnards comme nous.
Je ne mrite pas aujourdhui ce compliment, ma chre Laure, car
cest la demande expresse de ma tante que je me suis transport au
coage.
En vrit ? Alors, cest maman quil faut remercier. Il ne fallait rien
moins que sa puissante intercession pour obtenir une faveur si prcieuse.
Comme vous dites, ma cousine. Je ne suis pas moi en ce temps-ci :
jappartiens mes auteurs de mdecine.
Heureux mortels que ces auteurs !
Pas tant que vous croyez, car ils ont en moi un amant assez volage.
Cest dans lordre, rpondit un peu schement la jeune lle.
Toute cee conversation stait tenue sur un ton aigre-doux, moiti
plaisant, moiti sarcastique, surtout du ct de Laure.
Champfort tait habitu ces boutades et ne sen tonnait plus.
Il se dirigea vers le piano et, jetant les yeux sur un cahier de musique
ouvert en face :
Du Schubert ? t-il. . . Est-ce cela que vous jouiez tout lheure, ma
cousine ?
oi, vous coutiez, monsieur ?
Non pas, jarrivais et je nai pu commander mes oreilles de ne pas
entendre la ravissante musique qui jaillissait de vos doigts.
Ravissante musique ! ricana Mlle Privat. . . Mon cher cousin, vous
ntes pas dicile : jimprovisais, je laissais courir ma pense sur les
touches.
En ce cas, votre pense, ma chre Laure, tait bien triste.

58

Le Roi des tudiants

Chapitre X

Pourquoi pas ?. . . Est-ce quil mest dfendu, moi, dtre triste ? Ne


puis-je, par hasard, avoir du chagrin comme le commun des mortels ?
Oh ! vous avez certainement ce droit ; mais, pour ma part, je souhaiterais de tout mon cur vous le voir exercer moins souvent.
e vous importe ? riposta Laure, avec une nuance damertume.
Est-ce que ces choses-l drangent un homme comme vous, qui na dattention que pour dareux livres de mdecine ?
Laure, rpliqua Champfort un peu mu, me croyez-vous sans cur,
et votre antipathie pour moi va-t-elle jusqu me refuser davoir de laffection pour vous et votre famille ?. . .
e parlez-vous dantipathie ? interrompit la jeune lle.
Jusqu arrter sur mes lvres lexpression du profond intrt que je
porte tous les membres dune famille qui mest chre par le double lien
du sang et de la reconnaissance ? poursuivit Champfort, en sanimant.
Tout doux, mon cousin, je nai pas cee prtention, et mon antipathie, comme vous dites, ne va pas jusque l.
Cest fort heureux pour moi que vous sachiez mere des bornes
cet inexplicable sentiment. Le poids men est dj assez lourd comme a,
et je serais vritablement au dsespoir de le voir saugmenter, ne ft-ce
que dun atome.
Laure se mordit lgrement les lvres et ne rpondit pas. Ses doigts se
mirent errer sur les touches divoire, en gammes capricieuses, pendant
que ses yeux rveurs se xaient vaguement sur ceux de Champfort.
Tout coup, elle demanda brusquement :
tes-vous fataliste, Paul ?
Pourquoi cee question ? t le jeune homme surpris.
Peu importe. . . rpondez toujours.
Prcisez davantage.
Soit : croyez-vous quil y ait une destine laquelle on ne puisse se
soustraire ?
Non, je ne crois pas cela : la vie humaine nest pas une machine
que Dieu monte avec un ressort la naissance, et qui en suit linvincible
impulsion jusqu la mort.
Ah ! vous pensez donc que lon doit, en toute circonstance, se raidir
contre un malheur qui nous semble invitable.

59

Le Roi des tudiants

Chapitre X

Je suis davis quil y aurait lchet agir autrement.


Mme lorsque ce malheur est ncessaire ou nous parat tel ?
Mme en ce cas. . . Mais, ma chre Laure, que parlez-vous de malheur et pourquoi ce mot vient-il sur des lvres qui ne devraient que sourire ?
i sait ?. . .
Est-ce au moment o lavenir ne vous promet que joie et flicit,
o tout est rose votre horizon, o vos souhaits les plus chers vont tre
raliss. . . par votre mariage avec lhomme que vous aimez. . .
Allez toujours. . .
Est-ce ce moment-l que vous devez avoir des ides sombres et
parler de malheur ?
i vous dit que je parle pour moi ?
i me le dit ?. . . Eh ! mon Dieu, rien et tout.
Ce nest pas rpondre.
Il mest dicile de rpondre autrement, car mes suppositions ne
sont fondes que sur un pressentiment, et ce pressentiment. . .
Voyons.
Je ne sais si je dois. . .
Oui, oui, parlez.
Sans rticences ?
Sans rticences. . . comme une amie.
Eh bien ! mon amie, ce pressentiment qui massige murmure loreille de mon cur une trange chose.
Dites.
Vous le voulez ?
Je le veux.
Voici : cest que vous avez quelque motif mystrieux pour pouser
lhomme qui vous fait la cour, et que. . .
Achevez.
Vous naimez pas cet homme.
Laure devint trs ple, et, pour cacher son trouble, elle se mit excuter sur le piano le plus fantastique des galops.
and ce fut ni, elle se retourna vers Champfort et se contenta de
lui dire avec un singulier regard :

60

Le Roi des tudiants

Chapitre X

Mon cher Paul, il me vient une curieuse ide, moi aussi.


Me feriez-vous le plaisir. . . ?
Oh ! volontiers : cest que vous tes jaloux de monsieur Lapierre.
Ce fut au tour de Champfort de plir. Mais, comme il navait pas sa
disposition la ressource du piano pour se donner contenance, Laure put
son aise suivre, sur la gure de son cousin, limpression quelle avait
produite.
Cependant, Paul balbutiait :
elle ide ! grand Dieu, quelle ide !
Elle est drle, nest-ce pas ?
Oh ! pour le moins. . . tre jaloux de cet homme !
Comme vous dites cela ! t la jeune lle avec un mlange de hauteur
et de surprise. Est-ce que, par hasard, mon anc aurait le malheur de vous
dplaire ?
Ma foi, rpondit Champfort avec une insouciance presque ddaigneuse, je vous avouerai ingnument que je nai pas encore eu la pense
danalyser le sentiment quil minspire.
Au moins peut-on supposer que ce nest pas de la sympathie. . .
Je suis trop poli pour vous contredire.
Voil un aveu. . . Mais que vous a-t-il donc fait, le pauvre jeune
homme ?. . . Il a lair de vous aimer beaucoup, cependant.
Lil de Champfort salluma et ltudiant parut sur le point dclater ;
mais ce ne fut quun clair, et Paul rpondit ngligemment :
Oh ! rien. . . moi personnellement, du moins.
Cest quelquun des vtres, alors, nous, peut-tre, quil a fait
quelque chose ?
Champfort, au lieu de rpliquer, se leva et t un tour dans le salon.
Cee conversation le meait au supplice, et il ne savait trop comment sy
soustraire.
Vous ne rpondez pas ? insista la jeune lle.
Les vnements rpondront pour moi ! murmura ltudiant dune
voix sombre.
Laure, vivement intrigue, ouvrait la bouche pour demander une explication, lorsque des pas rapides se rent entendre dans la pice voisine,

61

Le Roi des tudiants

Chapitre X

et Mme Privat parut.

62

CHAPITRE

XI

Une vocation inattendue

La paix ! mes enfants, dit-elle joyeusement ; je suis sre que vous


tes encore aux prises.
Mais non, ma mre, rpondit Laure : je discutais avec mon cousin
un point de philosophie, et naturellement. . .
Naturellement vous ntiez pas daccord ?
Comme toujours. Cest tonnant comme nous navons pas les
mmes notions et les mmes ides sur toute espce de choses.
Je suis le premier le regreer, rpliqua Champfort ; mais il est
certain quil sut que je pense de telle faon, pour que ma charmante
cousine ait une autre manire de penser.
Cest fcheux, en eet, repartit Mlle Privat, mais que voulezvous ?. . . les opinions sont libres, et je prote de cee libert.
Tu en protes peut-tre trop, ma lle, dit avec bont. Mme Privat.
Ce pauvre Paul, tu prends plaisir le contrarier ; tu le maltraites vritablement.

63

Le Roi des tudiants

Chapitre XI

Oh ! ma tante. . .
On dirait, ma chre Laure, que tu naimes pas ton cousin ou que tu
as contre lui des griefs srieux.
Moi ?. . . En vrit, ma mre, o prenez-vous cela ? Je nai pas le
moindre grief contre mon cousin, et je laime en mourir.
Je ne demande pas tant que cela, rpondit un peu ironiquement
Champfort, et je vous prie instamment de vous conserver pour votre heureux anc, cet excellent monsieur Lapierre.
Un clair passa dans les yeux de Laure.
Oh ! vos craintes nont pas leur raison dtre, je vous prie de le
croire, rpliqua-t-elle avec hauteur.
Tant mieux pour lui ! articula froidement Paul.
Assez ! assez ! mes enfants, interrompit Mme Privat. Si vous continuez sur ce ton, vous allez vous chicaner, et a ne sera pas joli, savez-vous,
entre frre et sur car vous tes frre et sur, souvenez-vous-en. Je tai
toujours considr, Paul, comme mon enfant ; jen avais fait la promesse
ta pauvre mre.
Champfort avait la tte basse et le sourcil fronc. Tout--coup, il parut
prendre une rsolution nergique.
Ma bonne tante, rpondit-il avec une amertume peine contenue,
je sais toute laection que vous avez eue et que vous avez encore pour
moi. Je noublie pas, non plus, et noublierai jamais que je vous dois tout
et que, dun orphelin malheureux et sans avenir, vous avez fait un ls et
un homme en mesure de vivre honorablement. Aussi, je serais au dsespoir de vous causer le moindre ennui, le moindre chagrin, ce qui arrivera
invitablement si je continue me rencontrer avec ma cousine. Sourez
donc. . .
O veux-tu en venir, mon enfant ?
Sourez donc, reprit le jeune homme avec une fermet douloureuse et se levant, sourez que je me retire pour quelque temps de votre
famille. . . jusqu des jours meilleurs.
Et il sinclina devant sa tante, prt prendre cong.
Laure, la froide et hautaine crole, eut alors un cri de lme.
Oh ! Paul, Paul, vous tes bien dur pour moi. . . plus dur que vous
ne pensez !

64

Le Roi des tudiants

Chapitre XI

Paul, tout surpris, regarda sa cousine. Il ntait plus habitu lentendre lui parler de cee voix mue, presque suppliante, et voir sur la
belle gure de Laure cee franche expression de chagrin. Sa colre se fondit comme par enchantement et une immense piti envahissant soudain
son bon cur, il chit le genou devant Mlle Privat et, prenant une de ses
mains :
Pardon, pardon, ma chre Laure. . . murmura-t-il. Je suis en eet
cruel. . . mais lespce dantipathie que vous me montrez, linexplicable
froideur qui a remplac, dans nos relations, la bonne et douce cordialit
dautrefois me font mal lme et me rendent injuste malgr moi.
Relevez-vous mon cousin, rpondit la jeune lle avec une douceur
triste, et souvenez-vous quil ne faut jamais juger la lgre les sentiments dune femme, quelque bizarre quils paraissent.
Je men souviendrai, Laure, rpondit Paul, que cee phrase ambigu
nintriguait pas mdiocrement.
Mme Privat fut aussi un peu frappe de cee recommandation trange ;
mais comme les impressions ordinaires navaient pas le temps de prendre
racine dans son caractre mobile et lger, elle ne sy arrta pas autrement
et dit aux jeunes gens :
Bien, mes enfants, vous avez fait votre paix ; je suis contente.
Signez-la dun bon baiser et quil ne soit plus question de querelle entre
vous.
Mais, ma mre. . . se rcria Laure.
Pas de mais !. . . embrasse ton cousin, ou plutt ton frre Paul.
Laure hsitait, rougissante. . . Ce que voyant, Champfort savana bravement, quoique un peu mu, un peu plot, prit la belle tte de sa cousine
entre ses mains et baisa bruyamment ses deux joues devenues rouges
comme des cerises mres.
Puis il regagna sa place, tout frissonnant.
Depuis plus de deux ans, ses lvres navaient pas eeur la peau ne
et veloute de sa sur dadoption, et ce baiser inaendu faisait courir
dans ses veines mille ches brlantes. En quelques secondes, son amour,
jusque l fortement comprim par une volont de fer, secoua ses entraves
et envahit son cur avec la force dexpansion de la poudre. . . Le sang lui
aua au cerveau, et il rougit comme un colier surpris en agrant dlit

65

Le Roi des tudiants

Chapitre XI

de grimaces son matre dtude. . . Puis la raction se t, et il resta tout


ple.
Mme Privat navait rien vu ; mais il nen fut pas ainsi de Laure. Un
observateur aentif qui aurait su analyser les rapides nuances qui se succdaient sur son visage mu, et trouver la cause intime de la teinte rose
qui embellissait son front, neut pas t en peine dexpliquer ce trouble et
de le rapporter la contenance de Champfort.
Mais il ny avait l aucun observateur aentif, et Paul avait trop faire
de dominer sa propre motion pour soccuper de celle dautrui.
La jeune crole eut donc tout le bnce de lincident, et son impntrabilit nen sourit pas.
Mme Privat, aprs stre commodment installe dans un fauteuil, tira
les jeunes gens dembarras en disant dune voix enjoue :
Eh bien ! mon cher Paul, maintenant que te voil redevenu sage, te
doutes-tu un peu pourquoi je tai fait venir ?
Ma foi ! ma tante, je vous avouerai que je nen ai pas la moindre
ide.
Voyons, cherche, avant de jeter ta langue aux chiens.
Jai beau chercher, je ne trouve rien. . . moins que ce ne soit pour
me parler de. . . du mariage projet.
Tu ny es pas tout fait. . . mais tu en approches. . . tu brles, comme
on dit dans je ne sais pas quel jeu.
Sagirait-il de. . . votre futur gendre ?
Cest encore un peu a, mais il y a autre chose.
Alors, je renonce trouver. Aussi bien, jai trop de mdecine en tte
pour deviner des nigmes.
Paresseux qui se retranche toujours derrire sa mdecine quand il
sagit de nous venir voir ou de nous prter le concours de ses grandes
lumires !. . . Tiens, je la prends en grippe, ta mdecine.
Ne dites pas cela, ma tante : la mdecine est tout pour moi non
seulement le prsent, mais encore, et surtout, lavenir.
Bah ! ne te martle pas la tte avec ces ides-l : jai pourvu au pass
et, si Dieu me laisse vivre, jaurai aussi lil sur lavenir.
Oh ! ma tante, vous tes pour moi une vritable mre ; mais je ne
veux pas abuser de votre bont, et je songe srieusement. . .

66

Le Roi des tudiants

Chapitre XI

Abuse, abuse, mon garon : le fonds est inpuisable et il y en a pour


tout le monde. . . Mais revenons nos moutons.
Je tai fait appeler pour tannoncer que je donne, lundi prochain,
un grand bal quelque chose de colossal, dinou, de ferique, si cest
possible. Or, comme jai besoin dun bon organisateur et que je ne puis
gure compter sur Edmond, tout entier ses amusements, je madresse
toi. Tu vas mere contribution toutes les ressources de ton imagination,
fouiller tous les coins et recoins de ton gnie inventif, rveiller tous les
souvenirs de ftes endormis dans ta mmoire, enn relire les Mille et une
Nuits, sil le faut, pour nous aider surpasser les grands festivals donns loccasion du mariage dAladin, lheureux possesseur de la lampe
merveilleuse.
Cela te va-t-il ?
Je suis tout entier vos ordres, ma chre tante ; mais, outre que je
nai pas la fameuse lampe des contes arabes, je suis fort mauvais organisateur de fte et profondment ignorant en matire de bal.
cela ne tienne ! je serai la tte qui combine, et toi, le bras qui
excute.
merveille. En ce cas, je me mets votre service. Disposez de ma
personne comme bon vous semblera.
Voil qui est entendu : tu consens nous aider.
De grand cur, ma tante.
Cest quil va te falloir faire plusieurs dmarches et de toccuper
dune foule de petits dtails.
Je serai trop heureux de me multiplier pour vous tre utile.
Dailleurs, mon cher Paul, je compte bien ne pas te laisser seul
faire toute la besogne et en mere une partie sur les paules de celui qui
bnciera le plus de ce bal. . .
el est cet heureux mortel ?
H ! mon futur gendre, donc.
Champfort ne put sempcher de faire une moue ddaigneuse ; mais
il la transforma si vite en sourire aimable, quil pensa bien navoir pas t
remarqu.
Pourtant Laure avait vu si bien vu, quune rougeur fugitive envahit
son front et quelle courba la tte, toute rveuse.

67

Le Roi des tudiants

Chapitre XI

Champfort reprit :
Monsieur Lapierre ?. . . En vrit, ma tante, vous ne pouviez massocier un homme plus entendu dans la matire : car il a tous les talents,
mon futur cousin, et je serais fort surpris quil ne ft pas bon organisateur de fte, lui qui tait si excellent organisateur dexpditions nocturnes
dans larme confdre. Vous vous en souvenez, ma tante ?
Mon Dieu, oui, rpondit inconsidrment Mme Privat. Cest mme
dans une de ces expditions, organise par lui, que mon pauvre mari
trouva la mort.
Oh ! lareux souvenir ! murmura Laure en se voilant la gure de
ses deux mains.
Dautant plus areux, que, par une fatalit inconcevable, ce fut le
meilleur ami de mon oncle qui le conduisit la boucherie, croyant le mener la victoire, rpondit Paul, dune voix o se devinait une implacable
ironie.
Mme Privat, domine par cee vocation inaendue, porta son mouchoir ses yeux et se tut. ant Laure, un trouble trange lenvahit et
elle se leva pour aller ouvrir une croise, o elle saccouda, baignant son
front brlant dans la frache brise qui slevait du jardin.
Champfort, lui, demeura froid et sombre sur son fauteuil, le regard
menaant, comme sil venait de faire une dclaration de guerre.
En ce moment, un vigoureux coup de sonnee carillonna dans lantichambre.
Les trois personnages du salon relevrent ensemble la tte et xrent
la porte, avec un point dinterrogation dans le regard.
Dix secondes aprs, une servante entrouvrit le baant et annona :
Monsieur Lapierre !
il entre ! t vivement Mme Privat, en se relevant.
Lapierre entra.

68

CHAPITRE

XII

Petite revue de la situation

ici, pour lintelligence complte de ce qui va suivre,


ouvrir une parenthse et faire, vol doiseau, une revue de la situation rciproque des personnages qui vont successivement se
prsenter sous nos yeux.
tout seigneur, tout honneur ! Commenons par le anc de mademoiselle Privat.
Ctait, en vrit, un fort joli garon que ce chenapan de Lapierre.
Grand, bien dcoupl, souple et gracieux dans ses mouvements, il tait
lheureux possesseur dune tte caractristique, o il y avait, mls assez
confusment, du grec et du mauresque.
En eet, si son nez un peu aquilin et la coupe hardie de son visage rappelaient vaguement le type athnien, sa peau mate et lgrement bronze
nen aurait pas moins fait honneur la langoureuse physionomie dun
descendant des Maures de lAndalousie.
oi quil en soit, un dtail presque insigniant drangeait, constata-

69

Le Roi des tudiants

Chapitre XII

tion faite, lharmonie classique et le calme olympien de cee belle gure,


et ce dtail se trouvait dans le regard.
Lapierre avait des yeux noirs fort grands et fort beaux ; mais, chose extraordinaire, il ne pouvait les maintenir en repos et les xer carrment sur
une autre paire dyeux. Son regard, sans cesse en mouvement et comme
gar, ne faisait queeurer le regard x sur lui et se plaisait, de prfrence, voltiger sur les menus dtails de la toilee de son interlocuteur.
Lhonnte garon agissait-il ainsi par timidit ?. . . ou bien le misrable suborneur de jeunes lles craignait-il de laisser lire, par ces fentres grandes ouvertes de son me, les noires machinations qui sy tramaient ?. . .
Peut-tre !
Dans tous les cas, ce tic singulier donnait notre nouvel Adonis un
petit air faux et un certain cachet dhypocrisie qui dparaient bien un peu
les grces sduisantes de ses autres traits. . . Mais, comme on ne rencontre
gure dhomme parfait et que, dailleurs, le dfaut dont il est question rsidait plutt dans lexpression du regard que dans le regard lui-mme,
Lapierre nen passait pas moins pour un des plus beaux hommes de bec, aux yeux des juges fminins. Et plus dune de ces dames, quun secret
dpit rendait accommodante, ne se gnait pas pour dire que la riche demoiselle Privat faisait, en somme, un excellent mariage, puisquelle payait
avec du vil mtal aisment acquis tant de grce et tant de perfection. . .
Madame Privat il faut bien le dire paraissait tre un peu de cee
opinion ; mais sa lle envisageait probablement la chose, un point de
vue plus lev et moins spculatif, car il tait de toute vidence quelle ne
partageait pas lengouement gnral lgard de son futur poux. Calme
et presque insouciante, elle voyait arriver sans trouble comme sans impatience le jour solennel o elle associerait jamais sa vie celle du brillant
jeune homme qui faisait tourner tant de ttes. Plus que cela, les gens srieux de son entourage ses vrais amis, ceux-l, remarquaient avec
tonnement qu lencontre de bien des jeunes lles en pareil cas, Laure
devenait de plus en plus bizarre, se drapait de plus en plus dans sa sombre
mlancolie, mesure quapprochait le jour fatal. . .
leurs yeux, cee belle jeune lle gardait dans son cur quelque
secret terrible et, plutt que de le dvoiler, marchait stoquement lautel,

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Le Roi des tudiants

Chapitre XII

comme dautres marchent au sacrice.


Mais ses amis clairvoyants en bien petit nombre, du reste se gardaient bien de laisser paratre au dehors cee pnible impression et se
contentaient de conjecturer in peo.
Il aurait donc fallu que la veuve du colonel Privat, pour se renseigner exactement sur ce qui se passait dans le cur de sa jeune lle, et
dabord un soupon, puis, guide par cet indice un peu vague, que son
instinct maternel, doubl dune observation aentive, la mt sur la piste
de la vrit. . .
Malheureusement, lexcellente femme, comme nous lavons dit, ntait rien moins quobservatrice ; et, dailleurs, sa lgret naturelle ne lui
avait pas permis de sarrter longtemps sur les rexions quavaient fait
natre chez elle les rcentes trangets du caractre de sa lle.
Il ne faut pas croire que cee insoucieuse lgret masquait un mauvais cur et que les dlices dune vie opulente avaient tou, chez Mme
Privat, les sentiments sacrs de la maternit.
Ce serait l une trange erreur.
La riche veuve, au contraire, raolait de ses deux enfants ; elle et,
sans hsiter, sacri des sommes folles pour satisfaire le moindre de leur
caprice. . . Mais la Providence, qui lui avait prodigu lor, lui avait refus
cee sorte dintuition maternelle qui fait rechercher pour ses enfants, en
dehors des jouissances de la fortune, les jouissances plus intimes du cur
et celles plus releves de lme.
Pour certaines femmes du monde, quune pit bien entendue ou
quelque saine ide de philanthropie nclaire pas, tre heureux, cest avoir
assez dargent pour se payer tous les fastueux caprices du highlife, et assez de notorit pour que les membres de cee aristocratie-l ne vous
rient pas au nez, malgr vos cus.
Mme Privat avait ces deux lments de bonheur et sen contentait.
Lide que ses enfants eussent besoin dautre chose pour entrer, le front
serein, dans la vie mondaine ne lui tait jamais venue et disons-le ne
pouvait lui venir.
Marie fort jeune un homme puissamment riche, elle tait passe
sans transition du doucereux couvent des Ursulines de bec lopulente villa de son mari, en Louisiane. Il ny avait, par consquent, pas une

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Le Roi des tudiants

Chapitre XII

heure dans son existence entire o elle net t entoure des jouissances
que procure la fortune, et tant loin que son souvenir pouvait se porter en
arrire, elle ny voyait que plaisir et bonheur.
Rien dtonnant donc ce quune femme leve dans de semblables
conditions ne vt pas au-del lhorizon des jouissances matrielles et ne
comprt point ces volupts sublimes qui prennent naissance dans le cur.
Mais, part les considrations qui prcdent, une raison plus simple
et moins mtaphysique doit nous faire excuser Mme Privat de navoir
point jusqualors compris sa lle et de la lancer si inconsidrment dans
les serres redoutables du mariage : et cee raison bien simple, cest que
la chre femme ntait pour rien dans le choix de Laure.
Expliquons-nous.
Mme Privat avait bien, ds la premire apparition en Louisiane de Lapierre, en compagnie du colonel, accueilli le jeune homme avec beaucoup
de prvenances, comme on accueille un hte aimable ; elle avait bien vu
dun bon il des relations amicales stablir entre son compatriote qubecquois et sa lle, ne faisant en cela, dailleurs, que se conformer au
dsir tacite de son mari ; elle avait bien aussi, aprs le retour de sa famille
bec, ouvert deux baants la porte de son salon lami du colonel,
celui qui avait recueilli et soign le malheureux ocier bless et mourant, lhomme gnreux qui avait rendu les derniers devoirs au planteur
louisianais. . .
Elle avait bien fait tout cela ; mais jamais il ne lui tait arrive dencourager autrement les assiduits de Lapierre, ni dexercer une pression
quelconque sur sa bien-aime Laure.
Elle stait montr satisfaite et navait peut-tre pas susamment cach son mcontentement : voil tout.
Lorsque, deux mois aprs son arrive bec, Lapierre avait formellement demand Mme Privat la main de Laure, la riche veuve stait
dclare trs honore de la dmarche, mais elle avait compltement subordonn sa rponse celle de sa lle.
Et ce nest, en eet, quaprs avoir transmis Laure la demande ocielle de Lapierre et avoir reu de la jeune crole une rponse favorable,
que la veuve du colonel Privat, heureuse de voir les gots de sa lle en
conformit avec les siens, proclama ouvertement ses prfrences et pressa

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Le Roi des tudiants

Chapitre XII

activement les prliminaires du mariage.


Lapierre, qui ne demandait pas mieux que den nir au plus tt possible, aida puissamment la bonne dame dans les mille dtails dune aussi
importante opration, surtout dans ce qui concernait la liquidation de la
dot de Laure, tant et si bien quau moment o nous sommes rendus, un
mois aprs la demande ocielle, tout tait termin et quil ne restait gure
plus que le contrat signer.
La chose devait se faire le mardi suivant, la veille mme du mariage et
le lendemain du grandissime bal que se proposait de donner, son coage
de la Canardire, la mre de la future pouse.
Voil pour la situation rciproque des dames Privat et du citoyen Lapierre.
Il nous reste maintenant dire deux mots du jeune Edmond et de
notre ami Champfort, relativement la position qui leur tait faite par
les vnements en voie de ralisation.
Edmond navait pas vu sans un secret chagrin sa sur Laure, quil aimait beaucoup, donner tte baisse dans le traquenard matrimonial tendu
par lirrsistible Lapierre.
Ce dernier ne lui avait jamais t bien sympathique, et pour une raison
ou pour une autre, le jeune Privat lui en voulait de venir ainsi ravir sa
sur son aection.
Edmond se disait, pour sexpliquer lui-mme ltrange sentiment de
rpulsion quil prouvait, que ce Lapierre avait toujours t pour les siens
un oiseau de mauvais augure. Leurs premiers malheurs et les premires
larmes dans sa famille dataient de lapparition en Louisiane de cet tranger ; et le jeune tudiant aimait trop sa sur, pour ne pas stre aperu
que le retour bec de ce mme tranger tait pour beaucoup dans la
mystrieuse tristesse de la pauvre Laure.
Il avait mme un certain jour quil surprit la jeune lle le visage
baign de larmes, dans une alle solitaire du parc essay de toucher ce
sujet ; mais, ds les premiers mots, Laure lui avait jet les bras autour du
cou, et rpondu, avec un redoublement de pleurs :
Edmond, mon cher Edmond, je suis bien malheureuse !. . . Oh ! si tu
savais !. . . Mais non. . . ni toi, ni ma mre, ni personne au monde ne doit
savoir un si terrible secret. . . Jai un grand devoir remplir. . . Prie Dieu que

73

Le Roi des tudiants

Chapitre XII

la force ne mabandonne pas ; et si tu maimes, ne parle jamais qui que


ce soit de ce que je viens de te dire surtout notre mre et toi-mme,
ne me questionne jamais plus sur ce sujet.
Edmond, douloureusement tonn, avait promis, en courbant la tte.
Mais, depuis cee demi-rvlation, il avait sur le cur un gros levain
damertume contre le anc de sa sur, contre lhomme qui possdait des
armes si puissantes pour vaincre la rsistance des jeunes lles riches, et
faire tomber leur dot dans son escarcelle.
ant Champfort, dont nous ne voulons dire quun mot, on sait
quelles puissantes raisons il avait de ne pas aimer son futur cousin.
Cet homme-l avait dtruit jamais ses rves de bonheur, en lui enlevant, non seulement le cur de Laure, mais jusqu son amiti, jusqu cee sympathie irrsistible qui faisait autrefois deux un frre et une
sur.
Tant quil navait fait que souponner son malheur, Champfort stait
content de gmir en secret sur le revirement imprvu du cur de la jeune
crole ; son ombrageuse ert aidant, il avait mme aect auprs de sa
cousine une indirence qui frisait le ddain. . .
Mais, depuis un mois, les choses taient bien changes, et la certitude
que Laure tait dcidment perdue pour lui jetait le pauvre tudiant dans
toutes les angoisses du dsespoir.
Il ne venait que rarement au coage de la Canardire, fuyant la vue
de sa cousine et surtout le contact de son odieux rival.
Desprs avait bien, pour un moment, fait reeurir dans le cur de
Champfort larbre vivace de lesprance ; mais la conversation quil venait
davoir avec Laure avait ramen le pauvre amoureux la froide ralit et
lui faisait envisager lavenir avec toute lamertume des jours passs.
Telle tait la situation !

74

CHAPITRE

XIII

Lapierre luvre

de lavant-dernier chapitre, nous avons laiss Lapierre


sur le seuil du salon, faisant son entre.
Lex-fournisseur de larme fdrale, en homme bien appris,
prsenta dabord ses hommages la matresse de la maison, puis sinclina profondment devant Mlle Privat, laquelle il dbita un aimable
compliment, et nalement il souhaita rondement le bonjour Champfort, comme on le fait avec une ancienne connaissance.
Ltudiant salua froidement, et Laure rpondit peine ; mais il en fut
tout autrement de Mme Privat. Elle t asseoir son futur gendre entre elle
et sa lle et lui dit avec enjouement :
Cest aimable vous dtre venu. . . Je vous aendais. Tenez, nous
parlions justement de vous.
Vous tes bien bonne, madame. . . Je ne suis donc pas de trop dans
votre conversation, rpondit Lapierre, qui jeta un rapide coup dil sur
Champfort et sa cousine.

75

Le Roi des tudiants

Chapitre XIII

Oh ! vous ntes jamais de trop dans ce que nous avons dire, et en


ce temps-ci moins que dhabitude, encore.
Dautant moins, ajouta nonchalamment Champfort, que nous voquions, au moment de votre arrive, un souvenir qui vous est familier.
Lequel donc, cher ami ?
Nous parlions de mon pauvre oncle Privat, et des circonstances qui
ont accompagn sa mort, rpondit lentement le jeune tudiant, qui xa
sur son interlocuteur un regard hautain.
Celui-l hsita dix secondes le temps de composer sa physionomie
et de lui donner un air de profonde componction puis il accoucha de la
phrase suivante :
Hlas ! ce souvenir ne mest, en eet, que trop familier, car il est
toujours prsent dans mon cur, avec ses sanglantes pripties. Bien des
mois se sont couls depuis cee mort glorieuse, et pourtant, jai toujours sous les yeux la ple et hroque gure du colonel, au moment o
il rendait le dernier soupir dans mes bras. Ce sont de ces choses que lon
noublie pas, monsieur, ajouta Lapierre, en rendant Champfort son regard hautain.
Surtout lorsquon a, comme vous, des raisons particulires pour se
souvenir, grommela Champfort, exaspr par limpudence et le sang-froid
de Lapierre.
est-ce dire, monsieur ? demanda lex-fournisseur, en plissant. Auriez-vous, par hasard, quelque arrire-pense relativement aux
circonstances que je vous rappelle ?
Champfort eut une horrible dmangeaison celle de dmasquer immdiatement le fourbe ; mais une seconde de rexion lui t voir quil
compromeait irrmdiablement sa cause en agissant avec trop de prcipitation, et surtout en naendant pas, pour frapper un grand coup, le
concours de son ami Desprs. Dailleurs la gure irrite de sa tante le
ramena vite au sentiment de la prudence.
Faisant donc une prompte retraite et comprimant sa colre, il rpondit
en seorant de sourire :
Tout doux, mon futur cousin, vous vous emportez comme un cheval de guerre qui entend le clairon. Je nai pas la moindre arrire-pense
malicieuse votre endroit. Je voulais seulement dire que lamiti qui vous

76

Le Roi des tudiants

Chapitre XIII

unissait mon oncle le colonel tait une raison insusante pour que sa
mort reste ternellement grave dans votre mmoire.
La gure de Mme Privat se rassrna, et celle de Lapierre reprit peu
prs sa placidit ordinaire. Seule, Laure demeura le sourcil fronc et son
regard se tourna lentement vers son cousin, comme pour lui reprocher sa
reculade.
Le anc de la jeune lle surprit-il ce regard et en comprit-il la signication ?
La chose est probable, car il rpondit avec un peu damertume :
Mon cher Champfort il lappelait son cher ! et vous, mesdames,
veuillez me pardonner un emportement bien lgitime. Les sentiments
qui munissaient au regre colonel taient dune nature tellement aectueuse, tellement liale, que je me rvolte lide seule quon en puisse
suspecter la puret. Il ny a quun semblable sujet qui puisse me faire sortir des bornes de la politesse exquise que je vous dois.
De grce, monsieur Lapierre, dit Mme Privat, ne vous faites pas
plus coupable que vous ntes. Mon neveu est un peu vif et il a pu mal
choisir ses expressions ; mais son intention ntait pas blessante, je men
porte garant. . . Dailleurs, ajouta-t-elle, le sentiment qui vous a fait parler
est un de ceux qui vous feraient tout pardonner, ma lle et moi. . .
Nest-ce pas, Laure ?
Ainsi interpelle, la jeune lle se redressa, et xant ses grands yeux
pleins dclairs sur ceux de son anc, elle rpondit dune voix trange :
Oui. . . pourvu que ce sentiment soit dsintress.
La gure mate de Lapierre devint tout fait dune blancheur de cire.
En douteriez-vous, mademoiselle ? balbutia-t-il.
Oh ! je ne dis pas cela : je rponds ma mre dune manire gnrale, rpartit la jeune crole, qui se renfona dans son fauteuil.
La mre de Laure, peu satisfaite de lexplication de sa lle, vint sa
rescousse.
Ma chre enfant, tu nes pas aimable aujourdhui, dit-elle. Tout
lheure, tu te querellais avec ton cousin, propos de futilits, et voil que
maintenant tu rponds ton anc comme une petite lle boudeuse.
Paul ma pardonn, rpondit Laure, et nous avons fait notre paix. . .
nest-ce pas, mon cousin ?

77

Le Roi des tudiants

Chapitre XIII

Mais, certainement, ma chre cousine, et cee aimable petite querelle na fait que rchauer mon aection pour vous.
Vous voyez bien ! t la jeune lle, en se tournant vers sa mre.
Cest parfait, rpliqua la veuve, mais il te reste en faire autant
pour ton anc.
Lil noir de Laure tincela. Il y eut en elle une lue de quelques
secondes puis elle articula froidement :
Je nai rien me faire pardonner de monsieur Lapierre.
Mme Privat resta stupfaite.
Champfort, lui, jeta sur sa cousine un regard franchement admirateur.
Le digne tudiant jubilait liralement, et il faut bien dire que la gure
dcompose de son rival ntait pas faite pour diminuer sa joie.
Celui-ci sagita un moment sur son fauteuil, puis, aprs tre pass
successivement du ple au vert et du vert au cramoisi, il se leva tout droit
et, sadressant a Mme Privat :
Madame, dit-il avec une politesse crmonieuse, auriez-vous lextrme complaisance de me laisser quelques instants seul avec mademoiselle, votre lle ?. . . Jai lentretenir de choses inniment srieuses, et il
importe que cee conversation ait lieu sans retard.
Je nai pas la moindre objection, rpondit la veuve, assez tonne,
et jespre bien que mademoiselle Privat sera assez convenable pour nen
pas avoir, elle non plus.
Elle accompagna cee dernire phrase dun regard svre ladresse
de sa lle, et aendit.
Je suis vos ordres, ma mre, rpondit Laure avec calme.
Trs bien, ma lle, reprit Mme Privat, se disposant quier le salon :
je naendais pas moins de votre obissance. . . Et maintenant, ajouta-telle plus bas, en se penchant vers Laure, jaends de ton amiti pour moi
que tu rpares ta maladresse de tout lheure et que tu sois aimable.
Soyez tranquille, je serai trs aimable, rpondit sur le mme ton la
jeune lle, avec un ple sourire.
peu prs rassure, la crdule mre rejoignit Champfort, qui stait
dirig vers la porte du salon, sans aendre quon linvitt dguerpir.
Avant de passer le seuil, Mme Privat dit Lapierre :

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Le Roi des tudiants

Chapitre XIII

Vous savez que nous vous aendrons pour souper. . . Tchez de terminer bien vite vos petites aaires, et de conclure, cee fois, un trait de
paix durable.
Cest, en eet, un trait que nous allons faire, rpondit audacieusement Lapierre, et jose esprer que les parties contractantes lobserveront
scrupuleusement.
Tant mieux. bientt donc !. . . Viens, Paul.
Champfort suivit sa tante ; mais, avant de refermer la porte du salon,
il contempla une dernire fois la pauvre Laure, dont le er et triste regard
tait x sur lui.
En une seconde, une immense colre t bouillonner ses tempes. . . Il
marcha rapidement sur Lapierre, et, dardant sur lui ses prunelles menaantes, il lui dit dune voix concentre :
Prends garde toi, misrable, et pense llot de Saint-Monat !
Puis il rejoignit sa tante, qui sloignait sans avoir entendu. . .. . .. . .. . ..
Trois quarts dheure aprs, Lapierre et Laure rejoignaient, dans la
grande salle manger du coage, les autres membres de la famille, qui
naendaient plus queux pour se mere table.
Lapierre tait toujours ple, comme dhabitude, mais sa gure rayonnait dune faon singulire.
ant Mlle Privat, son teint anim et ses yeux brillants disaient assez
le rude combat quelle venait de soutenir.
Elle fut, du reste, plus prvenante que dordinaire pour son anc, et
nadressa pas une seule fois la parole Champfort.
Le souper fut assez anim Lapierre faisant peu prs seul les frais
de la conversation avec les dames, tandis que Champfort et le ls de Mme
Privat, arrive depuis une demi-heure, sentretenaient part.
De lincident du salon, il ne fut nullement question, et rien dans les
paroles ni dans les regards de Lapierre ne vint indiquer Champfort que
lancien rival de Desprs et compris la terrible allusion au drame nocturne de llot qui venait de lui tre jete en plein visage.
Ou cet homme est vritablement trs fort, ou il est tellement sr
darriver ses ns quil ne craint pas les menaces, se dit ltudiant. . . Nous
verrons ce que dira lami Gustave de cee aitude un peu plus quindpendante.

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Le Roi des tudiants

Chapitre XIII

Et le pauvre amoureux, qui ny comprenait plus rien, se replongea


dans ses rexions pessimistes.
ant au triomphateur Lapierre, aprs avoir reu de Mme Privat
toutes les instructions ncessaires lorganisation du grand bal projet,
il se retira dassez bonne heure, promeant de revenir le lendemain.
Bientt aprs, chacun regagna sa chambre et les lumires steignirent
successivement aux fentres du coage.
La nuit tendait son voile protecteur sur les douleurs et passions diverses sommeillant sous le toit de la Folie-Privat.

80

CHAPITRE

XIV

Pauvre Laure !

pas en arrire et disons ce qui stait


pass entre Mlle Privat et son tnbreux anc.
Lorsque la porte du salon se fut referm sur Champfort une
seconde aprs que ltudiant exaspr eut lanc son rival lapostrophe
que lon sait Lapierre demeura quelque temps immobile, debout et la
main crispe sur le dos dun fauteuil, tourdi par ce coup inaendu.
Ce nom de Saint-Monat, cee allusion un pisode de sa vie o il
savait navoir pas jou le beau rle, lui remeait en mmoire trop dvnements terribles, pour ne pas lui faire perdre un instant son magnique
sang-froid.
Et, dans la bouche de ce jeune homme lil menaant le cousin,
presque le frre de la femme dont il convoitait la dot un avertissement comme celui-l prenait les proportions dune vritable dclaration
de guerre, ressemblait une intervention tardive, mais invitable, de la
Providence en faveur de la malheureuse victime de sa cupidit.

81

Le Roi des tudiants

Chapitre XIV

En une minute de rexion, Lapierre remonta, anneau par anneau, la


chane de ses mfaits. . . et il eut peur. La sombre gure dune autre de ses
victimes, dun pauvre jeune homme aim, dont il avait bris la vie en lui
enlevant le cur de sa ance, lui apparut dans le nuage de sa menaante
rverie. . .
Mais celui-l ntait le timide dfenseur qui procdait par allusions et
avertissements. . . Il arrivait comme la foudre, sombre et terrible. . . Six annes de sourances avaient teint dans son cur jusquau dernier atome
de piti. . . Implacable justicier, il dchirait dune main vengeresse le voile
qui couvrait les turpitudes de lancien espion de larme fdrale et mettait nu la gangrne de son me. . .
Oui, Lapierre eut peur, et ses lvres blmies murmurrent involontairement le nom de Gustave Lenoir !
Mais cee dfaillance morale ne dura quune minute, et le misrable se
raidit vigoureusement contre un sentiment quil qualia de puril. Il reprit
donc bien vite son aplomb et sapprochant de Mlle Privat, qui semblait
encore sous leet des singulires paroles de Champfort :
Mademoiselle, dit-il, vous avez entendu comme moi, je suppose,
ltrange menace que vient de me faire votre cousin ?
Oui, monsieur, rpondit froidement Laure, et jai mme pu remarquer la profonde impression que cee menace a produite chez vous.
Ah ! repartit ironiquement Lapierre, vous tes en vrit trop perspicace, mademoiselle, et rien ne peut vous chapper. . .
Laure ne rpondit pas.
Mais, continua le jeune homme, laissez-moi vous dire que, cee
fois-ci, votre air si subtil vous a trompe.
Je ne le crois pas, monsieur.
Moi, jen suis sr car, nen pas douter, vous avez cru que les
insolentes paroles de ce Champfort mont fait peur.
Jai, en eet, non pas cru, mais vu cela.
Mademoiselle, vous tes dans la plus singulire des erreurs, et le
sentiment que ma fait prouver limpertinence de votre cousin est tout
autre.
Vous ne me donnerez pas le change, monsieur.

82

Le Roi des tudiants

Chapitre XIV

coutez-moi, et vous ne tarderez pas tre convaincue. Depuis


longtemps dj je suis en bue aux mesquines agaceries de ce petit carabin qui vient de minsulter, et je me suis demand plus dune fois quelle
raison il avait de men vouloir. . .
La ridicule menace de tout lheure, jointe mes observations personnelles, a t pour moi un trait de lumire. . .
Je tiens la cl de lnigme.
En vrit ?. . . Vous tes plus avanc que moi, car jignore compltement pourquoi mon cousin semble avoir pour vous un si profond mpris.
Je vais vous en instruire, mademoiselle, et vous donner sans ambages la cause de ce grand mpris dont vous parlez avec une certaine
complaisance.
Je serais heureuse de le savoir, je lavoue. . .
Eh bien ! soyez doublement heureuse, ma ance, car monsieur
Champfort ne mhonore de son ddain que parce quil. . . vous aime !. . .
cee dclaration formelle, qui venant conrmer des soupons ns
le jour mme dans son esprit, la pauvre Laure se sentit plir areusement.
Sans le vouloir, elle porta une de ses mains son cur, tandis que lautre
comprimait son front qui semblait vouloir clater.
Cest que, chez elle aussi, la lumire venait de se faire. Elle revit,
la clart de cee tardive rvlation, les beaux jours dautrefois, alors que
son cousin et elle foltraient gaiement sur les plages du lac Pontchartrain
ou prolongeaient leur douce causerie sous la vranda de lhabitation louisianaise. . .
Elle revit son pre, quelle idoltrait et dont le souvenir tait encore si
vivant dans son cur ; elle revit ce pre malheureux, arrivant de larme
en compagnie de Lapierre, la prendre sur ses genoux et la prier dtre
particulirement aimable pour son compagnon de voyage. . .
Puis, les promenades avec ce jeune homme, le vague eroi quelle
prouvait en sa prsence, les aentions dont il lentourait, le contentement du colonel la vue de leur amiti apparente. . . tout cela dla rapidement sous ses yeux.
Enn, la fantasmagorie de son rve dune minute lui montra, son
tour, le pauvre Champfort, devenu indirent pour sa coquee cousine,
fuyant sa socit et rompant un un tous les ls dors de la douce intimit

83

Le Roi des tudiants

Chapitre XIV

qui les unissait provoquant chez la jeune crole, dont lorgueil natif tait
piqu au vif, cee raction de froideur, damertume qui caractrisa par la
suite leurs rapports journaliers. . .
La malheureuse jeune lle revit tout cela en quelques instants, et une
larme brlante vint trembloter au bord de sa paupire.
Comme nous aurions pu tre heureux ! se dit-elle.
Mais la vue de Lapierre, debout en face delle et suivant du regard les
impressions produites par sa dclaration, la ramena bientt la froide
ralit.
Elle reprit toute son nergique aitude et, relevant rement la tte :
Vous pensez que mon cousin maime, dit-elle. . . H ! quand cela
serait ?
Lapierre hsita une seconde, puis il rpondit avec force :
Ah ! ah ! quand cela serait !. . . Puisquil en est ainsi, mademoiselle,
et puisque vous trouvez si trange quun autre homme que moi, qui dois
vous pouser ces jours-ci, vous fasse impunment la cour, eh bien ! je vais
laisser le champ libre ; cet heureux rival. . . Mais je jure Dieu que le nom
de votre pre sera dshonor.
Ah ! ce secret, ce fatal secret !. . . murmura Laure perdue.
Je le divulguerai, mademoiselle, et le monde entier saura que le
colonel Privat a forfait lhonneur.
Hlas !. . . pauvre pre ! gmit la jeune lle.
LAmrique apprendra, poursuivit Lapierre, quil sest trouv dans
son arme un ocier assez dpourvu de patriotisme pour escompter le
dvouement de ses soldats et rparer les brches de sa fortune en volant
les dfenseurs de la patrie. . .
Vous mentez, misrable. . . Mon pre na pu descendre si bas.
Et la lere, la fameuse lere ?. . . se contenta de rpondre froidement
Lapierre.
Ah ! ce nest que trop vrai. . . Pauvre pre ! murmura Laure anantie.
Cee lere, acheva lex-fournisseur, dans laquelle votre pre vous
fait laveu de son dshonneur et vous supplie, au nom de votre amour
pour lui, dempcher, par votre mariage avec moi, que le seul dpositaire
du terrible secret ne rvle son crime ?. . .

84

Le Roi des tudiants

Chapitre XIV

Oui, oh ! oui, je men souviens, sanglota Laure, et cee prire dun


mourant sera exauce. . . Je serai votre femme ; je me sacrierai pour que
les ossements de mon malheureux pre ne tressaillent pas de honte dans
leur tombeau.
Voil qui est bien, et jadmire un dvouement lial pouss jusquau
point de consentir un aussi monstrueux mariage, reprit Lapierre avec
ironie. . . Mais, mademoiselle, quand on se pose en hrone, il ne faut pas
faire les choses demi ; et, puisque vous tes dcide vous sacrier
suivant votre expression je dsire que ce sacrice soit complet.
e voulez-vous dire ?. . . que vous faut-il de plus ? demanda Laure
avec exaltation. . . Nest-ce pas assez denchaner ma vie la vtre et de
renoncer pour toujours mes plus chres illusions, ma part de bonheur
en ce monde ?. . . Ma fortune, cee misrable dot que vous convoitez, ne
sut-elle pas vos apptits cupides ?. . . Va-t-il me falloir supplier mon
frre de renoncer aussi la sienne en votre faveur, pour que votre tratre
bouche ne rvle pas des malversations dans lesquelles vous avez tremp,
ne trouble pas le dernier sommeil du malheureux et conant ocier dont
vous avez caus la mort ?. . .
Voyons, dites, monsieur le chevalier dindustrie. . . ne vous gnez
pas ! Vous possdez un secret qui vaut une mine dor : exploitez-le avec
le talent que vous avez dploy l-bas, entre les armes ennemies !
Et la re crole, brise dmotion, se couvrit le visage de ses mains
crispes.
ant Lapierre, cee sanglante agellation lui causa un mouvement
de rage.
Il parut sur le point dclater.
Mais sa nature perverse rentra vite dans son calme de reptile.
Redoutant par-dessus tout une scne o il navait rien gagner, et
craignant que le dsespoir de Laure ne la porta tout coner sa mre, il
avala sans sourciller la terrible mercuriale de sa victime, et rpliqua dune
voix doucereuse :
Tout doux ! ma belle ance, la colre vous gare et vous fait dire
des choses que votre cur ne pense pas. Je suis trop au-dessus de vos
insinuations et ma conscience est trop nee sous ce rapport, pour que je
moense srieusement de propos dicts par un dpit excessif. Laissez-

85

Le Roi des tudiants

Chapitre XIV

moi vous dire seulement, mademoiselle, que votre pre et parl tout autrement que vous ne le faites, et quil net pas rcompens par des injures
les services que jai pu lui rendre. . .
Vous vous faites payer trop cher ces prtendus services, pour avoir
le droit de les rappeler, interrompit Laure avec amertume. . . Et encore,
ajouta-t-elle, Dieu seul sait. . .
Elle nacheva pas.
Dieu seul sait, continua Lapierre avec componction, que je poursuis
auprs de la lle luvre commence avec le pre. . .
Vous ne croyez pas dire si vrai ! murmura la jeune crole.
Dieu seul sait, reprit sans smouvoir lex-fournisseur, que mon mariage avec vous na toujours t, dans ma pense, quun premier pas vers
la grande uvre de rparation que jai promis solennellement daccomplir
au chevet du colonel Privat mourant. Cee dot que vous me reprochez si
injustement de convoiter, savez-vous, jeune lle, quoi elle est destine ?
Je le sais que trop.
Vous ne le savez pas du tout, au contraire. Eh bien ! je vais vous le
dire. Votre dot, mademoiselle environ deux cent mille piastres passera
presque toute entire restituer les sommes subrepticement empruntes
par votre pre la caisse de larme ; cee misrable fortune devant laquelle vous maccusez de ramper, je men dessaisirai aussitt, aprs notre
mariage pour la rendre qui elle appartient, pour enlever de la croix dhonneur de mon malheureux ami, le colonel Privat, la tache dignominie
qui la souille. . .
Voil, mademoiselle, la mine que jexploite ; voil lindustrie que je
pratique !
Et Lapierre, en prononant ces mots, avait un accent si irrsistible
de noble franchise, que la pauvre Laure abaissa lentement sa paupire
brlante, et quune soudaine rexion traversa son cerveau endolori :
Sil disait vrai !
Lapierre lut au vol cee pense sur le front de la jeune lle.
Il reprit gravement :
Maintenant, mademoiselle, injuriez-moi ! si vous en avez le cur :
je nen continuerai pas moins remplir la mission sacre que je me suis
impose.

86

Le Roi des tudiants

Chapitre XIV

Ni les menaces de votre adorateur Champfort, ni vos insinuations


malveillantes ne me feront chir, ne me dtourneront de la route que
je poursuis route qui aboutit la rhabilitation de mon pauvre ami, le
colonel Privat.
Mais prenez garde, orgueilleuse jeune lle, que vos froideurs et vos
ddains ne changent en une heure de colre ma mission de salut en
mission de vengeance. Ce jour-l, je serai inexible, et ni le pouvoir magique de votre beaut, ni vos supplications, ni vos larmes nempcheront
le dshonneur de sabare sur votre maison.
Laure tait mue.
Un violent combat se livrait en elle-mme depuis quelques instants.
Tout coup, elle se leva et, tendant sa main Lapierre :
Monsieur, dit-elle, si jai eu des torts vis--vis de vous, pardonnezles-moi. Je veux vous croire, car il serait trop malheureux que mon obstination caust lternelle honte de ma famille.
Dites ce que vous exigez de moi : jobirai.
Un clair de triomphe passa dans les yeux de lex-fournisseur. Il saisit
avec empressement la main de sa ance et, la portant respectueusement
ses lvres, il dit en chissant le genou comme un preux chevalier quil
ntait pas :
Mademoiselle, le plus humble de vos adorateurs na pas ici commander, mais implorer.
Implorez alors, rpondit froidement Mlle Privat, mais faites vite, car
cee scne mpuise.
Eh bien ! mademoiselle, rpliqua Lapierre en se levant, je mestimerais heureux si vous daigniez vous montrer en compagnie un peu plus
bienveillante mon gard.
Je ferai mon devoir de ance, monsieur. Aprs.
Aprs ?. . . Ma foi, je ne vous cacherai pas que je tiens beaucoup
ce que votre cousin ne vienne plus jouer vis--vis de vous le rle de
protecteur, ou plutt celui de vengeur comme si vous tiez une victime
et moi un bourreau.
Cest aaire entre vous et lui. ant moi, je nai jamais dit mon
cousin un seul mot de nature lui laisser supposer que je fusse force,
dune faon quelconque, de vous pouser.

87

Le Roi des tudiants

Chapitre XIV

Cependant, ce jeune homme vous aime. . .


Je nen sais rien, monsieur.
Comment !. . . il ne vous la jamais dit ?
Jamais.
Du moins, sa manire dagir vis--vis de vous a d vous le prouver ?
Cest tout le contraire. Mon cousin a toujours t trs rserv plus
que cela, trs froid avec moi.
Alors, comment expliquer sa conduite daujourdhui ?
Je nai aucune explication donner.
Lapierre rchit une demi-minute, puis se levant :
Trs bien, mademoiselle, je vous remercie de votre condescendance.
Ne pouvant vous prier de fermer la bouche mon insulteur de tantt, je
me chargerai moi-mme de cee besogne en temps et lieu. . . Je tcherai
de lui faire rentrer son rle de vengeur.
Laure stait leve son tour, et se disposait quier le salon. Au
moment de franchir la porte, elle entendit la dernire phrase de Lapierre.
Elle sarrta et rpondit dune voix grave :
Monsieur Lapierre, si jai besoin dtre venge, ce ne sera ni par
mon cousin Champfort, ni par dautres. . . Mon vengeur, ce sera Dieu !
Et sinclinant froidement, elle se dirigea vers la salle manger, o se
trouvaient runis les htes de la maison.
Lapierre la suivit, sans prononcer une parole.

88

CHAPITRE

XV

Louise

les divers vnements que nous


venons de rapporter, une scne dun tout autre genre se passait
bec, dans une modeste mansarde de Saint-Roch.
Cee fois-ci, il ne sagit pas dintrts et de passions contraires aux prises,
et les acteurs sont bien autres quun anc forant impitoyablement la
main sa future. . .
Nous y voyons, au contraire, une belle et douce jeune lle de vingt
vingt-deux ans, un peu ple, un peu triste, travaillant avec ardeur un
ouvrage de broderie, prs dune fentre que protge contre laveuglante
lumire du soleil un blanc rideau de mousseline. . .
Cest, nous lavons dit, dans une modeste mansarde de Saint-Roch,
quelque part dans la rue Saint-Valier comme lindique le pioresque
amoncellement de rochers, couronns de vieux remparts percs dembrasures, qui ferme lhorizon du sud, en face de la fentre.
Ici, point de luxe et rien de ce qui annonce la riche hritire.

89

Le Roi des tudiants

Chapitre XV

La pice est petite, basse et mal claire ; lameublement, qui semble


avoir connu des jours meilleurs, porte les traces videntes dun long usage
et de plusieurs prgrinations. . .
Mais, comme tout y est sa place !. . . comme tout est propre, luisant,
soign !. . . quelle est donc blanche la couverture qui orne le petit lit virginal, dress tout au fond de lappartement, et combien semble moelleux
le tapis dun chelin qui cache tout entier le parquet !
Cest que nous sommes ici dans la chambre particulire, dans le sanctus sanctum de cee jolie jeune lle qui manie si prestement son aiguille,
prs de la fentre.
Et la chambre dune jeune lle, y a-t-il nid de fauvee ou dhirondelle
plus chaud, plus douillet, plus charmant que cela ?
Au moment o pntre notre regard profane dans ce coquet pigeonnier, il est environ quatre heures de laprs-midi.
Cest le jour mme de notre excursion la Canardire et le lendemain
de la fameuse runion des tudiants.
La matresse du petit logis, debout avec laube et fatigue par un travail incessant et monotone, lve de temps en temps sa tte blonde, jee
un regard distrait par la fentre, puis laisse tomber son menton dans sa
main et rve. . .
Laiguille reprend bientt sa course hte sur les dessins de la toile ;
mais elle sarrte de nouveau au bout de quelques minutes. . . la tte blonde
se relve ; le regard distrait traverse encore la mousseline transparente
pour aller se perdre sur les sombres remparts. . .
Et puis, linfatigable aiguille se remet luvre.
videmment, la jeune lle est lasse et voudrait bien interrompre tout-fait son travail ; mais, de toute vidence aussi, quelque raison puissante
len empche et laiguillonne.
La lue reprend donc, avec des alternatives diverses de triomphe et
de dfaillance, jusqu ce quun bruit cadenc de pas sur le trooir den
face arrte enn net la terrible aiguille.
Louvrage est brusquement dpos sur un petit guridon, et la jeune
brodeuse, se haussant sur ses mignons pieds, regarde avec anxit dans
la rue.

90

Le Roi des tudiants

Chapitre XV

Apparemment quelle voit ce quelle dsirait voir, car aussitt, frappant joyeusement ses mains lune contre lautre, elle abandonne vivement
la fentre et court la porte de sa chambre.
Un instant aprs, un bruit de clef jouant dans une serrure se fait entendre, puis lescalier est branl par des pieds agiles qui lescaladent
quatre quatre, et, nalement, un jeune homme tout essou arrive
comme une bombe dans la chambre, pour tre reu entre les bras de notre
jolie travailleuse.
Disons de suite, pour empcher le moindre soupon deeurer lesprit, que ce mortel privilgi ntait autre que notre vieille connaissance
dhier, le petit Caboulot, et la belle jeune lle de la mansarde, sa sur
Louise, lex-ance du Roi des tudiants !
L, Caboulot, en quiant sa sur le matin, lui avait annonc quil
possdait un grand secret la concernant, mais quil ne lui en ferait part
quaprs son cours, quatre heures, alors que leur pre serait absent.
Or, quatre heures taient sonnes depuis quelque temps, et voil pourquoi nous avons vu Louise oublier sa broderie pour regarder par la fentre
ou se demander quel pouvait bien tre ce grand secret, de monsieur son
frre.
Maintenant, par quelle succession dvnements singuliers et quelles
vicissitudes du sort avaient-ils pass, pour que nous les retrouvions dans
un modeste logement de la rue Saint-Valier, bec, aprs les avoir
laisss l-bas, sur le Richelieu, dans une situation plus quaise ?
Cest ce que nous allons raconter en quelques mots.
On voit dj que Lapierre, aprs avoir obtenu la dportation Kingston de son rival Desprs, voulut se conduire en conqurant et obtenir
des parents de Louise la main de leur lle.
Ceux-ci refusrent net.
Ils avaient bien considr auparavant ce jeune homme comme un aimable compagnon et un gai convive ; mais, outre que depuis il avait tent
denlever leur lle de force, deux autres raisons leur faisaient un devoir
de rsister sa demande.
Ctait dabord lengagement pris avec le sauveur de leur lle, Desprs
engagement dhonneur dont ils ne se croyaient pas dlis par le malheur arriv leur pauvre ami. Ensuite, et surtout, la conduite ignoble de

91

Le Roi des tudiants

Chapitre XV

Lapierre dans toute cee aaire de duel et de procs avait soulev contre
lui lindignation de ces braves gens, et ils ne voulaient pour gendre dun
homme ayant sur la conscience daussi lches agissements.
Voil pourquoi ils se retranchrent derrire leur dtermination bien
arrte.
Lapierre eut beau supplier et menacer : tout fut inutile.
Alors, transport de colre, le misrable ne craignit pas de recourir,
pour se venger, un moyen rvoltant : il calomnia publiquement Louise
et rpandit sur son compte les bruits les plus compromeants.
Puis, content de son uvre, il dtala au plus vite et se rfugia aux
tats-Unis.
Mais il laissait derrire lui la semence maudite quil avait jete parmi
les populations cancanires des petites paroisses environnantes, et cee
semence germa avec une erayante rapidit.
La position ne tarda pas devenir intolrable pour la famille Gaboury
on a vu ailleurs que ctait son nom et elle dut vendre ses proprits,
puis sen aller bien loin de ces bords aims du Richelieu, o chacun de ses
membres tait n.
Louise elle-mme, gurie depuis longtemps de sa folle passion par la
lchet de son ravisseur, avait, la premire, demand ce dplacement.
Ce fut bec que lon dcida de se rendre autant pour mere
le plus de distance possible entre la nouvelle et lancienne rsidence, que
pour permere au petit Georges de continuer plus facilement ses tudes.
Le temps, qui sche bien des larmes, venait peine de tarir la source
de celles verses par cee famille prouve, quune nouvelle calamit sabait sur elle et que les pleurs reparurent.
Madame Gaboury, mine par le chagrin et la maladie, succomba six
mois aprs avoir qui sa place natale.
Ce fut un grand deuil.
Louise, surtout, pensa ne sen consoler jamais. La malheureuse jeune
lle simagina, non sans une apparence de raison, quelle tait pour beaucoup dans ce fatal vnement, et cee funeste conviction senracina tellement dans son esprit, quelle y tendit un sombre voile de mlancolie,
que la main bienfaisante du temps ne put jamais dchirer compltement.

92

Le Roi des tudiants

Chapitre XV

Puis vinrent les dicults pcuniaires, insparables de toute situation


de ce genre. . . Georges entra lUniversit, et les revenus se trouvrent
insusants pour un tel surcrot de dpense. . .
Le pre Gaboury, encore alerte pour son ge, paya bravement de sa
personne, en se faisant petit employ dune maison de commerce.
ant Louise, heureuse en quelque sorte de rparer ses torts involontaires envers sa famille, elle se mit rsolument luvre et devint une
ouvrire en broderie des plus courues.
Laube la trouvait debout, et la nuit la surprenait courbe sur son travail.
Grce ces deux nergies et ces deux dvouements, Georges put
continuer, insoucieux, ses tudes mdicales.
On masqua si bien de prtextes ingnieux ces sacrices ncessaires,
que lenfant ne t que souponner la vrit, sans jamais la dcouvrir toute
entire.
Ce gamin-l et t homme refuser nergiquement dapprendre lart
de gurir, aux prix des fatigues de son vieux pre et des sueurs de sa
pauvre sur.
Voil o en taient les choses au moment o nous renouons connaissance avec cee estimable famille.

93

CHAPITRE

XVI

Le frre et la sur

et une prodigieuse quantit de baisers


sonores, le Caboulot sarrta enn pour reprendre haleine.
Il jeta son chapeau sur une chaise et se dirigea vers le guridon
pour y dposer un peu plus soigneusement un cahier de notes quil avait
la main.
Ce dernier mouvement lui t apercevoir louvrage de broderie oubli
par sa sur. Il sen empara, et lexaminant avec une aention comique :
Ah ! , ma grande sur, scria-t-il, aurais-tu, par hasard, lintention de te marier ?
Pourquoi cee question ? t Louise, en seorant de sourire.
Parce que, tonnerre dune pipe, voici un jupon qui sent le matrimonium plein nez.
Oh ! le vilain garon qui fouille dans les ouvrages de femmes !
Cest que, hum !. . . mademoiselle ma sur, vous mavez toujours
soutenu que vous ne travailliez pas pour les autres, et qu moins de pr-

94

Le Roi des tudiants

Chapitre XVI

visions matrimoniales trs. . . trs prudentes. . .


Eh ! bien ?. . .
Cee robe de baptme ne vous est pas destine.
Curieux, va ! Es-tu bien sr, au moins, que ce soit une robe de baptme ?
Dame ! a men a tout lair. . . Au reste, cest peut-tre une jaquee
pour ta poupe, petite sur.
Tu sais bien que je ne catine plus.
Alors, cest une robe de baptme, puisque a ne peut tre que ceci
ou cela. Sors-moi un peu de ce dilemme-l.
Je nai pas fait ma rhtorique, et jaime mieux rester entre les paes
de ton terrible dilemme, que den sortir pour me faire quereller.
Ah ! ah ! voil enn un aveu. . . Ainsi, il est tabli, irrfutablement
tabli que Mlle Gaboury sest fait couturire pour entretenir lUniversit
son andrin de frre. . .
Mais, pas du tout : jai des moments de loisir, des heures dennui. . .
je les utilise, je mamuse.
Oui, oui. . . va-t-en voir sils viennent. . . Ce nest pas moi que lon
fait avaler de pareilles couleuvres.
and je te dis. . .
Ne dis rien, ne dis rien : tu tenferrerais davantage. Je sais quoi
men tenir. Mon pre et toi, vous suez le sang pour amarrer les deux bouts,
et cest moi qui en suis la cause : voil laaire tire au net.
Mais, mon cher enfant. . .
Louise, ma grande sur, ce nest pas bien, a !. . . Je ne veux pas ten
dire plus long aujourdhui. . . Et, tiens comme je nai pas de rancune,
moi je vais te punir immdiatement en tannonant une nouvelle qui
va probablement te causer une certaine motion.
Ah ! oui. . . ce grand secret que tu tiens en rserve depuis ce matin ?. . .
Prcisment. Te doutes-tu un peu de quoi il sagit ?
Mais, non. . . moins que tu naies eu des nouvelles de. . . lui.
Et Louise, toute tremblante, regarda anxieusement son frre.
Jen ai, ma sur, rpondit gravement le Caboulot.

95

Le Roi des tudiants

Chapitre XVI

Tu as des nouvelles de Gustave ?. . . tu sais o il est ? demanda vivement la jeune lle, qui devint ple.
Mieux que cela : je lai vu.
Ici, bec ?
lUniversit, o il est tudiant en mdecine, comme moi.
Ah ! mon Dieu !
Et Louise, tourdie par cee nouvelle imprvue, se laissa tomber sur
un sige.
Depuis six ans que Gustave Lenoir il portait son vrai nom cee
poque tait all subir, au pnitencier de Kingston, la condamnation
que lui avait valu son duel avec Lapierre, aucune nouvelle de lui ntait
parvenue au Canada.
On stait rpt vaguement que le malheureux jeune homme, aprs
stre sorti de prison, avait travers la frontire et stait lanc tte baisse dans le formidable tourbillon de la guerre amricaine. Mais, part ce
maigre renseignement, on ignorait absolument ce quil tait devenu. Et le
pre de Gustave lui-mme, questionn ce sujet, dclarait ne rien savoir
sur le compte de son ls.
De sorte que toutes les connaissances du jeune Lenoir avaient ni par
le croire mort, tu sans doute comme tant de ses compatriotes dans
une de ces pouvantables boucheries de la guerre de scession.
Louise seule, ou peu prs, persistait esprer. . . Son cur, revenu
tout entier aux chastes lans du premier amour, se refusait accepter lide dune sparation ternelle. . . elque chose lui disait quelle reverrait
Gustave et que, rgnre par lexpiation, elle pourrait arracher de lme
endolorie du jeune homme le dard que sa trahison y avait plant.
Pourtant, jusqu ce jour, rien ntait venu donner raison cee voix
intrieure, et, si tenace que ft lesprance de la pauvre lle, elle subsistait
malgr elle la froide inuence de la dsillusion.
Et voil que tout coup, sans prparation, elle apprenait, que, non
seulement Gustave tait vivant, mais encore quil tait bec et que
son frre lavait vu !. . .
On conoit donc lmotion indescriptible qui sempara delle.
Aprs une minute dun silence anxieux, que le Caboulot respecta,
Louise reprit, dune voix tremblante :

96

Le Roi des tudiants

Chapitre XVI

Ainsi, tu las vu ?
Comme je te vois.
Et tu lui as parl ?
Il y a deux mois que je lui parle tous les jours sans le connatre.
Il est donc bien chang ?
Ah ! pour a, cest plus que je ne puis dire : jtais si jeune quand il
venait chez nous, l-bas, que je nai gure fait aention ses traits. Tout
ce que je sais, cest quil a beaucoup vieilli et que je ne laurais certes pas
reconnu, sans lhistoire quil nous a conte.
elle histoire ?
Le Caboulot hsitait.
Dis, insista Louise.
Je veux tout savoir.
Ce serait rouvrir inutilement une plaie maintenant ferme.
La jeune lle sapprocha de son frre, puis lui prenant les mains :
Mon cher enfant, dit-elle gravement, tu te trompes : la blessure dont
tu parles saigne toujours.
Le Caboulot la regarda avec surprise et douleur.
oi ! t-il, tu aimerais encore cet homme ?
Eh bien ! oui, je laime ! rpondit Louise avec explosion.
Mme aprs ce quil a fait ?
Surtout aprs ce quil a fait, repartit avec force la jeune lle. Sil
net pas souert cause de moi, peut-tre laurais-je oubli jamais !. . .
Le Caboulot paraissait ahuri.
Il regardait sa sur avec des yeux hagards.
Tout coup, un souvenir lui traversa la tte, et il lui fut impossible de
se contenir plus longtemps.
Eh bien ! ma sur, scria-t-il, aime-le si tu veux, mais ce nen est
pas moins un er misrable.
Un misrable ?
Oui, oui, un misrable, un gredin, un gibier de potence, tout ce que
tu voudras ! glapit le Caboulot exaspr.
Et, comme Louise paraissait altre, lenfant reprit doucement :
Vois-tu, ma chre sur, je lui aurais peut-tre pardonn le mal quil
ta fait, sil et montr du repentir. . . mais, loin de l, le brigand cherche

97

Le Roi des tudiants

Chapitre XVI

faire dautres victimes, et, pas plus tard que la nuit dernire, Gustave
nous racontait. . .
Gustave ? interrompit Louise avec stupeur.
Oui, Gustave.
Gustave Lenoir ?
Eh ! tonnerre dune pipe, quel autre Gustave veux-tu que ce soit ?. . .
Et le Caboulot regarda sa sur avec des yeux tout carquills.
Louise respira.
el est donc celui que tu appelles misrable et qui cherche encore
faire des victimes ? demanda-t-elle, la gorge serre.
Eh ! je te le dis depuis une heure, gronda le Caboulot : cee bte
froce, qui mord et dchire ceux qui lui font du bien, cest Lapierre !
Lapierre ! exclama la jeune lle, serait-il donc bec, lui aussi ?
Il ny est que trop, le brigand. . . Plt au ciel quil ft encore canailler aux tats-Unis, puisque ma pauvre sur a la coupable faiblesse
daimer un monstre semblable !
Mais ce nest pas lui que jaime ! se rcria vivement Louise.
Vrai ?. . . Ah !. . . Mais qui donc aimes-tu, alors ?. . . Dis vite, petite
sur. . . Oh ! si ctait !. . .
Oui, cest lui. . . cest Gustave ! Tu aurais d le comprendre de suite.
Le Caboulot ne rpondit pas. Il sauta au cou de sa sur et la couvrit
de baisers.
Il avait la pense tellement occupe de Lapierre, depuis le matin, quil
avait cru que Louise voulait faire allusion ce dernier, en parlant de blessure encore saignante.
De l le quiproquo et lindignation en pure perte de notre bouillant
ami le Caboulot.
Rassur tout fait, le petit tudiant devint calme et reprit :
Ah ! Louise, tu mas fait une re peur, et la bile men a frmi dans
sa vsicule !
Mon cher Georges, il ny a rien craindre de ce ct-l, rpondit
la jeune lle. Je mprise ce Lapierre depuis le jour o jai appris sa lche
conduite dans la terrible nuit du duel.
Il nen fallait pas plus, assurment. . . Mais combien tu le mpriserais
davantage, si tu avais entendu Desprs. . . pardon, Gustave. . .

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Le Roi des tudiants

Chapitre XVI

Pourquoi dis-tu Desprs ?


Cest le nom que porte Gustave depuis. . . depuis quil a t au pnitencier.
Cest juste, murmura Louise. . . Il ne veut plus porter un nom qui lui
rappelle tant damers souvenirs.
En eet, ma sur. . . Je disais donc que si tu avais entendu Gustave,
la nuit dernire, nous raconter toutes les infamies de ce brigand de Lapierre, tant au Canada quaux tats-Unis, ce ne serait plus du mpris que
tu prouverais pour lui, mais de lindignation et du dgot.
a-t-il donc fait, mon Dieu ? scria Louise. . . Voyons, mon cher
Georges, raconte-moi tout cela minutieusement et noublie rien, surtout,
de ce qui concerne ce pauvre Gustave. . . Jai t bien coupable envers lui,
et sil tait en mon pouvoir dadoucir un peu lamertume de ses souvenirs,
je le ferais au prix des plus grands sacrices.
Tu sauras tout, Louise. Je ne te cacherai pas un mot, car, moi aussi,
je veux taider ramener lesprance et le pardon dans le cur de mon
pauvre ami Gustave.
Et le Caboulot t sa sur le rcit dtaill de tout ce quavaient rvl, la nuit prcdente, Champfort et Desprs. Il nomit pas lengagement
solennel pris par le Roi des tudiants de dmasquer Lapierre et de venger
dun seul coup toutes les dupes de ce chenapan.
Puis, lorsquil eut termin :
Ma, sur, dit-il, nous avons notre coup dpaule donner dans cee
uvre solennelle de justice rtributive. . . Jai compt sur toi : me suis-je
tromp ?
Mon frre, rpondit gravement Louise, Dieu dfend la vengeance,
mais il ordonne la charit. Or, cest de la charit que dempcher une malheureuse jeune lle dtre sacrie un monstre pareil.
Je ferai mon devoir : je vous aiderai !
Merci, ma sur, rpondit le Caboulot : cee condition, Gustave
pardonnera peut-tre !
e Dieu le veuille ! soupira la jeune lle.
Le Caboulot se leva.
Sa gure rayonnait.

99

Le Roi des tudiants

Chapitre XVI

luvre, maintenant ! dit-il. Le citoyen Lapierre na qu bien se


tenir.
Le frre et la sur se sparrent.
Six heures sonnaient lhorloge de la cuisine et le pre Gaboury rentrait.

100

CHAPITRE

XVII

Le Roi des tudiants entre en


campagne

D nous voulons lui conserver ce nom sous lequel


il tait connu lUniversit Gustave Desprs, disons-nous,
occupait, rue Saint-Georges, un appartement confortable, compos de deux pices.
Lune de ces pices, bien claire et presque spacieuse, donnait sur
la rue et cumulait les aributions de cabinet de travail, de salon et de
laboratoire chimique.
Ctait une sorte de pandmonium o il y avait un peu de tout.
Les crnes grimaants y coudoyaient sans faon les oles de mdicaments ; les tibias et les fmurs, pars et disparates, se prlassaient philosophiquement sur les meubles ; un atlas danatomie, tout ouvert et peu
soucieux de la crudit de ses planches, reposait cyniquement sur un volume de posie dAlfred de Musset. . . et la grande table, dresse au milieu

101

Le Roi des tudiants

Chapitre XVII

de la pice, ne se faisait pas scrupule de marier, dans le plus charmant


des dsordres, livres de mdecine et romans, scalpels et pipes, tabac et
journaux, os humains et cornues de verre !. . .
Ajoutez tout cela une bibliothque adosse la muraille, dans un
coin, un canap, deux chaises, un joli hamac havanais suspendu aux solives du plafond, et un petit pole de fonte, en forme de pyramide, deux
pas de la table. . . puis faites-vous un peu lide du chaos que a devait
tre. . .
Cependant, le Roi des tudiants se plaisait au milieu de ce dsordre
artistique. Il aimait embrasser dun coup dil, ple-mle et heurtes,
toutes ces choses si peu faites pour aller ensemble. . . Sa puissante imagination y puisait des lments de rverie et sy repaissait, comme le fait le
gourmet la vue dune table abondamment servie.
La seconde pice, plus petite et situe en arrire, servait de chambre
coucher. Il est inutile pour nous dy pntrer et den faire la description.
Passons donc.
Comme on le voit, le logement de notre ami Desprs ne manquait pas
dun certain luxe ; et, pour un carabin surtout, il pouvait presque passer
pour somptueux.
Cest que le Roi des tudiants ntait plus ce jeune homme riche seulement dillusions que nous avons connu Saint-Monat. Un de ses oncles,
clibataires, avait eu, deux annes auparavant, le bon esprit de coucher
Gustave sur son testament, et la non moins bonne ide de partir pour un
monde meilleur.
Or, ce respectable vieux garon laissait aprs lui, outre les regrets de
rigueur, une petite fortune assez rondelee, que Desprs empocha sans
se faire prier le moins du monde.
Et voil comment il se faisait que le Roi des tudiants pouvait loger
sous des lambris dcents, et tenir tte aux exigences de la haute dignit
dont lavait revtu ses confrres.
Le 22 juin de lanne 186. . . juste au lendemain de la scne laquelle
nous venons dassister entre le Caboulot et sa sur, Gustave Desprs fumait sa pipe, nonchalamment tendu dans son hamac.
Il tait environ trois heures de laprs-midi.

102

Le Roi des tudiants

Chapitre XVII

Le Roi des tudiants venait de rentrer du cours, et, moiti perdu


dans un nuage de fume, il paraissait rchir profondment.
elques heures auparavant, il avait eu avec Champfort une longue
confrence, qui stait termine par le dialogue suivant :
Ainsi, Paul, tu ne crois pas quil aille ce soir la Folie-Privat ?
Edmond, qui la vu tout lheure, doit remere ma tante une lere
de Lapierre, dans laquelle il sexcuse de ne pouvoir se rendre aujourdhui
la Canardire.
Ah ! voil qui ne laisse aucun doute. Dans ce cas, je vais commencer
de suite mes petites combinaisons.
Il nest que temps, mon cher Desprs, car le pouvoir de ce coquin
saermit de jour en jour.
Bah ! laisse-moi faire : nous avons encore quatre grandes journes
devant nous, et cest plus quil men faut pour charger la mine qui fera
tout sauter.
e comptes-tu faire ton entre en campagne ?
Mais pas grand-chose, mon cher. Je compte aller tout bonnement
me promener la Canardire. Ta tante possde un fort joli parc, et jai
lintention dy aller herboriser.
Oui, je comprends. . . et, tout en herborisant, tu feras nos petites
aaires.
Prcisment, mon cher. Tu peux ten rapporter moi : une fois
dans le cur de la place, je mnerai rondement les choses. Ce nest pas
pour rien que je suis all jusquaux tats-Unis relancer le misrable qui
ma envoy au pnitencier ; ce nest pas pour rien, non plus, que jaends
depuis de longues annes le moment o je pourrai broyer cee canaille
sous mon talon. . .
Lheure approche ; elle va sonner. . . le Roi des tudiants entre en
campagne !
Vive le Roi des tudiants ! avait dit Champfort, en prenant cong.
demain, avait rpondu Desprs. Il y aura probablement du nouveau.
Et Champfort tait parti, laissant Desprs dbrouiller seul les ls de
sa trame.

103

Le Roi des tudiants

Chapitre XVII

Depuis environ une demi-heure, Gustave jonglait dans son hamac,


en suivant dun regard distrait les capricieuses ondulations des petites
colonnes de fume qui schappait de ses lvres, lorsque soudain, un coup
de sonnee retentit.
Gustave sauta terre et murmura :
Cest lui ; il est exact.
elques secondes ne staient pas coules ; quand on frappa la
porte et que la gure sympathique dEdmond Privat se montra dans lencadrement.
Ah ! mon cher, voil qui sappelle rpondre gentiment une invitation, scria Desprs en secouant la main du jeune homme.
Votre Majest ne pourra donc pas dire, comme Louis XIV, quelle a
failli aendre, rpondit Edmond en riant.
Oh ! ma Majest ny regarde pas de si prs, et nest pas aussi exigeante que le Roi-Soleil. Elle saccommode fort bien de lempressement
amical de ses dles sujets de lUniversit Laval.
En ce cas, sire, meez mon amiti contribution, repartit Edmond,
en sinclinant avec un respect comique.
Votre Majest ma dpch une estafee, arme dun billet, minvitant transporter ma rutilante personne ici. Je suis accouru. e veut le
Roi des tudiants ?
Ce quil veut ?. . . Je vais te le dire, prends un sige, Cinna, et assiedstoi.
Ltudiant en droit sinstalla dans un fauteuil.
Mon cher Edmond, reprit Desprs dune voix grave, jai te parler
de choses inniment srieuses, et jai besoin, avant dentamer un sujet
dune aussi grande importance, que tu me dises sincrement si tu aimes
un peu cee vieille culoe de peau, qui sappelle Gustave Desprs.
Edmond regarda son ami avec des yeux tonns, puis se levant dun
bond et lui prenant les mains :
Si je taime ! si je taime !. . . scria-t-il. Mais, en vrit, mon pauvre
Gustave, en douterais-tu, par hasard ?
Allons, je te crois. Merci. . . avec de braves curs comme toi, on peut
tout entreprendre et il faut jouer cartes sur table.
y a-t-il donc ? demanda Edmond, et pourquoi ces airs solennels ?

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Le Roi des tudiants

Chapitre XVII

Il y a, mon cher, que je veux empcher un crime abominable de se


consommer et un bandit dentrer de force dans une famille respectable.
Mais. . . quai-je voir dans cee aaire et comment puis-je ttre
utile ?
Tu as tout y voir et tu dois maider, car la famille dont je parle
est la tienne et le bandit qui cherche sy introduire se nomme Joseph
Lapierre.
oi ! scria le jeune Privat, mon futur beau-frre ?. . .
Lui-mme, mon cher.
Et tu dis. . .
e cest une horrible canaille, indigne de dnouer les cordons des
souliers de ta sur.
Mais, do sais-tu cela ?
Je possde tous les secrets de ce garnement et jai en ma possession
assez de preuves pour le confondre de la faon la plus vidente. . .
En vrit ?. . . Mais alors, ma pauvre sur est donc victime de
quelque horrible machination ?
Mlle Privat est en eet si bien enchevtre dans le rseau de mensonges tiss autour delle par Lapierre, quelle ne peut schapper et
quelle marche fatalement au sacrice, croyant laver de la mmoire de
son pre une souillure imaginaire.
Ah ! je comprends maintenant ses tristesses incomprhensibles et
la demi-condence quelle ma faite un jour.
elle condence ?
Edmond raconta Desprs la scne du parc que lon sait. Puis, quand
il eut ni :
Depuis ce jour, ajouta-t-il, jai compris quil y avait un secret terrible
entre ma sur et son anc. . . mais lequel !. . . Cest ce que je nai jamais
pu deviner.
Ce secret, mon cher, je te lexpliquerai en temps et lieu. Pour aujourdhui, contente-toi de prendre ma parole et de savoir que ce secret est
une habile combinaison de Lapierre pour forcer ta sur lpouser et
lui apporter surtout une dot considrable.
Oh ! linfme !. . . scria le frre de Laure, en serrant les poings. . .
mais je ne sourirai pas cela, moi, et duss-je le tuer sur les marches de

105

Le Roi des tudiants

Chapitre XVII

lautel. . .
Mauvais moyen, mon cher. La violence ne fait jamais de bonne besogne.
e faire alors ? je ne peux pourtant pas laisser cee pauvre Laure
donner tte baisse dans un pareil traquenard.
e faire ?. . . Me laisser agir et suivre mes instructions. Cet homme
mappartient, Edmond. Il y a six ans que je le guee et que je mapprte
venger la perte de mon bonheur.
e ta-t-il donc fait ? demanda navement le jeune tudiant.
Ce quil ma fait ? rugit Desprs. . . Il ma vol ma ance, puis,
aprs stre bau en duel contre moi, ma dnonc aux autorits, qui,
elles, mont envoy au pnitencier de Kingston. . .
Voil ce quil ma fait !
Il se t un silence.
Edmond Privat aendait que le calme fut revenu sur la gure sombre
de Desprs. Enn, il tendit son camarade sa main nement gante :
Mon cher Gustave, dit-il, le danger que court ma sur mpouvante. . . je men rapporte toi pour lloigner de sa tte. . . Mais, de grce,
ne perdons pas de temps et suis-moi au coage. Nous tcherons douvrir
les yeux de cee malheureuse enfant.
Mon cher, jallais te proposer cee petite promenade. Jai besoin
en eet de voir Mlle Privat, mais je dois lui parler elle seule. La chose
est-elle possible ?
Hum ! la maison, ce nest gure praticable.
Ne peux-tu la prier daller faire un tour dans le parc avec toi ?
Oh ! pour cela, oui : cest trs facile.
Une fois dans le parc, tu me feras lhonneur de me prsenter elle
et tu tloigneras un peu, de manire nous permere de converser librement. Le reste me regarde.
Mais, ma mre te verra pntrer dans le parc.
Pas du tout : jentrerai sous le bois en faisant un dtour, distance
du coage.
En eet, tout est pour le mieux : partons.
Une minute. Lapierre ne viendra pas chez vous aujourdhui, nestce pas ?

106

Le Roi des tudiants

Chapitre XVII

Je suis certain que non. Il a une aaire importante rgler, ma-t-il


dit, et japporte une lere de lui ma mre.
Trs bien. Maintenant un dernier mot.
Parle.
Donne-moi ta parole dhonneur de ne pas souer mot personne
de la conversation que nous venons davoir.
Pas mme ma mre ?
Pas mme ta mre.
Puisque tu le veux, je te la donne.
Merci. Maintenant, je fais un bout de toilee et je te suis. As-tu ta
voiture ?
Oui, elle est la porte.
Cest bien ; nous serons rendus l-bas avant cinq heures.
Oh ! oui, il nest que quatre.
Desprs, qui avait ni sa toilee, rejoignit son camarade, et une minute aprs tous deux roulaient grand fracas vers la Canardire.
Le Roi des tudiants entrait en campagne.

107

CHAPITRE

XVIII

Le premier pas

orageuse quelle avait eue avec son anc,


Mlle Privat ne quiait gure sa chambre et ne se mlait que trs
rarement aux autres membres de la famille.
Frappe au cur et courbe forcment sous une inexorable ncessit, elle
voulait bien ne pas se plaindre, mais il lui tait impossible de prendre part
aux joies de ses compagnes plus heureuses quelle, et encore plus impossible de sassocier aux prparatifs que lon faisait en vue de son mariage.
Ctait ainsi quelle vivait, isole et mlancolique, tantt retire dans
sa dlicieuse chambree, tantt en tte--tte avec le grand piano du salon, pendant quautour delle, dans les vastes appartements, tout tait
bruit, mouvement et branle-bas de fte.
Dans le cours de la vie humaine, combien de fois le plaisir insoucieux
ne sbat-il pas de la sorte tout ct de la douleur ignore !
lheure prcise o Gustave et Edmond laient au grand trot sur le
chemin de la Canardire, la pauvre Laure, toujours triste et dsespre,

108

Le Roi des tudiants

Chapitre XVIII

se trouvait la fentre de sa chambre, promenant son regard voil sur la


magnique campagne qui avoisine bec. travers quelques claircies
darbres, elle voyait se dessiner, comme les tronons dun ruban gristre,
la route qui conduit Montmorency. . . De temps autre, un magnique
quipage passait rapidement vis--vis ces perces de feuillages, pour disparatre en une seconde, se montrer de nouveau plus loin, puis svanouir
encore.
Laure regardait sans voir. . .
e lui importait le mouvement de ces foules en habits de fte, galopant joyeusement sur le chemin de la vie !. . . Son bonheur, elle, ntaitil pas envol pour toujours, et la route qui se droulait en face de sa
jeune existence pouvait-elle lui orir autre chose que des pines et des
ornires !. . .
Elle laissait donc passer un un tous ces brillants quipages, sans leur
accorder plus quune aention distraite, lorsquun lgant phaton, tran
par deux beaux chevaux de race mexicaine, sarrta tout coup vis--vis
dune claircie du parc et quun des deux jeunes gens qui en occupaient
le sige sauta terre, puis disparut entre les arbres.
Laure devint toute ple.
Elle avait reconnu la voiture de son frre et se disait avec anxit :
Oh ! mon Dieu, qui donc est avec mon frre ?. . . Pourvu que ce ne
soit pas lui !. . .
Puis se ravisant :
Mais non. . . ce ne peut tre dj mon perscuteur. . . et, dailleurs,
il ne serait pas venu dans la voiture dEdmond, ou, dans tous les cas, ne
serait pas descendu lentre du parc.
Ce raisonnement rassura un peu la jeune crole. Toutefois, sa curiosit
ntait pas satisfaite, et elle se remit faire de nouvelles suppositions.
Si ctait Paul ! se dit-elle.
Et sa main se porta involontairement son cur.
Depuis la scne de lavant-veille et, surtout, depuis limprudent aveu
fait par Lapierre relativement aux sentiments de ltudiant en mdecine,
Laure tait bien revenue de ses prventions contre son cousin. Plus que
cela, elle se reprochait amrement de ne lavoir pas compris et davoir
ainsi laiss passer le bonheur ct delle, sans lui tendre la main. . . Et,

109

Le Roi des tudiants

Chapitre XVIII

maintenant, cet amour dsintress et malheureux, ce sentiment chevaleresque quelle stait applique refouler faute de le connatre dans
le cur du er jeune homme, pouvait-elle y songer ?. . . pouvait-elle le lui
orir encore ?. . .
Et la pauvre jeune lle, en se faisant ces rexions, ne put empcher
une larme brlante de couler sur sa joue envre.
Mais, son tour, elle repoussa cee nouvelle supposition.
Non, se dit-elle, ce nest pas Champfort. . . Il soure, lui aussi, et ne
veut pas augmenter sa sourance en venant dans cee maison o le malheur sest abau. . . Et, pourtant, ce jeune homme que jai vu disparatre
dans le parc. . .
Elle nacheva pas.
Le roulement dune voiture se t entendre dans lavenue, et Laure,
savanant la tte hors de sa fentre, put voir son frre sauter lestement
sur les marches du pristyle et remere les guides un domestique.
Alors, la jeune crole appela :
Edmond !
Celui-ci releva la tte.
Je veux te voir tout de suite, continua Laure. Peux-tu me donner
deux minutes ?
Pas deux minutes, ma chre, mais deux heures, rpondit ltudiant,
qui disparut sous la haute porte dentre.
Un instant aprs, il tait dans la chambre de sa sur.
La jeune crole embrassa son frre, puis ouvrait la bouche pour lui
poser une question facile deviner, lorsquelle saperut que ltudiant,
dordinaire ptulant et joyeux, tait, ce jour-l, dune gravit magistrale.
Elle le regarda quelques secondes, puis changeant brusquement sa
question :
e se passe-t-il donc, mon cher Edmond ? demanda-t-elle ; quat-il pu tarriver de si fcheux pour que tu sois devenu comme cela tout
morose ?
Il ne mest rien arriv dextraordinaire, ma bonne Laure, rpondit
ltudiant.
Alors, pourquoi cee gure de juge qui va prononcer une sentence
de mort ?

110

Le Roi des tudiants

Chapitre XVIII

Ai-je vraiment cee gure-l ?


Mais. . . peu prs.
Dans ce cas, cest que jai probablement quelque sentence grave
porter. . . ou faire porter.
Une sentence ?
Tu dis bien.
Eh ! contre qui ?. . . Ce nest pas contre moi, au moins ?
Et Laure. feignit de rire ; mais le rire ne lui allait plus, et elle ne put
qubaucher un amer rictus.
Edmond ne rpondit pas, mais il se leva et, sapprochant de sa sur,
il lui dit avec une tristesse qui ntait pas sans solennit :
Ma sur, le temps des atermoiements et des subterfuges est pass. . .
Il se trame ici des choses terribles et enveloppes dun sombre mystre. . .
Laure voulut se rcrier.
Laisse-moi parler, continua le jeune Privat. Si je nai pas le droit de
te forcer me faire part de ce fatal secret que tu prtends exister entre
nous, jai du moins le devoir dempcher ma sur unique de se sacrier
inutilement.
Edmond, je ten prie, interrompit fbrilement la jeune crole, ne va
pas plus loin et cesse de me parler de ces choses. Tu mas promis, il y a
quelque temps, de ne jamais plus revenir sur ce sujet.
Je lavoue ; mais les circonstances sont changes. . . Il sagit du bonheur de toute ta vie, et je ne veux plus rester spectateur impassible dun
sacrice aussi douloureux.
Mais, je ne me sacrie pas. . . je laime, mon anc !. . .
Et la malheureuse enfant eut le courage de prononcer ce sublime mensonge dune voix ferme.
Edmond la contempla dun air aendri.
Ce nest pas moi, pauvre chre sur, dit-il, que tu feras croire pareille chose. Ton me est trop noble pour navoir pas devin la bassesse de
caractre et lhypocrisie de ce misrable suborneur. . . Tu ne peux laimer.
Cest l o tu te trompes, essaya de rpliquer Laure. Et, dailleurs,
reprit-elle avec nergie, si je fais vritablement un sacrice, cest que je
le juge tellement ncessaire, que rien au monde ne pourrait mempcher

111

Le Roi des tudiants

Chapitre XVIII

de laccomplir. Le sort en est jet. . . Tu mas jur de ne jamais rvler ce


secret notre mre : tiens ta promesse, je tiendrai mes engagements.
Le jeune Privat vit quil tait temps de frapper un grand coup.
Sil existait de par le monde, dit-il, un homme qui ft capable de te
prouver linutilit de ton sacrice. . . ?
Laure hocha la tte et murmura :
Cest impossible.
Si ce mme homme, poursuivit Edmond, possdait des documents
irrcusables, en prsence desquels le doute ne serait pas permis, et tablissant que Lapierre est un misrable, digne tout au plus de gurer au
bout dune corde de potence. . .
Laure ne rpondait pas.
Son front tait devenu brlant et les tempes lui bourdonnaient.
Eh bien ? t ltudiant.
Un homme semblable nexiste pas, rpondit la jeune lle, quune
trange esprance envahissait.
Sil existait ? insista Edmond.
Sil existait ! sil existait ! scria Laure avec exaltation, je dirais que
Dieu a eu piti de moi et quil a fait un miracle.
Eh bien ! ma sur, reprit le jeune Privat en tirant une lere de sa
poche, remercie Dieu, car il a fait un miracle ; car cet homme existe et il
tenvoie ceci.
Laure sempara fbrilement de la lere que lui prsentait son frre.
Une lere ! dit-elle. . . une lere moi !. . . Mais vais-je me permere
de la lire ?
Tu le dois, ma sur. Elle est dun brave jeune homme qui sera ton
sauveur. Ne refuse pas le secours que tenvoie la Providence.
Nest-ce pas ce jeune tranger qui taccompagnait tout lheure,
demanda Laure, tout en brisant le cachet dune main tremblante.
Prcisment. Il aend dans le parc que tu lui rpondes.
Laure ouvrit la lere et lut tout bas.
Voici le contenu de cee missive crite par Gustave Desprs :
Mademoiselle,
Un homme qui a parfaitement connu, larme amricaine, votre brave

112

Le Roi des tudiants

Chapitre XVIII

et malheureux pre, vous demande respectueusement quelques instants dentretien, sous la sauvegarde de votre frre.
Cet homme est en tat de vous donner tous les renseignements que vous
pourrez lui demander sur la personne et les actes de M. Joseph Lapierre, votre
anc. Il appuiera ses dires des preuves les plus irrcusables.
De grce, mademoiselle, ne refusez pas dentendre cet envoy de la Providence, car il est probablement le seul homme qui puisse loigner de votre
tte leroyable malheur qui vous menace.
Laissez-vous conduire par votre frre.
La jeune crole ne prit pas mme le temps de rchir. Aprs avoir
gliss la lere du Roi des tudiants dans son corsage, elle dit rapidement
son frre :
As-tu vu Monsieur, aujourdhui ?
Je lai vu ce matin.
quelle heure doit-il venir ?
Il ne viendra pas avant demain. Jai une lere dexcuse pour ma
mre.
Ah ! tant mieux : nous ne serons pas pis. Allons trouver lhomme
qui ma crit ; cest Dieu qui nous lenvoie.

113

CHAPITRE

XIX

Lentrevue

t convenu, Edmond Privat t descendre Desprs


lentre du parc et continua son chemin, pour arriver, au grand
trot de ses deux mustangs, par la grande avenue.
ant au Roi des tudiants, habitu tous les exercices du corps, il enjamba prestement la haie vive qui fermait le parc, et sengagea dans un
troit sentier dont le mince ruban se droulait, en serpentant, vers le nord.
Suivant les indications du jeune Privat, Gustave devait dboucher, aprs
une dizaine de minutes de marche, sur un vaste rond-point au centre du
parc, et aendre l que la jeune crole et son frre vinssent le rejoindre.
Il cheminait donc tranquillement dans la sente peine trace, cartant de ses deux mains les rameaux entrelacs qui barraient le passage,
et songeant ce quil lui faudrait dire pour convaincre la malheureuse
ance de Lapierre, lorsque soudain, un coude du sentier, prs dun petit pont de bois jet sur un ruisseau, un bruit de branches froisses se t
entendre, suivi de pitinements semblables ceux produits par un animal

114

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

qui senfuit prcipitamment.


Desprs sarrta.
Est-ce quil y aurait des animaux dans ce parc ? se demanda-t-il.
Et il carta les branches pour faire quelques pas dans la direction do
tait venu le bruit suspect. Mais tout tait rentr dans le silence, et aucune
trace ntait visible sur le lit de feuilles sches qui tapissaient le sol.
Allons ! se dit-il, je nai pas de temps perdre la constatation dune
semblable bagatelle. . . Cest un animal quelconque, ou quelque gamin qui
cherche des nids doiseaux. . . Laissons-les leurs amusements.
Et, pour rparer le temps perdu, Desprs allongea le pas, refoulant les
branches feuillues qui lui froissaient la poitrine, brisant avec fracas les
rameaux entrelacs, de telle faon quune douzaine de fauves auraient pu
sabare autour de lui sans quil les entendit.
Il arriva bientt en vue de la clairire.
Ctait, comme nous lavons dit, un vaste rond-point o venaient
aboutir semblables aux rayons dune immense roue toutes les alles
principales du parc.
Tout autour, des bancs dossier, peints en la traditionnelle couleur
verte, taient disposs entre les arbres les uns orgueilleusement assis
sur la croupe de quelque petit mamelon, les autres moiti ensevelis sous
le feuillage luxuriant.
Gustave se dirigea vers un de ces derniers et sy installa.
Puis il se prit rchir profondment.
La partie quil allait engager tait extrmement srieuse. Non seulement il allait avoir luer contre un homme dune habilet suprieure et
rompue toutes les intrigues, mais encore il lui faudrait porter la conviction dans le cur dune jeune lle entirement fascine par ce dmon,
marchant stoquement ce quelle croyait tre la rhabilitation de la mmoire de son pre, avec le fatalisme des victimes antiques.
Desprs naendit pas longtemps.
En eet, cinq minutes ne staient pas coules, quune jeune lle,
vtue de noir et ple comme une madone dalbtre, mergea un coude
de la grande alle conduisant au coage, et savana lentement dans la
direction du rond-point.

115

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

Elle donnait le bras un jeune homme, que Gustave reconnut sur-lechamp pour tre Edmond Privat.
Le Roi des tudiants ne put se dfendre dune profonde motion la
vue de cee femme malheureuse et forte, de cee belle crole dont le type
opulent et la pleur dore avaient fait place une blancheur de cire et
un aaissement prcoce.
Comme elle est belle ! se dit-il. . . et comme elle soure !. . . Ah ! non,
une aussi admirable femme ne peut aimer cee brute de Lapierre !. . . Je la
sauverai, duss-je le faire malgr elle !
Cependant, le couple approchait. . .
Desprs, le chapeau la main, savana au devant de Mlle Privat, et
sinclinant avec cee courtoisie franaise qui le distinguait :
Mademoiselle, dit-il, je rends grce Dieu et votre bon ange de
me procurer aujourdhui le bonheur de vous rencontrer. . .
Ma sur, interrompit Edmond, jai le plaisir de te prsenter mon
excellent ami, Gustave Desprs, notre roi. . . le Roi des tudiants.
Mlle Privat sinclina sans rpondre. Elle examinait, la drobe, la
mle et franche gure de celui qui sannonait comme devant tre son
sauveur.
Desprs reprit :
Mademoiselle, pardonnez-moi si jai d, sans tre connu de madame
votre mre, solliciter de vous une entrevue dans ce lieu cart. Les motifs
qui me font agir sont tellement en dehors des raisons ordinaires, et les
circonstances de laaire o je suis engag tellement imprieuses, que je
navais rellement pas le choix des moyens.
Monsieur, rpondit Laure avec dignit, vous avez mentionn dans
votre lere le nom de mon pre, et ce nom seul tait susant pour me
dterminer accepter votre proposition, si trange quelle me paraisse.
Desprs sinclina son tour ; puis, aprs quelques secondes de rexion, il reprit :
Mademoiselle, jai en eet vous parler de votre pre, mais jai
surtout un immense devoir remplir lgard dune personne qui se sert
du nom sans tache du colonel Privat pour arriver ses vues criminelles.
Laure tait tout oreilles, mais elle feignit de ne pas comprendre et
garda le silence.

116

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

Ce que voyant, le Roi des tudiants se dcida entrer de suite dans le


vif de la question. Il poursuivit donc, en regardant Edmond :
Mademoiselle, les instants sont prcieux, vous comme moi. . .
Il se peut que cee entrevue que jai eu le bonheur dobtenir soit la dernire. . . Sourez donc que jaborde immdiatement le sujet pour lequel je
suis venu, et que je prie monsieur votre frre de nous laisser un moment
seuls.
Edmond, qui saendait cee invitation, salua et dit :
Je vous quie, et, toi, ma pauvre sur, je te supplie de te laisser
convaincre et de ne pas tre le forgeron de ta chane.
Laure t une inclinaison de tte et sassit, sans prononcer une parole.
Desprs resta debout en face delle.
Une minute se passa dans un silence plein danxit.
Enn, le Roi des tudiants parut prendre une rsolution soudaine :
Mademoiselle Privat, dit-il brusquement, aimiez-vous votre pre ?
Monsieur ! t Laure, dont les tempes rougirent.
Je vous demande pardon, mademoiselle, repartit Desprs, mais je
vous supplie genoux de ne pas vous tonner de mes questions et de me
rpondre sans arrire-pense.
Laure hsita une seconde, regarda profondment Desprs, puis rpliqua avec explosion :
Mon pauvre pre, je ne laimais pas, je lidoltrais.
Je le savais, mademoiselle, repartit simplement Desprs, et si je ne
leusse pas su, jaurais abandonn lide que je poursuis. . .
Maintenant, continua-t-il, voulez-vous avoir assez de conance en
moi pour me dire si, en cas de malheur nancier arriv ce pauvre pre
que vous regreez tant, vous seriez lle sacrier la fortune qui vous
revient pour combler le dcit ?. . .
Sans hsiter une seconde, rpondit Laure avec fermet.
Et mme sacrier le bonheur de toute votre vie ?. . . poursuivit
Desprs.
Mon bonheur moi ne peut tre mis en comparaison avec la mmoire honore de mon pre, rpondit Laure dune voix mue.
Desprs sinclina.

117

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

Mademoiselle, dit-il, je savais votre me grande et noble ; mais,


maintenant, je la sais bonne et chevaleresque. . . Ma tche en sera plus
facile. . . Jai des choses inniment dlicates traiter avec vous ; jai des
souvenirs bien amers rveiller. . . jai mme des plaies cuisantes rouvrir. Mais votre courage et la conance que vous semblez avoir en moi me
soutiennent. . . Vous venez au-devant du salut : luvre de rdemption me
sera plus lgre.
Laure tait mue et ses grands yeux noirs demeuraient constamment
xs sur la sympathique gure du Roi des tudiants.
Desprs continua :
Vous ignorez probablement, mademoiselle, quel but je poursuis en
venant ainsi mimmiscer dans les aaires qui, au premier abord, semblent
ne pas me concerner le moins du monde.
Je vous avoue que je ne saurais deviner. . .
Deux raisons me font agir et me poussent irrsistiblement sur votre
chemin. . . La premire et la plus sacre, cest que des circonstances tout
fait exceptionnelles, et que je vous expliquerai bientt, mont mis sur la
piste dun grand crime ; la seconde. . .
elle est-elle ?
La seconde, acheva Desprs avec une sombre nergie, cest que jai
une uvre imprieuse de vengeance accomplir.
Laure regarda le Roi des tudiants.
Il tait debout en face delle, lil charg dclairs et le bras tendu
dans un geste de suprme menace.
Elle comprit que ce er jeune homme, vieilli avant le temps, nagissait pas pour assouvir une mesquine passion, et que de puissants motifs
lenvoyaient son secours.
La conance pntra dans son cur.
Monsieur, dit-elle, quelles que soient les raisons qui vous dirigent, je
les respecte et ne dsire pas vous forcer les divulguer. . . Mais vous avez
parl dun grand crime sur la piste duquel vous tes tomb, et, comme
je suppose que ma famille est pour quelque chose dans cee tnbreuse
aaire, je vous prierai de me dire de quoi il sagit.
Mademoiselle, rpondit Desprs, vous serez satisfaite, car je ne suis
pas venu pour autre chose.

118

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

Je vous coute, monsieur.


Aucune oreille indiscrte nentendra ce que jai vous dire ? demanda Desprs, en regardant tout autour de lui.
Il ny a que mon frre dans le parc, rpondit Laure, et vous voyez
quil ne songe gure vous couter.
En eet, Edmond paraissait se trouver trop son aise, tendu sur la
pelouse une centaine de pieds de l et absorb dans la lecture dun roman, pour soccuper de ce qui se passait entre sa sur et Gustave.
Desprs prit donc place ct de Laure, et la regardant avec une sympathie presque paternelle :
Mademoiselle, dit-il brusquement, vous allez vous marier mardi
prochain, nest-ce pas ?
Oui, monsieur, rpondit la jeune lle en baissant les yeux.
Votre dcision est bien prise ?
Mais, monsieur !. . .
Il le faut, mademoiselle. Rpondez-moi en toute conance, je vous
en supplie.
Eh bien ! sans doute, ma dcision est arrte.
Irrvocablement ?
Pourquoi pas ?. . . Est-ce que, par hasard, quelquun aurait le droit
de me forcer la main ?
Non, mademoiselle, personne na ce droit, rpondit gravement Desprs ; mais il nen est pas moins vrai quun homme sest trouv qui a cru
pouvoir le prendre, ce droit ; il nen est pas moins vrai que, vous qui tes
jeune, belle et riche, vous vous mariez contre votre gr.
Laure plit, et regardant son interlocuteur en face :
Monsieur ! dit-elle, vous abusez. . .
Laissez faire, mademoiselle. . . reprit tranquillement Desprs. Je navance rien que je ne sois en mesure de prouver. Tout lheure, vous me
rendrez justice.
Puis continuant :
Donc, vous vous mariez contre votre gr et vous naimez pas celui
qui sera bientt votre poux.
Je vous laisse dire, puisquil le faut.

119

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

Bien plus, pauvre jeune lle, vous avez au cur un autre amour,
une de ces passions suaves et douces qui sont lhistoire de toute une vie
et ne steignent jamais.
Une rougeur brlante envahit le front de la jeune lle, mais elle haussa
bravement les paules et feignit de rire.
Beau chevalier redresseur de torts, dit-elle, vous savez beaucoup de
choses, mais je doute fort que vous puissiez lire dcouvert dans le cur
dune femme surtout dune femme que vous voyez pour la premire
fois.
Mademoiselle, reprit Desprs dune voix grave, je ne suis pas devin,
mais jai beaucoup souert, et le chagrin, en forant certaines facults
se replier sur elles-mmes, se concentrer, double la puissance de ces
facults, donne une sorte de seconde vue.
Laure jeta un sympathique regard sur le jeune homme et rpliqua dun
accent mu :
Cest vrai, monsieur : ceux qui ont souert voient mieux et plus loin
que les heureux de ce monde. . . Mais, ajouta-t-elle, pour pouvoir pntrer
jusquau sanctuaire le plus intime de la pense humaine, jusque dans le
cur dune femme, il faut autre chose que lexprience, autre chose que
le raisonnement. . .
e faut-il donc ?
Mais, mon Dieu. . . tout au moins la connaissance intime du caractre, des gots, des sympathies innes de cee femme.
En ce cas, mademoiselle, sempressa de rpliquer Desprs, je possde toutes les connaissances ncessaires pour armer solennellement
que vous navez pas damour pour votre anc, et quau contraire. . .
Achevez.
Vous aimez le noble jeune homme qui, depuis de longues annes,
soure en silence cause de vous.
Laure essaya de rire.
Voil une conclusion pour le moins trange, dit-elle.
Elle est trs logique, mademoiselle. Suivez bien mon raisonnement.
Allez. . .
Vous avez un caractre chevaleresque, port aux grands dvouements, pris des nobles actions et auquel rpugne souverainement tout

120

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

ce qui parat louche ou dloyal.


Vous me aez.
Non pas : je vous analyse. Eh bien ! mademoiselle, ne voyezvous pas que toutes les tendances sympathiques de votre caractre vous
poussent invitablement vers le loyal jeune homme qui vous aime, tandis
que vos antipathies innes vous empchent dprouver autre chose que
le plus profond mpris pour votre ance ?
i vous dit que monsieur Lapierre ne soit pas digne de mon
amour ?
Lapierre est un lche et misrable assassin ! scria Desprs dune
voix concentr.
Laure, stupfaite, regarda ltudiant avec de grands yeux et ne rpondit pas sur-le-champ.
Dans le mme moment, un bruit singulier se t dans le feuillage,
quelque distance en arrire du banc o taient assis les deux jeunes gens.
Une oreille exerce aurait pu y reconnatre le froissement produit par une
personne qui se faule au milieu des branches. . . Mais Laure et Gustave
taient trop absorbs par leurs penses pour faire aention ce frlement
signicatif.
Aprs quelques secondes de silence, la jeune crole rpliqua :
Monsieur Desprs, voil des paroles bien svres, et moins de
preuves trs positives. . .
Je vous demande pardon, mademoiselle, de mtre quelque peu
laiss emporter en votre prsence, rpondit poliment le Roi des tudiants. . . Cela ne marrivera plus. ant prouver ce que jarme, savoir que Joseph Lapierre est un lche assassin, je vais le faire sans plus
tarder.
Et Desprs, prenant lex-fournisseur au moment de son arrive
Saint-Monat, se mit le dissquer de main de matre. Tout y passa, depuis
les complaisances du Roi des tudiants pour son nouvel ami et le sauvetage des deux enfants Gaboury, jusqu la sombre aaire du duel et ses
sinistres consquences.
Le narrateur, mis en verve par cee vocation douloureuse de ses
malheurs passs, noublia pas lignoble conduite de Lapierre lgard de

121

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

Louise, aprs la condamnation de son rival, et les basses calomnies quil


rpandit partout sur le compte de la malheureuse jeune lle.
Son rcit fut un vritable et foudroyant rquisitoire.
Laure coutait, mue et palpitante, ce dramatique expos, et une irrsistible impression de terreur lenvahissait, lorsquelle reportait son esprit
sur sa propre situation vis--vis du machiavlique auteur de tous ces mfaits.
and le Roi des tudiants en fut arriv au point culminant de lhistoire de Lapierre, cest--dire ce qui concernait la mort du colonel Privat,
il sarrta un moment, puis reprit ainsi :
Mademoiselle, je vous disais, au commencement de cet entretien,
quune raison mystrieuse vous forait pouser lhomme dont je viens
de vous faire la biographie.
En eet, monsieur, vous prtendiez cela, murmura Laure.
Eh bien ! cee raison, je vais vous la donner. . . Vous ne consentez
pouser Joseph Lapierre que parce quil se dit dpositaire dun secret,
dont la divulgation dshonorerait la mmoire de votre pre.
i vous a dit ?. . . balbutia Laure, stupfaite.
Est-ce que je me trompe ?
Oh ! mon Dieu !. . . Mais je suis perdue. . . nous sommes perdus, ruins de rputation, puisque cee malheureuse. . . faiblesse de mon pre est
connue.
Au contraire, vous tes sauve, mademoiselle, car ce soupon
sur lhonneur du colonel Privat est une horrible calomnie, un mensonge ignoble qui ne pouvait clore que dans le cerveau de lhomme qui
convoite votre dot.
oi ! mon pre serait. . . ?
Lhonneur mme. Jamais le colonel Privat na failli son devoir.
Bien plus, ctait sans contredit lun des meilleurs ociers de larme du
successeur de Beauregard, le gnral Bragg. . . et quiconque en douterait
na qu sadresser au gnral Kirby Smith, commandant alors la division
dans laquelle servait votre pre en qualit de colonel de cavalerie.
En eet, ces noms me sont connus, murmura Laure. . . Vous tes
bien renseign.

122

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

Jusqu la bataille de Rogersville, jai servi dans larme de Buell,


division Manson, qui guerroya pendant tout lt de 1862 contre les gnraux confdrs Bragg et Kirby Smith, dans le Kentucky et le Tennessee,
se contenta de rpondre le Roi des tudiants.
Et vous avez connu mon pre.
e trop, mademoiselle, rpondit Desprs en souriant. Le colonel
Privat, avec son fameux escadron de cavalerie, nous a fait plus de mal
lui seul que toute une division dinfanterie. Il venait fourrager jusqu
nos avant-postes et ne sen retournait jamais sans nous avoir sabr une
cinquantaine dhomme.
Mon brave pre !
Vous pouvez le dire, mademoiselle. Son audace tait telle, quon ne
lappelait plus que le Murat de larme du Sud.
Laure garda un instant le silence.
Son front rayonnait dun singulier enthousiasme et son il humide
sallumait dtranges lueurs.
Tout coup, elle demanda brusquement :
elle est la vrit sur la mort de mon pre ?
Je vais vous la dire, mademoiselle, rpondit Gustave, qui saendait
cee question.
Le brigadier-gnral Manson, constern de voir ses grand-gardes
et ses avant-postes dcims par linsaisissable cavalerie de Kirby Smith,
promit une forte somme dargent quiconque en amnerait la destruction, ou, du moins, ferait tomber son chef le colonel Privat entre les
mains des Unionistes.
Cee honteuse prime fut oerte le 25 juillet 1862.
Le 1 aot, vers dix heures du soir, un de nos espions se prsenta la
tente de Manson, sengageant faire tomber, le lendemain mme, le colonel Privat et ses cavaliers dans une embuscade infaillible. Lendroit choisi
tait ce fameux dl des montagnes du Cumberland, appel BigCreek
Gap ou Cumberland Gap.
Cest le seul chemin par o une troupe arme puisse pntrer du
Tennessee dans le Kentucky. Et encore, cet unique passage nest-il quune
gorge profonde, troite, sinueuse, o les cavaliers ne peuvent souvent
cheminer quun un, en le indienne.

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Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

Les montagnes du Cumberland sparant les deux armes, il fallait


donc absolument que les cavaliers susdits sengageassent dans ce dl
pour faire leurs expditions chez nous.
Lespion sentretint fort avant dans la nuit avec le gnral Manson,
et, lorsquil sortit de la tente, la mort du colonel Privat tait rsolue.
Vous savez ce qui se passa.
Deux rgiments dlite furent chelonns sur les contreforts, de
chaque ct du Cumberland Gap ; et lorsque le terrible escadron, tromp
par notre habile espion et croyant marcher la facile capture dun convoi,
sengagea dans le dl, les contreforts silluminrent soudain et une multitude de feux plongeants assaillirent les braves cavaliers.
Ce fut un areux massacre. peine une dizaine dhommes en
rchapprent-ils.
Le colonel lui-mme tomba, mortellement bless, et fut transport
en lieu sr par lespion qui venait de le faire charper.
Cest horrible et infme ! murmura la crole, les yeux tincelants.
Ce nest pas tout, mademoiselle, continua Desprs. Lespion, en
homme plein de ressources, voulut faire dune pierre deux coups. Il soigna sa victime comme aurait pu le faire une sur de charit ; puis, quand
le pauvre ocier neut plus que le soue, il lui persuada dcrire sa
femme la lere que vous savez, et il aendit tranquillement la n.
Ce ne fut pas long.
Le colonel mourut le lendemain.
Alors, le garde-malade se transforma en voleur de cadavre. Il fouilla
le mort et sempara de tous les papiers quil y trouva.
La mme chose fut faite pour la malle du colonel.
Aprs quoi, et muni dune foule doriginaux, notre habile chevalier
dindustrie sinstalla tranquillement une table et se mit en devoir dessayer un autre petit talent quil possdait le talent dimiter lcriture
dautrui. . .
Ici, Laure, qui avait cout tout ce rcit avec une stupfaction croissante, joignit les mains et scria :
Oh ! mon Dieu, tant dinfamie est-il possible ?
Mademoiselle, jai vu tout cela de mes yeux, rpondit simplement
Desprs.

124

Le Roi des tudiants

Chapitre XIX

Puis il reprit :
Aprs plusieurs essais, lespion, le voleur, le faussaire parut satisfait,
et il crivit la lle du colonel une riche hritire sur laquelle il avait
des vues une lere touchante, signe : Ton pre mourant, que vous devez
connatre, mademoiselle.
Hlas ! hlas ! gmit la jeune lle. . . Ctait donc lui !
Oui, mademoiselle, rpondit Desprs en se levant. Lassassin du
colonel Privat, le voleur de papiers, le faussaire que vous venez de voir
luvre se nommait. . .
Il ne put achever. Edmond arrivait comme une bombe.
Alerte ! cria-t-il ; sparez-vous. Voici ma mre.
Laure se leva vivement.
Des preuves de tout cela ?. . . demanda-t-elle, en regardant Desprs.
Je vous les apporterai le soir du bal, avant la signature du contrat
de mariage, rpondit le Roi des tudiants, qui stait vivement rejet en
arrire et disparaissait dans le feuillage.
Laure eut le temps de lui crier :
Je vous croirai, monsieur. En aendant merci, oh ! merci !
Au mme moment, un homme la gure livide et contracte, cache
jusque l derrire un arbre, peu de distance de lendroit o stait passe
la scne prcdente, remit dans sa poche un revolver quil tenait la main,
et disparut, en courant, sous lpaisse feuille du parc.

125

CHAPITRE

XX

Le guet-apens

autre que Lapierre.


Depuis la scne de lavant-veille, et, surtout, depuis ltrange menace de Champfort, le cauteleux personnage ne vivait plus. De
mystrieuses apprhensions lui treignaient la poitrine, et il pressentait
que quelque chose de vaguement terrible se tramait contre lui.
Plus que cela, un sentiment nouveau germait sourdement dans le
cur de cet homme, jusque l inaccessible toute autre voix que la voix
mtallique des aigles amricains ou des souverains anglais. . .
Le misrable aimait sa victime et il tait jaloux !
Cee constatation, faite seulement depuis deux jours, meait Lapierre
dans des colres blanches. Lui, dont le cur triplement cuirass avait toujours rsist un penchant si puril, se dcouvrir tout coup amoureux
comme tout le monde, se sentir pris dans ses propres lets !
Il y avait de quoi faire bouillir la bile dun coquin encore egmatique.
oi quil en soit, on ne rsiste pas lenvahissement de lamour, et

126

Le Roi des tudiants

Chapitre XX

il faut bien le subir quand il sinstalle notre foyer.


Cest ce que t Lapierre.
Il prit son rle damoureux au srieux, et, en homme prudent, il rsolut
de veiller sur son bien. Ce nest pas que lancien espion se t un instant
illusion sur le sentiment quil inspirait sa ance.
Oh ! non. Lapierre se savait ha, mpris. Mais il se disait que ctait
l une raison de plus pour tre sur le qui-vive, et empcher au moins la
belle crole de donner son cur un autre.
Et puis, dailleurs, ny avait-il pas ce petit carabin de Paul Champfort
dont il fallait brider les trop tendres inclinations et enrayer la progression
amoureuse ?. . .
Lapierre revint donc son ancien mtier : il se t lespion de sa ance
et de Champfort. Redoutant par-dessus tout une entrevue entre les deux
jeunes gens, les rvlations que pouvait faire ltudiant sur les vnements de Saint-Monat, le souponneux coquin eut recours au petit moyen
que nous connaissons.
Il crivit Mme Privat pour sexcuser de ne pouvoir, ce jour-l, se
rendre la Canardire et faire sa cour Mlle Laure. Puis il vint, en tapinois, sembusquer dans le parc, dans lespoir de surprendre sa ance en
agrant dlit de trahison.
On a vu que le hasard navait que trop bien favoris lespion.
Lapierre, en eet, ntait pas en embuscade depuis une demi-heure,
proximit du chemin royal, quun roulement de voiture t rsonner le
macadam et cessa tout coup, presque en face de lendroit o se tenait
bloi lex-fournisseur.
Un homme sauta sur la route, enjamba la haie vive et sengagea rsolument dans un sentier du parc.
Lapierre ne vit quune seconde la gure du nouvel arrivant, mais cen
fut assez pour que le misrable restt clou sa place, ple, tremblant,
ptri, comme si la tte de Mduse lui ft apparue. . .
Lui ! lui ! scria-t-il. . . Gustave Lenoir ?
Et, nen pouvant croire ses yeux, il prit sa course pour aller, par un
long circuit, sembusquer prs dun petit pont que devait traverser linconnu.

127

Le Roi des tudiants

Chapitre XX

Cee fois, le doute ne fut plus permis, et Lapierre reconnut tout son
aise la mle et sombre gure de son ancien antagoniste.
Le jeune homme marchait dun pas rapide, comme quelquun qui se
hte vers un but arrt ; et Lapierre ne put empcher ses jambes de ageoler et sa face blme de se couvrir dune sueur froide, en se faisant une
rexion terrible :
Il va la rencontrer. . . il va lui parler. . . Je suis perdu !
Et, en formulant cee pense, le misrable tira machinalement de sa
poche un revolver tout arm, et en dirigea le canon vers Desprs ; mais
celui-ci, ayant cru entendre un bruit insolite dans le feuillage, stait arrt et avait prt loreille, en cartant les branches. . .
Cest ce qui le sauva.
Lapierre, revenu subitement au sentiment de la prudence, neut que
le temps de se jeter plat-ventre, et, l, immobile, il aendit. . .
Desprs reprit bientt sa route, sans plus soccuper de lincident qui
lavait fait arrter.
ant Lapierre, il remit son revolver dans sa poche et se prit rchir profondment.
La situation tait grave, et la brusque intervention de Desprs nous
lui conserverons ce nom dans des aaires dj singulirement compromises ntait pas de nature rassurer le prtendant la dot de Mlle Privat.
Aussi ses premires mditations furent-elles sombres et dcourages.
Un moment mme, le tenace chercheur de dollars eut lide de tout abandonner et de fuir des parages o se rencontraient des gures aussi peu
rassurantes que celle du Roi des tudiants. Le souvenir du terrible drame
de llot passa comme un fantme dans la cervelle du coquin, et il eut
peur car il sentit planer sur sa tte linexorable vengeance que devait
lui rserver lamant de Louise.
Pourtant, il tait dur dchouer au port, quand trois jours peine sparaient ce pauvre Lapierre du but quil poursuivait depuis de longues
annes.
Lex-fournisseur passa bien un bon quart dheure ainsi assailli par de
noires penses. . . Puis il se leva et parut prendre une rsolution nergique :
Ah ! ma foi, tant pis ! se dit-il ; je nabandonnerai pas ainsi le champ
de bataille sans combare. . . Jai dj fait assez de sacrices pour cee af-

128

Le Roi des tudiants

Chapitre XX

faire : je ne lcherai pas une si belle proie, quand je nai plus qu tendre
la main pour la saisir. . . Et, dailleurs, ajouta-t-il, qui massure que ce Gustave de malheur connaisse le premier mot de ce qui se passe ici ?. . . qui me
dit que sa dmarche ait le moindre rapport avec mon mariage ?. . . Rien,
un simple soupon. Jen aurai le cur net et je saurai qui en veut mon
ancien ami. . .
Au surplus, reprit Lapierre en se disposant partir, si cet oiseau de
pnitencier savisait de jaser un peu plus quil ne me convient, je lui ferai
avaler une pilule qui le rendra muet pour longtemps.
Et il frappa dun air sinistre sur la poche o tait son revolver.
Puis, voulant raraper le temps perdu, lespion sengagea vivement
dans le sentier parcouru par Desprs et se dirigea pas de loup vers le
rond-point.
Gustave, comme on sait, sy tait install sur un banc moiti enseveli
sous un dais de rameaux entrelacs.
Du premier coup dil, Lapierre vit quel parti il pouvait tirer de cee
disposition ; et, revenant sur ses pas, il t un long circuit vers le nord,
avec lintention de sapprocher silencieusement du banc et dentendre la
conversation qui ne manquerait pas de sengager.
Cinq minutes aprs, lespion tait son poste, dix pas tout au plus
de son ancien rival et compltement abrit par les enchevtrements du
feuillage.
Il tait temps. Laure arrivait, escort de son frre, et le sinistre anc
de la belle crole put constater que ses dispositions les plus mauvaises
allaient se raliser.
Il eut un moment de terreur et de rage. Lpouvante lui t perdre la
tte, et, une seconde fois, le canon de son revolver se trouva dirig vers
la tte de Desprs.
Pourtant, le misrable se contint encore. . .
Bah ! se dit-il, en abaissant son arme, il sera toujours temps. . . Et
puis, je ne serais pas fch de savoir au juste ce que pense et connat de
moi mon ancien rival.
Pendant ce monologue de Lapierre, les compliments dusage staient
changs entre le Roi des tudiants et la jeune crole ; Edmond avait prsent son ami sous le nom de Gustave Desprs, puis stait retir lcart,

129

Le Roi des tudiants

Chapitre XX

comme lon sait.


Tiens, se dit lespion dans sa cachee, il parat que mon ami Lenoir
a chang de nom. . . Voil donc pourquoi javais perdu compltement sa
trace. . .
Et il se mit en position de ne pas perdre une seule des paroles de
lintressant couple.
Cependant, la conversation avait fait du chemin. . . Desprs en tait
raconter, avec les couleurs les plus saisissantes, les vnements de SaintMonat : lenlvement de Louise, le duel nocturne sur llot, la dnonciation, le procs, la condamnation, puis enn lchec de Lapierre et ses
ignobles calomnies. . .
Lespion coutait, anxieux, inquiet, la poitrine serre. . .
Tout cela est peu de chose, se dit-il. . . Pourvu quil ne sache rien de
lautre aaire !
Et le bandit crispa sa main sur la crosse de son revolver.
Mais lorsque le Roi des tudiants en arriva aux agissements de Lapierre dans le Kentucky ; lorsquil dcrivit la monstrueuse hcatombe du
Cumberland Gap ; lorsquil droula sous les yeux de Laure les faits et
gestes de lespion, dans cee nuit sinistre o le colonel Privat agonisait
sur un mchant grabat, loin des siens et au pouvoir de lhomme qui lavait
trahi, lex-fournisseur ny tint plus. . .
Son bras se tendit dans la direction du narrateur, et, livide, hideux de
terreur et de rage, Lapierre se dressa de toute sa hauteur et ajusta Gustave
Desprs. . .
Juste ce moment, Edmond arrivait en courant et le Roi des tudiants
se levait en toute hte.
Il tait encore sauv ; mais, comme on la vu dans le dernier chapitre,
son adversaire se mit rsolument sa poursuite, faisant un long dtour
vers le nord et allant saposter sur le chemin que suivait lentement le
jeune disciple dEsculape.
Cinq minutes ne staient pas coules, que le pas rgulier et souple
de Gustave t rsonner la terre durcie du sentier. Ltudiant marchait la
tte basse, absorb dans un ot de penses couleur de ros, sil fallait en
juger par le demi-sourire qui courbait sa moustache.
Lapierre le voyait venir.

130

Le Roi des tudiants

Chapitre XX

Ah ! ah ! se dit-il, avec une sourde colre, tu triomphes un peu vite,


mon bonhomme. . . Lespion, le tratre, le faussaire comme tu mappelles
va tapprendre un peu quon ne se jee pas impunment en travers de
ses projets.
Et le misrable introduisit rapidement la main dans la poche de son
habit. . .
Mais il len retira aussitt et t un geste de dsappointement et de
rage. . .
Le revolver ny tait plus !
Dans sa course prcipite, lespion lavait perdu, et il tait trop tard
pour essayer de le retrouver.
Cependant, Desprs ntait plus qu quelques pas de lendroit o se
tenait Lapierre. . . Il allait passer. . .
Mais, soudain, lancien espion se baissa avec une rapidit de tigre,
ramassa une grosse pierre et la lana de toutes ses forces la tte du Roi
des tudiants. . .
Celui-ci, aeint en plein crne, tomba comme une masse, sans mme
pousser une plainte.
Alors, lassassin prit ses jambes son cou, sauta la haie vive et se
trouva dans le chemin royal.
Il tait sept heures du soir, et les passants se faisaient rares.
Seuls, un tout jeune homme et une jeune lle voile cheminaient lentement sur la route de la Canardire, en face du parc de la Folie-Privat.

131

CHAPITRE

XXI

Deux attentats dans une


journe

de cet homme, la gure bouleverse, qui venait dexcuter un si prodigieux saut par-dessus les arbustes de la haie, le
couple sarrta, tonn.
Lapierre, lui, continua pour quelque temps sa course furibonde, puis il
ralentit son allure et, nalement, prit le pas ordinaire environ deux arpents du parc.
Cest lui ! scria le jeune homme qui accompagnait la dame voile.
i, lui ? t celle-ci un peu mue.
Lapierre !. . . Joseph Lapierre !
Cest impossible. . .
Je te dis que je lai parfaitement reconnu. Une gure comme la
sienne ne soublie pas.
Mais, que faisait-il dans ce bois ?

132

Le Roi des tudiants

Chapitre XXI

Je nen sais rien. . . Tout ce que je puis dire, cest quil ntait pas l
pour prier le bon Dieu, et que nous ferions bien daller nous promener un
peu de ce ct.
elle ide !
Partout o cet homme a pass, a doit sentir le crime. . . Allons voir,
ma sur ; je vais te frayer un passage.
Mon pauvre frre, nous navons pas le droit de pntrer ainsi chez
des trangers, et si quelquun nous surprenait. . .
Pntrons tout de mme : cest mon ide. . . Advienne que pourra !
Lapierre vous a, ce soir, une physionomie qui ne me revient pas du tout,
et le coquin ma tout lair. . . Enn, allons toujours.
La jeune lle, moiti convaincue, se laissa conduire par son frre, et,
aprs plusieurs essais infructueux, ils se trouvrent enn de lautre ct
de la haie.
Un sentier, peine visible, se prsentait en face deux.
Ils sy engagrent.
Mais les deux hardis promeneurs navaient pas fait un arpent, quun
spectacle terrible sorit leurs regards et quils poussrent simultanment un cri deroi :
Un cadavre !
Un homme gisait, en eet, en travers du chemin, la gure horriblement tatoue de sang et le front ouvert par une large blessure.
Il paraissait mort, ou, du moins, respirait si pniblement quil nen
valait gure mieux.
Ce moribond, comme on le sait, ntait autre que Gustave Desprs.
Cependant, le jeune garon stait approch du cadavre suppos, tout
en murmurant :
Hum ! ce pauvre diable me fait leet de navoir gure besoin de
soins mdicaux, car je le crois parti pour un monde meilleur. . . Voyons
toujours.
Et il se mit en frais de relever la tte du malheureux, pour examiner
sa blessure.
La jeune femme, elle, demeurait l, prs du lieu de la catastrophe, immobile, cloue au sol, les yeux dmesurment ouverts et incapable de prononcer une parole.

133

Le Roi des tudiants

Chapitre XXI

Tout coup, le mdecin improvis, qui soccupait tancher le sang


sur le front de lhomme gisant par terre, lcha la tte quil soutenait et se
releva dun bond, en poussant un cri terrible :
Gustave !. . . cest Gustave !
e dis-tu l ? t la jeune lle, en joignant les mains et savanant,
ple deroi.
Je dis que Gustave a t assassin. . . il est mort.
Grand Dieu ! serait-ce possible ?
Hlas ! ce nest que trop vrai. Regarde plutt.
La jeune lle, surmontant sa terreur, se courba sur lhomme assassin
et releva son voile pour mieux voir.
Si Gustave Desprs et alors ouvert soudainement les yeux, il aurait
contempl un spectacle auquel il ne se serait, certes, pas aendu : il aurait
vu Louise Gaboury, sa ance indle des bords du Richelieu, penche sur
lui et pleurant chaudes larmes.
Mais le Roi des tudiants dormait probablement son dernier sommeil,
car il ne bougeait pas et sa respiration tait imperceptible.
Disons ici, en peu de mots, comment il se faisait que Louise se trouvait l en compagnie de son frre ; car on devine aisment que le jeune
garon, improvis mdecin, ntait autre que notre vieille connaissance,
cet excellent Caboulot.
Depuis les rvlations quil avait faites sa sur, le petit tudiant
avait dans la tte une ide xe : rapprocher Louise de Desprs et les faire
travailler de concert la vengeance commune.
Il se doutait bien quune premire entrevue ne surait pas eacer
de la mmoire du Roi des tudiants les vnements de Saint-Monat et
la trahison de Louise ; mais, bon lui-mme et possdant un cur dor, le
Caboulot se disait que Gustave nirait par pardonner, en face du repentir
et des larmes de sa sur.
Cramponn cee ide, le jeune Gaboury avait, non sans peine, dcid Louise laccompagner chez Desprs ; l, il apprit que ce dernier
venait de partir, avec un jeune homme, pour la Canardire.
Le parti du Caboulot fut bientt pris. On sait que son caractre
bouillant tait lennemi acharn des atermoiements.

134

Le Roi des tudiants

Chapitre XXI

Gustave est la Canardire, dit-il sa sur : eh bien ! allons-y. Nous


aurons bien du malheur si nous ne le heurtons pas en chemin.
Y songes-tu ? avait rpondu Louise. . . Jamais je ne me dciderai
une semblable dmarche.
Tu mas promis de te laisser guider par moi ; consquemment, tu
dois mobir. Pas de rplique : en avant, marche !
Et le tyrannique Caboulot avait, sans crmonie, pris le bras de sa
sur et lavait conduite nous savons o.
Cependant, Louise, toujours agenouille, disait :
Mon Dieu ! mon Dieu ! ce pauvre Gustave, le revoir en cet tat !
Mort ! mort ! sanglotait son tour le Caboulot, mort sans avoir atteint son but, sans stre veng et avoir veng la socit !
Mort sans mavoir pardonne ! reprenait Louise, comme un cho
funbre.
Ces lamentations duraient depuis cinq minutes, quand tout coup le
Caboulot bondit sur ses pieds, galvanis par une pense soudaine.
Assez pleur ! cria-t-il. Lhomme qui sort dici est lassassin de Gustave : il faut que cet homme-l meure avant dentrer dans bec. Je lattraperai bien.
Et il se disposa prendre son lan.
Es-tu fou ? exclama Louise en le retenant par le bras. . . Me laisser
seule ici ?. . . abandonner ce pauvre Gustave, qui vit peut-tre encore ?. . .
Et elle posa la main sur le cur du moribond.
Le Caboulot trpignait.
Je veux le tuer ! je veux le tuer ! rugissait-il. . . Point de piti pour
cet assassin denfer, pour cet ignoble espion, pour ce voleur de dot !
Aends, aends ! dit tout coup Louise, anxieuse et penche sur la
poitrine du cadavre.
Point daente !. . . Cest tout de suite. . . la main me dmange ! rpondit sourdement le Caboulot, fou de colre et de douleur.
Il allait bondir, quand Louise eut un soudain tressaillement.
Reste, mon frre, Gustave nest pas mort. . . son cur bat, scria-telle.
Et elle releva vers le bouillant Georges sa ple et douce gure, o
brillait un rayon desprance.

135

Le Roi des tudiants

Chapitre XXI

Dis-tu vrai ? exclama le petit tudiant, qui se prcipita sur le corps


de Desprs et appliqua son oreille sur la poitrine du bless.
En eet, dit-il au bout de quelques secondes, le cur bat et ce pauvre
Gustave est encore vivant. . . Tout espoir nest pas perdu.
Puis se relevant :
Vite, luvre. . . Je cours chercher de leau. . . Nous le sauverons,
Louise.
Heureusement quun ruisseau coulait quelques pas de l, sous le
petit pont dont nous avons dj parl. Le Caboulot sy transporta en deux
enjambes et rapporta de leau dans son chapeau.
oique tudiant de premire anne, le jeune Gaboury aurait eu
honte de ne pas savoir bassiner une blessure. Il lava donc grande eau la
plaie qui ouvrait le front de Desprs, puis la banda soigneusement avec
le mouchoir de Louise, pralablement tremp dans le ruisseau.
Et, satisfait de son pansement, il regarda le bless, lui tenant le pouls,
comme aurait pu faire un vrai mdecin.
Ce traitement si simple du futur docteur en mdecine sut cependant pour ranimer le Roi des tudiants. Le pouls reparut lartre radiale ; la gure se colora imperceptiblement, et la respiration devint plus
facile. elques mots inintelligibles schapprent mme des lvres ples
du jeune homme.
Mais il ne bougea pas autrement, et ses yeux demeurrent entrouverts.
Allons, grommela le Caboulot, avec toute limportance dun vieux
praticien, le cerveau a subi une plus forte commotion que je ne le pensais,
et Gustave a besoin de soins aentifs. Je vais aller chercher une voiture
et nous le transporterons bec, chez lui.
Non pas, rpliqua vivement Louise, cest chez nous quil faut lemmener. Je serai sa garde-malade, et peut-tre. . .
Au fait, tu as raison, ma sur, et je ne suis quune grue de navoir
pas song cela. Gustave sera tellement dorlot et mdicament chez le
pre Gaboury, quil reviendra la sant malgr lui. . . Mais, ajouta-t-il en
remeant son chapeau sur sa tte, je suis ici dire des fariboles, tandis
que je devrais galoper la recherche dune voiture. Aends-moi : je ne
serai pas longtemps.

136

Le Roi des tudiants

Chapitre XXI

Et le petit tudiant partit comme un trait, bondit par-dessus la haie


avec lagilit dun acrobate, prit sa course dans la direction de bec, et
disparut nalement un coude du chemin.
Louise resta donc seule, en face du moribond.
La nuit tombait : lobscurit envahissait le parc et la clart rougetre
qui estompait le couchant faisait ressortir davantage les teintes sombres
de la fort.
Aucun bruit ne slevait de la route de la Canardire ; seules, les grenouilles, croassant dans les aques deau, faisaient entendre leur monotone trmolo, auquel rpondait dune faon sinistre la respiration comateuse du bless.
Louise eut peur. . .
oique veille, elle eut un singulier cauchemar. Il lui sembla que le
corps de Desprs se redressait lentement et se remeait sur ses pieds, avec
des mouvements dautomate ; les yeux du malheureux se changeaient en
charbons ardents ; sa blessure se rouvrait et laissait couler un ot de sang
lumineux ; puis, enn, une voix spulcrale se faisait entendre, qui disait :
Tu vois, Louise, cee horrible blessure : elle va me tuer ; mais ce nest
rien en comparaison de celle que tu s mon cur, il y a sept ans. . . Je me
meurs depuis ce jour, Louise : adieu !. . . Et le corps retombait lourdement
en travers du sentier durci. . .
cee horrible vision, la pauvre jeune lle sentit une sueur glace
inonder ses tempes, et elle ne put que se laisser choir sur ses genoux, en
voilant sa gure de ses mains tremblantes.
Elle tait dans cee position depuis une minute peine, quand un
frlement imperceptible agita le feuillage tout prs de l. . . Une gure
blme se glissa derrire la jeune lle agenouille ; deux mains, tenant un
foulard plusieurs fois repli, savancrent en silence de chaque ct de
sa tte ; puis, soudain, le foulard glissa rapidement sur la bouche, et se
trouva nou derrire la nuque de Louise. . .
La malheureuse aole de terreur, voulut crier ; mais lhorrible gure
lui apparut, grimaante et moqueuse. . .
Alors, la pauvre jeune lle perdit tout fait connaissance entre les
bras de la sinistre apparition, pendant que ses lvres dcolores murmuraient :

137

Le Roi des tudiants

Chapitre XXI

Encore lui !. . .
...................
Cinq minutes plus tard, le roulement sourd dune voiture se t entendre et un homme apparut dans le sentier.
Ctait le Caboulot.
Il tait suivi du cocher de la voiture, qui venait lui aider transporter
le Roi des tudiants vanoui.
La premire parole du Caboulot fut ladresse de sa sur.
Ai-je t trop longtemps, ma sur ?. . . As-tu eu peur ? demanda-t-il.
Pas de rponse.
O es-tu donc, Louise ? reprit le jeune homme, en levant la voix.
Mme silence.
Linquitude commena gagner le petit tudiant. Louise pouvait
bien stre loigne de quelques pas, et pour une minute ou deux ; mais,
dans tous les cas, elle devait se trouver porte dentendre les appels
ritrs de son frre.
Le Caboulot se t cee supposition, et beaucoup dautres, mais inutilement : Louise demeura introuvable. On eut beau chercher, fouiller le
parc : rien !
Alors, un vritable dsespoir sempara de lenfant. Il aurait sanglot,
sil et t seul.
e faire ?. . .
Le petit tudiant le demandait tous les chos de la Canardire et
tous les saints du calendrier. Plac dans la dure alternative dabandonner sa sur ou de risquer la vie de son ami Desprs, en le privant des
soins immdiats que requrait son tat, le Caboulot ne savait quel parti
prendre. . . Il se lamentait et sarrachait les cheveux ; mais ces dmonstrations violentes navanaient pas les choses. . .
Le cocher risqua un avis. Par hasard, ce cocher-l se trouvait tre un
homme de bon conseil.
Mon petit monsieur, dit-il, coutez-moi. Votre position est embtante, je lavoue ; mais ce nest pas en vous donnant des taloches et en
geignant que vous en sortirez. . . Allons au plus press ; il y a ici un homme

138

Le Roi des tudiants

Chapitre XXI

qui peut mourir, faute de soins : dpchons-nous de le transporter en bon


lieu. Puis, si vous ne trouvez pas votre sur la maison, eh bien ! vous
aurez toute la nuit pour chercher. Pas vrai ?
Vous avez raison, murmura le Caboulot ; si Gustave mourait sans
mdecine, je me le reprocherais toute ma vie. Transportons-le dans la
voiture, et lons vers bec. Je reviendrai plutt.
Trois quarts dheure aprs, le Roi des tudiants reposait dans le lit
virginal de Louise.
Un mdecin tait son chevet.

139

CHAPITRE

XXII

Une distillerie clandestine

se passaient les vnements que nous sommes en


train de raconter, il y avait, sur la route de Charlesbourg, une
singulire habitation.
Ctait une vieille masure tombant en ruine, lzarde sur toutes ses faces
et laissant crotre une mousse verdtre dans les interstices de ses pierres
branlantes.
Cee maison de sinistre apparence avait d appartenir autrefois
quelque riche bourgeois, en juger par ses vastes dimensions et les vestiges dlgance qui restaient de son architecture dlabre. Mais, depuis
de longues annes, sans doute, son propritaire lavait abandonne, car
elle tombait de vtust, sans quune main charitable songet le moins du
monde entraver les ravages du temps. Les larges fentres cintres de la
faade taient veuves de plus dun carreau, et les deux petits soupiraux
de la cave en manquaient absolument. Seule, une armature en fer, compose de gros barreaux entrecroiss, protgeait ces dernires ouvertures,

140

Le Roi des tudiants

Chapitre XXII

perces au ras du sol.


Mais ce qui contribuait, plus que tout le reste, faire de cee vieille
masure un lieu de prdilection pour matre Satanas et ses diablotins, ctait sa situation exceptionnelle. Accroupie sur un monticule de rochers
gristres, lentre dun bois et sur le bord dune profonde ravine, lhabitation solitaire, semblait, en eet, ne pouvoir manquer dairer laention
du diable, comme pied--terre quelques arpents de bec.
La superstition populaire se disait que le sombre roi de labme et t
l comme chez lui au milieu des chouees et des hiboux, quelques pas
dun quartier clbre en vols et en assassinats, non loin de la haute chane
des Laurentides, o se trouvait probablement lenfer.
Et les paysans, revenant du march, qui passaient par l, une fois la
nuit tombe, faisaient prendre le grand trot leur monture et se signaient
formidablement, en face de la maison suspecte.
Mme, plus dun de ces braves Charlesbourgeois, que leur mauvaise
toile forait cheminer, ainsi la nuit, armaient avoir vu dtranges lumires danser derrire les carreaux crasseux de la masure abandonne, et
entendu des cris encore plus tranges veiller les chos dalentour.
Il tait donc vident que cee maison maudite tait hante, et servait
de refuge des lgions de diablotins en rupture de ban qui venaient y
faire leur sabbat.
Il ny avait, dailleurs, pour sen convaincre, qu regarder, au beau
milieu des nuits les plus noires, lpaisse fume phosphorescente qui schappait de la haute chemine.
Le bois dont se chauent les chrtiens ne fait pas une fume comme
celle-l, une fume pointille de tisons brlants et sentant le soufre plein
nez.
Donc, la vieille maison tait hante !
Voyez-vous a !. . . lenfer ayant une succursale sur le bord dune
grande route, et aux portes dune honnte ville, dune respectable capitale !
Ah ! bec pouvait bien contempler, tous les dix ou vingt ans, le
spectacle dun de ses quartiers les plus populeux ambant comme une
manufacture dallumees !
Cependant, malgr toutes ces preuves plus convaincantes les unes

141

Le Roi des tudiants

Chapitre XXII

que les autres, en dpit des hurlements sinistres et des lumires dansant
comme des feux-follets, nonobstant mme la fume noirtre pointille de
tisons ardents, nous devons la vrit historique de dire que les bons
habitants de Charlesbourg se trompaient. . . que la maison mystrieuse
ntait pas hante !
Ou, si lon tient ce quelle le ft, ce ntait pas par des dmons foltres, mais bien par une vieille femme inoensive, nayant pour toute
compagnie quun grand chien fauve, un gros chat noir et un. . . ls aux
trois-quarts idiot.
e faisait l ce quatuor disparate ?
Ah ! dame ! cest prcisment la question que se posaient inutilement,
depuis longtemps, les gens timors et limagination plus superstitieuse
que ruse.
Ceux-l seuls et ils taient en petit nombre qui auraient t
mme de rpondre, se gardaient bien de le faire. Une indiscrtion de leur
part et pu les priver de lavantage inapprciable de partager un secret
important, et faire ouvrir les yeux des autorits justement inexibles.
Voici comment et pourquoi. . .
La masure sinistre servait de quartier-gnral un certain nombre de
jeunes gens qui y avaient install une distillerie clandestine de whisky,
dans le but de frauder la douane et de boire bon march. La cave, haute
et pave, servait de laboratoire, et cest l qutait install, sur un fourneau
adoss la chemine, un alambic de gros fer-blanc et le reste du matriel
indispensable.
La vieille femme et son imbcile de ls taient les seuls ouvriers de
cee manufacture primitive. La mre distillait patates, grains et autres
crales, tandis que le ls entretenait le feu, coupait le bois et tirait leau
dun immense puits creus dans un angle de la cave.
Il y avait bien aussi le chien et le chat, mais ces deux quadrupdes ntaient pas aachs directement la distillerie. Tout au plus pouvait-on les
considrer comme des comparses. Le premier veillait au salut commun,
et le dernier gardait, dune pae nergique, la matire premire les crales contre les rats et autres vermines de la mme catgorie.
Le whisky de contrebande de cee distillerie au petit pied ntait
certes pas de premire qualit, mais on y ajoutait divers ingrdients sa-

142

Le Roi des tudiants

Chapitre XXII

vants qui en relevaient le got ; et, dailleurs, il cotait si peu, grisait si


bien et se fabriquait si vite, que les habitus navaient pas le droit de se
montrer diciles.
Depuis deux ans dj, dans cee maison isole sur la route de Charlesbourg, deux pas de bec, les crales se transformaient ainsi en
whisky, la barbe des autorits du sc, lorsque nous y pntrons. Cest
dans la soire mme o Gustave Desprs tait transport mourant chez
le pre Gaboury.
Il fait nuit. Les chouees houloulent dans les lzardes de la muraille ;
les grenouilles coassent au sein du marcage voisin ; le gros chat noir
ronronne, accroch la gouire du toit, et le grand chien fauve, couch
sur le perron de pierre de la masure, fait semblant de dormir.
Entrons.
Nous sommes dans une vaste salle o il ny a pour tous meubles
quune immense table de bois brut, anque de cinq ou six chaises boiteuses. Au fond de la pice, dans un angle obscur, une gigantesque armoire sadosse la muraille, tandis que, tout prs de l, se voit la porte
entrouverte dun cabinet noir.
Un feu de branches mortes ambe dans ltre dune large chemine,
faisant mijoter gros bouillons un pot-au-feu de lard sal.
La matresse du logis est l, tout prs, surveillant la cuisson du succulent souper qui se prpare.
Cest une femme dun ge incertain, mais coup sr, plus prs du
crpuscule de sa vie que de son aurore. Une sorte de rsille emprisonne
sa chevelure grise et permet sa gure anguleuse, heurte, de se dtacher
en vigueur. . . La bonne femme culoe tranquillement un brle-gueule,
pendant que, dun genou distrait, elle bat la mesure de ses penses.
Cee estimable contrebandire rpond au doux nom de la mre Friponne une petite appellation damiti qui lui vient de ses pratiques.
En face delle, et accoud fantastiquement sur la grande table, se voit
le digne rejeton de la mre Friponne. Cest un grand garon dun blond
fadasse, eanqu, boursou, lil atone, aux chairs asques. Tout indique chez cet tre dgrad labrutissement le plus complet.
porte de sa main, sur la table, il y a une bouteille et une petite
tasse de fer-blanc. De temps autre, le brave garon se verse une rasade

143

Le Roi des tudiants

Chapitre XXII

et lavale histoire dapaiser sa faim, en aendant le souper qui retarde.


un moment donn, la vieille retire son brle-gueule de ses lvres,
arrte le mouvement cadenc de son genou, relve son nez pointu et apostrophe ainsi son aimable rejeton :
Ah ! , vilain garnement, vas-tu bientt cesser de boire ? Tu es
rendu ton sixime verre depuis une demi-heure.
laquelle apostrophe le vilain garnement rpond dune voix enroue :
Cest pour empcher le gosier de me racornir.
Ivrogne ! bois de leau.
Leau mest contraire.
Voyez-vous a !. . . monsieur qui a des dlicatesses destomac !
Vous dites vrai, la mre ; il ny a que le whisky qui me dsaltre.
Tu es brl, brl de la tignasse aux talons.
H ! cest pour a que je bois tant pour jeter de leau sur le feu.
Tu nes quune sale trogne, et tu me ruines.
Ah ! pour a, non : le whisky cote trop bon march ici.
Bon march. . . hum ! il ne faut pas trop le dire. . . les policemen ont
le nez n. . .
Bah ! je men moque, moi, de ces gens-l. . . et, pourvu que la grande
chaudire ne crve pas. . .
Ce nest pas a qui est craindre, car elle est en fer-blanc double. Il
y a autre chose qui me chionne.
oi donc, la mre ?
Cest que nos pratiques nous laissent. Voil plus de deux jours que
personne nest venu, et, pourtant, a fait le deuxime baril que nous faisons.
As pas peur, la mre. . . je les boirai, moi.
a nous rapportera un beau prot, vraiment.
Cest encore curieux, allez. . .
Tu es fou.
Fou, le Simon la mre Friponne ?. . . Ah ! que non. Tenez, vous allez
voir. Faisons un march.
Radote tout seul et laisse-moi brasser ma fricasse.

144

Le Roi des tudiants

Chapitre XXII

Et la bonne femme se leva, pour se livrer toute entire cee importante opration.
Mais elle laissa bientt tomber sa cuiller--pot, en entendant un bruit
argentin auquel son oreille ne se trompait jamais.
Ce bruit tait produit par la chute de plusieurs pices de monnaie que
Simon faisait trbucher sur la table.
La mre Friponne ne t quun saut de la chemine son ls. Sans plus
dexplications, elle saisit le pauvre garon la gorge et, lui montrant le
poing rest libre :
Brigand ! rugit-elle, tu mas vole.
Lchez-moi ! vous mtouez ! rla Simon.
Non, je vas ttrangler tout--fait.
Ae ! ouf !
Fainant ! bourreau ! assassin ! rends-moi mes pauvres pargnes.
Ae ! ae ! ! ae ! ! !
Mon argent ! mon argent ! ! mon argent ! ! !
La lue prenait des proportions piques, et les doigts crochus de la
mre Friponne taient sur le point denvoyer le malheureux Simon ad
patres, lorsquun spasme suprme le dgagea.
Son premier soin fut de mere la table entre sa terrible mre et lui ;
son second, de pousser coup sur coup trois ou quatre soupirs de cachalot.
Aprs quoi, il cria :
Cest moi, cet argent-l ; cest le beau monsieur de lautre jour qui
vient de me le donner.
Tu mens ! grogna Friponne.
Je mens ?. . . Ah ! mais vous my faites penser : il est un arpent
dici, sur la bue qui maend, et moi qui lavais oubli !
Simon se prcipita vers la porte, mais lincorruptible Friponne le
happa au passage.
De quel monsieur veux-tu parler ? demanda-t-elle, dune voix terrible.
De lAmricain.
Ah !
Cest la vrit, vrai ; et, tenez, il est l qui maend. . . il va me bare,
cest sr.

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Le Roi des tudiants

Chapitre XXII

Pourquoi ta-t-il donn cet argent ?


Je lai rencontr il y a environ une demi-heure, dans le petit bois en
arrire, comme je ramassais une brasse de branches sches. Il avait une
lle presque morte dans ses bras, et il ma dit comme a :
Y a-t-il du monde chez vous ?
Jsais pas, que jai rpondu.
Vas-y voir, quil a repris ; je vais taendre ici.
Et il ma mis dans la main ces belles pices blanches que je viens de
vous montrer. Voyez, tes-vous contente, prsent ?. . . direz-vous encore
que je vous vole ?
Et Simon, radieux davoir tabli son innocence, oublia de nouveau sa
commission et se dressa majestueusement devant sa mre.
Mais celle-ci ne le laissa pas jubiler longtemps.
Imbcile ! cria-t-elle, triple fou ! tu ne vois donc pas que cet homme
taend pour entrer ici et quil doit tre furieux.
Tiens, cest pourtant vrai !
Cours vite lui dire quil ny a personne et quil peut venir sans
crainte.
Et la vieille poussa rudement son ls au dehors, pendant quelle grommelait entre ses dents :
Une si bonne paye ! un Amricain bourr dor et qui ma promis
cent belles piastres, le faire aendre !
Cinq minutes plus tard, Simon rentrait, suivi dun homme bien mis,
qui tenait dans ses bras une jeune lle extnue. . .
Cet homme tait Lapierre ; la jeune lle, Louise Gaboury.
Bonsoir, la mre, dit lhomme ; vous pouvez vous vanter davoir
pour ls un er imbcile : il ma laiss morfondre la porte pendant
prs dune heure, sans ncessit. . . Mais cest gal ; puisque me voil, arriv sans encombre, je lui pardonne. Avez-vous une chambre pour cee
femme ?
Jen ai plusieurs, rpondit la mre Friponne, mais il y en a de plus
mignonnes les unes que les autres.
Je veux la meilleure et, surtout, la plus loigne dici.
Alors, cest la chambre du nord un vrai nid dhirondelle pour la
tenue.

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Le Roi des tudiants

Chapitre XXII

Cee chambre ferme-t-elle cl ?


Il y a un solide verrou en dehors : a vaut mieux.
Trs bien. Et les fentres ?
Une seule, et encore, on peut lassujeir en dehors avec des clous.
Je vous loue cee chambre, mais une condition : vous y garderez cee jeune lle prisonnire jusqu nouvel ordre pendant trois ou
quatre jours au plus ; vous la traiterez convenablement et ne la laisserez
manquer de rien ; en outre, personne ne doit savoir quelle est ici, et il
faut que vous veilliez aentivement ce quelle ne schappe pas. . .
Ah ! pour a, jen rponds, interrompit la mre Friponne.
Bien. ces conditions-l, je vous donnerai cinquante piastres le
jour o je viendrai rendre la libert cee jeune lle. En aendant, voici
dix billets de cinq pour vous mere mme de bien soigner ma protge.
a vous va-t-il ?
Si a me va !. . . cest--dire que la charmante poulee sera tellement
bien chez la mre Friponne, quelle nen voudra plus partir et que vous
serez oblig de lemmener de force.
Et la vieille, aprs cee boutade un peu prtentieuse, engoura dans
sa poche les prcieux billets de lAmricain et se mit en devoir dinstaller
Louise dans sa fameuse chambre du nord.
La chose se t en peu de temps, car les prires et les larmes de la
pauvre lle ne retardrent pas dune minute son emprisonnement. La
mre Friponne avait les bres du cur furieusement coriaces, et elle en
avait vu dautres que a sans smouvoir.
and tout fut termin et que les verrous furent scrupuleusement
pousss en travers des ais de la porte, la fabricante de whisky en contrebande retourna la cuisine, o laendait stoquement Lapierre.
a y est, dit-elle. La petite a bien fait quelques dicults, mais la
mre Friponne a encore la poigne solide, et tout cest pass comme sur
des roulees.
Cest bien, rpondit distraitement Lapierre.
Et il ajouta dune voix sourde :
Celle-l, du moins, ne viendra pas se jeter dans mes jambes, lors de
la signature du contrat. ant lautre. . .

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Le Roi des tudiants

Chapitre XXII

Il nacheva pas sa pense, mais rchit quelques secondes et demanda :


Votre cave est-elle sre ?
e voulez-vous dire ? balbutia la bonne femme, songeant sa petite industrie.
Oh ! rassurez-vous, reprit le questionneur, je nai aucunement lintention daller vous dnoncer aux agents du sc. Faites le ngoce quil
vous plaira de faire ; je nai rien y voir. Vous savez ce que je vous ai dit
il y a deux jours : chacun gagne sa vie comme il peut, et il ny a que les
sots qui crvent de faim. La contrebande nest une faute que lorsquon se
fait prendre. Cest ma morale moi.
Et la mienne aussi, ne put sempcher dajouter la vieille.
Cest la bonne, reprit Lapierre. Distillez donc en paix et ne craignez
rien en moi, si vous me servez bien. Mais rpondez ma question :
Votre cave est-elle sre ?
Dame ! je crois bien ! rpondit Friponne, en se gourmant. . . des murs
de deux pieds dpaisseur, la porte condamne, les soupiraux dfendus par
des barreaux de fer gros comme mon poignet !. . .
Ah ! ah !. . . De sorte quun homme qui serait enferm l nen sortirait quavec votre permission ?
Pour a, oui.
En ce cas, la mre, prparez-vous gagner encore une petite centaine de piastres et recevoir un nouveau pensionnaire. Je vous lenverrai probablement lundi dans la nuit. Il est un peu turbulent, mais les deux
gaillards qui lemmneront ici vous aideront le calmer. . . Dailleurs, vous
ne le garderez pas longtemps.
La mre Friponne tait blouie.
Ah ! mon bon monsieur, scria-t-elle, quel er homme vous faites
et je vous remercie donc !. . . Deux cents piastres ! mais cest une petite
fortune !
Il sagit de la gagner loyalement, rpliqua Lapierre, se disposant
partir.
Nayez souci ; vos pensionnaires sortiraient plutt de lenfer que de
chez la mre Friponne.
Cest ce que nous verrons. Je reviendrai demain. Au revoir.

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Le Roi des tudiants

Chapitre XXII

Et, Lapierre partit, se dirigeant rapidement vers bec, tout en grommelant :


Ah ! mon petit Desprs, il parat que je tai manqu ; mais jai bien
peur que, tout de mme, tu ne puisses apporter Mlle Privat les preuves
que tu lui as promises. . .
ant la vieille et son ls Simon, ils se mirent tranquillement
table, comme dhonntes travailleurs qui ont fait une bonne journe.

149

CHAPITRE

XXIII

Dans la gueule du loup

dix heures quand Lapierre quia la maison de la


mre Friponne.
La nuit tait noire, et cest peine si quelques rares toiles scintillaient au rmament.
Le anc de Laure descendit vivement la route de Charlesbourg, sengagea sur le pont Dorchester, prit la rue du mme nom, grimpa la HauteVille par le grand escalier, tourna gauche dans la rue Saint-Georges,
coudoya les remparts, passa sous les arcades de la massive porte SaintJean, longea lesplanade et, nalement, sarrta devant une haute maison
de la rue Saint-Louis.
Il tait arriv.
Lapierre sonna.
Au bout dune minute, la porte souvrit et une femme dun certain
ge, tenant une lampe la main, se prsenta dans lentrebillement.
Reconnaissant le visiteur qui venait si tard, elle sempressa de sea-

150

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIII

cer, tout en murmurant avec respect :


Ah ! cest vous, monsieur Lapierre. . .
Oui, cest moi, rpondit rapidement ce dernier ; personne nest
venu, Madeleine ?
Non, monsieur. . . cest--dire oui. . . deux espces dindividus, mal
triqus et sentant la boisson que a soulevait le cur.
Faites-moi grce de vos rexions, je vous lai dj dit. . . quelle
heure ces hommes se sont-ils prsents ?
Environ vers cinq heures, cee aprs-midi.
Bien. Et doivent-ils revenir ?
Ils ont dit quils repasseraient dans le cours de la soire.
Cest bon. Vous les conduirez dans mon cabinet priv vous savez. . . celui du fond. En aendant, donnez-moi vite souper, car je meure
de faim.
Pendant ce dialogue, les deux interlocuteurs avaient mont un escalier
et staient rendus dans un lgant salon du second tage, o Lapierre se
laissa tomber sur un large fauteuil, en aendant que la table ft dresse
dans la salle manger, situe en arrire.
L, douilleement assis sur le crin lastique et reposant ses membres
courbaturs par une course de plusieurs heures, le sinistre personnage se
prt rchir.
La journe avait t fertile en motions, et la succession rapide des
vnements qui sy taient drouls navait pas permis Lapierre de les
peser mrement. Il tait donc bien aise de se trouver enn seul avec ses
penses, an dy mere un peu dordre et de tirer les conclusions qui
devaient en dcouler.
Une demi-heure se passa ainsi tourner et retourner tous les incidents de ce jour mmorable, les analyser, les dissquer, en rechercher
les causes, en prvoir les consquences.
Lapierre ne bougeait pas plus quun terme, et la voix de Madeleine,
annonant plusieurs reprises que le souper tait servi, navait pas mme
le privilge darriver jusqu lentendement du matre.
Enn, celui-ci parut sortir de sa torpeur, redescendre des nuages. Il
passa la main sur son front et murmura, en forme de conclusion :

151

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIII

En somme, la journe na pas t aussi mauvaise que jaurais pu


my aendre. . . Louise ne parlera pas, et Lenoir alias Desprs ne parlera
plus. Cee ide de faire servir la masure de la mre Friponne mes petits projets nest pas trop mal trouve, et je ne regree pas mon voyage
davant-hier, ni ma rencontre avec les deux compres qui vont venir tout
lheure. On na jamais trop de connaissances. . . Allons, ne nous laissons
pas aller au dcouragement et mangeons de bon apptit.
Aprs stre ainsi rconfort le moral, Lapierre se dirigea vers la salle
manger, dispos en faire autant pour le physique.
Les bandits de profession ont cela dexcellent, cest quils perdent rarement lapptit et que les situations les plus terribles ne ragissent pas
sur leur estomac.
Lapierre prit donc tranquillement son souper, tout comme sil net
pas, quelques heures auparavant, assomm un homme et squestr une
lle.
Le remords cet hte implacable qui vient sasseoir dans les consciences
bourreles ne se montra mme pas lhorizon, et lpre chercheur de
dot se leva de table, nayant plus en tte que des ides riantes.
Il repassa dans son salon et stendit nonchalamment sur une causeuse ; mais cinq minutes ne staient pas coules quun violent coup de
sonnee retentit.
Ah ! ah ! voici mes collaborateurs, se dit Lapierre.
Et il gagna en toute hte une petite pice, situe tout fait au fond de
la maison et quil appelait judicieusement son cabinet priv.
L, en eet, ne pntraient que quelques rares privilgis et ne se
traitaient que des aaires plus ou moins vreuses ; il y allait plus de
gens dignes de coucher la prison, que de gurer au bal du lieutenantgouverneur.
Cest que Lapierre, avec ses instincts inns de crime et lducation
pernicieuse quil avait puise dans les camps amricains, en qualit despion, prouvait le besoin de se crer, bec, une double existence :
lune au grand jour, irrprochable, lgante, presque fastueuse, avec ses
exigences multiples, tant au point de vue du logement et des relations,
qu celui du domestique en livre de rigueur ; lautre cache, cauteleuse
et enveloppe de tnbreuses prcautions.

152

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIII

Voil pourquoi ce matre en fait dintrigues avait chez lui deux lieux
de rception : lun public, donnant sur la rue, lautre priv, prenant jour
du ct de la cour.
Cest dans ce dernier que Lapierre se rendit pour recevoir ses nocturnes visiteurs.
Ces messieurs, du reste, ne tardrent pas tre introduits.
Nous devons la vrit de dire quils ne payaient pas de mine, bien
quils ne se ressemblassent gure. Lun, grand, gros, fortement charpent,
avait cee physionomie placide et brutale que donne lhabitude du crime ;
lautre petit, uet, ple et presque imberbe, possdait une gure intelligente, mais o il y avait plus dastuce et daudace cynique que de toute
autre chose.
Le premier rpondait au prnom de Bill ; le second sappelait le plus
innocemment du monde Passe-Partout. Tous deux taient bizarrement vtus de hardes disparates, peu faites pour leur taille.
Ces messieurs furent donc introduits par Madeleine. Ils rent trois pas
dans le cabinet, puis sinclinrent avec un ensemble parfait. Dans cee
position, ils aendirent poliment, le chapeau bas, que le matre du logis
leur adressa la parole.
Hum ! se dit Lapierre, en toisant avec complaisance ses visiteurs,
voil deux sujets qui ne me paraissent pas diciles discipliner. . . Du
diable si je nen fais pas quelque chose !
Puis, tout haut :
Vous tes exact, dit-il ; asseyez-vous, mes braves.
Les deux braves ne se rent pas prier et, dun mme mouvement, scrasrent sur le bord de leur chaise respective. Tout cela sans articuler
une parole.
Bien, mes amis, reprit Lapierre. Maintenant, causons. Lorsque je
vous ai rencontr, il y a quelques jours, dans la taverne de Jack Hunter,
vous vous plaigniez, nest-ce pas vrai, de la duret des temps et de la
stagnation des aaires dans votre ligne ?. . .
Cest le cas, arma le petit homme.
Cest le cas, appuya le gros.
Vous disiez que, du temps de Tom Leblond, les choses allaient mieux
et que peu de nuits scoulaient sans quil vous eut dterr quelque bon

153

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIII

coup faire, quelque petite mine exploiter. . . ?


Hlas ! rien de plus vrai, modula la voix te du blanc-bec.
Rien de plus vrai, grommela lorgane sonore de lhercule.
Et vous ajoutiez que ce qui vous faisait dfaut, ctait un chef habile,
une espce de chien de chasse, ayant assez de air pour dcouvrir le gibier
et le faire lever. . . ?
Mais oui, cest justement a ! rent en chur les deux voyous.
Eh bien ! mes amis, jai votre aaire. . . Voulez-vous que je sois votre
chef pendant quelques jours et que je vous fasse gagner, sans danger, dix
fois plus dargent que vous nen amasseriez en risquant votre peau ?
Vous feriez a, vous ? demanda vivement Passe-Partout, bloui de
la perspective.
Je fais tout ce que je dis, rpliqua froidement Lapierre. Jai besoin
de deux hommes, hardis, sans prjugs, incorruptibles, et je madresse
vous de prfrence bien dautres. Acceptez-vous ?
Faudra-t-il tuer ? grogna Bill. . . Alors, cest plus cher.
Ni tuer, ni voler.
Ni aller confesse ? ricana Passe-Partout.
Rien de tout cela, rpondit Lapierre. Il y aura peut-tre un oiseau
mere en cage et un autre garder. . . voil tout.
Pas davantage ?
Pas davantage.
Mais le jeu nen vaut pas la chandelle, et vous allez gaspiller votre
argent, matre, t honntement remarquer Passe-Partout.
Le petit a raison, gronda Bill, un peu dsappoint. . . Sil y avait
quelque magasin piller ou un gnant assommer, je ne dis pas !. . .
Tranquillisez-vous, reprit Lapierre ; je nai pas dit que loiseau se
laisserait mere en cage sans se dbare. . . Cest un malin.
la bonne heure ! t Bill, en dtirant ses formidables biceps.
Ce sera ton lot, mon brave.
All right ! jen suis.
ant toi, matre Passe-Partout, ta besogne sera multiple ; je te
fais mon collaborateur, mon lieutenant.
Vous me comblez, t le voyou avec humilit.
Eh bien ! a y est-il ?

154

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIII

Voyons le prix.
Je ne lsinerai pas : quatre piastre par jour.
Meons cinq : cest un compte plus rond.
Va pour cinq. Ainsi, cest convenu ?
Cest convenu.
Bien, mes amis. Maintenant, je vais vous donner mes instructions.
Ici, Lapierre dveloppa minutieusement son plan de campagne, sans
toutefois se compromere par des explications trop circonstancies. Pendant prs dune heure, il dicta aux deux bandits, aentifs et respectueux,
le rle quils devaient jouer dans le grand drame qui se prparait. Pas un
dtail ne fut omis, pas une prcaution nglige. La trame qui devait envelopper la malheureuse Laure et ses amis fut si bien ourdie, que le rus
Passe-Partout, dans un lan de sincre admiration, scria :
Matre, Tom Leblond ntait quun farceur ct de vous !
Cet loge enthousiaste aa-t-il quelque bre cache du cur de lancien espion ?. . . cest ce que nous ne pouvons dire ; mais son il brilla
dune trange amme, et Lapierre leva la sance, vers deux heures du
matin, par les ordres suivants :
Ainsi donc, Bill, il est entendu que tu te rends immdiatement
ton poste dobservation, en arrire de chez la mre Friponne. ant toi,
Passe-Partout, dgringole jusque sur le bord du cap et ne perd pas de vue
la maison des Gaboury. Bonsoir, mes braves. demain.
Un quart-dheure aprs, le anc de Mlle Privat dormait du sommeil
du juste.
La nuit scoula toute entire en songes ross, et, lorsquil sveilla,
lheureux Lapierre put constater que le soleil tait dj haut.
Est-ce que, au moment de toucher le but, je mamollirais dans les
dlices de Capoue ? se dit-il. . . est-ce que je deviendrais paresseux ?
Redoutant une semblable dchance, il sauta lestement du lit et shabilla. Puis, cee opration termine, il se rendit la salle manger, o les
armes du moka saturaient dlicieusement latmosphre.
Mais, ce moment, un formidable carillon agita la sonnee correspondant la porte de la rue, et Madeleine courut ouvrir.
Monsieur Lapierre ? demanda une voix imprieuse.

155

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIII

Il ny est pas, rpondit lorgane doucereux de Madeleine. . . cest-dire. . . enn, je vais aller voir.
Et la femme de charge remonta lescalier. Mais le visiteur la suivit
quatre quatre et se trouva sur le palier, lentre de la salle manger,
en mme temps quelle.
Ctait le Caboulot !
Apercevant Lapierre, il marcha droit lui et articula froidement :
Ma sur ! misrable, quas-tu fait de ma sur ?
Votre sur ! balbutia Lapierre, interdit et cherchant reconnatre
le jeune homme qui lapostrophait ainsi.
Oui, ma sur, ma sur Louise Gaboury que tu as voulu ruiner de
rputation autrefois, et que tu as vole hier !. . . en as-tu fait ?. . . o
est-elle ? Parle vite, sclrat.
Vous tes fou, rpondit lancien espion, se remeant et voyant
qui il avait aaire. . . Je ne sais ce que vous voulez dire.
Ah ! tu ne sais pas ce que je veux dire, ravisseur, espion, assassin
et faussaire que tu es ! eh bien ! je vais touvrir lintelligence. Dis-moi
de suite o tu as tran ma sur, la nuit dernire, ou, sur mon salut, tu es
mort.
Et le jeune homme, tirant un revolver de sa poche, ajusta Lapierre.
Celui-ci devint fort ple. Nanmoins, une seconde aprs, il se remit.
Abaissez votre arme, jeune homme, dit-il ; je vais vous satisfaire.
Le Caboulot abaissa son pistolet, sans toutefois cesser de menacer lespion de son regard. . . Mais il vit aussitt Lapierre clater de rire et se sentit
lui-mme enlacer par deux bras nerveux, qui le rduisirent limpuissance.
Ces deux bras intempestifs nappartenaient rien moins quau collaborateur Passe-Partout. Suivant les ordres de son nouveau matre, le mouchard improvis stait apost derrire les remparts, en face de la maison
o logeait la famille Gaboury. L, par la baie dune embrasure, il avait vu
sortir le Caboulot et stait lanc aussitt sur sa piste. Grand avait t son
tonnement en voyant le jeune homme pntrer chez le patron Lapierre ;
mais Passe-Partout, surmontant cee impression, stait dit que peut-tre
il ne serait pas de trop dans lexplication qui ne pouvait manquer davoir
lieu, et il tait entr sur les talons du l.

156

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIII

On a vu que, sa bonne toile aidant, le jeune policier in partibus tait


arriv juste point pour sauver la prcieuse existence de son patron.
En un clin dil, limprudent Caboulot fut garro et mis hors dtat
de nuire.
Lapierre passa alors dans son cabinet priv et ouvrit une petite porte,
masque par le bureau sur lequel il crivait. Cee porte, en tournant sur
ses gonds, laissa voir une chambre noire, troite, une sorte de dpense, qui
ne recevait le jour que par un petit chssis de deux vitres, soigneusement
grill.
Cest l que le malheureux enfant, cel comme une momie, fut jet,
en proie la rage et au dsespoir.
Passe-Partout fut install la porte, pendant que Lapierre, triomphant, lui disait :
Mon cher collaborateur, ton entre en campagne a t un coup de
matre, et, pour te rcompenser, je te nomme gouverneur de cee prison.

157

CHAPITRE

XXIV

O Bill et Passe-Partout se
distinguent

les trois jours qui nous sparent du fameux bal de madame Privat. Aussi bien, les choses
ont march pendant que nous tions occups ailleurs et lorganisation ne laisse plus rien dsirer. Tout est prt pour la fte ; les musiciens sont leur poste, et le chef dorchestre naend plus que le signal
de la matresse du logis pour faire mugir ses cuivres et vibrer ses cordes.
Dans le grand salon et les pices adjacentes de la Folie-Privat, ce ne
sont que toilees blouissantes, fastueuses pierreries, parfums enivrants,
soyeux frous-frous. Tout bec est l du moins le bec aristocratique, le bec de la fashion, la quintessence de la socit dore.
Brunes et blondes ; smillantes Canadiennes-franaises la noire chevelure ; plantureuses Anglaises aux tresses fauves ; rentiers ventrus et journalistes diaphanes ; politiciens bavards et nanciers discrets, ociers de

158

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIV

la garnison tout chamarrs de torsades dor, et hommes de leres en modestes habits noirs ; maris, femmes et lles. . . tout y est, rien ne manque !
Cest que le gigantesque festival donn par la veuve du colonel Privat
ntait pas chose commune cee poque. La bonne ville de bec,
tressaillant jusque dans ses assises de granit, sen tait entretenue pendant
huit jours et avait fait des prparatifs considrables pour y tre dignement
reprsente si bien que la date du 26 juin, cee anne-l, fut sur le point
dclipser sa sur ane du 24, le jour national des Canadiens-franais, la
Saint-Jean-Baptiste !
Ds huit heures du soir, les quipages encombraient lavenue de la
Folie-Privat et le pristyle du coage sencombrait de falbalas et de volants. Vers dix heures, tous les invits taient rendus et lorchestre entamait les premires mesures du quadrille dhonneur.
Il va sans dire que le hros de la soire, Joseph Lapierre, gurait dans
cee danse douverture, ct de Mlle Privat quil devait pouser le lendemain matin. Les deux jeunes gens avaient pour vis--vis, un haut dignitaire du gouvernement, donnant la main Mlle Privat, tandis que les
autres gurants taient des ociers de la garnison.
Pendant que ces messieurs et ces dames vont dployer, au son dune
musique tapageuse, les grces de leurs personnes et la dsinvolture de
leurs mouvements, sortons un peu et dirigeons nos pas vers le parc.
Noublions pas que nous sommes la n du mois de juin et qu cee
poque de lanne latmosphre dune salle de bal laisse dsirer sous le
rapport de la fracheur.
En outre de cee considration, disons de suite quen cee nuit fameuse o la riche madame Privat donnait lhospitalit llite de bec, la temprature tait quasi-tropicale. Et puis, la nuit avait de si allchantes invitations, les armes champtres taient si pntrants, les rameaux feuillus murmuraient si harmonieusement, la lune dversait avec
tant de libralit les larges gerbes de sa lumire veloute dans les alles
aux bords frangs dombre, la brise courait si doue travers la rame
sonore. . . que vraiment la tentation devenait trop forte, et que le parc recevait plus de promeneurs que le coage de chorgraphes.
Couples amoureux de la solitude deux ; adeptes de la dive et du buffet, prouvant le besoin de se rafrachir les tempes et les ides ; person-

159

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIV

nages de tapisserie qui vont au bal pour regarder faire les autres ; hommes
daaires que la desse Terpsichore ne sduit pas et qui prrent causer
dpression commerciale ou change sterling, pendant que le commun des
mortels samuse ; cavaliers et blondes qui le tte--tte sous les arbres
feuillus ne peut jamais dplaire ; fumeurs aams, inhumainement chasss du voisinage des dames ; beaux en qutes daventures ; enn, rveurs
pour qui le spectacle dune mlancolique nuit dt lemporte sur la vue de
pauvres danseurs suant grosses goues : tout cela se croisait, dlait,
caquetait dans le jardin du coage.
Le coup dil tait charmant.
Grce la discrte lumire de la lune, et surtout grce aux reets multicolores de plusieurs lanternes chinoises disposes avec got de distance
en distance, aux points de jonction des alles, robes blanches, manteaux
rouges, chevelures dnoues blondes ou brunes rubans de toutes
nuances, habits de toutes formes apparaissaient sous un aspect pioresque au possible.
Ctait un tableau mouvant, o les couleurs, les ombres, les sujets
changeaient toute seconde, comme dans une reprsentation de fantasmagorie !
Et, planant au-dessus de cee foule bigarre, le murmure frais et perl
des voix de femmes, ou le grondement plus sonore des organes masculins !
Il y avait bien, en eet, de quoi faire oublier la salle de danse contenant et contenu.
Mais, parmi cee foule insoucieuse qui tranait nonchalamment ses
pas dans les larges alles du parc de la Folie-Privat, il y avait probablement
quelques personnes ayant un autre but que celui de se distraire.
Deux individus, entre autres, marchaient avec un peu trop de circonspection et se faulaient avec inniment trop de soins derrire les pais
rameaux bordant les alles, pour ne pas veiller de prudentes apprhensions.
Ces deux compres un grand et un petit aprs une foule de dtours et de contremarches, sarrtaient enn derrire un banc presque
entirement dissimul sous le feuillage dun sapin de rond-point.

160

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIV

On se rappelle que cet endroit avait t prcisment choisi par Gustave Desprs pour sa premire entrevue avec Mlle Privat.
Une fois l, nos deux individus se tapirent de leur mieux dans le taillis
et ne bougrent plus.
Il tait alors prs de onze heures, et, dans le grand salon du cottage, la danse faisait fureur. Seul peu prs, ce carrefour loign du parc
manquait de promeneurs, tandis que les chos de tous les bosquets des
alentours redisaient les frais clats de rire ou le murmure plus doux des
conversations enjoues.
Un quart-dheure se passa, pendant lequel le silence ne fut troubl que
par le cric-crac des coloptres se jouant au milieu des hautes herbes du
gazon.
Puis, tout coup, une voix aigre et dun timbre caractristique surgit
des profondeurs en arrire du banc.
Sapristi ! disait la voix, je commence membter. Le particulier est
capable de ne pas venir.
Il viendra, rpondit un formidable organe de basse-taille : le patron
la dit.
Il devrait tre ici depuis une bonne demi-heure. . . Tu vas voir que
ce chameau-l va nous brler la politesse, rpliqua la voix de fausset.
La consigne est daendre, se contenta de repartir stoquement la
contrebasse.
Mais ce parti philosophique ne plut, parat-il, que mdiocrement au
premier interlocuteur, car il mergea bientt dun bouquet de feuillage et
savana de quelques pas dans la direction du rond-point. Ce mouvement
compromit gravement lincognito du personnage. . . En eet, un indiscret
rayon de lune tombant daplomb des rgions clestes, claira soudain la
gure de matre Passe-Partout.
Eray de ce sans-gne compromeant, le collaborateur de Lapierre
se replongea bien vite dans lobscurit du feuillage, o il rejoignit son
compagnon, qui ntait autre que Bill.
e faisaient l les deux bandits et dans quel but sinistre se drobaientils ainsi aux rayons mme de la lune ?
On le devine aisment. Ils avaient pour instructions dempcher une
nouvelle entrevue entre le Roi des tudiants et la ance de Lapierre.

161

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIV

Ce dernier jouait l sa dernire carte, il le savait bien ; mais que le coup


russit, et aucun obstacle srieux ne subsistait plus entre Laure et lui,
entre la fortune et lpre convoitise.
Depuis deux jours, lhabile prtendant avait tout mis en uvre pour
dtruire, dans lesprit de Mlle Privat, leet produit par les rvlations de
Desprs ; et nous devons avouer que lex-fournisseur navait pas trop mal
russi, puisque la pauvre jeune lle, bout darguments, navait pu trouver dautre chappatoire que celui-ci : Je ne demande qu tre convaincue. Si M. Desprs ne mapporte pas les preuves quil ma promises, eh
bien ! je croirai comme vous quil na voulu que se venger, et notre mariage aura lieu. Dans le cas contraire, nesprez pas que je faiblirai devant
daudacieuses menaces.
Lenlvement de Louise, la squestration du Caboulot, et la maladie de
Desprs toutes choses ignores compltement de Mlle Privat et de ses
amis servaient merveilles les projets criminels de Lapierre, et pourvu
que la nuit du bal se passt sans encombre, la situation tait enleve.
Mais il y avait cent parier que le tenace Roi des tudiants nabandonnerait pas de la sorte une partie presque gagne. Sa blessure navait
pas eu de suite fatales, et il tait en tat de venir au rendez-vous donn
Laure, puisque, le matin mme, Passe-Partout lavait vu se promener
dans la chambre de la maison Gaboury.
Seulement, allait-il se prsenter ouvertement, par lavenue du coage,
ou se fauler dans le parc, comme lors de sa premire visite ?. . . cest ce
quil tait un peu dicile de prvoir, mme pour un habile espion habitu
toutes les roueries.
Voil pourquoi, ne voulant rien laisser au capricieux hasard, Lapierre
avait jug prudent de prvoir les deux ventualits, en plaant deux sentinelles lentre de lavenue et deux autres prs du rond-point.
De la sorte, il aurait fallu que ce pauvre Desprs et une re chance
pour arriver jusqu Laure.
Aussi donna-t-il tte baisse dans le traquenard, malgr le soin quil
prit de pntrer dans le parc par la grande alle du rond-point, claire
ce soir-l comme en plein jour.
Au moment o il longeait le banc derrire lequel se tenaient accroupis nos deux bandits de toute lheure, il fut terrass et billonn, puis

162

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIV

solidement garro, sans mme avoir eu le temps de pousser un cri.


Bill et Passe-Partout nen taient pas leur coup dessai dans ce genre
dopration, et il faut leur rendre cee justice quils faisaient toujours leur
besogne en conscience.
Cee nuit-l, ils se surpassrent mme. . . si bien que lillustre PassePartout grommela joyeusement :
Sapristi ! si le patron nest pas satisfait, il faut quil soit crnement dicile. . . car nous travaillons, parole dhonneur, comme de vrais
artisses. . .
Et maintenant, ajouta-t-il, rejoignons vite la voiture, et lons proprement vers la gele de la mre Friponne.
En un clin dil, les deux chenapans eurent disparu dans les profondeurs du parc, tranant avec eux leur victime, rduite la plus complte
impuissance.

163

CHAPITRE

XXV

Trop tard

aprs laudacieux enlvement auquel


nous venons dassister, et pendant quune lourde voiture soigneusement ferme entranait rapidement Desprs vers la distillerie de la mre Friponne, lorchestre install dans le grand salon du
coage entamait les premires mesures dune valse.
Les danseurs taient leur poste et le gracieux balancement du dpart
faisait dj ondoyer tous les couples impatients, lorsque deux nouveaux
gurants se jetrent dans la chane mouvante, au moment o la danse
sbranlait.
Le tourbillon sarrta une seconde et chacun sempressa de faire place
au couple retardataire.
and nous aurons dit que les arrivants ntaient autres que Paul
Champfort, le neveu, et Laure Privat, la lle de lamphitryon, personne
ne stonnera de la complaisance empresse des valseurs.
Cependant, la valse navait pas t interrompue, et, glissant en ca-

164

Le Roi des tudiants

Chapitre XXV

dence sur le parquet, chaque couple tournoyait, dlait, disparaissait,


pour revenir et disparatre encore. Les falbalas des danseuses, subissant
les lois de la force centrifuge, spanouissaient en rond, slevant chaque
mouvement giratoire, pour retomber quand ce mouvement diminuait ou
cessait. Mais les cavaliers infatigables, enlevs par une formidable musique, enivrs par les parfums sexhalant des toilees fminines violemment secoues, ne laissaient gure de repos ces pauvres falbalas. . . et
le gigantesque serpent de valseurs continuait toujours drouler ses anneaux de couples enlacs.
Paul Champfort subissait, plus que tout autre, lenivrement gnral.
Le contact de la femme aime, de cee malheureuse Laure quil allait
perdre jamais dans quelques heures ; lentranement irrsistible de la cadence ; les notes clatantes des cuivres, o se mariaient les sons moelleux
des clarinees et les trilles aigus des violons ; ces euves magntiques qui
schappent des prunelles animes des femmes ; et par-dessus tout, lhaleine tide et haletante de sa danseuse, lui arrivant au visage par boues
aromatiques. . . tout cela lui monta au cerveau comme une fume dor et
lui donna le vertige.
Il arriva mme un moment o, perdant tout contrle sur lui-mme et
domin par un irrsistible besoin dpanchement, il se baissa vers loreille
de Laure et lui soua ardemment : Oh ! je taime ! je taime !
La jeune lle leva vers son cousin un regard brlant, sentit courir dans
ses veines un frisson de vre, puis, faiblissante et ple, murmura :
Cest assez. Je me sens tout tourdie. . . Retirons-nous.
Champfort obit.
Il abandonna la valse et conduisit sa cousine, la soutenant de son bras
droit, dans une pice contigu, o il la dposa sur un canap.
Puis, semparant dune carafe deau frappe, il en humecta son mouchoir, et bassina les tempes de Laure.
La jeune crole parut se remere.
Vous sentez-vous mieux, Laure ? demanda doucement Champfort.
Oui, mon cousin, merci. . . ce ntait dailleurs quun simple tourdissement. La valse me produit toujours cet eet-l.
Vous tes toute ple !

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Le Roi des tudiants

Chapitre XXV

Ce nest rien. Ne parlons pas de cela ; les couleurs me reviendront


avec le repos.
Voulez-vous que jappelle ma tante ?
Nen faites rien, et asseyez-vous plutt l, prs de moi.
Et voyant le jeune homme se troubler un peu :
Ntes-vous pas mon mdecin ? ajouta-t-elle en souriant faiblement. Vous tiendrez compagnie votre malade.
Champfort prit place sur le canap ; mais une secrte pense se traduisit, malgr lui, dans son regard et il jeta un coup dil sur la porte
donnant sur le salon.
Laure vit ou plutt devina ce regard.
Je vous comprends, dit-elle ; vous craignez que mon anc ne
prenne ombrage de notre tte--tte ?
Oh ! t Champfort.
Rassurez-vous. Monsieur Lapierre tait sorti, vous le savez, lorsque
nous avons vals ensemble. . .
Je crois, en eet. . .
Eh bien ! il nest pas rentr, que je sache ?
Non, mais il rentrera. . . et, dire vrai. . .
Voyons.
Je naime pas lui procurer loccasion de mhumilier par ses airs
vainqueurs.
Ce nest pas redouter. . . On ne peut chanter victoire quand il ny
a pas eu combat.
Champfort baissa la tte et soupira intrieurement : Elle na pas
entendu mon aveu ! se dit-il. . . Cest peut-tre tant mieux. . . Ny pensons
plus.
Vous ne rpondez pas ? reprit la jeune crole, dune voix un peu
mue.
Mais, quai-je rpondre. . . sinon que vous tes la logique mme ?
Vous admeez donc ?
Sans aucun doute.
En ce cas, causons, puisque rien ne nous en empche.
Champfort regarda sa cousine avec quelque surprise, puis rpondit
froidement :

166

Le Roi des tudiants

Chapitre XXV

Causons. Aussi bien, est-ce probablement la dernire fois que nous


en avons loccasion.
i sait ! murmura Laure.
Il y eut alors un silence de quelques secondes, silence pnible et
plein danxit. Les deux jeunes gens semblaient galement mal laise :
Champfort ple et soucieux, la jeune lle mue et agite de penses tumultueuses.
la n, Laure parut recouvrer toute sa prsence desprit et elle commena sur un ton indirent :
Eh bien ! Paul, comment va la fte ?
Ma foi, elle me semble trs brillante, rpondit le jeune homme, ne
sachant o voulait en venir sa cousine.
Tout bec y est, nest-ce pas ?
Mais oui, tout bec de la haute, du moins.
Il ne manque gure, ce quEdmond ma dit que cinq ou six invits ?
Cest plus que je ne puis dire, nayant pas vu la liste.
Vous devez, au moins, savoir si tous vos amis se sont rendus ?
Tous. . . moins un, rpondit Champfort, dont le front sassombrit.
Ah ! quel est ce monsieur qui fait ainsi dfaut ?
Cest un de mes compagnons dUniversit, un ami dEdmond.
Comment sappelle-t-il ? demanda Laure avec plus dagitation
quelle nen voulait laisser paratre.
Il sappelle Gustave Desprs, rpondit Champfort, en baissant la
voix et regardant de nouveau du ct du salon.
avez-vous donc vous retourner ainsi ? Est-ce que par hasard,
le nom de ce monsieur Desprs ne pourrait se prononcer haute voix et
devant tout le monde ?
Oui et non.
Encore une nigme ?
Le mot en est facile. Cest que le nom de Gustave pourrait veiller
de vilains souvenirs dans lesprit de certaine personne.
Parlez-vous au singulier ou au pluriel, en disant certaine personne ?
Je parle au singulier, ma cousine.
Ah. . .
Laure hsita une seconde, puis reprenant :

167

Le Roi des tudiants

Chapitre XXV

Je parie que cee personne, je la connais. . .


Vous connaissez son nom, sa gure, son physique enn, oui.
Mais pas son moral, nest-ce pas ?
Vous devinez si juste, que cest plaisir de vous poser des nigmes,
ma chre Laure.
Aendez, au moins, que je vous aie nomm la personne qui, dans
votre esprit, naime pas entendre prononcer le mot Gustave.
Cest juste. Dites.
Eh bien ! celui que vous souponnez de frayeurs si puriles nest
autre que M. Lapierre.
Prcisment, chre cousine. M. Joseph Lapierre est lhomme chez
qui le nom de Gustave veillerait de terribles souvenirs et qui prfrerait voir le diable en personne arriver ici ce soir ou demain matin, que
dapercevoir tout coup Gustave Desprs, au seuil du grand salon.
Vous en tes sr ?
Aussi sr que je le suis davoir prs de moi une malheureuse jeune
lle glissant sur la pente de la perdition.
Laure eut un vritable frisson. Elle crispa sa main sur le bras de son
cousin et lui dit dune voix altre :
Paul, Paul, ce que vous armez l est grave, et vous me devez une
explication.
Champfort se taisait. . .
Il le faut, vous dis-je, insista la jeune crole, en le regardant xement. Pourquoi suis-je en voie de me perdre et comment le nom de
M. Gustave Desprs se trouve-t-il ml aux aaires de mon anc ?
quoi bon ! murmura le jeune homme, sur le point de cder.
quoi bon ?. . . Vous me le demandez ?. . . Mais, apparemment, me
sauver de labme o je glisse, daprs vous.
Eh bien ! vous laurez, cee explication, rpondit Champfort rsolument. Elle sera courte, mais claire. Vous voulez savoir pourquoi Gustave Desprs, sil apparaissait tout coup la Folie-Privat, produirait sur
votre anc leet de la tte de Mduse ?. . . Je vais vous le dire. Cest que
Desprs possde la preuve que Lapierre est un misrable, absolument indigne daspirer votre main. Bien plus, ma pauvre Laure, ce mme Desprs pourrait tablir quun ruisseau de sang spare les deux personnes

168

Le Roi des tudiants

Chapitre XXV

qui vont unir demain leur destine, et que votre mariage serait lalliance
monstrueuse du loup et de la brebis.
Laure frissonna de nouveau sous la voix ardemment convaincue de
son cousin.
Mais il va venir, il doit venir, M. Desprs ! scria-t-elle inconsidrment.
Il ne viendra pas, Laure, ou ce sera miracle.
i vous fait dire cela ?
Voil quatre jours que Gustave a qui son logis, et, depuis, il na
pas reparu.
Ciel ! dites-vous vrai ?
Jai fouill tout bec pour le retrouver ou avoir seulement un
renseignement sur son compte, mais sans le moindre rsultat.
Oh ! mon Dieu !. . . et ces preuves quil ma promises, ces preuves
tablissant. . .
oi ! interrompit Champfort, stupfait, vous auriez vu Gustave
Desprs ?
Eh bien ! oui, scria la jeune crole, sapercevant trop tard de
son indiscrtion involontaire, oui, je lai vu et nous avons longuement
convers ensemble. Je connais toutes les graves accusations qui psent
sur mon anc ; je sais quil a t espion dans larme amricaine ; je sais
quil ne me recherche que pour ma dot ; je sais enn quil a probablement
des fautes plus graves se reprocher. Et cependant. . .
Achevez, de grce.
Et cependant, si tout cela nest pas prouv, si M. Desprs narrive
pas avant demain, ou plutt ce matin, six heures, rien au monde ne
pourra empcher ce Lapierre de devenir mon mari, une heure plus tard.
Comment cela, mon Dieu ?
Dabord, parce quil a ma parole ; en second lieu, parce que faute
de preuves du contraire je dois obir la voix dun mourant.
Mais cest impossible, cela ! Vous ne pouvez ainsi sacrier votre
existence entire un doute, un sentiment de pit enthousiaste. Vous
vous devez vous-mme, vous devez vos parents, vos amis daendre
au moins quune aussi malheureuse situation soit clairement dnie, que
des preuves vous arrivent. . .

169

Le Roi des tudiants

Chapitre XXV

Impossible ! impossible ! rpondit Laure, avec une conviction douloureuse. Ah ! cest une terrible position que la mienne, et la fatalit est
l qui me pousse lautel, me rptant sans cesse : Femme, fais ton devoir !. . . Je le ferai, cet inexorable devoir ; jensevelirai sous mon blanc
voile de marie ma jeunesse, mes illusions, mon cur, tout !. . .
Et la malheureuse jeune lle toua un long sanglot.
Champfort perdit la tte. Il saisit brusquement les deux mains de sa
cousine, et dune voix o tremblait la passion si longtemps comprime :
Non, non, scria-t-il, tu ne feras pas cela, ma bonne Laure ; non,
tu ne seras pas lenjeu de la partie joue par un misrable ; non, tu niras
pas broyer ton cur sous le corsage de ta robe nuptiale !. . . car je ne veux
pas, moi ; car, aux ignobles calculs de Lapierre, jopposerai mon amour
sans tache pour toi, mon amour que six annes damertumes contenues
rendent sacr !
Et le jeune tudiant, beau de douleur et de noble passion, se laissa
glisser aux genoux de sa cousine.
Laure eut dans les yeux un clair de joie surhumaine ; sa belle gure se
colora dune boue du sang venu du cur. . . Mais elle tressaillit aussitt
aprs, et prenant dans ses mains la tte de Champfort agenouill, elle y
colla son visage baign de larmes.
Trop tard ! murmura-t-elle avec mlancolie, trop tard, mon pauvre
Paul !. . . Nous ne nous sommes pas compris. . . Moi aussi, je taimais, et
ajouta-t-elle plus bas je taime encore !
Tu maimes ! scria Champfort dune voix concentre, tu maimes ?. . .
Oh ! redis-le-moi, ce mot qui me rend fou.
Oui, je taime ! articula neement Laure, Mais, encore une fois, ni
mon amour pour toi, ni aucune autre considration au monde nempcheront mon sacrice de saccomplir, si le courageux jeune homme qui
sest annonc comme mon sauveur narrive pas temps.
Oh ! Gustave, o es-tu ? murmura Champfort amrement.
En ce moment, lhorloge du grand salon sonna une heure du matin.
Dj une heure ! murmura la jeune lle, en se levant. Mon cousin, il
faut nous sparer. Notre absence na t que trop longue et pourrait tre
remarque.

170

Le Roi des tudiants

Chapitre XXV

Tu as raison, Laure, rpondit ltudiant : je vais te quier, mais


pour retrouver notre sauveur. Depuis que je sais tre aim de toi, je me
sens capable de remuer des montagnes. Gustave Desprs sera prsent
la signature du contrat, ou sinon. . .
Il ajouta en lui-mme : Gare Lapierre !
Laure tendit la main son cousin, lui murmura un mot despoir et
rentra dans le salon.
ant lheureux Champfort, il prit une autre porte et disparut dans
les multiples pices du coage.
la mme minute, par une trange concidence, Lapierre oprait sa
rentre par la grande porte de lavenue.

171

CHAPITRE

XXVI

La tte de mduse

, et quel avait t le motif de sa brusque sortie, une heure auparavant ?


Cest ce que nous allons dire en peu de mots.
Pendant toute la soire, Lapierre avait t inquiet, agit ; ses yeux staient
souvent dirigs, avec une impatience peine contenue, vers lhorloge du
grand salon ; sa conversation, bien quenjoue et pleine de verve, stait
ressentie de ltat de son esprit, et sa bonne humeur navait t quune
bonne humeur de commande ; sa gaiet, quune gaiet factice, nerveuse,
intermiente. Chaque fois que la porte dentre du grand salon stait ouverte pour livrer passage un invit en retard, une gure nouvelle, il
avait tressailli et pli sous son masque de cire, comme sil se ft aendu
quelque soudaine apparition, voir une nouvelle statue du Commandeur.
Mais, ainsi que don Juan, il avait trop de scepticisme dans lme et trop
de foi dans son toile pour sarrter longtemps des craintes puriles, et
ne pas se remere aussitt de ces petites alertes.

172

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVI

Nanmoins, il faut croire que Lapierre avait de srieuses raisons pour


observer ainsi la porte dentre, et dvisager tous les nouveaux arrivants,
car pas une gure trangre nchappa sa rapide inspection, pas un nom
ne fut chuchot sans tre entendu de lui ; et, chose singulire, plus la soire avanait, plus sapprochait, par consquent, le moment si impatiemment aendu de son mariage, plus aussi linquitude treignait Lapierre
la gorge, plus learement se lisait dans ses yeux.
Cest que le coquin avait beau se rpter lui-mme que toutes ses
prcautions taient bien prises, ses ennemis en lieu sr, sa ance aux
trois-quarts convaincue une vague crainte, une mystrieuse terreur
nen faisait pas moins frmir les bres les plus secrtes de son tre. . .
Tout cela ne servira qu me perdre davantage, se disait-il, si ce
Desprs de malheur nest pas empoign avant darriver ici.
En eet, lenlvement du Roi des tudiants ! voil ce qui proccupait,
par-dessus toutes choses, matre Lapierre ; voil ce qui le rendait nerveux
et impressionnable ; voil ce qui lui meait au cur cee mystrieuse
impression de terreur dont nous venons de parler.
Vers minuit, lhonnte anc ny tint plus et, prtextant vis--vis de
Laure un grand mal de tte, il demanda la permission daller prendre le
frais dans le parc permission qui, on le conoit sans peine, lui fut octroye de grand cur.
Lapierre sortit donc.
Au lieu de suivre les alles illumines a giorno, il prit un sentier perdu
et senfona rapidement au plus pais du bois ; puis, faisant un crochet, il
inclina vers la gauche et se rapprocha ainsi du rond-point.
Une fois arriv vingt pas de lendroit o, dans lavant-dernier chapitre, nous avons vu Bill et Passe-Partout en embuscade, Lapierre sarrta
et prta anxieusement loreille.
Aucun bruit ne lui parvint, que la rumeur sourde et lointaine des promeneurs conversant demi-voix et les accords clatants de lorchestre
rpts par les chos du parc.
Lapierre t une dizaine de pas en avant et sarrta de nouveau pour
couter.
Mme silence et mmes bruits.
Alors, il appela doucement :

173

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVI

Passe-Partout ! Bill !
Les deux mcrants ne rpondirent pas et pour cause. Ils troaient
en ce moment sur la route de Charlesbourg, avec leur prisonnier Gustave
Desprs.
Lapierre eut un rayon desprance.
Serait-ce dj fait ? se dit-il. Allons voir au signe convenu.
Et, se glissant sous les rameaux entrelacs, le rdeur nocturne sapprocha du banc que lon connat. Une fois l, il tta avec sa main et poussa
une exclamation toue, en sentant sous ses doigts une petite branche
aache grossirement une extrmit du dossier.
Cest fait ! scria-t-il ! Mon ami Desprs est all rendre ses hommages la mre Friponne. Brave Bill ! brave Passe-Partout ! comme ils
me font une bonne besogne et quelle heureuse ide jai eue de me les
associer !
Aprs avoir ainsi exprim sa satisfaction, Lapierre se disposa au retour. Il ret le chemin quil venait de parcourir, se faulant avec les
mmes prcautions au milieu du parc, fuyant les endroits clairs et adoptant de prfrence les sentes plonges dans lobscurit.
Une heure aprs son dpart, il rentrait au coage, dans le mme moment comme nous lavons vu o Paul Champfort en sortait par les
appartements de derrire.
Le anc de Mlle Privat ntait plus reconnaissable. Sa gure rayonnait, et un sourire de triomphe mal comprim courbait sa ne moustache.
Laure saperut de ce changement vue et ne put sempcher de frmir. Elle prfrait voir son prtendant soucieux et proccup, que de lire
sur son front lannonce dun succs prochain. En eet, tout ce qui tait
joie chez cet homme ne prsageait-il pas douleur et dsillusion pour elle.
oi quil en soit, elle ne perdit pas contenance et reut les compliments du jeune homme avec le calme dont elle ne stait pas dpartie
depuis que son sacrice tait fait. Et, dailleurs, les mutuels aveux qui venaient de schanger entre elle et son cousin navaient pas peu contribu
rendre la paix son cur. Elle se disait maintenant que tout serait tent
pour la soustraire au goure qui lairait invinciblement, et quelle navait plus qu sen rapporter courageusement la Providence. quoi lui
servirait de se raidir contre une destine invitable, si Desprs narrivait

174

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVI

pas ? e lui vaudraient des rcriminations et des ddains, si Lapierre, en


dpit de tout, allait tre son mari ?
Voil ce que se disait la jeune lle et voil pourquoi elle accueillit son
anc avec moins de froideur que dhabitude, presque amicalement.
Mademoiselle, roucoulait Lapierre, jai appris en entrant que vous
vous tes trouve fatigue pendant une valse : me serait-il permis de vous
demander si cee faiblesse est passe ?
Oh ! monsieur, ce ntait quun simple tourdissement, rpondit
Laure, une dfaillance passagre qui na pas eu de suites.
Vous me voyez trs heureux dapprendre quil en a t ainsi, car
vous aurez besoin de toutes vos forces pour la grande journe dont laurore va poindre bientt.
Vous avez raison, monsieur, il me faudra tre forte ! murmura
Laure, avec un singulier sourire. Aussi, ajouta-t-elle, ai-je lintention de
me mnager et de ne plus accepter dinvitation danser.
Je ne saurais blmer une aussi sage dtermination, mademoiselle
dautant moins quelle me prouve votre dsir de paratre lautel dans
tout lclat de votre beaut, rpondit galamment Lapierre.
Oh ! monsieur, croyez que cee considration-l est pour fort peu
de chose dans ma dcision, et que cee beaut dont il vous plat de parler,
je ne men occupe gure.
Vous avez tort, mademoiselle ; car, au milieu de cet essaim de charmantes jeunes lles qui maillent, cee nuit, vos salons, vous tes et restez
encore la plus charmante.
En vrit, M. Lapierre, vous tournez ravir le madrigal, et je me
demande ce qui a pu vous arriver de si heureux pour que vous vous soyez
transform de la sorte.
Le jeune homme se mordit les lvres.
Vous trouvez ? t-il narquoisement.
Mon Dieu, oui. . . rpondit Laure ngligemment. Il y a une heure
peine, vous sembliez soucieux, proccup. . .
La promenade ma fait du bien, rpliqua Lapierre, et, dailleurs, me
ferez-vous un crime de perdre un peu la tte lapproche du bonheur que
je rve depuis si longtemps ?

175

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVI

Laure ne rpondit pas sur-le-champ. Elle plongea son regard froid et


calme dans lil louche de son interlocuteur.
Il y a peut-tre autre chose, dit-elle. . .
Autre chose ?. . . quoi donc ?
Labsence de certaine personne. . .
Je vous comprends, mademoiselle, rpliqua gravement Lapierre ;
vous voulez parler de monsieur Desprs, nest-ce pas ?
Prcisment, monsieur.
Je suis trs aise que vous ayez amen la conversation sur ce terrain,
car vous me fournissez loccasion de vous dire franchement ma pense ldessus. Vous vous rappelez, nest-ce pas, que vendredi dernier, sans savoir
mme que vous vous tiez rencontre avec ce Desprs, je vous disais que
mes ennemis sagitaient dans lombre, tramaient contre moi, obissant
un mot dordre, parti je ne savais do ; vous vous souvenez que je vous ai
mentionn spcialement le nom du matamore qui devait, parat-il, venir
jusquici soutenir ses accusations ridicules en face de toute la noce ; vous
avez souvenir de tout cela, nest-il pas vrai ?
Cest vrai. . . je me souviens parfaitement.
Eh bien ! mademoiselle, comme ce jour l, je vous dclare de nouveau que jaurais t heureux de voir monsieur Desprs excuter sa menace et remplir son engagement ; jaurais t charm de pouvoir, dun
seul coup, fermer la bouche ce vaillant chevalier redresseur de torts,
digne mule de feu don ichoe. . . Et tenez, mademoiselle, il ny a pas
encore dsesprer, puisquil nest que deux heures et que le contrat ne
se signe qu six. . . Aendons, et peut-tre que la justice de Dieu voudra
bien envoyer cet impudent papillon se brler les ailes la lumire de la
vrit.
Vous avez raison : aendons la justice de Dieu ! rpondit Laure avec
gravit.
En ce moment, madame Privat pntrait dans le salon et se dirigeait
vers le groupe form par son futur gendre et sa lle.
Ma chre Laure, dit-elle en arrivant, je viens tenlever ton anc
pour quelques instants. Le notaire est occup dresser le contrat, et il a
besoin de monsieur Lapierre pour certains renseignements. Tu permets,
nest-ce pas ?

176

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVI

Faites, rpondit Laure, avec insouciance.


Lapierre sinclina et suivit la veuve du colonel.
ant la jeune crole, elle se dirigea vers lembrasure dune fentre
et ramena sur elle les rideaux, pour chapper lobsession de la foule, qui
naurait pas manqu de venir lui rendre ses hommages.
L, elle colla son front contre une vitre et regarda anxieusement lavenue brillamment illumine ; puis sa pense prit son essor et suivit son cousin, Paul Champfort, la recherche du mystrieux sauveur quelle navait
fait quentrevoir. toute minute, par une illusion despoir, elle se gurait
voir arriver les deux jeunes gens lun rayonnant comme le bonheur,
lautre terrible comme la vengeance !
Mais toute la nuit se passa ; mais laurore descendit du ciel ; mais
quatre heures sonnrent, puis cinq, puis six, sans raliser le secret espoir
de la malheureuse ance, sans que Gustave et paru ?
Seulement, comme le dernier coup de la sonnerie vibrait encore audessus des assistants silencieux, Champfort entra dans le grand salon.
Il tait extrmement ple et paraissait extnu de fatigue.
Laure, assise prs de sa mre et quelque distance de la table o se tenait un grave notaire, jeta son cousin un coup dil interrogateur ; mais
celui-ci ne put que courber la tte dans un geste de suprme dsespoir.
Allons ! le sort en est jet, se dit la jeune lle, consommons courageusement notre sacrice. . .. Dieu na pas voulu que jeusse ma part de
bonheur sur la terre !
Et, calme, stoque, impassible, elle couta la lecture du contrat de mariage, faite en ce moment par le notaire.
Le plus profond silence rgnait parmi les nombreux assistants, rassembls dans le salon. Seuls, Paul Champfort et Edmond Privat, retirs
lcart, causaient dune faon extrmement anime.
Les deux jeunes gens paraissaient sous le coup dune violente motion
et semblaient discuter une question dun haut intrt, car sur leurs ples
gures se lisait le bouleversement le plus terrible. Champfort, surtout,
avait lair furieusement excit et domin par une de ces froides colres
que lon ne matrise pas.
Le jeune Privat, plus raisonnable, faisait tous ses eorts pour calmer
son cousin.

177

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVI

Cependant, le notaire acheva la lecture du contrat de mariage au milieu du silence gnral. Il promena alors, travers ses lunees, un regard
interrogateur sur les intresss ; puis, constatant que personne navait
dobjection faire, il se leva et prsenta au futur poux, Joseph Lapierre,
son sige et sa plume.
Signez, monsieur, dit-il.
Lapierre signa dune main vreuse. Puis, se levant, il aendit, tout
en prsentant la plume au notaire.
la future pouse, maintenant ! reprit lhomme de loi. Passez la
plume votre ance, monsieur.
Lapierre se tourna vers Laure et aendit, tenant toujours la plume.
Mais, comme la jeune lle hsitait, tournant dsesprment son regard vers la porte dentre, madame Privat intervint.
Eh bien ! Laure, que fais-tu donc ? dit-elle avec une certaine impatience ; ne vois-tu pas que tu fais aendre ces messieurs ?
Jy vais, ma mre ! rpondit tranquillement la jeune crole.
Et, plus blanche que le papier sur lequel elle allait inscrire son nom,
plus froide que la table de marbre qui servait de bureau, elle savana
silencieuse et rsigne.
Lapierre, fort ple lui-mme, sempressa de lui prsenter la fatale
plume.
La victime se mit en devoir de signer sa condamnation. . .
Mais, cet instant suprme, il se passa quelque chose dtrange. On vit
Champfort schapper brusquement des mains dEdmond Privat et marcher, un revolver la main, sur Lapierre, tandis que la porte dentre du
salon souvrait avec fracas pour livrer passage un homme ple et le visage ruisselant de sueur. . .
cee terrible apparition, Lapierre poussa un cri tou et tomba sur
un sige. ant Laure, elle laissa chapper la plume, joignit les mains
et leva les yeux au ciel, dans une muee action de grce.
Lhomme qui arrivait ainsi la dernire heure, la dernire minute,
ctait le sauveur, ctait Gustave Desprs.

n
178

CHAPITRE

XXVII

Deux vieilles connaissances

face face les deux implacables rivaux de SaintMonat, retournons un peu sur nos pas et expliquons comment il
se faisait que le Roi des tudiants, enlev si prestement la veille,
arrivait cependant juste point pour sauver Laure des bras de Lapierre.
On se rappelle que vers le soir du 22 juin cest--dire quatre jours auparavant Desprs, ramass sanglant et priv de sentiment dans le parc
de la Folie-Privat, avait t conduit chez le pre Gaboury par le petit Caboulot, et l, con aux soins dun mdecin ; on se rappelle, en outre, que
Louise avait disparu le mme soir, sans que les recherches les plus minutieuses eussent donn seulement un indice relativement cee trange
aaire ; enn, nos lecteurs ont trop bonne mmoire pour navoir pas tout
frais dans lesprit le spectacle poignant du pauvre Caboulot enserr dans
les immenses bras de Passe-Partout, au moment o le courageux enfant
faisait plir Lapierre sous le regard des six prunelles dacier de son revolver.

179

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

Il va sans dire que tout cela stait accompli linsu du Roi des tudiants, clou sur le lit de Louise par une vre crbrale qui stait dclare pendant la nuit, et il est parfaitement inutile dajouter que la gardemalade charge de veiller auprs du bless avait reu instruction de ne
pas toucher un mot de ces vnements, au cas o Gustave, revenu lintelligence, la questionnerait.
Il rsulta donc de toutes ces salutaires prcautions que Desprs napprit lhorrible vrit, cest--dire la disparition du Caboulot et de Louise,
que dans la matine du lundi suivant, jour o le mdecin le dclara hors
de danger et lui raconta ce qui tait arriv.
Le Roi des tudiants neut pas de peine deviner do partaient tous
ces coups successifs. Il se souvint du clbre axiome de droit criminel :
Cherche qui le crime prote , et il eut bientt fait de trouver qui
pouvait proter la disparition du Caboulot et de sa sur ; et, raachant
ces deux aentats la tentative de meurtre faite sur lui, quelques jours
auparavant, le jeune homme acquit la conviction que Lapierre, Lapierre
seul, tait lauteur de toutes ces tnbreuses menes.
e faire ?. . .
Fallait-il terminer la campagne par un coup de foudre, en dnonant
Lapierre aux autorits de police et le faisant arrter dans son propre domicile ?
Gustave en eut un instant la pense, mais il la rejeta aussitt. Sa
loyaut native se prtait mal de semblables moyens, et il chercha autre
chose.
Ne valait-il pas mieux faire le mort et laisser lennemi sendormir dans
une trompeuse scurit, pour tomber sur lui au moment o il croirait la
victoire assure ?
Ctait de bonne guerre, et cest ce dernier moyen que sarrta ltudiant. Il aendrait, pour se rendre la Canardire, que la nuit ft venue,
et il ne ferait que passer chez lui le temps de prendre un certain portefeuille o tait soigneusement enferm le dossierde lex-fournisseur des
armes amricaines.
Malheureusement, Desprs comptait sans matre Passe-Partout, qui,
nonchalamment tendu sur le talus du rempart, le gueait par une embrasure. Or, ce digne garon, relev de sa garde auprs du Caboulot, stait

180

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

install ds le matin en face de la maison Gaboury et ne lavait pas un


seul instant perdue de vue.
Une si belle persvrance ne devait pas rester infructueuse. PassePartout vit, un certain remue-mnage dans la chambre du malade, que
quelque chose dinaccoutum se passait. Il redoubla daention, dilatant
ses prunelles pour essayer de percer lpais rideau de mousseline qui masquait la fentre. Mais, en dpit de toute la bonne volont du monde, lexcellent garon ne put que constater le passage frquent de deux ombres
derrire le malencontreux rideau.
Un autre se ft dcourag.
Passe-Partout, lui, ne t que se piquer au jeu.
Enn, vers six heures du soir, Argus le dieu des espions eut piti
de son disciple. La fentre souvrit toute grande et Desprs se pencha hors
de lappui pour inspecter la rue.
Cela ne dura quune seconde ; mais Passe-Partout vit ce quil voulait voir, cest--dire un bless tout vtu et assez bien rtabli pour entreprendre une petite promenade la Canardire.
Il dtala aussitt et se rendit en toute hte chez le patron.
L, il ne dit quun mot :
Votre homme va venir.
Cest bien, partez, lui fut-il rpondu ; et, surtout, noubliez pas quil
faut que les choses se fassent sans bruit. Pas de lue, pas de cris. Mais un
bon billon et des cordes solides. Allez.
Bill, surgissant du cabinet priv, embota le pas derrire Passe-Partout,
et les deux coquins prirent le chemin de la Folie-Privat.
Trois-quarts dheure plus tard, une voiture de matre, conduite par un
lgant jeune homme et agrmente dun domestique en livre, descendait rapidement la rue Saint-Louis et tournait langle de la cte du Palais.
Ctait Lapierre qui se rendait au bal de sa future belle-mre, Mme
Privat.
La garde du Caboulot, toujours prisonnier dans son cabinet noir, avait
t cone Madeleine.
Mais revenons Gustave Desprs.
Aprs avoir rassur le pre Gaboury sur le sort de ses deux enfants
et lui avoir promis de les ramener sains et saufs au logis, le lendemain, le

181

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

Roi des tudiants se disposa au dpart.


Il aendit cependant que la nuit ft compltement venue ; puis il senveloppa dans une ample redingote et se dirigea vers la rue Saint-Georges,
o il demeurait.
Sa matresse de pension, en le voyant arriver si inopinment, faillit lui
sauter au cou.
Ah ! monsieur Desprs, dit-elle, jai cru quil vous tait arriv malheur, et vos amis, donc !. . . Dame ! depuis quatre jours quon na eu de
vous ni vent ni nouvelle !. . .
Rassurez-vous, la mre, rpondit Gustave. . . Jai fait un voyage :
voil tout.
Tant mieux, Seigneur !. . .
Elle allait continuer, mais Gustave ne lui en laissa pas le temps et
monta chez lui. Sans perdre une minute, il ouvrit un des tiroirs de son
secrtaire et y prit un vieux portefeuille de maroquin rouge, fermoir de
cuivre oxyd, quil dissimula soigneusement sous ses habits ; puis il sortit
de sa chambre, referma sa porte et regagna la rue, petit bruit.
Une heure aprs, il pntrait, par un chemin dtourn, dans le parc de
la Folie-Privat et savanait, absorb dans ses penses, vers le rond-point.
Certes, il tait loin de saendre rencontrer, au beau milieu des domaines de Mme Privat et en pleine nuit, les deux oiseaux de pnitencier
qui le gueaient. Aussi, lorsque ces messieurs sabairent sur lui avec
un ensemble magnique, Gustave fut-il extrmement surpris, tellement
surpris quil ne songea pas mme se dfendre. Leut-il voulu, du reste,
que la chose et t impossible. En eet, les agresseurs ne samusrent
pas lui expliquer comment ils se trouvaient l et sexcuser de la libert
grande. Bien au contraire, pendant que lun lui appliquait sur la bouche
un solide billon, lautre, avec une dextrit inoue, lui liait bras et jambes,
le meant dans limpossibilit absolue de bouger.
Cela fait, le plus grand des bandits une espce de gant, aux formes
massives sortit de sa ceinture un court poignard et en appliqua froidement la pointe sur la poitrine du prisonnier.
Un cri, un geste. . . et tu es mort, mon bonhomme ! dit-il dune voix
sourde.

182

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

Nous te ferons pas de mal, si tu es sage ; mais gare la dissipation !


ajouta le plus petit sur un ton aigrelet.
Desprs navait garde de crier : il touait sous son billon : de gesticuler : il tait cel comme une momie de la pyramide de Khops.
Il se contenta donc de rager in peo et de dplorer son imprvoyance.
Mais ctaient l des regrets superus, et le Roi des tudiants ntait pas
homme sy abandonner longtemps. Comprenant parfaitement que le
seul but de Lapierre, en le faisant enlever, tait de lempcher de communiquer avec Laure avant son mariage, Desprs concentra toutes ses
facults chercher un moyen de schapper avant le lendemain matin.
Pourvu quon ne mentrane pas trop loin, se dit-il, rien nest perdu.
Je trouverai bien, dici quelques heures, un expdient pour me dbarrasser de mes deux coquins.
Et, forti par cee lueur despoir, Gustave se laissa docilement
conduire la voiture ferme qui aendait en face dune des extrmits
du parc.
Le trajet se t en dix minutes ; puis le lourd quipage sbranla, pour
ne sarrter quaprs une course dune demi-heure.
On tait arriv.
Passe-Partout ouvrit la portire et sauta sur le chemin. Il fut suivi de
Bill. Puis tous deux, avec une galanterie exquise, enlevrent dlicatement
leur prisonnier et le mirent un instant sur ses jambes, ct de la voiture.
Cela fait, Passe-Partout se dtacha du groupe et se dirigea vers une
vieille maison en ruines, accroupie sur un amoncellement de rochers fantastiques, et qui ntait autre que la distillerie de la mre Friponne.
Desprs ignorait ce dtail ; mais il lui fut facile de reconnatre quil
tait sur la route de Charlesbourg et un demi-mille tout au plus de bec, dont la masse sombre se dtachait sur sa droite.
Allons, bon ! pensa-t-il, je ne suis qu deux pas de la Canardire et
jaurai bien du malheur si je ne russis pas mchapper de cee vieille
bicoque.
Passe-Partout revint au bout de cinq minutes.
Il y a quelquun, dit-il son compagnon ; faisons le tour et entrons
par la porte de derrire.

183

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

La chambre de monsieur est prte ? demanda Bill, dun ton goguenard.


Il ny manque que des tapis, rpondit le factieux Passe-Partout.
En avant, alors.
Desprs fut de nouveau enlev, et les deux porteurs gravirent le monticule, frlrent les murailles de la masure, puis nalement sarrtrent
en face dune porte basse donnant sur la fort.
Cest ici ! t la voix te du plus petit des porteurs.
Faut-il enfoncer ? gronda le gant, sapprtant heurter la porte de
sa formidable paule.
Non pas. Du silence et de la tenue !. . . la mre Friponne va ouvrir
dans la minute, sempressa de rpliquer Passe-Partout.
Il ne se trompait pas. La porte souvrit presqu linstant et une vieille
femme apparut, une chandelle fumeuse la main.
Par ici, mes curs, dit-elle je vais vous montrer le chemin.
On y va, la vieille ; marchez, lui fut-il rpondu.
La mre Friponne, suivie des porteurs et du port, traversa une petite
salle sombre et humide, ouvrit une porte, t quelques pas dans une autre
pice, non moins sombre, et non moins humide, puis sarrta et, se baissant, souleva une trappe, do schapprent des parfums non quivoques
de whisky.
a sent bon, ici, la mre ! grommela Bill en reniant avec satisfaction.
Sapristi ! oui, appuya Passe-Partout.
Suivez toujours, mes curs, grina la voix de la mre Friponne, dj
rendue dans les profondeurs de la cave.
Le singulier cortge descendit lescalier par o tait disparue la vieille,
traversa une vaste salle, mal pave et sature dodeurs alcooliques, passa
sous le cadre vermoulu dune lourde porte, et enn sarrta dans une autre
salle, aussi vaste que la premire et spare dicelle par un mur de refend,
mais moiti dpave et ne recevant de jour que par un soupirail grill.
Cest ici la chambre de monsieur, dit la mre Friponne, en sinclinant
avec une politesse comique.
Oui-da ! t Passe-Partout ; eh bien ! jen ai vu de pire et jai souvent
couch, moi qui vous parle, dans des lieux qui, loin dtre bien clos comme

184

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

celui-ci, navaient pour murailles que les quatre pans du ciel.


Moi aussi, appuya Bill, sans compter la pluie qui passait travers
la toiture du rmament.
En ce cas, vous ne trouverez pas monsieur plaindre, pas vrai ? t
observer la matresse du logis.
Au contraire, rpondit Passe-Partout, il va tre ici comme un
prince. . . un peu gn, peut-tre, dans ses mouvements ; mais, bah ! une
nuit est bientt passe.
Et, sur cee rexion philosophique, le petit homme repassa dans la
premire cave, o lairaient invinciblement les odorantes manations du
whisky.
La mre Friponne et Bill suivirent, non, toutefois, sans avoir civilement souhait une bonne nuit leur pensionnaire.
Puis, la lourde porte fut referme et une grosse barre de chne assujettie en travers, de manire rendre inutile toute tentative pour la rouvrir.
Le pauvre Desprs, malgr toutes les ressources de sa fertile imagination,
avait donc bien peu de chances de schapper.
Cependant, il ne dsespra pas et se prit rchir srieusement.
Pendant que le Roi des tudiants rumine et repasse dans sa mmoire
toutes les ruses employes par les prisonniers clbres, depuis les vasions du hardi chevalier de Latude jusqu celles du fameux Jack Sheppard, suivons un peu nos amis Bill et Passe-Partout. Nous nirons, peuttre, par rencontrer, au bout de notre course, des personnages avec qui
nous avons dj li connaissance.
Comme tous les membres de la petite pgre, les deux garnements que
nous venons de voir luvre adoraient les liqueurs spiritueuses et, en
particulier, le whisky. Aussi, les avons-nous vus tout lheure manifester
hautement leur prdilection, lorsque, par la trappe soudainement ouverte,
sont monts, en nuages pais, les armes du joyeux liquide.
Nous ntonnerons donc personne en disant que Bill et Passe-Partout,
une fois leur prisonnier en lieu sr, ne paraissaient pas presss de remonter ltage suprieur. Cest en vain que la vieille Friponne, un pied sur
la marche infrieure de lescalier, les invitait du regard et du geste la
suivre : regard et geste demeuraient impuissants contre les convoitises
en veil des deux acolytes.

185

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

Voyant cee hsitation de mauvais augure et les regards fureteurs des


retardataires, la bonne femme prit un parti hroque : elle monta deux
marches, de telle sorte que la chandelle quelle tenait se trouva au niveau
du plancher suprieur, sur le point de disparatre.
Passe-Partout comprit cee tactique savante, et, lui aussi, il prit un
parti hroque.
H ! la mre, dites donc ! cria-t-il.
oi ? t la vieille, dun ton rogne.
a sent bien bon, ici. . .
Ensuite ?
Eh bien ! l o a sent bon. . .
Achevez.
Moi, je reste.
Moi aussi, t Bill, comme un cho sourd.
Oui-da ! mes curs, glapit la mre Friponne, en redescendant les
deux marches quelle venait de gravir.
Cest comme a ! reprit Passe-Partout rsolument.
Cest comme a ! appuya Bill, non moins rsolument.
Les yeux de la mre au whisky lancrent deux ammes aigus. Elle
parut sur le point de se porter quelque voie de fait regreable ; mais,
heureusement, la re aitude de lennemi lui en imposa et toucha son
vieux cur racorni.
Voyons, mes enfants, dit-elle dun ton radouci, pas de btises ; montez la cuisine et je vous en apporterai, de ce qui sent bon.
Bien vrai, la mre ? demanda Passe-Partout, branl.
Cest si vrai quil y en a dj sur la table qui vous aend.
la bonne heure ! Grimpons, vieux Bill.
Bill ne se le t pas rpter deux fois. Il suivit Passe-Partout, qui luimme suivait la mre Friponne, de telle faon que tous trois dbouchrent
ensemble dans la cuisine, o nous avons dj introduit le lecteur.
Mais l, les deux suivants de la mre Friponne sarrtrent tout interloqus : la table tait dj occupe par trois buveurs.
Ces trois buveurs, nous les connaissons : ctaient dabord matre Simon, puis surprise agrable ! nos joyeuses connaissances des premiers chapitres : Laeur et Cardon.

186

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

Comment, diable ! se fait-il que nous les trouvions l, sirotant tranquillement du whisky, pendant que leur roi, Gustave Desprs, est vingt
pieds deux qui se tord dans les spasmes de la fureur ?
Ah ! dame ! ctait un peu la faute du sort qui les avait fait natre sans
le sou, pendant quil les avait dots dune soif prodigieuse do tait
rsult un conit permanent entre le besoin de boire et limpossibilit de
satisfaire ce besoin. La lue avait t chaude, terrible et avec des chances
peu prs gales des deux cts, lorsquun beau matin, Cardon, pour sa
part, dut savouer vaincu : la soif lemportait, hlas !. . . et pas le sou !
e faire ?. . . quel saint se vouer ?. . . Si, encore, Bacchus se ft
trouv sur le calendrier !. . .
Cardon en tait l de ses angoisses, lorsqu la nuit tombante arriva
Laeur. Le digne homme tait tout ple ; non pas de cee pleur morbide
qui suit une bamboche un peu corse, mais de cee blancheur nerveuse
qui rsulte dune grande motion.
Il sassit sans mot dire en face de son camarade et le regarda avec une
piti protectrice.
Puis, au bout de quelques instants de ce silence mystrieux :
Ami Cardon ? dit-il.
e veux-tu ?
As-tu trouv ?
Non.
Rien ?
Rien.
Ainsi, il faut renoncer satisfaire une soif lgitime ?
Hlas. . . pas dargent et. . . pas de crdit !
Cest vrai.
Nouveau silence, rompu, cee fois, par Cardon.
Et toi, Laeur, tu nas donc pas cherch ?
Si.
Et tu nas rien trouv ?
Si.
Comment, tu as un moyen ?
Jai un moyen, et un bon ! rpondit Laeur, en sortant de sa rserve
emprunte. Je puis mcrier, comme le grand Archimde : Eurka ! jai

187

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

trouv ! Ami Cardon, embrassons-nous : dsormais, nous boirons bon


march.
Explique-toi, je ten prie. . . rpliqua Cardon, domin par une singulire motion.
Cest bien simple, mon cher, rpondit Laeur, tu sais ta chimie organique, nest-ce pas ?
Un peu.
Voyons cela. arrive-t-il dans la fermentation des matires amylaces ?
elles se ddoublent en alcool et en acide carbonique.
En alcool, as-tu dit ?
Oui, en alcool.
Eh bien ! quest-ce que lalcool, sinon du whisky en esprit ?
Cest, ma foi, vrai.
Nous ferons du whisky, mon ami, puisque les piciers et les aubergistes nous en refusent inhumainement ; et, pour punir ces tyrans dpourvus dentrailles, chaque fois que nous serons saouls, nous irons parader
en face de leurs boutiques inhospitalires.
Cardon nen put entendre davantage et se jeta tout sanglotant dans
les bras du digne Laeur.
De ce jour, la fondation dune distillerie clandestine tait dcide.
Restaient les fonds recueillir et le site trouver.
Cardon et Laeur rent une collecte parmi leurs camarades, et le capital fut souscrit en une journe. ant au site, au local et quelques autres
dtails dadministration, ce fut plus dicile. Les deux fondateurs errrent
pendant huit grands jours, bec et dans les environs, sans trouver ce
qui leur convenait. La scurit de ltablissement exigeait un endroit isol,
loin des yeux de la police, tandis que la commodit des consommateurs
le voulait proximit de la ville.
Finalement, Laeur dnicha la masure de la mre Friponne et se dcida lui faire des ouvertures.
La mre Friponne tenait alors un maigre dbit de tabac moisi et de
pipes brches, absolument insusant pour faire vivre un chat. Elle accepta avec enthousiasme.

188

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVII

inze jours plus tard, un alambic tait install dans sa cave et les
premires bouteilles du nouveau whisky prenaient la route de bec,
o leur contenu faisait les dlices des carabins.
Depuis lors, la distillerie ne cessa de fonctionner et de rpandre ses
produits au sein de la joyeuse bohme des disciples dHypocrate ou de
Cujas. lpoque o nous en sommes rendus cest--dire deux ans aprs
sa fondation lassiee de cet tablissement reposait sur une base solide,
et ses pres, Laeur et Cardon, pouvaient esprer quil aeindrait un ge
patriarcal.
Et, maintenant que le lecteur est bien x sur les raisons qui amenaient les deux tudiants chez la mre Friponne, reprenons notre rcit.

189

CHAPITRE

XXVIII

O tout le monde se retrouve

de le dire, Bill et Passe-Partout staient donc


arrts net sur le seuil de la porte, en apercevant les trois buveurs
installs autour de la table.
Ces derniers, de leur ct, avaient relev la tte et aendaient. . .
Ce que voyant la mre Friponne :
M. Cardon, M. Laeur, dit-elle, je vous amne du renfort : ce sont
deux gentlemen de mes amis qui sen vont explorer le pays en arrire de
Charlesbourg, et qui je veux donner une petite rgalade, avant de partir.
Les deux tudiants sinclinrent lgrement, politesse qui fut imite,
sur une plus grande chelle, par les explorateurs ; puis Cardon prenant la
parole :
Ces messieurs sont les bienvenus, rpondit-il, et pourvu quils ne
boudent pas avec le whisky, nous leur promeons une nuit agrable.
Passe-Partout, lorateur de la compagnie dexploration, t deux pas
vers la table, et ployant de nouveau sa mince chine :

190

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

Vous tes trop honntes, mes bons messieurs, dit-il, et nous allons
tcher de vous prouver que le whisky, a nous connat.
Et a nous aime !. . . grommela Bill, en venant prendre place ct
de son suprieur.
la bonne heure ! t Cardon ; je vous avouerai que je nai aucune conance dans les personnes qui ne boivent que de leau. Lesprit de
grain ou de patate entretient la belle humeur, tandis que leau simple
aquasimplex alourdit le sang et y mle de la bile. . . voil mon opinion !
Jallais vous dire la mme chose, mais en termes bien moins savants,
nayant pas termin mes tudes, rpliqua gracieusement Passe-Partout,
en prenant un escabeau et sasseyant en face dune bouteille pleine.
En vrit, on ne peut tre plus aimable, scria Cardon, feignant
lenthousiasme ; donnez-moi la main, jeune homme : de ce moment, je
vous adopte pour mon ami, et je veux que nous scellions un pacte si touchant par un plein verre de whisky.
Ah ! monsieur, quelle gracieuset !. . . murmura le jeune coquin, feignant lui aussi lmotion et se prcipitant sur la main de Cardon.
Cest entendu, nest-ce-pas ? t ce dernier.
la vie, la mort ! mon gnreux ami, rpliqua Passe-Partout, tout
en essuyant de sa main gauche une larme imaginaire et, de sa droite, se
versant un norme verre de whisky.
Chacun t de mme, et cee premire rasade fut bue au milieu du
plus grand enthousiasme.
Puis les pipes sallumrent, et Laeur qui navait pas encore ouvert
la bouche, stant content dobserver avec aention les deux prtendus
explorateurs Laeur, disons-nous, sapprocha de Bill et lui frappant sur
lpaule :
Et nous, lami, t-il, est-ce que nous allons rester comme a nous
regarder, sans lier plus ample connaissance ?
Hein ?. . . gronda le gant, absorb dans limportante opration de
faire fonctionner son brle-gueule.
Je vous demande si nous nallons pas nous associer, nous emmateloer, comme viennent de le faire nos compagnons ?
Comme vous voudrez, rpondit tranquillement Bill, en jetant un
coup dil sur une nouvelle bouteille, apporte par Simon.

191

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

Alors, votre main, mon ami !


La voil, jeune homme.
Vous vous appelez ?
Bill.
Eh bien ! matre Bill, je vous fais mon ami de bouteille, et je mengage vous faire passer gaiement les heures trop courtes pendant lesquelles nous serons ensemble.
Le gros homme sourit largement.
Oh ! pour a, dit-il, vous navez quune chose faire.
Laquelle ?
Veiller ce quon ne manque pas de whisky.
and il ny en a plus, il y en a encore, rpliqua egmatiquement
Laeur.
Puis, se tournant vers le troisime buveur, qui navait pas encore desserr les dents pour autre chose que pour ingurgiter dnormes rasades :
Simon ! appela-t-il.
Celui-ci accourut, en trbuchant.
Hol ! illustre ivrogne, incomparable sommelier, pourvoyeur de Sa
Majest Satanas, ouvre tes oreilles.
Simon se prit les oreilles pleines mains et les tint cartes de sa
tignasse fauve : mais il ne dit mot, jugeant sans doute que sa pantomime
valait bien un acquiescement.
Laeur poursuivit :
Je te charge de veiller ce que, sur la table, le whisky succde au
whisky. En aendant, va nous en chercher une demi-douzaine de bouteilles. As-tu compris ?
Pour toute rponse, Simon essaya de bare un entrechat, perdit lquilibre, mesura le plancher, se releva pniblement, puis disparut dans le
cabinet noir du fond, aprs avoir reu une taloche de sa tendre mre.
Il remit bientt, les trois charges de bouteilles, quil pressait amoureusement sur son cur.
and tout ce butin fut rang en bataille sur la table, Laeur scria :
Mes amis, prsent, que nous nous connaissons pour des gaillards
solides qui savent prendre la vie comme il faut et la mener joyeusement,

192

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

je propose de faire rondement les choses. Et, dabord, buvons lternelle


amiti que nous venons de contracter, le gros Bill et moi.
Oui, oui ! cria-t-on de toutes parts : que les colombes se dvorent
entre elles, plutt quun nuage nobscurcisse une si belle amiti !
pleins verres, messieurs ! tonna Laeur, tout en cachant ngligemment le sien, qui tait aux trois quarts rempli deau.
Cee recommandation tait inutile pour les deux nouveaux arrivants,
car ils avaient une soif de vreux et ne demandaient qu shumecter
largement le gosier.
La sant des nouveaux amis fut donc bue avec entranement ; puis
vint celle de Simon, celle de la mre Friponne, puis celle du grand chien
fauve, puis celle du chat noir, puis. . . on ne sut plus qui boire.
cee phase de lorgie, tout le monde tait aux quatre-cinquimes
ivre. Bill avait la gure vermillonn et turgescente ; Passe-Partout demeurait ple et anguleux, mais ses petits yeux noirs lanaient des regards en
vrilles tout tordus dclairs joyeux ; Simon avait roul sous la table et ronait comme un cachalot ; la mre Friponne, le nez sur ses genoux, cuvait
son whisky en face de la chemine.
ant nos deux intimes, Laeur et Cardon, ils semblaient plus ivres
encore que les autres. Le premier avait, sans crmonie, escalad la table,
et, l, dominant les pochards ahuris, il hurlait sa chanson favorite : le
Grand-pre No, laquelle rpondait, dune voix de girouee rouille,
lillustre Cardon.
Le tintamarre diabolique dura jusqu plus de quatre heures du matin,
o Passe-Partout se dclara tout--fait incapable de boire une seule goue
de plus et manifesta le dsir de garder latome de lucidit qui lui restait.
Bill se rcria :
Mais il y a encore une bouteille pleine ! disait-il dun ton lamentable.
Il est temps de songer nos aaires, rpondit Passe-Partout.
Au diable les aaires !. . . reprenait le gant.
Au diable !. . . hum ! et le patron, lenvoies-tu au diable, lui aussi ?
el patron ?. . . Ah ! ce grippe-sou de Lapierre. . .
Chut !
Cee dernire recommandation fut accompagne dun si formidable

193

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

coup de pied que Laeur et Cardon qui paraissaient sommeiller tressautrent sur leurs escabeaux.
Ils changrent un rapide regard et se levrent ngligemment.
Chose singulire, malgr lnorme quantit de whisky quils avaient
bu, les deux jeunes gens semblaient parfaitement solide sur leurs jambes
et toute trace divresse avait disparu.
Pendant que Passe-Partout, avec une pointe dinquitude dans le regard, cherche se rendre compte de cet trange phnomne, expliquonsle nos lecteurs.
On se rappelle quaussitt la voiture arrive, Passe-Partout sauta
terre et courut la masure de la mre Friponne ; on se souvient aussi
quil revint vers Bill et lui annona quil y avait du monde, et quil faudrait
tourner la maison, pour entrer par derrire. Ce qui fut fait.
Mais toutes ces alles et venues ne staient pas excutes sans veiller
laention des htes de la mre Friponne. Or, comme ces htes ntaient
rien moins que Laeur et Cardon, cest--dire des amis de Gustave Desprs et du Caboulot, disparus si trangement depuis quelques jours, on
conoit que tout ce qui sentait le mystre dt leur mere la puce loreille.
Ils protrent donc de labsence de la vieille pour regarder par la fentre et assister au singulier transbordement que nous avons dcrit. Malheureusement, la lune, comme si elle let fait exprs, se cacha derrire
un nuage au moment o le lugubre cortge passa prs de la maison, et ils
ne purent distinguer les traits de lhomme garro et billonn que lon
tait en train de mere lombre.
Toutefois, ce quils en virent leur donna lveil et t natre dans leur
esprit une trange motion, mle dune esprance vague. . . Si ctait Gustave ou le Caboulot que lon faisait ainsi disparatre !. . . Ce Lapierre de
malheur en tait bien capable, aprs tout !
Veillons au grain, ami Cardon, avait murmur Laeur loreille de
son camarade ; quelque chose me dit que nous ne serons pas venus ici ce
soir pour rien.
Tu crois donc que a pourrait tre. . . ? avait rpliqu Cardon.
Cela me le dit. . . Jai un pressentiment, mais, chut ! voil nos bandits
qui remontent de la cave. Tchons de les griser et de ne pas perdre la

194

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

boule, nous. Une autre fois, nous leur revaudrons a. . .


Larrive de la mre Friponne, suivie des deux prtendus explorateurs
une petite qualit invente par lingnieuse vieille mit n au colloque,
et lon sapprta bien recevoir des gentlemen aussi considrables.
Nous avons vu avec quelles dmonstrations chaleureuses furent accueillis les honorables explorateurs du pays situ en arrire de Charlesbourg ; nous avons entendu les serments dternelles amiti changs
entre les quatre nouveaux amis et scells de formidables libations relles
pour Passe-Partout et Bill, mais simules pour les deux tudiants ; il nous
a mme t donn de suivre les progrs de livresse chez linsatiable gant
et nant de la vertu humaine ! chez lincorruptible lieutenant de Lapierre.
Le programme trac par Laeur avait donc t excut sans encombre
quant ce qui concernait livresse ; mais par malheur, jusqu prs de cinq
heures du matin, toute tentative pour faire jouer les deux aptres avait
chou.
De guerre lasse, Laeur et Cardon essayrent dun nouveau stratagme ; ils feignirent de dormir.
Cest ce moment mme que Passe-Partout dclara en avoir assez et
refusa de boire la dernire bouteille avec son vorace compagnon.
La partie semblait donc fort compromise et les tudiants se disposaient dresser de nouvelles baeries, lorsque le nom de Lapierre, imprudemment chapp Bill, clata comme une bombe leurs oreilles.
Leet fut instantan.
Plus de doute : lhomme garro que les deux chenapans avaient
transport dans les caves de la masure ne pouvait tre autre que Desprs ou le Caboulot !. . . Et le mariage de Lapierre qui allait se clbrer le
matin mme !. . .
Laeur et Cardon se levrent donc tranquillement de leurs siges ;
puis, avec la mme insouciance, ils se dirigrent chacun vers leur ami de
frache date. . .
Voyant cee manuvre, Passe-Partout se dressa sur ses jambes et
mit une main dans sa poche, do il tira rapidement un revolver. Mais
le pauvre garon neut pas le temps de sen servir : Cardon bondit sur lui,
empoigna larme et larracha des mains de Passe-Partout ; puis, de la main

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Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

gauche, il entoura le maigre cou du petit homme, quil alla proprement


coller la muraille.
De son ct, Laeur stait dispos aaquer Bill ; mais voyant ce
dernier dans limpossibilit absolue de se lever, il se contenta de le fouiller
et de lui ter son poignard.
Des cordes ! cria Cardon. Va prendre celles qui lient Desprs.
Laeur partit en courant. Mais un pouvantable fracas larrta sur le
seuil du cabinet noir, et un homme bondit comme un lopard en face de
lui.
moi, Laeur ! moi Cardon ! cria cet homme dune voix terrible.
Gustave ! Gustave ! hurlrent les tudiants.
Ctait, en eet, Gustave Desprs.
Comment stait-il chapp ? par quel trou de souris avait-il pass ?
Nous allons le dire.
La porte ne se fut pas plutt ferme sur les talons du dernier de ses
geliers, que Gustave sortit de son impassibilit et chercha se dbarrasser de ses liens.
La chose ntait pas facile et, pendant une bonne heure, le prisonnier
spuisa en eorts infructueux. Les cordes taient solides et le celage
excut de main de matre. Pas la moindre possibilit de desserrer les
tenaces nuds coulants qui retenaient les poignets derrire le dos.
Desprs, ruisselant de sueurs et accabl de fatigue, se laissa retomber
sur le sol, dans un tat de prestation complte.
Mais le corps se reposait, la tte continua du travailler.
Au bout dun quart dheure de rexion, le jeune homme tressaillit
sur sa couche raboteuse. Une ide venait de lui traverser la tte : Si je
pouvais prendre mon couteau !
Hum ! ce ntait pas une mince aaire ! Le couteau en question se
trouvait dans la poche de droite du pantalon. . . et comment laeindre ?. . .
Nimporte ! Desprs se mit aussitt luvre. Il se tourna, se retourna,
se tordit, russit introduire le bout de ses doigts dans la bienheureuse
poche, saisir le couteau, le sortit moiti, le perdit, le rarapa, et nalement poussa un cri de triomphe. . .
Le couteau sauveur, chapp de sa retraite, gisait sur le sol !

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Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

Le prendre, louvrir, couper, scier un peu partout fut laaire de cinq


minutes.
and Gustave cessa de travailler, ses liens gisaient par terre ; il tait
libre. . . dans sa prison !
Comme on peut le supposer naturellement, le billon sous lequel
touait le prisonnier subit le mme sort que les liens, et le Roi des tudiants put enn tirer ses pauvres membres tout courbaturs.
Cela fait, Desprs se mit en devoir dinspecter sa prison. Un rayon de
lune qui ltrait par le grillage dun petit soupirail lui ayant paru insufsant pour bien tudier les lieux, le jeune homme alluma une allumee,
puis deux, puis six, puis dautres encore.
Aprs cee srie dilluminations fastueuses Gustave savait ce quil
voulait savoir ; il tait x sur lunique chance quil avait de se tirer daffaire.
On na pas oubli que la cave o avait t transport notre ami se
trouvait du ct du nord, spare de la distillerie par un mur mitoyen et
ayant au-dessus delle les appartements inoccups de la masure, dont un
servait de prison la malheureuse sur du Caboulot.
Or, le plancher suprieur de cee cave tait dans un tat complet de
dlabrement. Les madriers qui la composaient taient aux trois-quarts
pourris et ne tenaient aux solives que par un miracle des lois de la pesanteur.
Gustave nhsita pas. Il comprit que son fort couteau aurait bientt
fait justice de ce bois vermoulu et se mit laaquer avec nergie et prcaution, de peur dairer laention de ses ravisseurs.
Au bout dune demi-heure de travail, deux des madriers du premier
plancher taient coups et leurs dbris gisaient par terre, laissant bante
une ouverture de deux pieds sur six, peu prs, lencoignure nord de la
cave.
Restait le deuxime plancher celui qui formait le parquet de la pice
au-dessus. Desprs se reposa cinq minutes et recommena jouer du couteau.
Ce fut plus long, car le plancher suprieur se trouvait tre en meilleur
tat que lautre ; mais enn, aprs un travail opinitre de plus dune heure,
une coupure transversale en avait spar les madriers et il ne restait plus

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Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

qu les faire basculer sur la solive qui touchait la muraille.


Desprs avait un crochet son bienheureux couteau ; il lintroduisit
dans la rainure, tira lui et faillit pousser un cri de joie, en voyant le jour
lui arriver ots par louverture que laissaient les madriers en tombant.
Mais une autre motion, plus forte et plus inaendue, lui tait rserve.
En passant sa tte par le trou pour se hisser ltage suprieur, Gustave aperut une jeune lle assise sur un mchant grabat, dans le coin
dune chambre triste et nue. La malheureuse avait la tte dans ses mains
et lui tournait le dos. Elle tait, sans doute, sous le coup dune immense
proccupation, car elle nentendit pas le bruit que faisait Desprs en prenant pied dans son rduit.
Le Roi des tudiants t un pas en avant ; la jeune lle se retourna,
eraye, et deux cris tous partirent simultanment :
Gustave !
Louise !
Puis un court silence suivit, pendant lequel les deux anciens amants
des bords du Richelieu sentirent leur cur envahi par un ot de souvenirs
douloureux. Louise tait trop mue pour parler, et Gustave, brusquement
plac en face de cee jeune lle quil avait tant aime, croyait entendre
gronder en lui-mme, comme un tonnerre lointain, les dernires rumeurs
de sa passion expirante.
Ce fut lui qui, dominant son trouble, rompit le premier ce silence plein
dangoisses.
Louise, dit-il avec mlancolie, nous nous revoyons dans de tristes
circonstances.
Hlas ! Gustave, rpondit la jeune lle, en relevant sa tte blonde
et son visage ple, que vous est-il donc arriv et comment se fait-il que je
vous retrouve ici, aprs vous avoir laiss l-bas, tout sanglant et vanoui ?
Cest toute une histoire. Jai t transport chez vous par Georges et
je nen suis parti quhier soir, aprs que les soins assidus de votre excellent
pre et dun habile mdecin meussent remis sur pied.
Ah !. . . mais cela ne me dit pas pourquoi vous mapparaissez comme
dans les contes de fes, surgissant des entrailles de la terre.

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Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

Oh ! ceci est le fait dun monsieur qui men veut beaucoup et ne me


la que trop prouv, rpondit Gustave, avec un sourire amer.
e voulez-vous dire ? t Louise, tonne.
Je veux dire que tel que vous me voyez, je suis prisonnier de monsieur Lapierre.
Vraiment ?. . . le misrable ne sest pas content. . . ?
De menvoyer au pnitencier ?. . . de massassiner dans un endroit
cart ?. . . non, mademoiselle ; il lui restait me squestrer : cest ce quil
vient de faire.
Oh ! mon Dieu ! mon Dieu ! gmit la jeune lle ; mais cest donc un
monstre que cet homme ?
Comme vous dites, mademoiselle, rpondit Desprs, en sinclinant
froidement.
Puis, au bout de quelques secondes, il reprit :
Et, vous, depuis combien de temps tes-vous ici ?
Depuis cee soire o je vous trouvai dans le parc de Mme Privat,
baignant dans votre sang.
Comment vous trouviez-vous l ? demanda le jeune homme, avec
une certaine anxit.
Louise hsita un instant, puis rpondit dune voix douce :
Jtais all chez vous avec mon frre et, apprenant votre dpart,
nous allions votre rencontre.
ma rencontre !. . . Et pourquoi ?
Louise tomba genoux, prit les mains de Desprs et murmura en sanglotant :
Javais assez souert. . . je voulais tre pardonne !
Gustave plit. . . Le fantme de la trahison de sa ance se dressa un
moment devant ses yeux, escort du spectre svre de la vengeance. . .
Mais il avait souert, lui aussi, et chez les mes vraiment fortes, la souffrance lve le sentiment et met au cur la sainte compassion. . .
Gustave chassa donc, dun froncement de sourcil, les deux sinistres
apparitions. Il releva Louise, la baisa au front et lui dit simplement :
Louise, de ce jour, le pass nexiste plus : Je te pardonne !
La douce jeune lle sentant quelle mritait ce pardon, ne rpondit
quun mot :

199

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

Merci !
Puis elle ajouta aussitt :
Et, maintenant, mon bon Gustave, cours o le devoir tappelle. Il y
a l-bas une malheureuse enfant qui taend comme un sauveur. Laissemoi et vole la Canardire.
Tu as raison, Louise, mais nous irons tous deux. Ton tmoignage
ne sera pas inutile.
Je suis prte tout.
En ce moment, une voix puissante se t entendre au loin, dans la maison, chantant ce refrain connu :
Cest notre grand-pre No,
Patriarche digne,
e lbon Dieu nous a conserv,
Pour planter la vigne.
Laeur, ici ! scria Gustave. Nous sommes sauvs. Vite luvre !
Et, bondissant vers la porte, le vigoureux jeune homme la frappa si
violemment de son pied, quelle vola en clat.
Ctait ce fracas quavait entendu Laeur.
Cinq minutes plus tard, Bill et Passe-Partout taient garros leur
tour, et Gustave Desprs, sur le point de partir, disait :
Mes amis, il est cinq heures et je nai pas un instant perdre. Je vais
donc prendre les devants. ant vous, abandonnez ces deux coquins
leur sort et conduisez cee jeune lle l o elle vous dira daller. Cest
compris, nest-ce pas ?
Oui, oui ! et elle naura pas se plaindre de nous, rpliqurent les
tudiants.
tantt, alors !
tantt ! Vive le Roi des tudiants !
Gustave prit sa course et descendit la route de Charlesbourg ; mais,
au moment den tourner langle, il se heurta presque un jeune homme
qui la remontait.
Il ne put retenir une exclamation :
Le Caboulot !
Gustave ! rpondit lenfant, tout essou.
Do sors-tu ?

200

Le Roi des tudiants

Chapitre XXVIII

De chez Lapierre.
Je men doutais. Tu tes donc vad ?
Oui. Tout le monde est en campagne depuis hier soir. On ma donn
pour gardienne une femme qui il restait un morceau de cur : je lai
aendrie, et je cours chez une certaine mre Friponne que jai entendu
nommer de ma prison. Ma sur doit y tre.
Elle y est, et sous bonne garde, encore. Hte-toi et ramne-la. . . elle
te dira o.
Jy vole. . . Et toi ?
Je suis press. . . Je te conterai cela plus tard. Au revoir !
Et Gustave poursuivit son chemin, au pas de course.
Nous avons vu que, lorsquil arriva, il ntait que temps.

201

CHAPITRE

XXIX

Le jugement de Dieu

, dans un chapitre prcdent, quel coup de thtre


produisit larrive du Roi des tudiants dans le grand salon du
coage, alors envahi par llite de la socit qubecquoise.
Lapierre, debout prs du notaire, se laissa tomber sur un sige, pendant
que sa gure de cire prenait les teintes livides de la terreur.
and Laure nous lavons dit elle laissa chapper la plume
quelle tenait, joignit les mains et leva les yeux au ciel, dans un lan spontan de gratitude.
Tout le monde stait retourn vers la porte et chacun regardait avec
une profonde stupfaction ce beau jeune homme ple qui stait arrt
sur le seuil du salon et dont la vue impressionnait si fort le couple qui
allait bientt sunir.
Ce fut une heureuse diversion pour Champfort, car elle empcha son
coup de tte dtre trop remarqu, et Edmond put le ramener lcart sans
quil t aucune rsistance.

202

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

Cependant, Gustave Desprs, aprs stre orient un instant et avoir


promen son regard dans la vaste pice, savana lentement vers la table
et sinclinant devant Madame Privat, qui ntait pas encore revenue de
son bahissement :
Madame, dit-il, dune voix grave, vous me pardonnerez davoir rpondu si tard votre gracieuse invitation dassister votre bal. Rien moins
que la privation absolue de ma libert naurait pu mempcher dassister aux splendeurs de votre festival. Aussi, tais-je bel et bien prisonnier.
Mais jai bris mes liens, fait sauter mes verrous. . . et me voici !
Et Desprs, en prononant ces paroles sur un ton dexquise galanterie,
se retourna demi du ct de Lapierre et lui jeta un regard froidement
railleur, que ce dernier ne put soutenir.
La riche veuve ne savait trop que penser de cee tirade, quelle trouvait pour le moins excentrique, mais elle tait de trop bonne socit pour
ne pas y rpondre poliment.
Monsieur, dit-elle gracieusement, vous nous donnez l, mes enfants et moi, une trop grande preuve daachement pour que je ne vous
prie pas de me dire votre nom.
Madame, rpondit le jeune homme, je me nommais autrefois Gustave Lenoir ; mais des circonstances dune nature particulire mont forc
de prendre le nom de ma mre, et, maintenant, je mappelle Gustave Desprs.
Cest notre roi, ma mre, cest le Roi des tudiants ! ajouta Edmond.
Ah ! t la veuve. Et bien ! Sire, ajouta-t-elle en souriant, Votre Majest nous fera lhonneur de signer sur le contrat de mariage de ma lle,
dont la lecture venait de se terminer au moment de votre arrive.
Madame, rpliqua Desprs dune voix toujours courtoise, mais
ferme, je regree inniment de ne pouvoir apposer ma royale grie au
bas de cet acte notari, car je suis venu, au contraire, pour empcher ce
contrat de se signer.
Plat-il, monsieur ? t madame Privat avec hauteur, car elle commenait trouver la plaisanterie un peu forte.
Cest comme jai lhonneur de vous le dire, madame.
Ainsi, vous avez rellement la prtention dempcher le mariage de
ma lle ?

203

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

Jai la prtention dempcher Joseph Lapierre dpouser mademoiselle Laure.


En vrit, monsieur, vous tes plaisant pour un roi ! dit-elle.
Jai bien peur, madame, que vous ne me trouviez, au contraire, bien
lugubre dans quelques instants, rpliqua solennellement Desprs.
Cee rponse t tressaillir lgrement la veuve et causa une certaine
motion dans lassistance. Les fauteuils se rapprochrent insensiblement
et les chuchotements cessrent, comme si les paroles du jeune tranger
eussent t le prologue de quelque drame mystrieux.
ant Lapierre, redevenu peu prs matre de lui-mme, par un
puissant eort de volont, il se tenait renvers sur son fauteuil, le regard
insolent et la lvre ddaigneuse. Il semblait assister quelque bonne farce
dcolier, et ne pas se proccuper le moins du monde de ce qui pouvait en
rsulter.
Madame Privat, aprs une minute de vague contrainte, reprit avec une
sorte dimpatience :
Enn, M. Desprs, plaisant ou lugubre, expliquez-vous. . . y a-til ? de quoi sagit-il ?
De quoi il sagit ? je vais vous le dire, ma chre dame, riposta une
voix mtallique et railleuse, qui ntait autre que lorgane de Lapierre.
Ah ! t la mre de Laure, vous sauriez ?. . .
Oui, madame. Le monsieur tragique que vous avez sous les yeux
nest rien moins quun de mes anciens rivaux qui, pour un amour rentr,
me fait lhonneur de me har, et sest jur de me faire tort auprs de vous.
Ah ! t encore la veuve du colonel, je maendais une tragdie
et voil que vous me menacez dune pice bouonne ! Cest mal vous,
mon cher gendre : vous eeuillez mes illusions.
Ma bonne mre !. . . supplia Laure.
Ma tante ! appuya Champfort, ces paroles. . .
Vous vous htez trop de juger, ma mre ! dit son tour Edmond.
Laissez faire, rpliqua Desprs dun ton calme. Madame Privat est
parfaitement excusable de me persier un peu pour plaire celui qui devait tre son gendre, car elle ne sait pas encore que linsolent qui vient de
me provoquer, lorsquil aurait d implorer mon silence genoux, est le
meurtrier de son mari.

204

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

cee froide dclaration, tombant comme une bombe au milieu de


lassemble silencieuse, il y eut un frisson gnral de stupeur. Madame
Privat plit areusement, tandis que Lapierre bondit de son sige et montra le poing Desprs, en criant dune voix trangle :
Infme calomniateur !
Monsieur ! disait en mme temps la veuve, quarmez-vous l ?
Jarme, madame, reprit Desprs avec force, que lhomme qui aspire la main de mademoiselle Laure est lassassin du colonel Privat.
Lassassin de mon mari ?
Oui, madame. . . moins que celui qui organise le meurtre soit moins
coupable que linstrument qui lexcute.
Je ne comprends rien tout cela, monsieur. . . Le colonel Privat a t
tu la tte de son rgiment, comme un brave ocier quil tait : voil ce
que je sais.
Cest vrai, madame ; mais une chose que vous ignorez, cest quil a
t air dans un guet-apens par un lche espion qui se disait son ami.
Air dans un guet-apens ?. . . trahi par un ami ?. . . Oh ! monsieur,
quel abme de malheur et de honte vous nous ouvrez l !
Madame, rpondit Desprs avec une tristesse grave, soyez persuade que si le bonheur de votre chre lle ntait pas en jeu, je me refuserais
soulever le sombre voile qui cache toutes ces turpitudes ; je vous laisserais dans votre bienheureuse ignorance de ces vnements tnbreux. . .
Mais mon devoir est l qui me pousse, et, dailleurs, la Providence ma
charg de punir un grand criminel ; je ne faillirai pas cee tche.
Monsieur aurait d pntrer dans cee enceinte en costume de
grand justicier du Moyen-ge et escort du bourreau et de ses aides, t
entendre la voix narquoise de Lapierre.
Misrable ! tonna Desprs, oses-tu bien parler de bourreau, toi qui
as fait assassiner le pre de ta ance ; toi qui as essay de me tuer lchement, il ny a pas plus de quatre jours ; toi, enn, qui viens denlever
leur vieux pre une jeune lle et un enfant ?. . . Ah ! le bourreau, il ne se
drange pas pour toi, car il sait fort bien que tu iras fatalement lui avant
quil soit longtemps.
Un violent tumulte suivit cee sortie. Tout le monde se leva, et la
curiosit t que chacun se porta en avant. Lapierre, lui, sauta par-dessus

205

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

la table qui le sparait de son audacieux adversaire, et alla se heurter entre


les bras tendus de Champfort et du jeune Edmond, accourus pour protger
Desprs.
Il cumait de rage et jurait comme un porte-faix malappris.
Gueux ! cria-t-il, forat vad ! oseras-tu bien rpter ce que tu viens
de dire ?
Non seulement je rpterai mes accusations, rpondit Desprs
dune voix trs calme, mais jajouterai que, non content davoir fait assassiner le colonel Privat, tu as exploit la tendresse liale de son enfant
dans le but de temparer de sa dot.
Cest vrai ! scria Laure dune voix stridente.
Madame, au nom du Ciel, reprit Lapierre, en sadressant la veuve,
ne vous laissez pas circonvenir par un imposteur que le dpit aveugle. Cet
homme me poursuit dune haine implacable, je vous lai dit, et cela pour
un tour dcolier que je lui ai jou, il y a plusieurs annes, en me faisant
aimer dune llee dont il raolait. Je vous donne ma parole dhonneur
que tel est le vritable, lunique mobile qui la pouss venir ici ce soir
raconter ces ridicules histoires de guet-apens et de squestration. Jespre
que vous ne mhumilierez pas au point dcouter un calomniateur aussi
ridicule, et quau contraire, vous allez le faire chasser immdiatement de
ce salon par vos domestiques.
Madame Privat, ahurie et ne sachant quel parti prendre, allait probablement donner dans ce sens, lorsque Champfort scria :
Par le sang de mon oncle ! M. Lapierre, il nen sera pas ainsi et vous
allez bel et bien subir votre procs en prsence de cee honorable compagnie. Si vous tes innocent, quavez-vous craindre ? On ne forgera pas, je
suppose, des preuves contre vous, et ma tante ne se rendra qu lvidence
la plus indiscutable ! Dun autre ct, les accusations dun homme comme
Gustave Desprs, dont je mhonore dtre lami, sont fondes et prouves,
pouvons-nous, ma tante peut-elle laisser des crimes aussi odieux impunis ?. . . Ne doit-elle pas la mmoire de son mari, la socit, de vous
faire enn expier la trop longue srie de vos forfaits ?
Vous auriez fait un excellent homme de loi, M. Champfort, car vous
avocassez merveille, se contenta de rpondre Lapierre. Cependant, jespre que madame Privat ne ploiera pas la tte sous vos foudres, plus

206

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

bruyantes que persuasives, et quelle dcidera de suite si cest moi ou


M. Desprs qui doit sortir dici.
En ce moment mme, Edmond tait pench sur sa mre et lui parlait
loreille. ant il eut ni, la veuve tait fort ple et ses yeux brillaient
dun feu singulier.
Elle entendit la dernire phrase de Lapierre, et se levant :
Ni lun ni lautre ! dit-elle dune voix ferme. Les armations de
M. Desprs sont trop graves, pour quil les ait faites la lgre ; en outre,
elle se rapportent des personnes et des vnements qui ont tenu une
trop grande place dans ma vie, pour que je consente les repousser sans
examen. Je prie donc les jeunes gens qui se trouvent dans cee enceinte
de vouloir bien garder les portes, an que personne ne cherche se soustraire au chtiment quil aura mrit. . .
Laimable amphitryon navait pas ni cee nergique petite harangue, quun murmure approbateur courut dans lassemble, et quune
vingtaine de jeunes gens se prcipitaient vers les issues du salon, o ils
sinstallaient rsolument.
Bien ! messieurs, reprit la veuve. Maintenant, si lhonorable compagnie ne sy oppose pas, nous allons nous constituer en cour de justice
et couter impartialement M. Desprs. De la sorte, tout se passera rgulirement et nous naurons pas dplorer des scnes de violence comme
celle laquelle nous venons dassister.
Trs bien ! trs bien ! murmura-t-on de toutes parts.
Approchez, mesdames et messieurs.
Tous les assistants se rassemblrent autour de Mme Privat, lexception dun petit groupe de quatre personnes, dont une femme vtue de
noir, qui demeura lcart, et des jeunes gens installs aux portes.
ant Lapierre, ple comme un cadavre, mais sombre et rsolu, il regagna lentement son sige ; prs de la table, o il demeura seul, semblable
un accus sur la sellee.
Le misrable se voyait perdu ; mais il voulait luer jusquau bout et
ne pas succomber sans une petite vengeance quil mditait.
Cet homme avait de la bte fauve dans le caractre, et il ne faisait pas
bon de lacculer dans ses retranchements.

207

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

La cour de justice, ou plutt le tribunal extraordinaire improvis par


la veuve du colonel, tant donc constitu, cee dernire se leva et sadressant de nouveau lassemble :
Messieurs, dit-elle, il y a parmi vous plusieurs avocats et gens de
loi, inniment plus aptes que moi conduire laaire qui nous occupe ; je
les charge donc tout spcialement du soin de veiller ce que les preuves
fournies par M. Desprs soient de celles qui ne laissent aucun doute dans
lesprit ; et, comme il faut un prsident pour diriger les dbats qui pourraient surgir, je propose que M. le juge X. . ., qui nous honore de sa prsence, se charge de cee besogne, qui lui est familire.
Adopt ! adopt ! rent tous les voix.
Un vieillard la physionomie avenante se leva et vint sincliner devant
lamphitryon :
Madame, dit-il, jaccepte la dlicate mission que vous me conez ;
et, bien quelle soit extra-lgale, je la remplirai comme si jtais rellement
sur le banc judiciaire, trs heureux de vous tre agrable.
Un fauteuil fut apport et le juge X. . . prit place ct de madame
Privat.
Puis Gustave Desprs, toujours debout en face du tribunal improvis,
sinclina et prit ainsi la parole, dune voix forte :
Monsieur le juge, madame et vous tous qui mentendez ! Ce nest
pas, veuillez le croire, pour satisfaire une mesquine passion de vengeance,
ni pour poser en chevalier redresseur de torts, que vous me voyez dans
cee enceinte, interrompant les apprts dun solennel mariage et portant
contre un homme rput honorable la plus terrible des accusations.
Il y a longtemps quune saine philosophie, close sur les ruines de
mon bonheur, me fait planer au-dessus de semblables petitesses et mpriser de pareils moyens.
Le sentiment qui me porte agir comme je le fais est, au contraire,
de ceux que lon ne peut repousser sans faiblesse, renier sans honte. La
Providence, dont le regard mystrieux suit le criminel travers le labyrinthe sans issue de ses forfaits, a voulu faire de moi son instrument de
tardive rtribution, en me jetant sur toutes les pistes tnbreuses laisses
par le grand coupable que nous avons juger, et je faillirais mon devoir dhonnte homme, ma tche de vengeur providentiel, si jhsitais

208

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

frapper, si mon cur se prenait faiblir.


Je parlerai donc sans colre et sans passion ; mais aussi sans rticences et sans crainte.
Aprs cet exode un peu solennel, Desprs se retourna demi, jeta un
coup dil sur le groupe o se trouvait la dame vtue de noir, et reprit
aussitt :
Lhomme que jaccuse davoir fait assassiner le colonel Privat a
commenc, il y a six ans, la trop longue srie de ses crimes ; et cest sur
moi et une jeune lle respectable quil essaya, en premier lieu, ses aptitudes de tratre. La nature lavait dou dune physionomie agrable, le
diable lui avait prt son habilet et sa puissance de fascination : le misrable en prota pour tromper mon amiti et menlever laection dune
jeune lle que jaimais et que javais sauve de la mort. Puis, non content
de ce beau triomphe, il se disposait ravir cee enfant laection de ses
vieux parents, lorsque je le forai sarrter pour se bare avec moi.
Les criminels sont rarement courageux, et il est inou que le cur
ne leur fasse pas dfaut au moment du danger.
Cest ce qui arriva pour Joseph Lapierre.
Nous navions pas chang quelques balles, sur un lot perdu et au
milieu des tnbres dune nuit sans toiles, que la terreur empoigna mon
adversaire la gorge et quil se laissa choir, feignant davoir t tu.
Je labandonnai son sort et ramenai la jeune lle chez elle.
Le lendemain, le misrable mavait dnonc aux autorits et jtais
arrt sur la route de la frontire. Un mois plus tard, je partais pour le
pnitencier de Kingston !
Un murmure dindignation parcourut la salle.
Ce nest pas tout, reprit Desprs. En reconnaissant la lchet de son
nouvel amant, la jeune lle le prit en horreur et refusa de le revoir.
Comment se vengea-t-il de ce ddain mrit ?. . . En rpandant sur
le compte de cee malheureuse des calomnies tellement atroces, quelle
et sa famille durent quier la paroisse et que la vieille mre en mourut de
chagrin !
Voil le premier pas fait par Joseph Lapierre dans la voie du crime !
Un second murmure, plus accentu et plus gnral, gronda parmi les
assistants, et plusieurs bouches fminines laissrent chapper un mot

209

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

sanglant : Le lche !
Tout cela est faux et de pure invention ! scria Lapierre avec force.
Cet individu se moque de son auditoire, et je le mets au d de prouver
un seul de ses dires.
Approchez, mademoiselle Gaboury, se contenta de rpondre laccusateur.
Une femme en deuil, conduite par un tout jeune homme, se dtacha
du groupe retir lcart et savana jusquen face de madame Privat.
Arrive l, elle souleva son voile et exposa en pleine lumire sa ple et
belle gure.
Tout ce que monsieur vient de raconter est de la plus scrupuleuse
vrit, dit-elle. Je mappelle Louise Gaboury et je suis cee femme honteusement calomnie par Joseph Lapierre.
Et moi, je suis le frre de cee jeune lle et je corrobore son tmoignage, ajouta lenfant qui accompagnait Louise. Demandez mon nom
monsieur Lapierre et, sil est revenu de la stupfaction que lui cause ma
prsence ici, lorsquil ma laiss hier soir sous les verrous dun cachot de
sa maison, il vous dira que je mappelle Georges Gaboury.
Lapierre profra une menace incomprhensible et retomba sur son
sige, le front baign dune sueur froide.
Cest bien, mes enfants, dit le juge X. . . ; vous pouvez vous retirer.
Ils obirent ; mais, en passant devant Mlle Primat, Louise se sentit
aire par une douce traction et se retourna.
Asseyez-vous ici, prs de moi, ma chre demoiselle, lui dit Laure.
Ne sommes-nous pas presque deux surs ?
Louise regarda cee belle jeune lle qui avait t si prs dtre malheureuse tout jamais, et murmura :
Oh ! cet t trop dommage !
Puis elle prit place sur le sige quon lui orait.
ant au Caboulot, il regagna son coin, o laendaient les deux personnages qui restaient du groupe de tout lheure et qui ntaient autres
que nos buveurs de la nuit prcdente : Laeur et Cardon.
Le Roi des tudiants reprit son formidable rquisitoire.
Ayant fait assister le lecteur la conversation qui eut lieu, quelques
jours auparavant, entre Desprs et Laure conversation qui roula exclu-

210

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

sivement sur les criminelles menes de Lapierre aux tats-Unis et sa participation lhcatombe du rgiment du colonel Privat nous ne voulons
pas nous rpter, certain que personne na oubli cee terrible rvlation.
Nous nous contenterons de dire que le Roi des tudiants fut implacable et que pas un l de la sombre trame ourdie par Lapierre ne resta dans
lombre. Il sappliqua surtout faire ressortir le machiavlisme odieux
employ par lancien espion pour circonvenir Mlle Privat ; il exposa
lassistance mue tout ce quil y avait de grand dans le dvouement de
cee re jeune lle, sacriant son bonheur la mmoire de son pre, imposant silence son instinctive rpulsion et pousant un homme dtest,
pour empcher quun soupon plant sur la tombe de ce vnr pre. Puis,
rsumant et condensant le dramatique expos quil venait de faire, il termina par une foudroyante proraison, dont les dernires phrases furent
celles-ci :
Vous me demandez des preuves contre labominable sclrat qui
est aujourdhui courb sous la main vengeresse de Dieu ?. . . Ces preuves,
mesdames et messieurs, je pourrais me dispenser de vous les donner, car
la seule aitude du coupable, le remords qui se traduit sur sa gure par
une pleur morbide, ses rponses embarrasses, ses emportements spasmodiques, et jusqu cee farouche rsignation dans laquelle il sest enn
renferm, tout cela devrait tre plus que susant pour apporter la conviction dans vos esprits. . . Mais je ne veux laisser subsister aucun doute relativement aux graves accusations que je viens de jeter la face de Joseph
Lapierre, et, sans mme tirer parti de laveu tacite de culpabilit qui ressort de ce fait que lhabile chercheur de dots a fait disparatre, ces joursci, tous ceux qui pouvaient tmoigner contre lui, je vous merai sous les
yeux un argument plus irrsistible, une preuve plus accablante : le propre
aveu du coupable, le tmoignage de sa conscience, enn le journal o sa
main criminelle et imprudente a consigne, jour par jour, ses tnbreux
projets. . .
Cest une petite razzia que je s sur ce bon Lapierre, une nuit quil
revenait du camp confdr, o il avait lchement vendu ses frres de
larme du nord.
Et le Roi des tudiants, tirant de son gilet le grand portefeuille de
maroquin que nous connaissons, le prsenta solennellement madame

211

Le Roi des tudiants

Chapitre XXIX

Privat.
Lisez, madame, dit-il, et que Dieu vous donne la force daller jusquau bout !
Misrable voleur ! hurla Lapierre, mon portefeuille !. . . Ah ! tu ne
jouiras pas longtemps de ta victoire !
Il navait pas ni, quun coup de pistolet clata dans le salon, suivi
aussitt dune seconde dtonation.
La panique sempara des femmes.
Mais la fume se dissipa vite et la voix sonore de Desprs domina tous
les bruits :
Ce nest rien, mesdames, dit-il : cest lassassin du colonel Privat qui
vient de se faire justice, aprs avoir commis sur moi une seconde tentative
de meurtre.
En eet, chacun put voir le misrable Lapierre tendu, sanglant et
immobile, sur le parquet. Ce fut Cardon qui, du fond de la salle, pronona
son oraison funbre, rigoureusement condense en cee seule phrase :
Tout est bien qui nit bien !

212

CHAPITRE

XXX

pilogue

tard, par une belle matine de septembre, les


cloches de la cathdrale de bec, sonnaient toutes voles
et limmense nef de la vieille glise semplissait dune foule d-

lite.
On clbrait, ce jour-l, deux mariages fashionables, et les curieux qui
stationnaient sous les portiques changeaient maintes observations sur
les circonstances dramatiques qui avaient amen ces mariages.
On se disait bas loreille quune des deux ances, la richissime lle
de Mme Privat, avait t sur le point, quelque temps auparavant, dpouser un audacieux bandit qui lui avait compltement tourn la tte. . . La
noce tait ordonne et lon se disposait aller prononcer le oui solennel
en face du prtre, quand apparut soudain un inconnu qui rvla sur le
compte du futur poux des choses si pouvantables, que ce dernier en
tomba mort de confusion. . .
Et lon ajoutait dun air mystrieux que lautre marie avait aussi dans

213

Le Roi des tudiants

Chapitre XXX

son pass certain pisode terrible que lon ne connaissait pas bien, mais
o, coup sr, il y avait eu mort dhomme. . . Bref, on caquetait mchamment, comme les badauds savent le faire, quand il sen donnent la peine.
Heureusement, larrive du cortge nuptial changea le cours de ces
charitables conversations et mit n aux bienveillantes remarques qui les
maillaient.
Les lourds carrosses dlrent un un le long des grilles, qui bordent
le terre-plein, en face de la cathdrale, dposant sur le trooir de pierre
blanche leur joyeuse cargaison de femmes blouissantes et dhommes en
costumes de gala.
Toute cee brillante compagnie sengoura sous les arceaux des
portes grandes ouvertes et sparpilla, dans les bancs de chne, aligns
deux par deux sur le pav de la vaste nef.
Seuls, les maris, escorts de leurs garons et lles dhonneur, savancrent jusqu la balustrade du chur et prirent place sur des fauteuils
luxueux, installs leur intention.
Puis lorgue t entendre ses graves harmonies, le prtre ses avertissements non moins graves. . . et, au sortir de lglise, Laure Privat tait
devenue madame Champfort, et Louise Gaboury la. . . Reine des tudiants !
Au moment o le cortge sbranlait pour retourner la Canardire,
Laeur et Cardon, qui taient de la fte et faisaient bonne contenance
dans leurs habits queue, changrent les rexions philosophiques suivantes :
Ce que cest que de nous, mon pauvre Laeur et comme, dans ce
monde born, les petites causes peuvent amener de grands eets !
Comment lentends-tu, illustre Cardon ?
Tu vas voir : suis bien mon raisonnement.
Je ne te quie pas dune semelle.
Nest-il pas vrai que si nous navions pas t ivrognes comme
doivent ltre dhonntes tudiants, nous naurions pas fait la connaissance de la mre Friponne ?
Cest indubitable. Ensuite ?
Nest-il pas galement vrai, que, sans cee connaissance de la mre
Friponne, nous ne serions pas alls chez elle le soir o Desprs y fut jet
fond de cave ?

214

Le Roi des tudiants

Chapitre XXX

Je te concde cela. Poursuis.


Nest-il pas mmement prsumer que, nous absents, Gustave
naurait pu chapper et, par consquent, arriver temps pour empcher
Lapierre dpouser Mlle Privat ?
Cest plus que probable. elle est ta conclusion ?
Ma conclusion, ami Laeur, cest qu quelque chose whisky est bon !
Et le factieux tudiant, qui stait donn tout le mal du monde pour
en arriver cee atroce parodie dun aphorisme clbre, se prit rchir
profondment.
Laeur t de mme, tout en mchonnant dune voix distraite son
grand-pre No.
La noce lait toujours, soulevant sur son passage laveuglante poussire des rues de bec.

215

Table des matires

Silhouettes dtudiants

II

Paul Champfort

III

Cousin et Cousine

12

IV

Secret pour secret

20

Trahison

27

VI

Le drame de llot

33

VII

Kingston et Kentucky

41

VIII

On se reconnat

46

IX

La Folie-Privat et ses habitants

51

Premire escarmouche

56

216

Le Roi des tudiants

Chapitre XXX

XI

Une vocation inattendue

63

XII

Petite revue de la situation

69

XIII

Lapierre luvre

75

XIV

Pauvre Laure !

81

XV

Louise

89

XVI

Le frre et la sur

94

XVII

Le Roi des tudiants entre en campagne

101

XVIII

Le premier pas

108

XIX

Lentrevue

114

XX

Le guet-apens

126

XXI

Deux attentats dans une journe

132

XXII

Une distillerie clandestine

140

XXIII

Dans la gueule du loup

150

XXIV

O Bill et Passe-Partout se distinguent

158

XXV

Trop tard

164

XXVI

La tte de mduse

172

XXVII

Deux vieilles connaissances

179

XXVIII O tout le monde se retrouve

190

XXIX

202

Le jugement de Dieu

217

Le Roi des tudiants

XXX

Chapitre XXX

pilogue

213

218

Une dition

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