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LES ENJEUX HISTORIOGRAPHIQUES

DE LA QUERELLE DES ANCIENS ET DES MODERNES

Mon propos n'est pas de revenir ici sur le dbat d'ides qu'a
pu constituer la Querelle des Anciens et des Modernes ; ses
implications dans l'histoire intellectuelle ont dj t tudies
depuis longtemps. Depuis Auguste Comte elle a t prsente
comme le moment o a enfin merg une croyance aux progrs
illimits de l'humanit face un groupe ractionnaire imbu de
l'ide d'un ge d'or ingalable (1) ; plus rcemment Bernard
Magn a montr avec plus de vraisemblance qu'elle opposait les
partisans d'un humanisme classique capables d'un certain
relativisme historique aux dfenseurs farouches d'une idologie
"royale-nationale" (2). Je dsirerais plutt lancer quelques jalons
destins montrer comment la Querelle permet de mettre en
vidence les rapports idologiques de la monarchie absolue, telle
que Louis XIV l'a fait triompher, l'histoire. A l'origine de mes
recherches se trouvait une constatation vidente ; le dbat a t
endmique durant presque tout le rgne et il a impliqu la
plupart des gens de lettres vivants, dans les deux premires
crises - celle de 1672-1677 sur l'opra et les inscriptions,
marque par la publication en 1674 du pome de Desmarets, Le
Triomphe de Louis et de son Sicle et celle de 1687-1694
provoque par la lecture l'Acadmie du Sicle de Louis le
Grand de Perrault -, nanmoins la plupart des protagonistes
taient chargs d'une faon ou d'une autre de la propagande
royale, ou, pour employer une expression moins anachronique, de
la gloire du roi. Parmi les Modernes, Charpentier, Perrault,
Tallemant font partie de la petite acadmie, Donneau de Vis et
Le Laboureur sont historiographes, Desmarets de Saint-Sorlin,
enfin, ancien protg de Richelieu, continue allier littrature
et propagande monarchique. Chez les Anciens, Boileau et
Racine, historiographes depuis 1677 sont depuis 1683 membres de
la petite acadmie, dont Bourzeis est aussi membre. Il ne s'agit
pas d'crivains ayant occasionnellement clbr la gloire du roi,
devoir auquel personne, semble-t-il, n'a chapp en France sous

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Louis XIV, mais de chantres pensionns de la monarchie, chargs
officiellement d'laborer une image du roi destine tant aux
contemporains qu' la postrit. Louis XIV lui-mme a dclar
aux membres de la petite acadmie : "Vous pouvez, Messieurs,
juger de l'estime que je fais de vous, puisque je vous confie la
chose du monde qui m'est la plus prcieuse qui est ma gloire" (3).
Lorsque des hommes revtus d'une telle charge s'affrontent sur
la prminence du sicle de Louis XIV par rapport celui
d'Alexandre ou d'Auguste, se pose ncessairement la question de
la place du roi dans l'histoire et implicitement de l'intrt que
l'on peut trouver utiliser l'histoire et ses grands hommes dans
l'laboration de l'image du roi.
C'est cet aspect de la Querelle qui a retenu mon attention ;
je me suis surtout laiss conduire par les crits des membres de
la petite acadmie, vritable conseil priv cr par Colbert et
utilis par Louvois pour la propagande royale ; ces textes
permettent le mieux de mettre en vidence sinon une doctrine
officielle, du moins un point de vue qui s'en approche (4) sur la
place assigner aux hros de l'histoire ou de la fable dans
l'valuation du rle miraculeux de Louis.
Il semble qu'avant mme la mort de Mazarin - et a fortiori
avant la cration de la petite acadmie - deux modles illustres,
sincrement admirs par le roi, aient t mis en usage : ceux
d'Alexandre et d'Henri IV.
En 1660 - ou peut-tre 1661 - Le Brun peint sous les yeux
du roi Les Reines des Perses aux pieds d'Alexandre ; il est
vraisemblable, malgr les divergences des tmoignages anciens
postrieurs de plus de trente ans l'vnement, que le roi a
choisi lui-mme le sujet du tableau (5) ; il venait de toute faon
rgulirement s'entretenir avec Le Brun "des grandes actions de
ce hros". Dans ses Mmoires adresss au Dauphin crits vers
1670, il vante encore "ceux qui, d'une fortune particulire ou
d'une puissance trs mdiocre, par la seule force de leur mrite,
sont venus fonder de grands empires, ont pass comme des
clairs d'une partie du monde l'autre..." (6). Louis a voulu
reprendre au grand Cond le titre de nouvel Alexandre et faire
rejaillir sur soi la gloire d'un hros qu'il admirait. Le tableau de
Le Brun glorifiant un homme illustre de l'antiquit faisait
rejaillir son prestige sur la personne du roi, qui l'image du
Macdonien regardant peindre Apelle, venait consacrer ses
loisirs regarder son premier Peintre au travail. Flibien

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souligne d'ailleurs qu'en reprsentant un des grands hros anciens
"vaillant, gnreux et triomphant", la Peinture avait form des
traits qui faisaient assez bien reconnatre le roi (7).
La figure d'Henri IV est utilise de faon comparable ;
Hardouin de Prefixe, prcepteur du roi, semble la lui avoir
prsente comme un modle et nombreuses sont les maximes de
gouvernement, nonces dans son Histoire du Roy Henry le
Grand parue en 1661, que l'on retrouve presque mot pour mot dix
ans plus tard dans les Mmoires de son royal lve (8). Comme
Alexandre, le roi Henri est choisi comme un exemple personnel
par Louis XIV, mais de nouveau le public est invit faire
rejaillir la gloire du grand-pre sur son petit-fils. Hardouin de
Prefixe ne manque pas d'tablir le lien entre les deux souverains
dans les premires pages du livre et l'abb Cassagnes crit une
lettre d'Henry le Grand au Roy, publie en 1661 chez Vitr
comme les OEconomies royales de Sully, commenant pas ces
vers :
Monarque dont le coeur ses devoirs fidle
Veut parmi tant de rois me choisir pour modle,
Je reconnois mon sang qui t'enflamme le sein,
Et ne m'oppose point ton noble dessein.
Cette Eptre acquit Cassagnes "l'estime et la bienveillance" de
Colbert et lui ouvrit les portes de la petite acadmie (9), sans
doute cause des derniers vers du pome (p.27) :
Ha je vois sans regret qu'il te faudra cder ;
Mon fils tu me vas suivre et vas me prcder
Tu terniras le lustre ou feint ou vritable
Des Hros de l'Histoire, & des Dieux de la Fable.
L'acadmie tait un bureau destin superviser tout ce qui
concernait la gloire du roi, aussi bien rgler l'ordonnance des
btiments, des mdailles, des ftes, qu' "mettre en tat d'tre
imprims les ouvrages qui se composaient la gloire du roi".
Parmi ses membres Chapelain, fort de la rputation de ses
Sentiments... sur la Tragi-Comdie du Cid, restait mme de
conserver une autorit encore peu conteste, en France et
l'tranger, sur les lettres et les arts, mais il n'envisageait pour
clbrer le roi que les formules mises au point dans l'antiquit (10) ; Bourzeis faisait poids par sa pit et son rudition, en
revanche Cassagnes, Charpentier et Perrault, plus jeunes d'une
gnration et moins rputs dans la Rpublique des Lettres
pouvaient se faire l'cho des nouvelles exigences en matire de
propagande (11). Les vers de Cassagnes cits plus haut illustrent

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bien le retournement de valeur trs vite effectu. Dsormais la
gloire du roi dpasse celle des plus grands hommes de l'antiquit
et leur histoire ne peut plus tre utile celle de Louis qu' titre
de faire-valoir. C'est ce qu'explique clairement l'abbe Franois
Tallemant dans sa ddicace au roi d'une nouvelle traduction des
Vies de Plutarque : "ie commenay travailler la nouvelle
traduction dans la vee que leur lecture fourniroit un jour
Votre Majest, des Exemples pour le gouvernement de ses
Peuples : Mais cependant que ie les traduits, ie ne m'apperois
pas, qu'elle est au-dessus des prceptes & qu'elle n'a plus besoin
des Exemples que ie luy prpare. D'ailleurs Henry le Grand, que
Votre Maiest s'est propos d'imiter, & dont un des premiers
Prlats de vostre Royaume vous a fait un si beau Portrait,
semble avoir prvenu tous les autres grands Personnages...".
Cependant, aprs avoir montr que Sa Majest surpassait tous les
hros de Plutarque, Tallemant conclut : "En voyant la description
de leurs vertus, elle verra en quelque faon son Portrait : Elle se
reconnoistra en tous les beaux endroits de leurs vies. Mais encore
que quelques uns ayent beaucoup de rapport avec Votre Maiest,
il y en a peu qui lui ressemblent assez pour rentrer en
comparaison avec elle. Le Grand Henry luy-mesme dont elle tire
son origine, & qu'elle avoit eu dessein d'imiter, cessant de luy
servir d'example, sera dsormais fort satisfait d'entrer en
parallle avec vous" (12).
Ce texte est un des premiers d'une longue srie destine
s'tendre sur plus de cinquante ans o tous les hros de
l'antiquit sont compars dfavorablement au roi (13) ; certes le
phnomne n'est pas nouveau et nombreux ont t les parallles
sacrifiant les plus clbres des capitaines anciens aux rois, aux
princes et aux hommes d'Etat vivants, bien avant Louis XIV (14),
mais un nouveau priode de la louange a t atteint, dsormais
ce sont les grands hommes qui peuvent tre flatts d'tre
compars Louis. Us deviennent donc inutiles pour la propagande
monarchique ce que l'exemple d'Alexandre peut montrer.
Flibien, Historiographe des Btiments ddie au roi en 1663
un long commentaire du tableau de Le Brun les Reines de Perse
aux pieds d'Alexandre o, aprs avoir montr que le peintre
surpassait, ou du moins galait les plus grands artistes de
l'antiquit, il termine son commentaire par ces mots :
"Mais un Pinceau si savant ne doit pas s'arrester
davantage honorer les Princes de Grce ; ils ont eu leurs

Appelles et leurs Zeuxis. Et puisque nous sommes dans un


sicle o la France fournit des choses si mmorables, et qui
seront sans doute l'admiration des sicles avenir ; il faut
qu'il s'occupe des sujets plus nouveaux et plus tendus.
Car comme nous avons le bon-heur d'estre gouvernez par
un Monarque qui efface tout ce que les anciens Conqurans
ont fait de plus signal ; cet excellent Peintre peut-il
mieux employer dsormais ses veilles et faire paroistre ses
riches talens, qu' reprsenter les hautes actions de V.M.
et, de tant de vertus qu'elle possde, nous en faire une
Peinture qui soit l'avenir la plus dlicieux objet de nos
regards" (15).
Flibien tait, semble-t-il, un admirateur des anciens (16),
mais il devait venir lire la petite acadmie tous les textes qu'il
crivait en tant qu'Historiographe des Btiments (17) et selon
toute vraisemblance ce dernier paragraphe a t ajout la
demande des acadmiciens. La gloire du roi ne passe plus par
l'utilisation de celle des grands hommes du pass : ni Henri IV, ni
Alexandre ne peuvent plus rien apporter un souverain au-dessus
de toute comparaison.
La supriorit de Louis acquise, et nul l'intrieur du
royaume ne s'avisa de longtemps de la remettre en cause, il tait
ncessaire d'en tirer les consquences. De nouveau l'initiative
semble venir de l'entourage de Colbert et de plusieurs membres
de la petite acadmie. Que le roi effat tous les grands hommes
du pass, rendait vraisemblable que son ge effacerait tout ce
qui avait t fait jusqu'alors. Perrault crit ainsi en 1684
Poussin de la part de Colbert qu'il "est constant que S.M. a
dessein de mettre les beaux-arts au plus haut point de perfection
o ils aient jamais t <5c qu'elle veut que son rgne soit fameux
non seulement par les grandes actions de sa vie, mais aussi par
une infinit d'hommes illustres en toutes professions, qui galent
et surpassent mme ceux de i ' a n t q ^
'lui-mme
dclare au Bernin en 1665 que "si la paix dure douze ou quinze
ans, il espre que nous ferons des choses aussi tonnantes" que le
pont du Gard (19). La volont divine ne peut d'ailleurs que
seconder ces projets, dclare Perrault en 1667 dans son pome
sur La Peinture : en crant un hros le ciel l'entoure noblement
de capitaines, de ministres et d'artistes capables de seconder ses
glorieux projets (20). Toute reference historique devient donc
superflue pour la clbration d'un souverain dont le rgne
surpasse tous les autres ; c'est ce qui apparat clairement dans la
Querelle des inscriptions.

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S'agissait-ii de clbrer ies exploits du roi en franais ou en
latin sur l'arc de triomphe de la Porte Saint-Antoine ? La petite
acadmie tait partage : Bourzeis, dans un discours aujourd'hui
perdu, prconisait le latin, langue universelle seule digne et seule
capable de porter le nom du roi dans tous les lieux et dans tous
les temps (21) ; Charpentier lui rpondit et, parmi de nombreux
arguments philologiques, en avana plusieurs d'ordre historique
ou soulignant la place du roi dans l'histoire ; il repousse la
thorie de la succession lgitime des empereurs romains aux rois
de France, ces derniers sont les conqurants ou plutt les
librateurs des Gaules (22), l'hritage augusten est d'autant plus
inutile que le roi est un nouvel Auguste (23) et qu'il a suscit une
gnration d'crivains qui ont surpass les anciens, sauf pour la
posie pique et encore "ce n'est pas la faute de la langue, mais
des ouvriers" (2U). Ainsi dans ce premier pisode de la Querelle
c'est le rle de la tradition historique dans la propagande
monarchique qui est mis en cause : les formules anciennes
prnes par Chapelain ou Bourzeis visent insrer l'image du roi
dans un cadre considr comme universel ; pour Charpentier ou
Perrault en revanche, le roi a fait jaillir une civilisation si
parfaite qu'elle est en dehors de l'histoire ; aussi vnrable que
soit l'antiquit, elle ne peut donner les moyens de clbrer un
prince de qui mane toute grandeur.
Desmarets de Saint-Sorlin va plus loin et dmontre avec
vhmence qu'il n'est pas possible de glorifier le roi comme il le
mrite sans dprcier les potes de l'antiquit ; "J'ay entrepris,
crit-il, de faire voir que nostre grand Roi doit estre mis audessus des plus grans hros de l'antiquit, & que sa gloire qui est
rpandue sur tout son Etat, met son sicle au-dessus de tous les
Sicles passez. Et pour faire voir que les Hros les plus clbrez
ne luy sont pas comparables, il m'a t impossible de marquer
leurs deffauts, qu'en accusant les potes qui les ont
invents..." (25).
Ainsi compare-t-il Auguste et Louis :
Auguste eust seulement la gloire
D'avoir Virgile de son temps
Et la postrit flatteuse par foiblesse,
A son sicle accorda le prix de la noblesse
Jugeant que son pareil ne se peut pas trouver (...)
Mais LOUIS a cet avantage
Sur les hros les plus parfaits,

Qu'il a seul le double partage


Des grans Chantres et des grans faits (26).
Ainsi qui remet en cause la supriorit de La Pucelle ou du
Clovis sur l'Enide risque d'assumer la responsabilit devant
l'histoire d'avoir prn Auguste aux dpens de Louis.
En faut-il conclure que les Modernes ont totalement banni
l'histoire de l'laboration de l'image du roi ? Ce serait aller sans
doute trop loin. Certes les annes 1670-1680 ont vu
progressivement les commandes de peintures et de sculptures
pour Versailles passer de la mythologie - elle aussi condamne
comme langage de l'antiquit paenne - l'iconologie ou la
reprsentation directe des exploits du roi. Lorsque des scnes
historiques sont peintes dans les voussures des plafonds des
Grands Appartements, le choix se porte sur des actions
anecdotiques ou apocryphes des grands hommes de l'antiquit et
nul ne peut douter qu'il ne s'agit que de recouvrir d'un voile
transparent les actions du roi (27) non de faire rejaillir sur lui la
gloire d'Auguste ou d'Alexandre.
Dans la littrature encomiastique l'histoire joue un rle
assez complexe ; les grands hommes constamment clbrs
jusque l sont sacrifis Louis qui les surpasse en valeur et en
vertu, en revanche sa gloire rejaillit sur des souverains la
figure alors moins marque qui deviennent des prcurseurs. Les
rfrences historiques, au lieu de contribuer l'laboration de la
propagande royale, sont au contraire subordonnes la gloire du
roi ; un Alexandre ou un Auguste ont une existence autonome
dans la conscience historique des hommes du XVIIe sicle,
rejetts comme anctres mythiques ou comme modles de
Louis XIV, ils ne peuvent pas cependant profiter du reflet de sa
gloire, il convient donc de les dprcier.
A la diffrence de ce qui se pratiquait dans les annes
1660-70, il ne suffit plus de dire que Louis a plus de qualits
qu'eux, mais de souligner leurs dfauts, ce dont ne se privent
gure les pangyristes du roi. L'abb Paul Tallemant, successeur
d Bourzeis la petite acadmie, ne manque pas, dans un
pangyrique du roi lu le 25 aot 1673 l'Acadmie franaise, de
conmparer Louis acceptant des propositions de paix des
Hollandais l'avidit d'Alexandre : "Faisiez vous ainsi, fameux
Conqurant de l'Asie, lorsque dpouillant Darius, ce Roy puissant
& malheureux, vous refustes mme pour satisfaire votre

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IH

ambition le partage d'un des plus grands Empires que la terre


vous offroit, & o vous ne deviez rien prtendre ?" (28).
Perrault dans son Eptre au Roy l'occasion du pome du
Sicle de Louis le Grand en 1687, rsume les dfauts des deux
principaux rivaux de Louis XIV au titre du plus grand roi du
monde :
D'abord par sa valeur l'invincible Alexandre
Au prix qui t'attendoit sembla pouvoir prtendre,
Mais de son vaste orgueil le projet odieux,
Ce dsir insens d'tre au nombre des Dieux,
Ses noirs emportemens, son coeur de sang avide
Et de son vin brutal la fureur homicide
Ternirent pour jamais l'clat de sa valeur ;
Et son sicle confus en gmit de douleur.
Du second des Csars, la sagesse profonde
Qui sous de justes lois sceut rgir tout le monde,
Te le rendoit gal en pompe en majest,
Quand des Proscriptions l'indigne cruaut,
Obscurcissant les noms & de juste & de sage,
La fora de cder & de te rendre hommage (29).
Desmarets avait d'ailleurs soulign ds 167^ la lchet
d'Auguste, dont la rputation ne reposait que sur les mensonges
de Virgile (30). L'idal hroque dont se nourrissait la propagande
royale encore sous Mazarin et dans les premires annes du
rgne personnel a disparu, ce ne sont pas les vertus des grands
hommes qui fondent la gloire de Louis mais leurs dfauts.
Pour d'autres hros historiques dont la gloire est moins
encombrante, le mouvement se prsente diffremment ;
s'agissant d'anctres du roi, il ne s'agira plus de dtruire leur
rputation, mais de les prsenter comme les prcurseurs de
l'pope destine s'accomplir. L'volution apparat entre les
deux ditions du Clovis ou la France chrestienne de Desmarets
de Saint-Sorlin. Toutes deux sont ddies au roi mais la place de
Louis se transforme. En 1657 Desmarets, dans sa ddicace,
conseille au jeune roi d'imiter "les meilleurs des Rois qui l'ont
prcd : en marchant sur les traces de Saint Louis qui est le
vray modle d'un Prince trs-chrestien, & sur celles du grand
Clovis dont je luy propose l'exemple". En 1673 le ton a totalement chang : "Mais comme j'ai tasch de donner au Hros de
mon Pome toute la politesse & tous les avantages que peut dsirer la dlicatesse du goust de notre sicle, chacun jugera bien

que nostre Hros vivant m'a fourni un modle d'admirables


qualitez, que jamais je n'eusse pu concevoir ; ... Le plus grand
bonheur de mon pome est de ce que j'ai attendu pour le mettre
dans son plus haut point que V.M. ait fait de si grandes choses
que mes feintes en paroissent bien plus vray-semblables, par
l'exemple que nous voyons d'un Hros parfait". Le roi n'a plus
suivre les exemples que lui donnaient ses anctres, dsormais ce
sont eux qui sont recrs son image, comme l'a montr Pierre
Zoberman propos des pangyriques de Saint Louis (31).
i Louis XIV a achev l'oeuvre de ses prdcesseurs, qui n'ont pu
avoir d'autres proccupations que les siennes. C'est ce titre que
l'histoire peut tre rintroduite dans la propagande royale, au
prix de dformations plus accentues encore que lorsqu'il
s'agissait de faire usage des gloires de la Grce et de Rome.
Cependant cette dprciation des hros antiques et de la
civilisation greco-romain lice l'idalisation des souverains de
la France mdivale n'a pas fait l'unanimit ; ds 1670 Boileau
avait commenc considrer avec ironie ceux qui sacrifiaient
systmatiquement les anciens au roi :
Ce n'est pas que ma main comme une autre ton char,
Grand Roi, ne pust lier Alexandre & Csar :
Ne pust, sans se peiner, dans quelque Ode insipide,
T'exalter aux dpens & de Mars & d'Alcide :
Te livrer le Bosphore, & d'un vers incivil
Proposer au Sultan de te cder le Nil (32).
Boileau s'est en e f f e t trouv trs vite en conflit personnel avec
presque tous les membres de la petite acadmie ; il n'est pas
besoin de rappeler ses attaques contre Chapelain, auquel, dans la
parodie du Cid, Chapelain dcoiff, est adjoint son disciple
Cassagnes ; Claude Perrault, le frre de Charles, "Qui de
mauvais mdecin devint bon architecte" avant d'tre trait
d'ignorant universel, est aussi l'objet de ses satires ; Charpentier,
Tallemant et aussi Desmarets sont encore victimes de ses
pigrammes (33). Or progressivement Boileau et ses amis
remplacent le clan des modernes et sont chargs leur tour de la
propagande royale. Madame de Montespan cherche faire
remplacer Quinault - aussi membre de la petite acadmie - par
Boileau et Racine puis par La Fontaine pour composer des livrets
d'opra pour le roi ; elle fait obtenir aux deux premiers la charge
d'Historiographes du roi en 1677 ; la tche d'crire l'histoire du
roi avait a l'origine t confie la petite acadmie, mais la
ngligence de Charpentier avait fait avorter le projet (34). En
1678 Racine entre enfin l'Acadmie Franaise, mais Boileau

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et La Fontaine devront attendre la mort de Colbert pour tre
lus. La petite acadmie, lieu de runion des plus francs
partisans des Modernes tait en effet lie de prs Colbert, et
on a vu que ce dernier partageait leur opinion sur la prminence
du Sicle de Louis XIV. A sa mort Louvois envisage d'abord de
supprimer ce conseil, manation de son prcdesseur et rival,
mais voyant l'usage qu'il en pouvait tirer, il se contenta de le
transformer. Il en exclut Perrault et y fit rentrer Flibien,
Racine, Boileau, Rainssaint et son commis La Chapelle (35). Les
membres nouvellement nomms, et Boileau en particulier,
s'efforcrent vite de discrditer auprs du roi Charpentier, le
plus influent des anciens acadmiciens encore en place,
notamment en ridiculisant les inscriptions qu'il avait composes
pour la Galerie des Glaces (36). Peut-tre est-ce dans cette
optique qu'il faut interprter la vigoureuse indignation qui l'a
saisi lorsque Perrault lut l'Acadmie franaise en 1687 le
Sicle de Louis le Grand ; cette hypothse peut se trouver
corrobore par le fait que la rconciliation officielle des
champions des deux camps eut lieu en 1694 aprs le dbut de
rorganisation de la petite acadmie par Pontchartrain (37).
Mme si d'autres causes sont intervenues dans la Querelle,
on ne peut ngliger le fait que Boileau et Racine taient
dsormais chargs de la gloire du roi. Refusant les mthodes
utilises par les Modernes, ils devaient tenter de repenser les
rapports de Louis l'histoire. Un marginal comme La Fontaine
peut continuer comparer le roi Alexandre ou ."Jupiter et
dclarer que Csar et Auguste lui feront place dans l'histoire (38), une telle solution est dprcie depuis trop longtemps
pour que les historiographes puissent encore l'utiliser. Caillires
qui a pris avec modration leur parti dans son Histoire potique
de la guerre nouvellement dclare entre les Anciens et les
Modernes leur fait nanmoins dire par Apollon : "Ce Prince...
sera propos dans tous les sicles venir comme un modle
accomply, sa vie dcrite par vous sera la rgle de tous les
Princes qui aimeront la gloire... ainsi vous pouvez juger quelle
est la difficult de votre travail, puisque vous avez rassembler
en sa seule personne tout ce qui doit servir former diverses
espces de Hros" (39). On voit bien l'ambigut du propos des
Anciens ; ils se refusent dire que le Sicle de Louis XIV
surpasse ceux d'Alexandre et d'Auguste pour ne pas tomber dans
les excs de leurs rivaux, mais ils sont obligs du fait de leurs
charges de prsenter Louis comme un modle universel pour la
postrit, effaant donc implicitement les plus grands souverains
de l'antiquit.

I T7

La lettre de Boileau Perrault est dans ce domaine un


modle de duplicit qu'il convient d'tudier d'un peu plus prs
que cela a t fait jusqu' prsent.
"Votre dessein, crit-il, est de montrer, que pour la
connoissance surtout des beaux Arts, et pour le mrite des
belles Lettres, notre Sicle, ou pour mieux parler le Sicle
de LOUIS LE GRAND, est non seulement comparable, mais
suprieur tous les plus fameux sicles de l'Antiquit, et
mesme au Sicle d'Auguste. Vous allez donc estre bien
tonn, quand je vous dirai, que je suis sur cela
entirement de votre avis".
Ce postulat, apparemment paradoxal sous la plume de
Boileau, une fois pos, il oppose chaque genre littraire et
dclare que les crivains du sicle d'Auguste taient suprieurs
en posie pique, dans le genre oratoire, l'histoire, la satire,
l'lgie, il veut bien accorder l'galit entre les cinq livres
conservs des odes d'Horace et toute la production lyrique du
XVIIe sicle cumule. II donne la supriorit aux auteurs
tragiques modernes sur Snque le tragique, il accorde aussi la
prfrence aux comiques, vu l'absence de toute comdie
conserve datant du sicle d'Auguste ; le roman tant une
invention des Modernes, les Anciens doivent donc leur cder ,
aucun nom d'artiste romain du premier sicle, en dehors de
Vitruve, n'ayant t conserv, il veut bien laisser la premire
place aux peintres, sculpteurs et architectes travaillant pour le
roi. Il proclam me la supriorit de Descartes et de Gassendi sur
tous les philosophes ayant vcu entre Cicron et Tacite, vitant
ainsi de soulever la question d'Aristote et de Platon. Seuls les
rudits modernes sont sincrement prfrs aux anciens, mais les
noms cits par Boileau, Bignon, Scaliger, Saumaise, Sirmond et
Petau, sont justement ceux de gens qui ont approfondi aussi la
connaissance de l'antiquit. Aprs toutes ces concessions pour le
moins douteuses, il poursuit :
"Que si de la comparaison des Gens de Lettres et des
illustres Artisans, il falloit passer celle des Hros et des
grands Princes, peut-estre en sortirois-je encore avec plus
de succs. Je suis bien ser au moins que je ne serois pas
fort embarrass montrer que l'Auguste des Latins ne
l'emporte pas sur l'Auguste des Franois".
En bon rhtoricien, Boileau se dispense par la prtrition
d'une comparaison laquelle il ne tient peut-tre pas, et mme

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141

la formule employe "ne l'emporte pas" n'exclut pas l'galit. Et


Boileau nanmoins de conclure :

l'antiquit et enfin les dcors mythologiques peints par Mignard


dans la petite Galerie et aux tableaux de Trianon ; le souverain a
donc cess de se donner voir comme l'hritier des gloires du
pass. Cette transformation n'est certes pas la consquence de la
Querelle des Anciens et des Modernes, mais elle confirme quel
point cette dernire tait lie l'laboration de

"Par tout ce que je viens de dire, vous voyez, Monsieur,


qu' proprement parler, nous ne sommes point d'avis
diffrent sur l'estime qu'on doit faire de notre Sicle" (40).
Il ne s'agissait pas ici de se donner le plaisir de dmonter
l'ironie de Boileau ou de le voir manier habilement la casuistique,
mais de montrer l'embarras de l'historiographe et membre de la
petite acadmie, oblig par les charges dont le roi l'a revtu de
continuer proclamer la gloire de Louis le Grand dans des
termes dsormais consacrs, tout en conservant son respect pour
les anciens. Il devait se souvenir que Guyonnet de Vertron avait
aussi t nomm historiographe en 1685 pour son Parallle de
Louis le Grand avec tous les Princes qui ont t surnommez
Grands (Paris, 1685), dans lequel les plus grands souverains de
tous les temps, y compris Henri IV, avaient t sacrifis Louis.
Ainsi le plus simple tait d'liminer les rfrences l'histoire
dans la mythologie royale. Ce dont tmoignent les tableaux
commands pour Versailles ou Trianon (41) pendant la fin du
rgne ; mythologie galante souvent tire d'Ovide, fleurs et
paysages remplacent dsormais les sujets historiques.
3e n'ai pas prtendu voquer ici tous les aspects de la
littrature encomiastique sous Louis XIV et je ne me dissimule
pas que tous ces loges, tous ces parallles ne doivent pas tre
ncessairement pris au pied de la lettre. Louer Louis XIV tait
une rude tche, pour qui voulait voir son discours se distinguer
des autres et aller plus loin que ses rivaux. Boileau rsume ces
difficults en un vers "Grand roi, cesse de vaincre ou je cesse
d'crire". Rien ne paraissait la hauteur du hros miraculeux que
Dieu avait accord la France, et une admiration, souvent
sincre semble-t-il, pouvait fort bien s'exprimer dans des
formules purement rhtoriques, hrites de l'antiquit.
Cependant l'limination de l'histoire dans les peintures
commandes par les Btiments du roi peut confirmer les
remarques que je viens brivement de prsenter. Des
programmes iconographiques prcis des annes 1652-1660, tels
que celui du Louvre tudi par Alain Mrot, dans lesquels
l'histoire ou la fable servent assurer la propagande
monarchique, on est pass l'histoire d'Alexandre, qui dans les
annes 1660-70, fait rejaillir la gloire d'un grand homme sur
Louis XIV. Viennent ensuite l'utilisation purement anecdotique
dans les plafonds des Grands Appartements des hros de

Christian MICHEL
Fondation Thiers, Paris.
NOTES
1.

Voir notamment les "classiques" sur la querelle :


H. RIGAULT, Histoire de la querelle des Anciens et des
Modernes, P., 1856 ;
H. GILLOT, La Querelle des Anciens et des Modernes, P.,
1914.
leurs thses sont reprises entre autres par N. FERRIERCAVERIVIERE, L'image de Louis XIV dans la littrature
franaise de 1660 1715, P., 1981, pp.351-379.

2.

B. MAGNE, Crise de la littrature franaise sous Louis


XIV, Humanisme et Nationalisme, Lille, 1976, en
particulier la conclusion, t.II, pp.892-910.

3.

Ch. PERRAULT, Mmoires, ed. Avignon, 1759, p.40.

4.

Outre PERRAULT, op.cit., passim, on consultera sur la


petite acadmie
A. MAURY, Les acadmies d'autrefois, l'ancienne
Acadmie des inscriptions et belles lettres, P., 1854 ;
3. JACOUIOT, Mdailles et jetons de Louis XIV d'aprs le
manuscrit de Londres, P., 1968.

5.

GUILLET de SAINT-GEORGES, "Mmoires historiques des


principaux ouvrages de M. Le Brun", 1693, ed. in Mmoires
indits sur la vie... des membres de l'Acadmie royale de
Peinture et de Sculpture, P., 1854, t.I, p.25 ;
FLORENT LE
COMTE, Cabinet des Singularitez
d'Architecture..., P., 1700, t.III, p. 161 ;
Cl. NIVELON, Vie de Charles Le Brun <5c description
dtaille de ses ouvrages, s.d. (circa 1700), mss, B.N. : M.F.
12987, p. 140.

153

152
6.

Louis XIV, Mmoires, ed. J. Longnon, P., 1978.

7.

A FELIBIEN, Le songe de Polimathe, in Description


sommaire du chteau de Versailles, P., 1676, p.469.

8.

Sur l'admiration du jeune roi pour Henri IV et son dsir de


l'imiter voir la ddicace Mazarin (non pagine) ; le
parallle entre les deux rois est tabli p. 1-5. On verra
notamment pp.164-168 une longue srie de maximes suivies
par Henri IV sur un gouvernement personnel du roi sans s'en
remettre ses ministres (voir aussi pp.346-349 et pp.386389), sur l'intrt qu'a le roi s'occuper lui-mme de ses
finances. Les malversations des surintendants des finances
dont le roi doit se mfier sont prsentes p. 167 ; on trouve
aussi, p.244, les premires mesures d'Henri IV aprs la
guerre : la remise d'une partie des tailles et la vrification
des faux nobles...

9.

PERRAULT, Mmoires, op.cit., p.31.

10.

Lettre de Chapelain Colbert du 18 novembre 1662, ed. in


Ph. Tamizey de Larroque, Lettres de Jean Chapelain, P.,
1883, t.II, pp.272-277.

11.
12.

Sur les membres de la petite acadmie voir Perrault,


Mmoires, op.cit., pp.29-36.
F. TALLEMANT, Les Vies des Hommes illustres de
Plutarque, nouvellement traduites du Grec en Franais, P.,
1663. Franois Tallemant tait le frre de P. Tallemant,
membre de la petite acadmie partir de 1673. La
ddicace au roi n'est pas pagine.

13.

On trouvera bon nombre de ces textes dans N. FERRIERCAVERIVIERE, op.cit., pp.93-137 notamment.

14.

La comparaison tait une constante de la rhtorique


encomiastique ; voir parmi mille exemples 3. PUGET de LA
SERRE, Parallle & Eloges historiques d'Alexandre le
Grand & de M. le duc d'Anguien, P., 1647.

15.

A. FELIBIEN, Les Reines de Perse aux pieds d'Alexandre,


Peinture du Cabinet du Roy, P., 1663, pp.33-34.

16.

A. FELIBIEN, De l'origine de la Peinture et des plus

excellens Peintres d l'antiquit, P., 1660 repris dans le


Second entretien sur la vie et les ouvrages des plus
excellens Peintres anciens et modernes, P., 1666.
17.

PERRAULT, Mmoires, op.cit., p.200.

18.

Idem., p.67.

19.

P. FREART de CHANTELOU, Journal de Voyage du


Cavalier Bernin en France, notices de L. Lalanne, 1885,
rd., P., 1981, p.172.

20.

Ch. PERRAULT, La Peinture, Pome, P., 1668, p.22 ;


Perrault rpte d'ailleurs, pp. 19-20, les conseils donns
Le Brun par Fiibien.

21.

Curieusement ce texte n'a pas t publi


disparu, on peut s'en faire une ide par la
de F. Charpentier dans sa Dfense de la
pour l'inscription de l'Arc de Triomphe,
discours.

22.

F. CHARPENTIER, op.cit., p.203.

23.

Idem., pp.330-335.

24.

Idem., p.307.

25.

J. DESMARETS de SAINT-SORLIN, Le Triomphe de Louis


et de son Sicle, Pome lyrique ddi au Roy, P. 1674,
prface non pagine.

26.

Idem., pp.I8-I9.

27.

Ch. PERRAULT, Parallle des Anciens et des Modernes en


ce qui regarde les Arts et les Sciences, P., t.I, nouvelle
dition, 1692, pp.116-117 ; "dans les tableaux des quatre
faces des costs sont reprsentes les actions des plus
grans hommes de l'antiquit qui ont du raport la Pianette
qu'ils accompagnent & qui sont aussi tellement semblables
celles de S.M. que l'on y voit en quelque sorte toute
l'histoire de son rgne sans que sa personne y soit
reprsente". Suit le commentaire des tableaux du Salon de
Mercure.

et le manuscrit a
rponse courtoise
Langue franaise
P., 1676, second

154
28.

P. Tallemant, Pangyrique du roi prononc l'Acadmie


Franoise, le 25 aot 1673, ed. in P. Zoberman, Les
pangyriques du roi prononcs dans l'Acadmie Franaise,
thse de 3me cycle, Paris-Sorbonne, 1983, p.64.

PERMANENCES ET TRADITIONS DANS L'HISTORIOGRAPHIE


NATIONALE SOUS L'ANCIEN REGIME

29.

Ed. in Perrault, Parallle, op.cit., pp.28-29.

30.

3. DESMARETS, Le Triomphe..., op.cit., p.12.

31.

P. ZOBERMAN, "Gnalogie d'une image,


spculaire", Dix-septime sicle, 1985, pp.79-91.

32.

Nicolas BOILEAU, Epitre I, au Roy, Oeuvres compltes,


col. de la Pliade, P., 1966, p. 103.

33.

Voir E. MAGNE, Bibliographie gnrale des oeuvres de


Boileau-Despreaux, P., 1929, t.II, pp.35-51, 161-165 et 181189.

34.

PERRAULT, Mmoires, op.cit., pp.38-43.

35.

Voir l'historique prsent dans le premier registre de


l'Acadmie des inscriptions et Belles-Lettres cit par
Jacquiot, Mdailles et jetons..., op.cit., t.I, pp.XCII-XCIV.

36.

J. JACQUIOT, "Remarques critiques sur les inscriptions de


la Galerie de Versailles, par Boileau-Despraux", paratre
dans les actes du colloque Versailles, 1985.

37.

La rorganisation date de 1701, mais depuis 1694 les


acadmiciens tiennent de nouveaux registres encore
conservs - voir note 35.

38.

3. de LA FONTAINE, Oeuvres diverses, coll. de la Pliade,


P., 1958, p.639.

39.

F. de CAILLIERES, Histoire potique de la guerre


nouvellement dclare entre les Anciens et les Modernes,
P., 1688, t.II, pp.301-304.

40.

Lettre publie en 1701, ed. in Oeuvres compltes, op.cit.,


pp.568-574.

41.

A. SCHNAPPER, Tableaux pour le Trianon de marbre,


Paris et La Haye, 1967.

L'exemple du rgne de Jean le Bon


l'loge

Comme le premier souci des historiens est de voir partout


des changements, il a t convenu une fois pour toutes dans le
domaine de l'historiographie, que les dcouvertes de l'humanisme
avaient entirement modifi la vieille chronique mdivale, que
l'absolutime louis-quatorzien avait ensuite impos l'histoire un
horrible carcan, tandis que l'rudition dont elle s'tait spare,
travaillait dans l'ombre et prparait l'avnement de la critique,
qu'enfin le Sicle des Lumires amena une rconciliation des deux
disciplines et ouvrit l're de l'histoire scientifique. Un certain
nombre de donnes que le programme du colloque d'aujourd'hui
n'a pas manqu d'voquer, a t utilis pour soutenir ces
diffrents points de vue : "historiographie officielle", "cration
d'une acadmie des inscriptions", "constitution de fonds
d'archives", "cration d'un dpt des chartes", dont on lit qu'elles
furent l'expression d'une "main-mise de l'Etat sur le pass". Tout
ceci est assez sduisant pour l'esprit, mais produit un peu l'effet
d'un trompe-l'oeil. Historiographie officielle ? Qui en taient
donc les desservants et comment se manifestait-elle ? Ce n'est
pas en tout cas l'examen des listes d'historiographes pensionns
au XVIIe sicle qui permettrait de s'en faire une ide. Cration
d'une acadmie des inscriptions ? Son but n'a jamais t d'crire
l'histoire, mais de composer des devises pour le souverain dans un
premier temps, de reprendre ensuite l'hritage des Mauristes en
matire d'ditions de textes. Constitution de fonds d'archives ?
Mais Philippe Auguste avait dj perdu les siennes Frteval en
1194. Aurait-on attendu Louis XIV pour les reconstituer et que
dire alors des classements oprs par les gens du Parlement aux
XlVe et XVe sicles ?
Il y a moins de boutade et de paradoxe qu'il n'y parat dans