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Bibliothque de

A
g

Philosophie

scientifique

CHARLES DIEHL
Membre

Q ^^^=j'

de

l'Institut,

Professeur

la

Sorbonne

RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

PARIS
ERNEST FLAMMARION, DITEUR
26, RUE RACII^E, 26

Cinquime

mille.

UBRARY

presented to the

UNIVERSITY LIBRARY
UNIVERSITY OF CALIFORNIA
SAN DIEGO
by

Andr M.

Rosfelder

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

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2009

witin

funding from

University of Ottawa

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Bibliothque de Ptiilosopliie scientifique

CHARLES DIEHL
MEMBRE
PHOFESSEUR

l'

DE

1,'lNSTIILT

UNIVERSIT

T>E

PARIS

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

PARIS
ERNEST FLAMMARIOiN, DITEUR
26,

RUE RACINE, 26

1916
Tous

droits de traduction, d'adaptaiion et

pour tous

de reproduction rservs

les i)ayg.

Droits de traduction et do reproduction rserves

pour tous

les pays.

Copyriglit 1913,

by

EiiNEST

Flammarion.

PREFACE

Il y a une Venise romantique, celle de Byron,


de Musset, de George Sand de cette Venise, charmante assurment, un peu conventionnelle aussi
peut-tre, et dont la gloire est faite de beaucoup
de littrature et d'un peu de snobisme, il ne sera
pas question dans ce livre. Il y a une autre Venise,
celle dont on a dit joliment qu'elle est la plus
formidable leon d'nergie active et d'utilisation
pratique qui se rencontre dans l'histoire . C'est de
cette Venise que l'on a voulu ici, non point sans
doute crire une fois de plus l'histoire, dj crite
bien des fois, mais tudier le rgime politique,
l'volution historique, et dterminer, si le dessein
n'tait pas trop ambitieux, les causes qui firent sa
grandeur et sa dcadence.
Dans la succession, complique et diverse, des
formes politiques que connurent tour tour les
peuples europens, Venise tient une place part.
Sa constitution est une des crations les plus originales et les plus remarquables qu'ait vues natre
l'histoire des institutions; elle offre le type clasd'un gouvernement
sique
et presque unique
:

PREFACE

VI

purement aristocratique, d'une rpublique patricienne, o le pouvoir se concentre aux mains d'une
oligarchie peu nombreuse, troitement ferme et
singulirement jalouse de ses privilges. Mais ce qui
est peut-tre plus digne d'attention encore, c'est que
cette uvre politique, ne des circonstances, et
par bien des cts artificielle, a t, par la ferme
volont de ceux qui y prsidrent, une uvre
durable. La constitution de Venise a subsist, sans
rvolutions, presque sans changement, pendant
prs de mille ans; et de la cit qu'elle a rgie,
elle a fait, non pas seulement un tat solide et
fort, mais une grande puissance mondiale. Etudier
le mcanisme de la constitution vnitienne, dterminer surtout les raisons qui, une ville place
dans une situation spciale ont donn ce rgime
si spcial aussi, c'est un des points essentiels qu'on
s'est ici proposs. Et aussi bien, dans cette tude
dj, apparatra ce caractre de perfection dont
Venise a marqu tout ce qu'elle a cr, sa politique comme son administration, sa diplomatie

comme

sa civilisation.
Place, par les circonstances

oi

elle

nacjuit et

par les lieux qui la virent natre, en marge et


presque en dehors de l'Italie, Venise n'a point t

un Etat semblable aux autres Etats italiens du Moyen


Age. Elle a fond sa grandeur, non point sur une
puissance territoriale, mais sur une prosprit conomique et commerciale. Elle a t, non pas seulement la reine de l'Adriatique, mais la reine de la
Mditerrane jusqu'au commencement du xvi^sicle;
et, dans cette Mditerrane,
elle a
donn un
exemple mmorable de la faon dont s'tablit et
se gouverne un grand empire colonial. Aujour-

PRFACE

VII

dans toutes les mers orientales, de


Dalmatie aux Dardanelles, de Gorfou Chypre,
on retrouve l'empreinte dont la Rpublique marqua ses conqutes, et le lion de saint Marc semble
encore poser sa griffe sur ces terres que jadis il
d'hui encore,

la

domina.
En un temps o on tudie volontiers les causes
gographiques, politiques, conomiques, qui ont
fait la grandeur d'un Etat, Venise, o, plus nettement que partout ailleurs, apparat le jeu de ces
facteurs divers, mrite donc une attention particulire. Elle ne la mrite pas moins, pour ceux qu'intresse la psychologie des peuples, par les qualits que ses citoyens mirent au service de sa
politique. L'me vnitienne offre un complexe m-

lange d'gosme et de dvouement la patrie, d'absence de scrupules et d'abngation, de volont


tenace et de subordination des intrts privs aux
intrts et la gloire de l'Etat. A cela aussi la cit
de saint Marc a d une partie de sa grandeur et de
sa prosprit., et dans ce souci constant d'exalter la
richesse et la splendeur de Venise,' de servir tout
ensemble ses intrts et son honneur, dans cette
alliance imprvue du sens pratique le plus raliste
et des aspirations idales les plus hautes, il y aune
incontestable beaut.
Et en ces jours enfin o l'Orient mditerranen
attire une fois de plus l'attention de l'Europe,
peut-tre vaut-il la peine d'tudier la politique
d'une ville qui, durant presque toute son existence
historique, eut les regards tourns vers l'Orient,
et qui fonda sa grandeur sur la mise en valeur raisonne et savante des richesses du Levant.
Assurment les causes mmes qui amenrent la

PRFACE

VllI

dcadence de Venise montreront ce qu'il y avait


dartificiel et de voulu dans l'difice de sa grandeur. Mais elles attestent en mme temps tout
ce qu'il y eut de volont forte, d'nergie fire,
de souple habilet dans la construction de cet difice millnaire. Que l'humble ville, ne dans la
boue des lagunes, ait pu devenir le centre du
commerce de la Mditerrane, la capitale du plus
grand empire colonial
du seul plutt
que le
Moyen Age ait connu, une cit merveilleusement
riche et prospre, pare de tous les luxes et de
tous les prestiges de la civilisation, il y a l une
uvre humaine qui fait honneur l'homme, une
preuve magnifique de ce qu'un gouvernement
ferme et fort peut pour assurer la grandeur d'un

pays.

Et par tout cela cette histoire morte n'est point


indiffrente peut-tre, et tous ceux

profondment
je l'espre,

le

charme de Venise,

qu'meut

si

elle apportera,

quelques raisons nouvelles de leur admi-

ration et de leur motion.

UNE RPUBLiQUE PATRICIENNE

VENISE
LIVRE

LA FORMATION DE LA RPUBLIQUE
(du v^ au

xi*"

sicle)

CHAPITRE

Les origines de Venise.


La lagune vnitienne.
vie dans la lagune.

Les premiers tablissements. La.


Torcello. La fondation de Venise.

Par sa situation gographique, par ses origines


premiers dveloppements de son histoire, par
les influences diverses qu'elle subit en ses commencements, Venise est une ville part. Aujourd'hui encore, tout autour d'elle, dans la lagune qui
l'environne, subsiste une srie de villes mortes qui
la prcdrent dans l'histoire, qui prparrent en.
quelque manire et qui expliquent sa grandeur.
C'est vers ces petites Venises, annonciatrices de
la grande Venise, mais qui n'eurent point le
temps de s'panouir et la fortune de fleurir, qu'il
faut d'abord jeter les yeux. Leur pass lointain,
dont quelques aspects demeurent encore trangeet les

LNE REPlBLigiE PATRICIENNE

ment
oil

vivants,

claire

de saint Marc

il

VENISE

de lumire l'histoire de la
en est, en vrit, l'introduc-

lion naturelle et ncessaire.

La lagune vnitienne.
carte de

l'Italie

l'on

Si

septentrionale, un

regarde une

phnomne go-

graphique frappe les yeux. Sur toute la cte nordouest de l'Adriatique, du Reno l'Isonzo, de
Ravenne Aquile, s'tend une plaine basse, marcageuse, transforme sans cesse par le travail
des eaux. Les grands fleuves qui viennent des
Alpes y descendent lentement, paresseusement,
vers la mer, tout chargs du limon et des sdiments
recueillis sur leur long parcours ces sdiments, ils
les dposent avant de se confondre avec l'Adriatique, et ainsi, dans cette rgion basse, la terre
sans cesse s'accrot aux dpens del mer. De longs
cordons de sable, les lidi, s'tendent en avant du
rivage, coups de place en place par l'embouchure
des fleuves derrire ces cordons littoraux, s'talent de grandes nappes d'eau peu profondes, les
lagunes, que parsme un archipel d'ilts. Ainsi, en
avant de la terre ferme, en bordure du rivage, se
dveloppe une plaine demi-aquatique
ce sont les
;

Pays-Bas vnitiens.
Deux fois par juur, selon que monte ou s'abaisse
le flot de l'Adriatique (on sait que cette mer, la
difl'rence du reste de la Mditerrane, a une mare
d'une amplitude apprciable), l'aspect de cette
rgion se transforme. A mare haute, tout est couvert d'eau, sauf quelques les qui se couronnent de
tours sur la surface de la lagune, seuls des pilotis
mergent, encerclant les bas-fonds et marquant
les canaux navigables. A mare basse, au contraire,
;

LES OBIGINES DE VENISE

i>

ce n'est plus qu'une plaine d'algues vertes que sildes bas-fonds surlonnent des canaux tortueux
gissent, o miroitent des flaques d'eau stagnante*^
des les se dressent, plus solides, plus rarement
recouvertes par le flot. Paysage trange, o tout est
spcial, le sol et le ciel, le climat et l'atmosphre.
Sur les mares que le vent ride, la lumire joue et
chatoie
les eaux glauques et plombes alternent
avec les sables ternes; sur la surface mouvante et
brillante, les teintes se modifient et se fondent, en
un perptuel renouvellement. Le champ de la vision
mme s'y transforme pas de contours nets, pas de
lignes arrtes; des taches vibrantes sous la couleur
changeante. A ce point qu'un Taine a pu penser
que ce spectacle incessamment contempl, cet air
humide, ces gazes de vapeur molle souleves sur
les eaux, ces jeux de la lumire dans une atmosphre spciale, n'ont point t sans influence sur
le caractre de l'art vnitien.
En tout cas, entre l'apport des fleuves et l'assaut
perptuel de la mer, le pays change de sicle en
sicle. Des villes, qui jadis taient sur le littoral, se
trouvent aujourd'hui, grce au travail incessant
des rivires, assez loin dans l'intrieur des terres,
et le progrs du continent sur les flots serait encore
plus grand, si un lent et constant ailaissement du
rivage n'en compensait un peu les efl'ets. Pourtant
Ravenne comme Aquile sont devenues des villes
continentales, et la lagune vnitienne elle-mme
et couru risque d'tre comble, si les Vnitiens
n'avaient artificiellement rejet vers leSud le cours
de la Brenta et du Bacchigiione, et celui do la Sile
vers le Nord. Par ailleurs, l'Adriatique rnuirt' et
emporte les terres. Et ainsi, tout le long du liUoral,
;

U.\E

REPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

une double rgion s'est forme au voisinage de la


terre ferme, une plaine basse, marcageuse, fivreuse
vers la mer, un
c'est la lagune morte
grand lac, sem d'lots, reli l'Adriatique, vivifi
c'est la lagune
par la mare et les vents du large
:

rire la

de

lagune vive, derbordure protectrice des lidi, que Venise

vive. C'est l, sur les lots

la

s'est fonde.

Les premiers tablissements.


Ds le premier
de l'empire romain, cette rgion avait commenc vivre. Les grandes cits du littoral,
Ravenne et Alliiunn, Concordia et Aquile, y avaient
des avant-porls sur la mer. On en exploitait les
richesses naturelles, le poisson et le sel; une roule
abrite des temptes du large s'y ouvrait au commerce maritime, l'ourlant, ce n'est qu'au commencement du v* sicle que les lagunes entrrent vraiment dans l'hisloire.
Quant le fiol des grandes invasions barbares passa
sur l'italic, quand, tour tour, les Goths d'Alaric
t les Huns d'Allila au v= sicle, les Oslrogoliis, les
Francs, les Lombards, au vi'= sicle, rpandirent
sicle

sur celle rgion florissante la ruine et la terreur,


fuyant devant l'envahisseur, allrent chercher un abri dans le refuge
naturel que leur ollraient les les de la lagune. Sans
doute, celle migration ne se fit point en une seule
fois, au temps d'Attila, comme le veut la lgende,
et de faon dfinitive; les Huns passs, on revint
dans les villes dsertes de la terre ferme, on
rpara les ruines causes par les Barbares. Mais
toute scurit tait morte dsormais dans cette
partie de rilaiic Quand les Lombards, leur tour.

les populations affoles,

LES ORIGINES DE VEMSE


arrivrent,

semant sur leurs pas

la

panique, qu'ac-

croissaient de terrifiantes prophties, de

nouveau

les habitants

des villes se rfLigirent dans la lagune


et, cette fois, ils n'en sortirent plus. Pour les y
fixer plus fortement, les vques transportrent
dans les les les reliques vnres et les trsors de
leurs glises, et, de cet exode lamentable, une vie
nouvelle naquit.
Grado, dans le delta de l'Isonzo, recueillit les
fugitifs d'Aquile et devint une grande ville dont
l'vque, qui eut le titre de patriarche, fut le chet
spirituel de la nouvelle Vnlie. Dans l'estuaire de
la Livenza, Caorle naquit pour recevoir les migrants et l'vque de Concordia. Prs de la Piave,
Hracliana et Equilium (lesolo aujourd'hui) abritrent la population et l'vque d'Opitergium, et
Hracliana fut, au vu^ sicle, la premire capitale
politique de la rgion. Les gens d'Altinum se rfugirent dans les les septentrionales de la lagune
vnitienne, Torcello, qui eut un voque,
Burano, Murano, Mazzorbo ceux de Monselice et de Padoue s'tablirent un peu plus au Sud,
Malamocco, qui fut le sige d'un vch, et
Chioggia. Par une curieuse rencontre, le groupe
d'lots o plus tard grandira Venise fut le plus faiblement occup Rialto, Olivolo, Spinalunga (l'actuelle Giudecca), Dorsoduro, les basses et de faible
tendue, ne reurent que quelques pcheurs. Dans
la primitive Vnlie, celle du vi* et du vu" sicle,
le centre religieux fut Grado, le centre politique
Hracliana, le centre commercial Torcello.
;

La vie dans la lagune.


Ce que fut la rude
existence de ces premiers habitants de la lagune,
1.

r\E RPUBLQLE PATUItlEWE

VEMSE

de l'imaginer. Pour vivre dans ces


en quelque faon la terre
mme sur laquelle on allait vivre: il fallut consolider le sol, en comblant les espaces mal asschs;
il fallut protger la terre conquise par des digues
faites de claies et d'osier; il fallut ouvrir des coulements aux eaux, creuser des canaux, mnager
des abris aux barques; il fallut trouver de quoi
vivre aussi. Le bois heureusement ne manquait pas
sur cette cte, alors couverte de grandes forts de
pins maritimes la pche et la chasse aux oiseaux
il

est assez ais

marcages,

il

fallut crer

d'eau assuraient la subsistance; les salines taient


une source de richesse future. Sur le sol humide et
fertile, on planta des jardins et des vignes
pour
assainir et canaliser la lagune, on profita du flux
et du reflux. L'eau potable manquait
on y remdia en construisant des citernes. Mais, surtout,
toutes ces villes neuves comprirent de bonne
;

heure que leur avenir tait sur la mer.


Dans sa tragdie de la Nave. Gabriele d'Annunzio
a fait revivre, avec une intensit de vision admirable, l'trange et farouche existence de ces cits
naissantes, o il semblait, com-me dit le pote, que
l'on ft revenu l'aube des temps , et il a mis
en relief, en un merveilleux symbole, ce qui fera
la grandeur future de Venise, de la cit btie
dans les lieux dserts, sans murs, sans portes, sans
tombeaux, mais dont la force et les fondements
sont sur la mer . Un curieux tmoignage du commencement du vi*^ sicle, le plus ancien qui illustre
l'histoire de Venise, complte ce potique tableau
par la ralit prcise des faits. Dans une lettre
adresse aux tribuns des gens de mer qui administrent les Vnties , Cassiodore, alors ministre

LES ORIGINES DE VE\'ISE

du

roi des Ostrogolhs Thodoric, dcrit ainsi la


rgion des lagunes Chez vous, le flux et le reflux
cachent et dcouvrent alternativement la face des
:

campagnes. Vos maisons ressemblent des nids


d'oiseaux de mer, qui tantt semblent poss sur la
terre et tantt flotter sur les eaux, comme autant
de Cyclades. Les habitations apparaissent, parses
sur l'tendue des flots, non par l'uvre de la
nature, mais par

moyen de joncs

l'elTet

de l'industrie humaine.

Au

flexibles entrelacs, la terre devient

vous ne craignez pas d'opposer aux flots


ce fragile rempart . La seule richesse
du pays est faite du poisson et des salines
aussi
la vie y est-elle modeste et l'galit absolue dans
une existence galement dure pour tous. Au mur
de la maison, comme un animal domestique ,
est attache la barque, seul moyen de se dplacer
et de se nourrir. Ds ce moment, la population
des lagunes vnitiennes apparat comme un peuple
de navigateurs, dop.t la hardiesse n'hsite pas
dpasser les flots toujours calmes de la lagune, et
dont la vie entire se passe sur les eaux. Et Cassiodore ajoute cette esquisse de l'aspect que prsente
Il semble de loin que vos barques glisle pays
sent sur la prairie, car on n'en aperoit pas les
coques. Elles avancent tranes par des cordes, car
la rame ne peut servir, et, par peur d'employer la
voile, vos gens utilisent la lente dmarche des
solide, et

de

la

mer

bateliers .

Aujourd'hui encore, en quelques coins perdus


de la lagune, dans les maisons de pcheurs des
environs de Grade, dans les habitations sur
pilotis de la rgion de Comacchio, on retrouve
les traits essentiels du tableau trac par Cassio-

L'i\E

dore,

les

s'amarre

canaux

REPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

de bois au ct desquelles
barque, les lentes navigations sur les

huttes
la

barques semblent glisser


mouvantes, tous ces
vestiges d'un pass que la nature imposa aux
premiers habitants des lagunes et qu'elle leur
impose encore aujourd'hui.
sur

troits,

la verte prairie

les

d'algues

Torcello.
Entre toutes ces villes mortes qui
prcdrent Venise, et qui, peu peu, sont
rentres dans l'ombre, noyes dans la boue de la
lagune ou rduites la condition de villages
misrables, il en est une, singulirement vocatrice

de

cette

poque primitive

et

lointaine

c'est

Torcello.

deux heures de Venise, dans les eaux lourdes


lagune dormante, on trouve une le dserte
et fivreuse. Jadis, dans ce lieu presque inhabit,
o quelques maisons de pcheurs, tapies dans
l'ombre des monuments solitaires, rappellent
seules qu'ici il y eut de la vie autrefois, une ville

de

la

s'levait,

peuple et

florissante.

Jusqu'au

x" et

au xi" sicle, Torcello fut la grande cit de commerce de la lagune; elle avait des palais, des
glises, un grand canal comme Venise; peu peu
ensable, malsaine, abandonne, elle a lentement
dchu. Mais, de sa grandeur vanouie, elle conserve deux monuments admirables, et dans ce
lieu o rgnent en matres, comme dit Barrs,

vent de la mort, tout naturelleremonte aux origines de Venise et en


relrouTe les aspects anciens. Le dme, en forme
de basilique, avec son dcor de mosaques
le silence et le

mont

l'esprit

byzantines, rappelle ce qu'tait le primitif Saint-

LES ORIGINES DE VENISE

du milieu du
de Santa-Fosca, avec l'lgant portique octogonal qui l'environne, met sur
la place dserte une de ces notes d'Orient que
\Venise, de si bonne heure, aima. Et dans celte
solitude, d'une tristesse si poignante, devant cr
vaste horizon de marais stagnants et mornes,
Torcello, mlancoliquement, voque Venise primitive et montre les plus anciennes uvres de
Marc,

xi*=

avant

la

recojistrLiclion

sicle; la rotonde

l'art vnitien,

La fondation de Venise.
Et pendant qu'insensiblement s'etl'aaient toutes ces petites Venises,
premires bauches de la cit de saint Marc, lentement grandissait la vritable Venise. Des rivalits qui mettaient aux prises les diffrentes cits
de la lagune, ardentes se disputer l'hgmonie,
de^ longues et pres luttes o s'opposrent Hracliana et lesolo, c'est elle

qui profita, accueillant

cherchrent refugesoit Malamocco,


soit Rialto. Ds 774, le groupe des lots qu'elle
occupe tait assez peupl pour qu'un vcch particulier, dlach du diocse
de Malamocco, ft
tabli Olivolo pour les les du Rialto. Un peu plus
tard, en 812, la rsidence du duc, fixe d'abord
les exils qui

Hracliana, ensuite Malamocco, fut transfre


dans l'le de Rialto, moins expose que Malamocco
aux attaques venant de la terre ferme et la
menace des Francs; et, tout naturellement, dans
la nouvelle capitale, autour du chef politique de
la lagune, se grouprent, abandonnant les lots o
elles vivaient, les principales familles de l'aristocratie

des cits, celles qui plus tard s'enorgueil-

lissaient de reprsenter le plus ancien patriciat

de

10

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VEMSE

Venise. A cette grandeur commenante, le doge


Justinien Parteciaco, en btissant, vers 828, pour
abriter les reliques de saint Marc, la premire

consacre

nom

de l'vangliste,
doublant la force
d'attraction politique. De plus en plus, de tout
l'archipel vnitien, tout ce qui comptait vint
s'tablir Venise. Ds le milieu du ix^ sicle, elle
tait le centre politique de la rgion; cinquante
ans aprs, Grado, qui lui disputait l'hgmonie
spirituelle, tombait en dcadence; cent ans aprs,
Torcello, sa rivale commerciale, son tour, s'teignait. Et, au-dessus d'elles, Venise, lentement,
s'acheminait ses glorieuses destines.
glise

ajouta

le

prestige

sous

le

religieux,

CHAPITRE
La formation de

la

II

grandeur vnitienne.

(du vi au xi^ sicle)

La conqute
Les premires formes du gouvernement.
Le dveloppement conomique.
de l'indpendance.
La domination de l'AdriaLa civilisation vnitienne.

tique.

essaie d'analyser les lments de la


Si l'on
grandeur vnitienne, de rechercher les causes qui
dterminrent sa prosprit conomique, l'orientation de sa politique et le caractre mme de sa
un fait apparat qu'il faut noter
civilisation,
c'est l'importance des relations qu'
d'abord
tous les sicles de son histoire la cit de saint
Marc entretint avec l'Orient. Aux premiers jours
de son existence, et durant de longues annes,
Venise fut soumise Byzance
sujette des empejusqu'au milieu du ix' sicle,
reurs depuis le vf
elle resta ensuite leur vassale, en attendant qu'elle
devnt leur allie et, plus tard, leur hritire. Et
ces rapports troits et constants ont marqu d'une
particulire empreinte sa primitive histoire, toute
la priode qui va des origines au xi' sicle, pendant
:

laquelle s'tablit et se fonda la future grandeur de


la cit.

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

42

VENISE

premires formes du gouvernement.


sont venues Venise ses
anciennes, et les premiers
institutions les plus
linaments de sa constitution. La Vnlie fut, au

Les

C'est de Byzance que

vi sicle,
et,

sous

une des provinces de l'Ilalie byzantine;


de l'exarque de
l'autorit suprme

les cits de la lagune furent d'abord


administres, comme toutes les villes de l'exarchat, par des fonctionnaires portant le nom de

Ravenne,

choisis dans l'aristocz^atie


par la population, en tout
cas confirms par l'empereur. A ces tribuns, se
superposa, vers la fin du vii^ sicle, un duc, qui,
d'abord, fut, lui aussi, nomm par le gouvernement imprial; mais lorsque, en 726, l'Italie s'insurgea contre Byzance, le duc devint lectif et
fut choisi par les tribuns et le clerg des cits.
Aprs quelques essais de rsistance, l'autorit
byzantine accepta le nouveau rgime, qui devint
dfinitif partir de 742.
le doge futur
ne fut
Assurment ce duc
gure, l'origine, ce qu'il sera plus tard; et c'est
par un vritable anachronisme que la chronique
vnitienne le reprsente investi, ds le dbut, de
pouvoirs presque souverains. Bien que devenu
lectif, le duc de Vntie n'en restait pas moins le
l'empereur byzantin, le
sujet et l'homme de
trs humble duc de Venise , ainsi que lui-mme
mme qu'au milieu du
et
alors
s'intitulait
un peu troite se
ix" sicle, ce lien de sujtion
relcha, l'empreinte byzantine persista toute-puissante autour du chef de l'Etat vnitien dans les
titres qu'il portait, dans le crmonial dont il
s'environnait, dans le caractre mme du pouvoir
tribuns

ils

taient

locale, lus peut-tre

IS

FORMATION DE LA GRANDEUR VNITIENNE


qu'il

exerait.

L'habillement

ducal

rappelait

le

costume des exarques de Ravenne et des empereurs de Constantinople; on priait pour le duc
dans les glises selon les formules grecques;
quand il mourait, ses funrailles taient ordonnes
selon les rites de l'tiquette byzantine. Pareillement, le duc s'enorgueillissait de recevoir et de
porter les titres sonores des dignits de la cour de
au ix sicle, au x", plus tard encore,
Byzance
les ducs de Venise ajoutaient firement leur
nom les appellations d'hypatos, de protospathaire,
de pah'ice ou de prodre imprial. Ils taient heureux d'envoyer leurs fils faire un sjour Constantinople, de s'allier par des mariages la famille
qui rgnait Byzance. C'est que de tout cela leur
politique tirait profit autant que leur vanit
dans
le prestige, qui leur venait de Byzance lointaine,
les ducs trouvaient, vis--vis du peuple qu'ils gouvernaient, un lment de puissance, de force et
de dure.
De bonne heure, en effet, les ducs de Venise tendirent rendre leur pouvoir hrditaire; pour en
faciliter la transmission, ils associrent, de leur
:

fils
leur autorit, et ils fondrent
de vritables dynasties. De 811 887, sept
Parteciaci occuprent, presque sans interruption,
la magistrature suprme; de 932 976, elle appartint la famille des Candiani, de 976 1032,
celle des Orseoli. Sans doute cette volution vers
la monarchie ne s'accomplit pas sans rsistances
les ducs eurent lutter contre l'hostilit jalouse
de l'aristocratie locale, contre la mauvaise volont
des patriarches de Grado. L'histoire primitive de
Venise est pleine, comme celle de Byzance, de

vivant, leurs
ainsi

14

UXE RPUBLIQUE PATRICIENi>E

VEMSE

conspirations contre les souverains, d'agitations


et de rvolutions intrieures. De toutes ces difficults, les ducs vinrent bout, surtout grce au
concours que ne leur mnagea point l'empereur
grec, leur protecteur. Et quand, en 812, le duc
rsidence liialto.
installa dfinitivement sa
quand l'attraction croissante de la capitale nouvelle, y attirant les grandes familles des autres
plus directecits, mit ainsi cette aristocratie
la main du prince, le pouvoir ducal
ne cessa plus de s'accrotre.
A l'image de l'empereur byzantin, leur protecteur et leur modle, les doges du ix* au xi^ sicle
s'taient constitu une autorit toute monarchique.

ment sous

L'lection populaire qui les dsignait tait

devenue

bien vite une pure formalit. Quand le nouveau


chef de l'Etat vnitien avait t salu par les
acclamations d'une assemble assez tumultueuse,
il tait conduit en grande pompe la basilique de
Saint-Marc. L, le primicier, chef du clerg de
l'glise, l'investissait en lui remettant le sceptre et
la bannire l'image de saint Marc ; ensuite, au

doge recevait le serment de fidlit de


son peuple. Ds lors, chef suprme de la cit, le
doge prsidait la haute cour de justice {curia ducis),
centre de l'administration publique aussi bien que
de l'administration judiciaire, et o le doge appelait ses cts les reprsentants du clerg, de
l'aristocratie et du peuple. Le doge convoquait

palais, le

nommait les fonctionnaires


commandait l'arme, concluait les

l'assemble populaire,
et

les juges,

traits, dcidait

de

la paix et

nistrait les finances

de

absolue, ce point que

guerre; il admiavec une autorit


trsor public {camra

de

l'Etat
le

la

FORMATION DE LA GRANDEUR VNITIENNE


pnlatii)

15

se confondait avec la caisse particulire

du prince {camra ducis). II exerait sur le clerg


un pouvoir sans limites il avait des gardes, comme
un roi.
Dans la tradition oligarchique des sicles postrieurs, certains de ces premiers doges
un
Pierre IV Candiano (959-976) par exemple
sont
reprsents comme de vritables tyrans. Sans
;

doute leur autorit tait partiellement limite par


la collaboration de l'aristocratie, qui assistait le
doge dans le gouvernement et l'administration de
la justice, et dans les rangs de laquelle se recrutaient les hauts dignitaires
ecclsiastiques et
civils; elle tait limite par l'existence de l'assemble populaire, que dirigeaient les chefs de cette
aristocratie. Et de cet antagonisme naissaient des
sanglants, des tragdies la
conllils souvent
byzantine, o se manifestait l'horreur que Venise
prouva de bonne heure pour la monarchie
absolue.

En 976, Pierre IV Candiano


un

homme

tait

doge. C'tait

ambitieux et puissant;
mari une nice de l'empereur Otton P', fier de
cette alliance et de sa propre richesse, il rvait de
plier sous sa main l'aristocratie vnitienne. Il avait,
selon une habitude chre aux doges, install son
fils sur le sige patriarcal de Grado, pour concentrer dans sa famille l'autorit politique et reliactif,

hardi,

durement il brisait toutes les rsistances.


se trama pour le renverser. Mais le
palais ducal tait une citadelle, et la garde personnelle du doge en assurait la dfense. Les congieuse, et

Un complot

jurs se rsolurent attaquer le prince parle feu.

Oblig de fuir

le palais

en flammes, Candiano, par

16

UNE RPUBLIQUE PATRICIEISNE

VENISE

un passage

drob, tcha de gagner l'asile de


s'y henrta aux conspirateurs. Vaidemanda piti pour lui et pour son jeune

Saint-Marc;

nement
fils;

il

il

pendant

que l'incendie

ravageait

la

ville,

dtruisant le palais, Saint-Marc, Saint-Thodore et


plus de trois cents maisons, le doge fut massacr
avec l'enfant qui l'accompagnait. Telle tait la

haine que Candiano avait inspire, que les cadavres


ne furent pas respects; on les jeta l'abattoir, et grand'peine, quelques jours plus tard,
obtint-on pour eux une spulture dcente. El cette
sanglante tragdie resta comme un avertissement
pour tous ceux qui, Venise, rveraient d'tablir

mmes

la tyrannie.

Si les formes
La conqute de l'indpendance.
plus anciennes de son gouvernement ratta-

les

chaient Venise l'Orient, la politique galement,


t surtout le souci de son indpendance, l'attiraient

du ct de Byzance.
Quand, la fin du

sicle, Charlcmagne
une question singulirement grave se posa pour l'Etat des lagunes. De

devint le matre de

viu'^

l'Italie,

menace franque encerclait Venise;


l'ambition carolingienne aspirait la comprendre
dans l'empire nouveau. L'heure tait dcisive pour
toutes parts, la

l'avenir de la cit. Serait-elie, en devenant sujette

du grand

dans l'orbite de
y recevrait-elle l'em-

roi des Francs, entrane

la civilisation occidentale, et

preinte germanique et fodale?


elle byzantine, c'est--dire

en

On

fait

bien resterait-

indpendante

et

matresse de ses destines?


Les Vnitiens sentirent tout l'avantage que leur
offrait la suzerainet peu gnante de l'empereur

FORMATION DE LA GRANDEUH VNITIENNE

17

grec lointain. Mais un parti franc existait dans les


les de la lagune; le patriarche Jean de Grado en
tait le chef. Contre ses intrigues, le doge agit avec
vigueur Grado fut assige et prise, et le patriarche
prcipit du haut d'une tour (802). Son successeur, Forlunat, alla demander vengeance Charlemagne; cette fois, une rvolution intrieure vina
;

le parti

byzantin.

En

804,

un doge favorable aux

semblait si bien
partage qu'il fit en 806 de
ses Etats, Charlemagne disposait en matre de la
Vntie. Ce n'tait pourtant qu'un triomphe phmre la majorit des habitants de la lagune

Francs tait lu,


gagne que, dans

et

la

partie

le

s'obstinaient,

malgr leurs chefs, dans une immua-

ble fidlit l'empire grec. Venise ne tarda pas


et quand, en 810, le fils de Charlemagne, Ppin, tenta de la soumettre par la force,
elle rsista. Les Francs l'attaquaient par terre et
Hracliana, Chioggia tombaient entre
par mer
leurs mains; Malam'occo, la capitale, tait assige.
La tradition locale, dont l'cho glorieux rsonne

se ressaisir

jusqu' Constantinople, raconte que, pendant, de


longs mois, les Vnitiens retranchs dans leurs
lagunes bravrent tous les assauts des Francs. Et
Ppin, bout de moyens, leur criait Vous tes
mes sujets, car vous tes de mon pays et de mon
empire Ils rpondaient C'est l'empereur
toi,
des Romains que nous voulons obir
jamais! b^. Il est hors de doute, aujourd'hui, que
:

patriotisme vnitien

le

une
1.

dfaite ceFtaine.

En

transform en victoire
Vntie fut con-

fait, la

CoDBtanUn PorphyrogXl^t, De adm.

iinp.,

d.

p. 124,
2.

Bonn,

18

L'\E

RPUBLIQUE PATRIC.IE\\E

VENISE

quise par les armes de Charlemagne, sauf peuttre l'le diiTiciiement accessible de Rialto. Mais ce

que pour peu de temps.


de 812, Charlemagne restitua l'empire

n'tait

Au

trait

grec, avec l'Istrie et la Dalmatie, les cits vni-

en
de la lagune. Evnement capital
chappant la main puissante du Csar carolingien, Venise chappait en mme temps toute la
tiennes

srie des rvolutions politiques qui allaient trans-

former bientt

la face

de l'Europe occidentale. En

restant sous le protectorat de Byzance, elle vita la

rgime communal, tout ce qui allait


gravement troubler le reste de l'Italie. Et sa

fodalit, le
si

fidlit l'empire

grec

lui valut la fois

l'indpen-

dance et la grandeur.
Ce n'est point dire que, du ix' au xi' sicle^
Venise n'ait vcu en bon accord avec les successeurs et les continuateurs du grand empereur
carolingien. Il existe une srie de conventions,
s'chelonnant de 840 1220, et par lesquelles les
hritiers italiens de Charlemagne, aussi bien que
les empereurs allemands garantissent l'indpendance vnitienne, et favorisent, par des conditions
plus larges d'acte en acte, le dveloppement de
son commerce continental. Avec les Csars germaniques du X* sicle, la ville entretint les meilleures relations. Otton I" donna en mariage sa
nice un doge, et tmoigna par d'amples concessions de privilges sa bienveillance la cit.
Otton II, hostile d'abord la Rpublique, dut se
rsigner, par la convention de 983, lui restituer
tous les avantages commerciaux qu'il avait essay
de lui ravir; Otton III fut l'intime ami du doge
Pierre

II

Orseolo, et la visite qu'eu l'anne lOOi

il

FORMATION DE LA GRANDEUR VENITIENNE


fit

19

Venise attesta de faon clatante la sympathie

qui

liait les

deux

Etats.

Mais avec Constantinople l'alliance vnitienne


tait bien autrement troite. Venise mettait ses
vaisseaux au service de l'empire grec, soit pour
lutter contre les pirates de l'Adriatique, soit pour
combattre les Arabes. Elle aidait les souverains
byzantins du x* sicle reconqurir l'Italie mridionale et le doge en personne venait en 1002
secourir et dlivrer Bari assige par les Musulmans. Certes l'alliance tait lourde parfois et les
charges qu'elle imposait Venise dispendieuses.
Mais dans cette alliance la Rpublique trouvait en
retour, avec la sre garantie de son indpendance,
d'inapprciables avantages pour son commerce. Or,
la richesse, la grandeur, tout l'avenir de Venise
dpendaient de son dveloppement conomique, et
celui-ci avait pour fondement les relations de la
ville avec l'Orient.

Le dveloppement conomique.
De trs bonne
heure les Vnitiens avaient compris que leur avenir tait sur la mer. Ds le temps de Cassiodore,
ils parcouraient sur les flots des espaces immenses ; ds le temps de Charlemagne, ils allaient
jusque en Orient et en rapportaient de belles
toffes de soie, teintes en pourpre et garnies de
fourrures et de plumes. Lorsque, au milieu du
IX* sicle, leur marine se dveloppa, quand on se
mit construire des btiments de plus fort tonnage, quand surtout la cration d'une flotte de
guerre assura au commerce plus de scurit, ces
relations devinrent plus tendues' et plus actives
chaque jour. Au x* sicle, les Vnitiens apportaient

20

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

de Conslantinople en Occident les tissus prcieux


que fabriquait l'industrie byzantine, et ds ce
moment un rgime spcial leur assurait dans toute
l'tendue de l'empire grec des immunits et des
privilges. Le trait de commerce, sign en mars 992
premier en
entre Venise et l'empereur Basile II,
date de la srie d'actes qui allaient magnifiqueaccorment accrotre la fortune de la Rpublique,
d'importantes
dait aux commerants vnitiens
rductions sur les droits de douane perus l'en-

il leur donnait
des garanties contre les vexations des fonctioinaires grecs et la protection d'une juridiction spciale dans les ports de l'empire. Ces avantages
plaaient les Vnitiens dans l'Orient byzantin en
une situation hors de pair; ils rendaient leurs
rivaux d'Amalfi ou de Bari la concurrence presque
impossible.
En mme temps Venise, malgr l'interdiction qui
en tait faite parfois, nouait des relations de commerce avec le monde musulman. Ses ambassadeurs visitaient, vers la fin du x^ sicle, les villes
d'Alep et du Caire, de Damas, de Kai rouan et de
Paenne et en rapportaient des privilges garan-

tre et la sortie des Dardanelles

tissant

un bon accueil aux marchands

vnitiens.

Ainsi la cit des lagunes devenait l'intermdiaire


unique entre l'Orient et l'Occident. Au milieu du
x^ sicle elle avait le monopole du transport des

l'Allemagne et l'empire grec,


ce qui, outre les larges bnfices qu'elle en retirait, lui permettait une utile surveillance sur les
correspondances politiques. Elle portait en Orient
d'autre part les bls et le vin qu'elle cherchait dans
lettres entre l'Italie,

ritalie

du Sud,

le fer, le bois, le sel

et aussi les

FORMATION DE LA GRANDEUR VNITIENNE

21

commerce, sans cesse inlerdit,


n'en fut pas moins pratiqu durant tout le Moyen
Age. Les vaisseaux vnitiens rapportaient d'Orient
esclaves, dont le

les soies, les loires


les pierreries.

Et

le

de pourpre, les tapis, les pices,


march de Venise tait un des

centres d'change les plus actifs du monde occiA ranciciine route do commerce, qui par

dental.

mridionale et hi France du Sud portait jadis


marchandises jusqu'en Flandre et en AngleIipuhlique avait substitu, pour son ptus
terre,
grand [trulit, la roule nouvelle de l'Adriatique. Par
la grande arlre du P, dont elle tchait se renl'Italie
les'

l;t

dre matresse, ruinant Comacchio et menaant


Ferrare, Venise transportait les marchandises
Pavie, d'o elle les envoyait, par les passages des
AlpQS, vers la France et par l'Apennin vers le littoi'al, tandis que par le Spliigen et le Brenner,
elle les introduisait en Allemagne. Les conventions
passes avec les empereurs allemands, complment des traits signs avec les Csars byzantins,
avaient progressivement assur Venise les privilges ncesr-aires ce commerce continental, en
lui accordant successivement le droit de trafiquer
librement, d'abord avec les villes ses voisines, puis
avec toute l'Italie et enfin avec tout l'Occident.
Les marchands vnitiens acquittaient seulement
l'entre un droit fixe de 2 1/2 %, et, d'autre
part, les empereurs leur avaient concd le monopole du transport de toutes les marchandises arrivant Venise.
Un fait atteste l'importance que Venise attachait au dveloppement de son commerce, sentant bien que c'tait l la condition esseidielle de
sa grandeur. Le doge faisait des alTaires comme le

99

UNE REPIBLIQLE PATRICIENNE

VENISE

dernier de ses sujets, et les traits lui assuraient


mme des privilges particuliers et des franchises
spciales. Le clerg agissait semblablement. Et.

de cette activit unanime, naissait pour


une prodigieuse richesse.

la cit

Au dveloppeLa civilisation vnitienne.


la vie conomique correspondait le dveloppement de la civilisation et de l'art; et ici
encore, dans la primitive Venise, ce qui frappe
ment de

tout d'abord, c'est l'empreinte orientale dont est

marque

la cit.

deux marchands vnitiens


avaient rapport d'Alexandrie les reliques de saint
Marc. Depuis longtemps le nom de l'vangliste
tait, /i Venise, populaire et vnr. Des traditions
anciennes rapportaient qu'il avait t le premier
vque d'Aquile et que, venu un jour Rialto. il
Vers

l'anne 828,

un ange lui dire les paroles fameuses


Rpublique inscrivit plus tard sur ses ban Paix toi, Marc
nires et sur ses cussons
mon vangliste; c'est ici que tes os reposeront .
On comprend l'enthousiasme qui accueillit, dans
avait entendu

que

la

la cit

les

des lagunes,

infidles par

un

le

corps sacr, reconquis sur

larcin pieux, le premier de

durant tout le Moyen


Age, Vcnis3 s'enrichit et s'embellit. Pour abriter
les reliques de l'vangliste, palladium de la cit
et gage de sa grandeur, le doge Justinien Parteciaco fit construire une glise, que son frre Jean
acheva. Ce fut le premier Saint-Marc. Gravement
endommage en 976 dans l'meute qui renversa
Pierre IV Candiano, la basilique fut restaure et
embellie par les soins du doge Pierre I Orseolo, et
ces vols mritoires dont,

FORMATION DE LA GRANDEUR VMTIENNE

~3

au commencement du xi" sicle, Pierre II Orseolo


en termina la reconstruction. De ce primitif SaintMarc il ne reste que le souvenir. Mais, de ce qu"il
tait, on peut se faire une ide en regardant les
glises de plan basilical qu'on voit aujourd'hui
encore Torcello ou Murano. En outre, dans
l'actuel Saint-Marc, on retrouve, enchsss dans
la construction, bien des matriaux provenant des
deux difices antrieurs; les Vnitiens ont remploy, en effet, tout ce qui leur paraissait de
quelque prix, chapiteaux sculpts comme des
orfvreries, balustrades ajoures, bas-reliefs pr-

fragments attestent un travail tout


prouvent que, pour construire la basilique ddie au patron de Venise, la cit, comme
elle faisait en toute chose, s'tait modele sur
cieux. Et ces

grec

et

l'Orient.

Au

contact de Byzance, Venise, en effet, tait


ville toute grecque. Les Vnitiens
s'habillaient la mode de Constantinople; dans
leurs coutumes domestiques, bien des traits rap-

devenue une

pelaient rOrient aux

rivages de l'Adriatique; et
byzantines maries aux chefs de la
Rpublique introduisaient dans la cit des lagunes
des raffinements de luxe encore inconnus l'Occident. L'histoire de la dogaresse Selvo est, cet
gard, caractristique. Elle tonna ses contemporains du xi sicle par les eaux parfumes qu'elle
employait sa toilette, par les gants dont elle
couvrait ses mains nues, par le soin qu'elle prenait de son teint, par la fourchette d'or dont elle
se servait pour porter sa bouche les mets que
lui
dcoupaient ses eunuques. Elle scandalisa
l'Italie encore barbare par ses innovations videmles princesses

24

L\E RPUBLIQLE PATRICIENNE

ment

inspires par le
racontrent, avec un

dmon;
effroi

et les

VENISE

mes pieuses

satisfait,

qu' force

parfums, la belle princesse avait vu


son corps tomber en pourriture et qu'elle tait
morte misrablement, abandonne de tous. Mais
les Vnitiens, de bonne heure habitus ne point
s'embarrasser trop de scrupules religieux, semblent
s'en tre moins mus, soucieux davantage .de ce
qui pouvait ajouter la grandeur, au prestige,
l'lgance de la cit.
Et en effet, autour de Saint-Marc, o se conservaient, pieusement caches en un lieu connu de
quelques personnes peine, les reliques de l'vangliste (Venise redoutait trop qu'on lui drobt son
d'user des

palladium), la ville commenait s'tendre et


crotre. Ds la fin du ix*^ sicle, Rialtotait une assez
grande cit, qu'entouraient des murailles, construites en l'an 900 aprs l'attaque tente par les
Hongrois. Dans cette enceinte se groupaient, autour
de la basilique, l'abbaye de Saint-Zacharie, o
taient enterrs les doges, la chapelle consacre
saint Thodore, qui occupait, aprs saint Marc, le
second rang dans le culte national des Vnitiens,
par
et le palais ducal, somptueusement rebti
les Orseoli aprs l'incendie de 976. Sans doute, la
place Saint-Marc tait troite encore et rustique ;
des vignobles, des jardins, des tables se rencontraient au cur mme de la cit mais, autour de
ce centre politique et religieux de la Rpublique,
Venise se dveloppait et s'embellissait. Olivolo
avait sa cathdrale de S. Piero in Castello; Dorsoduro et Spinalunga se peuplaient; et Rialto,
supplantant Torcello, devenait le centre commercial de la lagune.
;

FORMATION DE LA GRANDEUR VENITIENNE

La domination de l'Adriatique.

Pour achever

l'uvre de la grandeur vnitienne future, il ne restait plus qu' assurer la route de l'Orient. Venise
touffait au fond de sa lagune il fallait lui ouvrir
librement les vastes horizons de l'Adriatique. Ce
;

du doge Pierre II Orseolo


un des hommes les plus remarquables

fut le mrite et l'honneur

(991-1009),

de l'poque,

et qui,

intelligence tous

suprieur en nergie et en
selon

ses prdcesseurs, sut,

l'expression du chroniqueur Jean Diacre, lever


Venise au-dessus de tous ses voisins par sa richesse
et sa gloire. C'est lui qui fut vraiment le fondateur
de la cit et l'artisan de sa grandeur.
L'Adriatique tait infeste de pirates. Les Croates
tablis sur le littoral dalmate, les Narentans matres des bouches de la Narenta, enlevaient par
leurs courses incessantes toute scurit au commerce vnitien. L'audace de leurs attaques n'pargnait mme pas les villes de la lagune; et jusqu'
la fin de la Rpublique, une fte pompeuse rappela
le souvenir du coup de main, d'ailleurs lgendaire,
du 31 janvier 945, qui, dans l'glise de S. Piero in
Castello, fit tomber aux mains des corsaires de
ieunes fiances vnitiennes, et la victoire du doge
qui les avait dlivres. En fait, pour assurer son
commerce une relative tranquillit, Venise, au
x^ sicle, payait tribut aux Slaves.
C'est cette situation que Pierre II Orseolo prtendit mettre fin. En l'an 1000, il refusa firement
de payer le tribut slave, et le jour de l'Ascension,
la tte d'une flotte de guerre, il quittait la lagune.
Il
restaura en passant l'autorit vnitienne sur
l'Istrie jadis conquise; puis, d'un bout l'autre de
l'Adriatique, il se promena en vainqueur. Zara,
3

20

r\E RPLCLigrE patricienne

vexise

Arbe, Trau, Spalato, Curzola, Lagosta,


Ragiise durent se soumettre. L'Adriatique pacifie
s'ouvrait libre aux marchands vnitiens.

Veglia,

Sans doute, ce ne fut point l, comme on le dit


souvent, un tablissement dfinitif, qui soumit
pour toujours la Dalmatie Venise. L'vnement
pourtant tait de grande consquence pour l'avenir.
Pierre II Orseolo avait par sa conqute fond des
droits que ses successeurs n'oublieront pas; il

pour l'avenir, merveilleusement


de la Rpublique, et. pour le prsent, pris possession, le long du littoral, d'une
srie de postes prcieux. Aussi n'est-ce point sans
raison que la tradition vnitienne rattacha, d'ailleurs
inexactement (mais la lgende est souvent plus
vraie que l'histoire), la campagne glorieuse de
Pierre II Orseolo l'institution de la fte fameuse du
Sposalizio ciel mare. De ce jour en effet tait consacre la domination de Venise sur l'Adriatique,
condition de sa puissance maritime. Et les doges
le comprirent si bien qu'ils prirent dsormais,
partir de 1002, le titre de duc de Venise et de
avait en

accru

outre,

le prestige

Dalmatie.

Le chroniqueur Jean Diacre, contemporain de


Pierre Orseolo, a magnifiquement clbr la splendeur et la gloire de la cit qu'il nomme la Venise
dore

[aurea Venetia); ce n'tait point sans raison.


du xi* sicle, Venise apparaissait

cette aurore

riche,

et puissante. Le palais ducal


montrait, derrire des murailles de
un luxe qui semblait merveilleux; le

somptueuse

reconstruit
citadelle,

second Saint-Marc s'achevait; auprs de lui montait dans le ciel la haute silhouette du campanile,
compltant la trinit glorieuse des monuments

FORMATION DE LA GRANDEUR VNITIENNE

27

Le doge victorieux exerait une puissouveraine; matre de l'autorit politique,


il
tenait par ses frres le patriarchat de Grado et
l'vcch d'Olivolo; il mariait son fils une nice
de.
l'empereur grec, et des ftes magnifiques
accueillaient Venise le relour des poux; il ne
i-eccvait pas moins somptueusement le Csar germanique Otton III. Une aurole de prestige et de
gloire environnait le doge et la cit.
Par l'tablissement de la domination vnitienne
sur l'Adriatique, par l'extension de la puissance
nmrllime de la Rpublique, par le dveloppement
de sa richesse, par les progrs de sa civilisation,
le xi" sicle marquait pour la ville de saint Marc
le point de dpart d'un admirable avenir. Venise
tait prte pour sa grandeur future, et c'est avec
raison qu'un pote de lafinduxi'' sicle, Guillaume
d'Apulie, un noi'mand hostile pourtant aux Vnitiens, clbrait la cit riche en argent, riche en
hommes , et dclarait qu'aucun peuple au monde
n'tait plus valeureux dans les guerres navales,
plus savant dans l'art de conduire les vaisseaux
sur la mer .
vnitiens.

sance

LIVRE

II

LES CAUSES DE LA GRANDEUR VNITIENNE

AU MOYEN AGE
(du XI* SICLE A

LA FIN DU XV* SICLe)

CHAPITRE

Le commerce vnitien.

L'organisation du commerce maritime.


Les causes historiques de son dveloppement.
Le champ d'action du
commerce de Venise.
La condition des Vnitiens en
Orient.
La matire du commerce.
Les dangers qui

le

menaaient.

Du xr au XVI'' sicle, Venise fut la grande puissance du monde mditerranen. Reine de l'Adriatique, souveraine des mers orientales, elle fut,
durant cette priode, prodigieusement riche et
prospre. Diverses causes ont contribu produire
cette merveilleuse grandeur. Entre elles, une surtout s'impose d'abord l'attention de l'historien
c'est le magnifique dveloppement de la vie conomique, c'est la splendeur du commerce vnilicn.
:

L'organisation du

commerce maritime.

Ds

29

LE COMMERCE VEMTIEN
le XII*

sicle,

une image caractdsormais durant des


essentiellement une grande ville

Venise

offrait

ristique de ce qu'elle sera


sicles. C'tait

de commerce, avec les inconvnients invitables,


got de la spculation, malaise social, prdominance des questions d'argent, qu'entrane une
telle condition, avec les avantages aussi qui en
rsultent, richesse matrielle, activit et nergie
morale incomparables. Dans cette ville o toute
la prosprit venait ncessairement de la mer,
l'attention de tous se tournait passionnment vers
la mer.
L'Etat donnait l'exemple. Au commencement
du XII* sicle, sous le doge Ordelafo Falier, avait
arsenal maritime, progressivement
t cr un
agrandi au cours des sicles, et o, avec une
science ingnieuse du progrs et des innovations
ncessaires furent construits les vaisseaux des
types les plus varis. C'taient des navires de
guerre, les gales longues et rapides que manuvraient deux rangs de rameurs, et bientt les
trirmes et les quadrirmes, avec leur haut chteau d'o tiraient les archers, leur artillerie de
catapultes, le cuirassement form de boucliers
de cuir, qui protgeait le bordage contre le ieu
grgeois, et l'peron redoutable dont leur avant
tait arm; et
c'taient
encore les gatli (les
chats), sorte de croiseurs un peu plus grands
que les galres, pourvus de puissantes machines
de guerre, et que manuvraient deux cents rameurs.
Les btiments de commerce que dsignaient des
noms trs divers {gombaria, tarida, bucius^, etc.),
1. C'est de ce nom que viendra
bucius ou buzo d'or.

le

terme de Bucentaure
3.

30

r.\E

rSETlBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

taient, en gnral, de forme moins effile, de


tonnage plus fort, de bordage plus haut et de

marche moins rapide;

ils

taient

manuvres

la

qu' la rame. Mais la Rpublique n'avait garde de s'en dsintresser


elle
fort
attentivement les constructions
surveillait
prives mmes. Tout vaisseau construit sur le
territoire vnitien devait avoir certaines dimensions prescrites ainsi, on obtenait une unit des
types, qui permettait, en cas de conflit, de transformer en btiments de guerre les navires de commerce et de constituer, pour le plus grand profit
de Venise, des escadres nombreuses et parfaitevoile plus souvent

ment homognes.
De cet instrument admirable,

l'Etat encore surdterminait minutieusement l'emploi.


lgislation svre avait de bonne heure fix

veillait

Une
les

et

rgles

du

commerce

vnitien,

interdit

aux

sujets de la Rpublique

d'acheter ou de vendre
dans certains pays, dfendu aux navires vnitiens
d'embarquer des marchandises pour toute destination autre que Venise, sous peine d'amende ou de
confiscation. Une exacte surveillance rprimait la
contrebande et la fraude et le souci que la Rpublique prenait des choses de la mer apparat
assez dans la multitude de fonctionnaires, savii
:

mercanzia, provditeurs de l'arsenal, capignraux, qui commandaient la flotte de


guerre, provditeurs gnraux de la mer, capitaines du golfe, etc., que successivement elle cra
pour assurer et dfendre sa puissance et sa richesse
maritimes,
La Rpublique veillait de mme la bonne
organisation du trafic. Deux fois par an, des
alla

taines

LE C0M3IERCE VNITIEN

31

fixes,
de grandes fKottes de commerce,
groupes sous les ordres d'^" reprsentant de
l'Etat, quittaient Venise destination des divers
pays avec lesquels la cit faisait des affaires, C'tait
ce qu'on nommait les caravanes. Il y avait celle
de Conslantinople ou de Romanie, celle d'Alexandrie ou d'Egypte, celle de Syrie et celle de Tana,
dans la mer Noire, auxquelles s'ajouta, plus tard,
pour les pays d'Occident, celle de Flandre.
L'arrive en Orient de ces escadres tait, pour
commerciales, le signal d'un
les transactions
regain d'activit; leur retour dans les lagunes

dates

n'tait pas

moins impatiemment attendu.

Il

conci-

moment

des grandes foires, qui se


tenaient Pques, en septembre et Nol, et qui,
ds le XII'' sicle, faisaient du^grand march du
Rialto un des entrepts les plus fameux de la
Mditerrane.
dait avec le

La cit tout entire s'associait avec un zle


joyeux cette uvre de grandeur et de prosprit
nationales. Jusqu'au milieu du xvi* sicle, seuls
des citoyens libres servaient sur les galres de
saint Marc
la tte de ces quipages de choix
taient placs des capitaines actifs, expriments
et courageux. Ils ne promettaient pas seulement,
au dpart, de bien entretenir leurs btiments, de
bien traiter leurs hommes, de travailler avec diligence au profit de la Rpublique; ils juraient de
penser en toute circonstance l'honneur de la
commune et de saint Marc . Et de fait, en quelque
lieu du monde que leur destine les conduist, tous
les Vnitiens, du plus
humble au plus grand,
modestes marchands comme un Marco Polo au
xiii' sicle, ou fiers patriciens comme un Marino
:

32

UNE RPLBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

Sanudo Torsello au dbut du xiv* sicle, tous,


commerants ou gens de guerre, polUriques, voyageurs ou crivains, avaient un commun souci, qui
n'est point sans beaut

ments

utiles,

recueillir des renseigne-

ramasser des observations profitables

sur les murs, la langue, le commerce, les routes


des pays qu'ils visitaient, rassembler, en un mot,
tout ce qui pouvait, par quelque moyen que ce
ft, accrotre la prosprit et la gloire de Venise.

Les causes historiques du dveloppement du


Les circonstances histori(|ues favorisrent en outre merveilleusement le dveloppe-

commerce.

ment du commerce

vnitien.

II
Orseolo le long du
dalmate avait t un grand vnement
Venise s'appliqua, durant le cours du xn* sicle,
fortifier la domination ainsi tablie sur l'Adriatique. Un pril redoutable l'y menaait en effet.
Matres de l'Italie du Sud, les Normands aspiraient
conqurir les rivages de l'Epire. Or c'tait l,
pour Venise, une question de vie ou de mort
si
Robert Guiscard ralisait ses ambitions, c'tait
l'Adriatique ferme entre Avlona (Vallona) et
Otrante, et la ville de saint Marc touffe dans
ses lagunes natales. Aussi la Rpublique accueillit-elle avec empressement les propositions d'alliance que lui fit l'empereur grec Alexis Comnne;
elle mit sa flotte au service de Byzance; et devant
Durazzo, en une rencontre dcisive, les galres de
saint Marc dtruisirent les escadres normandes.

L'expdition

de Pierre

littoral

Mais, cette victoire, qui

lui

assurait le

libre

dbouch de l'Adriatique, Venise dut bien davantage encore


en servant les Grecs, elle servit mer:

33

LE COMMERCE VENITIEN

veilleusement ses propres intrts. L'empereur, en


effet, rcompensa magnifiquement ses allis; parle
privilge qu'il leur accorda en 1082, il leur ouvrit
toutes grandes les portes de l'Orient. Ce jour-l
commena le commerce mondial de Venise.
Un avantage essentiel tait enferm dans la
charte impriale. Dsormais, les marchands vnitiens pourraient vendre et acheter sur tous les
points de l'empire grec, sans tre inquits par
aucun fonctionnaire byzantin, sans tre soumis
aucune visite douanire ni aucune taxe. Ainsi,
toute une srie de ports s'ouvraient eux, o ils
pourraient trafiquer en franchise;
d'immenses
leur
devenaient accessibles, o ils
territoires
pourraient commercer sans entraves, sans avoir
payer de droits, ni l'importalion ni l'exportation, ni pour le stationnement de leurs navires, ni
pour le dbarquement de leurs marchandises.
C'tait pour eux une situation incomparable, qui
les mettait hors de pairdans l'Orient grec il faudra
bien des annes, prs d'un sicle, avant que
d'autres nations y puissent disputer Venise la
primaut qu'elle venait d'acqurir.
Presque en mme temps, les croisades faisaient
pntrer les Vnitiens dans une autre portion du
Levant.
On considre volontiers les croisades comme
des expditions purement religieuses. Elles furent
autre
chose encore, un grand mouvement de
commerce et de colonisation. Les villes maritimes d'Italie comprirent vite l'importance du
march qui s'ouvrait l'Occident par la conqute
de la Syrie, et leurs flottes collaborrent activement l'tablissement des Etats latins de Terre:

34

UNE RPLBLIQIE PATRICIENNE

Sainte. Sans elles, sans les renforts

VENISE
et

les ravi-

taillements qu'elles apportrent dans les ports do


la cte
syrienne, jamais les Occidentaux n'a tiraient pu se maintenir dans le pays. De cell!!
les cits maritimes prolitrent largeVenise en particulier.
Non seulement elle s'enrichit par l'afflux incessant des plerins, que ses vaisseaux transportrent outre-mer; elle se fit payer, en outre, par
d'amples concessions, l'appui militaire de ses
flottes. Ds l'an 1100, devant Jala, elle obtenait
de Godefroy de Bouillon la promesse que, dans
toutes les villes prises ou prendre, sur le littoral ou
marchands vnitiens
l'intrieur, les
auraient une glise, un emplacement pour un
march el jouiraient, dans tout le royaume de
Jrusalem, d'une complte franchise d'impts.
A chaque entreprise nouvelle, Venise, en change
de son concours, rclama des privilges nouveaux
dans chaque ville, ses marchands durent
avoir une rue, une place, une glise, un bain et
un four, et parfois davantage, le tout libre de
toute servitude. A Jrusalem, ils eurent tout un
quartier;
dans les ports, leurs marchandises
furent exemptes de tout droit. Ainsi, dans celte
portion encore de l'Orient, la Rpublique s'assurait une situation incomparable, et les politiques
de Venise le sentaient si bien que le doge luimme conduisait, devant Sidon et Tyr (1123). les
flottes qui assuraient de tels avantages la cit.

situation,

ment,

et

Le champ d'action du commerce vnitien.


Ds lors, un champ d'action prodigieux s'ouvrait
aux entreprises commerciales de Venise.

Oo

LE COMMERCE VENITIEN

Ds

le

milieu du

xii^

sicle,

aucun

rival

ne

lui

Normands euxmer appartenait


vnitienne. En tendant

disputait plus l'Adriatique et les


mmes reconnaissaient que cette

la sphre d'intrts
sa primatie sur l'glise dalmate, le patriarche
de Grado fortifiait dans le pays l'autorit politique de la Rpublique; en mme temps Venise
assurait le monopole du commerce. Pareillement elle se rendait matresse, dans l'Italie
du Sud, du march des bls et des vins de Fouille,
indispensables l'alimentation de la ville. Durazzo
dbouch de
et Avlona, enfin, assuraient, au
l'Adriatique, la libert du passage pour les flottes
vnitiennes. Ds le xin'' sicle, l'Adriatique semblait si bien une dpendance de la ville des
lagunes que les Vnitiens l'appelaient notre

s'y

golfe .

Mais, pour aller au del, pour atteindre l'Orient


lointain, des stations intermdiaires taient nces-

en un temps surtout o la navigation ne


des ctes et allait assez pniblement d'le en le. Les privilges concds la
Rpublique par les empereurs grecs du xii* sicle
avaient amplement satisfait cette ncessit, en
de relche.
partout
des points
lui assurant
C'taient, sur la cte du Ploponse, Modon et
Coron, Nauplie et Corinthe; c'taient, dans l'archipel, Ngrepont, Andros, Chios, Lemnos; c'tait
Almyros, sur le golfe de Volo, Thessalonique, en
Macdoine, Abydos,dans les Dardanelles, Rodosto,
sur la mer de Marmara; et ainsi les Vnitiens
atteignaient Constantinople, o, ds le xii sicle,
ils possdaient tout un quartier. Au del, leurs
navires allaient dans la mer Noire, en Crime et

saires,

s'loignait gure

36

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

jusqu Tana, au fond de la mer d'Azof, o ils


venaient prendre les bls de la Russie du Sud et
les produits de l'Inde qui y arrivaient par les
routes de l'Asie centrale. Sur le littoral de l'Asie
Mineure, Adana, Tarse, Adalia, Strobilos taient
ouverts aux Vnitiens l'intrieur, ils pntraient,
en Europe, jusqu' Andrinoplc et Philippopoli, en
Asie, jusqu' Philadelphie; et, dans le sud de la
mer Ege, Candie, Rhodes, Chypre, dpendant
de l'empire grec, leur taient autant d'escales
sur le chemin de l'Orient latin.
L, sur la cte de Syrie, Tyr tait le centre du
commerce de Venise; mais ses marchands frquentaient aussi Acre, Cafla, Sidon, Laodice,
Beyrouth, et trafiquaient, l'intrieur, Antioche
et Jrusalem. Puis, c'tait l'Orient musulman,
que les Vnitiens, s'ils y trouvaient avantage,
n'eurent jamais scrupule approvisionner, mme
au dtriment des Etats chrtiens, de bois de
construction, d'armes et de matriel de guerre.
Alexandrie d'Egypte tait le march des deux
mondes, o les produits de l'Inde et de l'Arabie,
venant par la mer Rouge, se rencontraient avec
les produits de l'Occident. Venise trouvait l un
champ d'exploitation trop avantageux pour se
rsoudre l'abandonner jamais. Mais elle ne s'en
contentait pas. Ses ngociants pntraient Alep,
Damas, jusqu' Bagdad, dont le khalife avait,
au xii*= sicle, conclu un trait de commerce avec
la Rpublique; ils allaient Iconium, ils trafiquaient dans l'Armnie cilicienne. Et partout,
pour assurer la prodigieuse extension de leurs
des tablissements
affaires, ils
avaient .fond
;

importants.

37

LE COMMERCE VENITIEN

Dans
La condition des Vnitiens en Orient.
l'empire grec, depuis la fin du xi^ sicle, la situation privilgie des Vnitiens n'avait fait que
grandir. La charte d'Alexis Comnne avait t
confirme, amplifie par ses successeurs, par
Jean (1126) et Manuel (1147), qui avaient accru le
quartier vnitien Constantinople et tendn la
Crte et Chypre les franchises qui leur taient
concdes, puis par Isaac l'Ange (1187) et Alexis III
(1198).

Dans

l'Orient

latin,

les

sujets

de

la

Rpu-

blique se trouvaient en meilleure posture encore.


L rgnaient des princes occidentaux; l, la population tait en grande partie latine; on ne s'y sendans l'empire grec, en une
tait point, comme
terre trangre, o la scurit tait toujours douteuse, les vexations possibles. De tout cela, les
dans cet
Vnitiens avaient su faire leur profit
Orient prodigieusement riche, et si largement
ouvert leurs entreprises, ils taient venus s'tablir en foule; un puissant mouvement de colonisation avait fait natre, au pourtour des mers
levantines, comme autant de petites Venises.
A Constantinople, le quartier vnitien occupait,
au grand dpit des Grecs, le plus bel emplacement
de la Corne d'Or, toute la bande du rivage qui va
des environs du grand pont jusqu'au-dessous de la
mosque de Soliman. Les marchands de Venise
possdaient l des boutiques, un bazar, des quais
de dbarquement, des maisons, trois ou quatre
glises, toute une petite ville incessamment accrue
au cours du xn" sicle. Il en allait de mme dans
les ports de Syrie. Dans chacun, Venise avait un
quartier assez vaste, avec un march, des terrains
:

38

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

btir, des btiments pour les reprsentants de la


Rpublique, des entrepts [fundicum] pour ses
marchands, des boutiques, des moulins, des fours,
des abattoirs, des bains, des jardins. Une glise,
gnralement ddie saint Marc, formait le centre
de la petite cit. En outre, les colons vnitiens
possdaient souvent, dans la banlieue des villes, des
proprits qu'exploitaient pour eux des paysans
syriens et ils tenaient de la munificence des
princes la jouissance d'une partie de certains
revenus, tels que douanes ou taxes de port.
Toutes ces colonies avaient une organisation
modele sur celle de la mtropole. Tout l'effort de
la

Rpublique tendait, en

cette situation

effet,

privilgie les

afin

de

tirer

de

plus grands avan-

tages, assurer ses ressortissants, dans les pays

o ils taient tablis, une position exceptionnelle,


de telle sorte qu'ils n'eussent d'ordre recevoir ou
de justice rclamer que des seuls reprsentants
de leur cit. A la tte de la colonie de Constantinople tait un chef nomm par le doge; la tte
des tablissements de Syrie, un reprsentant qui,
d'abord, eut le titre de vicomte et ensuite celui de
baile, exerait autorit sur toules les colonies de
la rgion. Les Vnitiens avaient leurs tribunaux

mme leurs contestaavec les sujets grecs, dans les cas o le


Vnitien tait l'accus. Pour les autres affaires qui
concernaient leur commerce, les empereurs leur
avaient accord le privilge d'une juridiction spciale et de faveur. Enfin, leur organisation religieuse mme rattachait troitement ces colonies
Au milieu du xii^ sicle, le
la mre -patrie.
patriarche de Grado avait obtenu du pape l'autoriparticuliers, qui jugeaient

tions

39

LE COMMERCE VNITIEN

sation d'tablir des vques latins Constantinople


et

dans toute

ville

vnitien important.

o existerait un tablissement
En fait, il ne semble pas qu'il

usage de ce privilge; mais les glises


Remanie n'en dpendaient pas moins
troitement du patriarche vnitien, et le fait que le
clerg de la mtropole possdait de riches
domaines en Orient crait un lien de plus entre les
et il
colonies et la Rpublique. De bonne heure,
en sera ainsi tous les sicles de l'histoire de

ait

fait

latines de

Venise,

commerce, la politique, la religion


pour travailler la prosprit et la

le

s'unissaient

grandeur de la cit.
Sans doute, dans

les

pays o ils s'installaient


pas affranchis de toute

ainsi, les Vnitiens n'taient

Dans l'empire grec,

obligation.

ment de

ils

devaient

le

ser-

au souverain en Syrie, ils devaient


fournir leur concours la dfense des villes. Entait,
leur indpendance tait grande. Aussi les sujets de
Venise affluaient-ils dans cet Orient privilgi,
prenant pied partout, se mariant dans le pays,
affranchis des servitudes fodales et des impts
fidlit

qui pesaient sur les autres classes sociales, jouis-

sant partout d'un traitement de faveur. A la fin du


xu*^
sicle
ils
apparaissaient dj comme les
matres vritables de l'empire grec. Un souverain
byzantin crivait d'eux qu'il les considrait non
,

des trangers, mais comme des Grecs de


naissance , et qu'il les croyait aussi dvous
l'empire romain qu' leur pays natal . En quoi il
se trompait trangement. Mais ce fait montre du
moins quel point ils s'taient insinus partout.
Matresse du monopole du commerce, Venise remplissait maintenant de ses marins, avec l'autorisa-

comme

40

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

tion

du prince, jusqu'aux

flottes

VENISE

impriales, et

ainsi dj elle tenait l'empire sa merci.

un essor

En attendant, dans
commerce vnitien prenait

La matire du commerce.
tout l'Orient ouvert, le
inou.

Venise n'tait point, quoiqu'on y rencontre, ds


la fin du xii" sicle, comme dans le reste de l'Italie,
l'organisation du travail en corporations ou arts,
une grande ville industrielle, telle qv.e Florence.
En dehors de la construction des navires, qui y fut
toujours trs active, jjarce qu'elle tait la condition
ncessaire du dveloppement commercial, on n'y
trouve gure que les industries du bois et du
mtal (orfvres, fondeurs, batteurs d'or), la fabrication de certains tissus (damas rouges, draps d'argent et d'or), la teinture des toiles, la cramique
et la verrerie, le travail des peaux et des fourrures
et encore les industi'ies de ralimcntation. Pendant
longtemps, on effet, sauf Torcello et Riallo,
plus soucieuses du commerce, les autres les de la
lagune exploitrent les produits naturels du sol, le
bl, le vin, le poisson et le sel. Mais, au total, les
produits nationaux tenaient, dans le commerce de
Venise, la place assurment la moins importante.
Les Vnitiens importaient surtout en Orient le
marchandises qui leur venaient de l'Italie et de
l'Allemagne. C'taient les fruits secs et les salaisons, les mtaux bruts et travaills, les bois de
construction, les pelleteries, les toiles de chanvre
et de lin, la laine et les draps de laine. Ils rapportaient d'Orient en retour les fruits exotiques de la
Syrie, les poissons de la mer Noire, les bls de la
Russie du Sud, les vins de l'Asie Mineure, le sucre

LE COMMEUCE VENITIEN
et surtout les pices,

rhubarbe, musc du Thil)el,

noix muscade, clous de girolU',


camphre, alos encens d'Arabie et dattes de
Libye, le baume, le santal, la gomme, toutes les
prcieuses denres qui, par les routes de l'Asie,
arrivaient de l'Inde dans les ports du Levant. Ils en
rapportaient les tissus de coton et de soie, dont la
fabrication occupait activement les colonies orientales de la Rpubli(|ue, les belles tolTes teintes en
pourpre et brodes d'argent et d'or, les draps de
poivre,

cannelle,
,

Damas
pierres

et

de Bagdad,

les tapis,

prcieuses, les

les perles

verreries et les

et

les

poteries

l'ivoire et l'or, l'alun et l'ambre. Tous ces


produits, les Vnitiens les rpandaient travers

fines,

l'Occident. L aussi, ds le xii* sicle, la puissance


et le prestige de Venise taient grands
on l'avait
bien vu, lorsque, en 1177, la Rpublique avait t
l'arbitre de la paix entre le pape et l'empereuiFrdric Barberousse. Des privilges importants
avaient rcompens ses bons offices le commerce
entre Venise et l'Allemagne, dont Vrone tait le
grand entrept, tait devenu plus actif que jamais.
Et, en mme temps, une srie de traits de commerce conclus avec les villes italiennes, Crmone,
Mantoue, Trvise, Ravenne, Rimini, etc., en favorisant l'expansion du commerce continental de
Venise, prparaient de loin sa future domination
sur la terre ferme.
:

Les dangers qui menaaient le commerce de


Cette fortune prodigieuse n'allait point
Venise.
pourtant sans dangers. Griss un peu par le merveilleux succs de leurs entreprises, fiers de leur
richesse et de leurs privilges, les Vnitiens dissi-

4.

42

V^E RPIBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

mulaient mal leur pret commerciale et leur arrogance, et les Grecs se plaignaient vivement de leur
insolent ddain et de leur avidit. Ils traitaient,
dit

un chroniqueur du

comme

des

esclaves

menaces

sicle,

xii''
;

ils

les

bravaient,

citoyens
dit

un

impriaux , et leurs
insultes parfois n'pargnaient mme pas la personne de l'empereur. D'autre part, on tait jaloux
Byzance et inquiet aussi du dveloppement trop
fructueux et trop rapide du commerce de Venise.
La bonne intelligence tait donc malaise maintenir entre les deux parties. Les Grecs ne mnageaient aux sujets de la Rpublique ni les vexations,
ni les avanies; les empereurs mettaient la prtention d'assujettir les Vuiliens rsidant dans l'empire aux obligations des sujets grecs et prtendaient leur imposer l'hommage, l'impt, le service
militaire. A ces exigences, ces mauvais traitements, Venise rpondait par des reprsailles. Plus
d'une fois, au cours du xii*= sicle, pour faire respecter ses nationaux ou obtenir les concessions
qu'elle demandait, elle ne recula pas devant la
autre, les

et les dits

guerre; et insensiblement, la bonne volont d'ausuccdait une sourde hostilit. Les ambitions politiques de l'empereur Manuel Comnne
inquitaient d'autre part les Vnitiens. Une flotte
grecque paraissait dans l'Adriatique; la Dalmatie
revenait sous l'autorit byzantine! Venise rpliquait en refusant au souverain grec de le soutenir
elle interdisait
contre les Normands de Sicile
mme momentanment ses nationaux toute relation commerciale avec l'Orient byzantin. Dans ces
conditions, un conflit grave tait invitable.
Il clata en 1171. Le 21 mars, par ordre de l'emtrefois

43

LE COMMERCE VNITIEN

pereur, tous les Vnitiens qui habitaient Constantinople et la Romanie furent arrts, leurs navires
saisis, leurs biens confisqus. Ce guet-apens pro-

voqua Venise une motion extraordinaire; sans


tarder, la Rpublique envoya, sous les ordres du
doge, sa flotte en Orient. Mais la guerre, mene
sans 'vigueur et coupe d'inutiles ngociations,
n'aboutit aucun rsultat satisfaisant le seul effet
en fut que, durant plusieurs annes, le commerce
:

avec l'empire grec fut compltement interrompu.


En 1182, ce fut une autre affaire. Le massacre des
colonies latines de Constantinople par la populace
de la capitale attesta avec clat l'inscurit croissante des tablissements occidentaux sur la terre
byzantine. Et quoique, aprs ces fcheuses aventures, la paix fint toujours par se rtablir, la
la fin du
situation des Vnitiens en Orient
xii^ sicle, tait, par bien des cts, trangement
,

pnible, incertaine et prcaire.


Ce n'est pas tout. Aprs avoir eu le

monopole du

commerce du Levant, Venise maintenant y rencondes rivaux. C'tait Pise, c'tait Gnes, qui
empereurs, pour faire chec la cit de saint
Marc, avaient, au cours du xii* sicle, accord
plusieurs reprises des privilges qui leur permettaient de faire une concurrence heureuse au commerce vnitien. La Rpublique voyait avec dplaisir
ces nouveaux-venus prendre place ct de ses
propres tablissements et lui disputer ce qu'elle
considrait comme son domaine
nergiquement, par tous les moyens, mme par la force,
elle s'efforait de les carter du Levant. C'est ainsi
qu'on avait vu, en 1100, une flotte vnitienne attaquer et battre, devant Rhodes, une escadre pisane,
trait

les

44

UNE RPL'BLIQLE PATRICIENNE

VENISE

vainqueurs exiger des prisonniers la procaractristique


que jamais ils ne
reviendraient faire du commerce en Orient. A
Constantinople, dans toutes les villes du Levant,
et les

messe

une

hostilit perptuelle r,a;nait entre les citoyens

et plus d'une fois les colons des


nations s'affrontaient en de vritables
batailles. Les corsaires de Gnes capturaient les
vaisseaux de Venise les gens de Pise, Byzance et
sur mer, taient en conflit dclar avec les Vnitiens. Le monopole du commerce oriental, si habilement conquis par la tenace politique de la Rpublique, tait menac aussi bien par la haine des
Grecs que par la concurrence des cits rivales

des trois

villes,

diffrentes

d'Italie.

Pour en assurer la conservation, pour continuer


exploiter fructueusement l'admirable march que
lui offrait l'Orient, pour maintenir cette source
incomparable de richesse, il ne restait qu'un moyen
conqurir l'empire byzantin et
la Rpublique
fonder sur ses ruines l'empire colonial de Venise.
:

CHAPITRE

II

La conqute de lOrient et l'empire colonial


de Venise.

La quatrime croisade et
de Conslantinople.
La fondation de l'empire
colonial de Venise.
L'organisation et l'administration
de l'empire colonial.
La crise de la seconde moiti du xai sicle. La
IL
lutte contre les Gnois.
Venise et Gnes au xiv sicle.
III.
L'expansion du commerce vnitien. L'Egypte et
les relations avec le monde musulman.
Les routes de
l'Asie. Marco Polo.
La prosprit commerciale de
Venise latin du xiv<= et au commencement du xv sicle.
I.

Le doge Henri Dandolo.

la prise

Pendant la seconde moiti du xii* sicle, Venise


devenue une des grandes puissances du monde
europen. Elle avait soutenu les communes lombardes dans leur lutte contre Barberousse; elle
avait reu Alexandre III, qui avait dit la messe sur
tait

de Saint-Marc; elle avait t la mdiatrice et


pape et l'empereur. Le congrs d
1177 avait amen dans la ville des lagunes tout ce
que l'Allemagne et l'Italie comptaient de grand, les
princes de l'empire, les vques des mtropoles de
Germanie, les consuls des cits italiennes, sans
parler des ambassadeurs des rois de France et
d'Angleterre. Plus de dix mille trangers s'taient
l'autel

l'arbitre entre le

46

UNE RPUBLIQCE PATRICIENNE

VENISE

trouvs runis Venise, devenue comnie le rendezvous des nations, et tous avaient admir la beaut
de la cit, sa richesse, sa puissance, son prestige.
Et un historien contemporain, l'auteur anonyme
de V Histoire des doges, pouvait justement crire

que vous tes heureux, Vnitiens, qu'une telle


paix ait pu tre conclue chez vous. Ce sera pour
votre nom une gloire ternelle .
On ne saurait dissimuler pourtant qu' ce moment
mme, des prils redoutables menaaient encore
la cit de saint Marc. On a not dj les obstacles
que son commerce rencontrait en Orient, du fait de
la mauvaise volont des Grecs et de l'hostilit de
Gnes et de Pise. En Occident, la situation n'tait
gure meilleure, et la menace plus prochaine encore
la domination mme de Venise sur l'Adriatique
semblait en danger. Les progrs des Hongrois les
avaient amens jusqu' la mer ils avaient conquis
la Dalmatie mridionale (1168) Zara s'tait donne
eux (1170); un moment reconquise par les Vnitiens, elle leur avait bientt nouveau chapp
(1186); pareillement ils avaient perdu Trau, en
mme temps que Raguse tombait aux mains des
Normands. Pise, d'autre part, intriguait contre
Venise dans l'Adriatique; elle ngociait avec Ancne, soutenait Zara rvolte, envoyait ses escadres
il fallut,
jusque devant Pola, sur la cte d'Istrie
pour rtablir la suprmatie de Venise dans les
eaux de son golfe, une action militaire vigoureuse
(1195). Mais les Pisans ne se dcourageaient point.
En 1201 encore ils s'efforaient, en occupant Brindisi, de barrer aux vaisseaux de la Rpublique le
dbouch de l'Adriatique, et de nouveau il fallut
agir par la force. Mais surtout les ambitions colos:

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLONIAL

47

sales de Henri VI, le fils de Barberousse, taient


redoutables pour Venise. Matre de l'Allemagne
et du royaume de Sicile, runissant l'hritage de
Robert Guiscard celui des Ottons, il tendait ses
rves prodigieux de domination de l'Europe occidentale jusqu'au fond de l'Orient; il songeait
conqurir la Terre-Sainte, soumettre le pays grec
de Durazzo jusqu' Thessalonique, en attendant
qu'il occupt Constantinople mme. C'tait pour
Venise la perte assure du domaine magnifique que
sa politique avait en Orient si habilement ouvert
son commerce; c'tait la sujtion invitable sous
la main toute-puissante du Hohenstaufen. La mort
prmature de l'empereur (1197) vint heureusement apaiser l'angoisse vnitienne; et, vers le
mme temps, la destine mnageait la ville
le doge Henri Dandolo
une autre bonne fortune
(1192-1205) prenait la charge des intrts de la
Rpublique.
:

Dans toute l'histoire


Le doge Henri Dandolo.
de Venise, peu d'hommes ont t plus remarquables; peu d'hommes aussi ont t plus reprsentatifs du caractre et de l'esprit vnitiens. Quand il
monta sur le trne ducal, Dandolo avait prs de
quatre-vingts ans; mais il gardait, cet ge avanc,
toute l'activit, toute l'ardeur d'un jeune homme.
Ambitieux, avide de gloire pour lui-mme et plus
encore pour son pays, il otre un admirable exemplaire de ce patriotisme vnitien, capable de tous
les dvouements, insoucieux aussi de tous les scrupules quand la grandeur de la rpublique tait en

48

UNE r.PlDLlQl-E PATRICIENNE

VENISE

Pour raliser les desseins qu'il avait forms,


jamais Danilolo ne se laissa arrter par aucune
considration; esprit net, voyant clairement le but
poursuivre et les moyens de l'atteindre, form
d'ailleurs par une longue exprience la conduite
des ailaires, c'tait un admirable homme d'Etat;
pass matre dans l'art de manuvrer les hommes,
rserv, discret, sobre de paroles, c'tait un diplomate incomparable. Avec cela, il avait de l'nergie,
de la rsolution, un courage personnel qui parfois
touchait l'hrosme. C'tait un homme n pour
commander. La lgende raconte qu'envoy en 1171
en ambassade Constantinople, il avait t aveugl
par les manuvres tratresses des Grecs et que de
d venait la haine farouche que toute sa vie il
porta Byzance. Il est certain que le but constant
de sa politique fut de venger sur l'empire grec les
c'est qu'il voyait surinjures subies par Venise
tout, avec son sens avis de politique, quel champ
d'action merveilleux la conqute de l'Orient ouvrirait son pays. Il fit tout pour raliser ce rve, et
par l on peut dire qu'il fonda vraiment la grandeur vnitienne. Et il nous offre par surcrot un
beau type de ces patriciens de Venise, tout
jeu.

ensemble commerants

et

hommes

d'Etat, soldats

dont la fire volont savait, pour


Rpublique, plier les vnements et

et diplomates, et
le service

de

la

forcer la destine

mme.

La quatrime croisade et la prise de ConstantiLa quatrime croisade allait fournir


Dandolo une occasion merveilleuse de montrer ses

nople.

qualits minentes.

cent

III,

De

l'entreprise pieuse d'Inno-

Venise, grce son doge,

allait tirer

des

49

LA FOADATION DE l'eMPIRE COLONIAL

profits matriels extraordinaires. Par l, la quatrime croisade est, dans l'Iiistoire de la Rpu-

blique,

un

vnement

capital
mais peut-tre
encore l'attention par le
nous prsente de l'habilet
;

mrite-t-elle davantage

chef-d'uvre qu'elle
politique des Vnitiens.
On sait comment, en

avril

1201, la

cit

de

Marc s'engagea, moyennant une somme de


85.000 marcs d'argent, transporter en Egypte
l'arme des croiss et la ravitailler pendant un
an. Il n'y avait l, au dbut tout au moins, nulle
arrire-pense politique. Venise concluait une convention de passage et faisait une bonne affaire.
Mais la suprme habilet du doge fut de tirer du
dveloppement ultrieur des vnements un parti
saint

barons
dtourner
sur Zara, chrtienne, mais que Venise voulait
reprendre aux Hongrois, les forces de la croisade.
11 profita de la venue en
Occident du prtendant
grec Alexis et des promesses magnifiques qu'il
faisait ceux qui le rtabliraient sur le trne de
Byzance, pour rouvrir la question d'Orient, perptuel souci de la politique de la Rpublique. Il comprit vite que, pour faire aboutir les entreprises
qu'il rvait, il importait de guider et de diriger en
personne l'expdition, et c'est pourquoi, solennellement, le doge prit la croix. Mais habilement
il laissa d'autres l'initiative du dtournement de
la croisade, se contentant de manuvrer habilement pour assurer le succs des propositions faites,
de peser sur les volonts rcalcitrantes et de tout
rgler au mieux des intrts vnitiens. Et ainsi,
malgr les foudres pontificales, il s'empara de
merveilleux.

rassembler

Il

la

profila de l'embarras des

somme convenue pour

50

UNE RPUBLIQUE PATRICIEWE

VENISE

Zara; malgr le trait conclu, il dtourna la croisade de l'Egypte, o Venise craignait de compromettre par une guerre les intrts de son commerce; enfin, malgr l'opposition d'une partie des
croiss, il sut, par ses lenteurs calcules autant que
par ses menaces dguises, imposer la marche sur
Byzance, qui assurait son pays des avantages
prodigieux et lui-mme la satisfaction de paratre
en matre devant Constantinople dteste.
Pareillement, devant Byzance, Dandolo fut l'me
de tout. C'est lui qui, par son courage, contribua
puissamment la premire prise de la capitale
grecque c'est lui qui, le prtendant rtabli, accrut,
par son intransigeance voulue, les difficults de la
situation et provoqua la rupture finale. C'est lui qui
imposa aux Latins le second sige de Constantinople,
releva leurs dcouragements, dit en toute circonstance le mot dcisif. C'est lui qui, mme avant la
chute de la ville, sut, par l'ascendant de sa volont,
imposer ses allis le trait de partage de
mars 1204, o, avec une habilet sans gale, il
assurait l'avenir pour le plus grand profit de la
Rpublique. Il fit attribuer la cit de saint Marc
les trois quarts du butin faire, comme remboursement des indemnits dues par les Grecs aux ngociants vnitiens et de la dette en souffrance des
croiss; il y obtint la promesse du maintien de
tous les privilges commerciaux dont jouissait
dans l'Orient grec la ville des lagunes; il y fit
cder enfin Venise, comme domaine territorial,
un quart et demi de l'empire. Dandolo tait trop
habile pour ne pas comprendre que le chef du
nouvel empire fonder ne pouvait tre le doge, et
il ne tenait pas au trne; il fit rserver seulement
;

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLONIAL

51

au parti qui n'aurait pas l'empereur le patriarcat


de Constantinople et les richesses de Sainte-Sophie.
Et il voulut enfin que cet empire, fodalement
organis, ft assez faible pour ne point gner
Venise. Ain&i tout tait admirablement calcul pour
l'avantage de la ville des lagunes.
Et

quand

enfin Constantinople

1204), les Vnitiens surent, dans

tomba

(12

avril

de la
cit et durant les jours qui suivirent, faire en connaisseurs leur choix parmi les reliques et les objets
prcieux dont Byzance tait pleine. Aujourd'hui
encore le trsor de Saint-Marc atteste, malgr l'incendie qui, en 1231, dtruisit une partie de ses
richesses, la mthode raisonne et sre, l'absence de
scrupules aussi avec lesquelles agirent les Vnitiens;
et, au-dessus du porlaii de la basilique, les chevaux
de bronze de Lysippe, dpouille de l'hippodrome
byzantin, rappellent comme un trophe mmorable le grand vnement qui donna Venise un
empire colonial en Orient.
le pillage

La fondation de l'empire colonial de Venise.


eilel aux
Vnitiens la meilleure part des possessions byzantines. Ce fut, sur la mer Ionienne, l'Epire, l'Acarnanie, l'Etolie, avec Durazzo, Arta, etc., et, en
face de la cte, les les Ioniennes, Corfou, Cphalonie, Sainte-Maure, Zante. Ce fut le Ploponse
entier, avec Modon, Lacdmone, Calavryta, Ostrovo,
Fatras. Ce furent les les du midi et de l'ouest
de l'Archipel, parmi lesquelles Naxos, Andros,
l'Eube furent nommment dsignes. Sur la cte
europenne des Dardanelles et de la mer de Marmara, ce furent Gallipoli, Rodosto, Ilracle. Ce

La convention d'octobre 1^04 attribua en

52

UNE EPrBLIQLE PATRICIENNE

VENISE

dans l'intrieur de la Thrace, quelques


dont Andrinople tait la plus importante. Ce
furent enfin les trois huitimes de Constantiiioplo,
avec la possession de Sainte-Sophie. Un accord
ultrieur ajouta ce domaine la Crte, obtenue
par un change fait avec le marquis Boni face de
^lontferrat. Et firement le doge de Venise prit le
titre, qu'il gardera jusqu'en 1346, de Seigneur
d'un quart et demi de l'Empire grec .
Si Ton considre la rpartition gographique de
ces acquisitions territoriales, on y reconnatra
sans peine le sens pratique que les YriiliMis
apportaient dans tous leurs actes. Ce qu'ils s'taient
fait donner, c'taient les territoires fertiles, les
furent,

villes,

ctes, les meilleurs ports, les points stratgiques

importants. Ils s'taient rendus matres de


grande route maritime qui va de Venise Constantinople, et dans le nouvel empire latin, ils
s'taient assur une situation prpondrante.
Auparavant dj, Dandolo avait rgl selon sa
volont le choix du nouvel empereur. Dclinant la
candidature qu'on lui oIVrait et que ne pouvait
constitutionnellement accepter un doge de Venise,
il n'avait eu qu'un souci, faire lire, entre les comles plus

la

ptiteurs, celui qui serait le plus faible, et d'avance


il

l'avait,

affaibli

encore en faisant promettre


une ample compensation ter-

celui qui chouerait

En mme temps un Vnitien, Thomas


Morosini, lu patriarche de Constantinople, devenait le chef religieux du nouvel Etat
et Venise
prtendait mme que toutes les dignits ecclsiastiques fussent rserves l'avenir ses nationaux.
Quant Dandolo, il recevait le titre de despote^ il
tait exempt de prter l'hommage au nouvel
ritoriale.

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLOXIAL

empereur;

il

apparaissait Constantinople

53

comme

plus puissant personnage de l'empire. Le pape


Innocent 111, qui l'avait accabl de ses reproches

le

maintenant avec une


et quand Dandolo,
accabl par l'ge et bris de fatigue , comme il
l'crivait, regardait en arrire sur l'uvre qu'il
et

de ses foudres,

le traitait

mansutude pleine d'gards

venait d'accomplir, visiblement

il

n'prouvait ni

remords. Il se vantait, crivant au


souverain pontife, de n'avoir agi que pour l'hon-;
neur de Dieu et de la sainte Eglise romaine . Il
avait fait davantage encore pour le profit et la
gloire de Venise. Lorsque, le 1" juin 1205, il mouregrets,

ni

rut Constantinople,

il

fut enterr

juste rcom-

dans Sainte-Sophie conpense de ses services


quise par lui; et son nom est demeur inscrit
parmi les plus glorieux de la rpublique, comme
celui du hros national qui a fond l'empire vnitien en Orient.
L'organisation et l'administration de l'empire
Les Vnitiens pourtant reconnurent
vite que, s'ils voulaient occuper rellement tout ce
qu'ils avaient obtenu dans le partage des dpouilles
byzantines, il leur faudrait lever et entretenir,
durant de longues annes, une arme considrable, engager des dpenses normes et peut-tre
disproportionnes la valeur relle que ces vastes
possessions continentales pouvaient avoir pour
une puissance maritime. En consquence, cette
fois encore, avec un esprit pratique remarquable,
ils firent un choix parmi ces possessions et n'en
conservrent que ce qui leur parut vritablement
utile ou ncessaire.
colonial.

54

UNE RPLBLIQIE PATRICIENNE

En

Epire,

ils

VENISE

se contentrent de garder le petit

duch de Durazzo, qui,

d'ailleurs, ds 1215, leur


chappa. En More, o, entre temps, deux barons
latins, Guillaume de Champlitte et GeolTroi de
Villehardouin avaient fond la seigneurie d'Achae,
Venise ne rclama que les ports de Modon et
Coron, postes d'observation admirables pour surveiller les eaux levantines, refuges excellents pour
les vaisseaux de la Rpublique, et qu'un acte officiel nomme, d'un terme expressif, les yeux de la
commune {oculi capitales communis). A la domination du reste du Ploponse, la ville renona
volontiers, en change des avantages commerciaux
que lui accordrent les princes d'Achae. Elle avait
obtenu de semblables privilges du despote grec
d'Epire. Pourvu qu'en ces rgions la porte ft largement ouverte ses ngociants, Venise n'en
demandait pas davantage.
Elle mit plus de soin s'assurer la possession,
plus importante ses yeux, des les de la mer
Ionienne et de l'Archipel- Mais ici encore elle
s'entendit fort habilement rduire les frais dispendieux de l'occupation. Corfou fut cde en fief
hrditaire un certain nombre de patriciens
vnitiens, qui s'engagrent en retour prter
hommage la Rpublique et favoriser en toutes
circonstances les intrts de son commerce. Le
mme rgime, qui d'ailleurs dura peu (vers 1213
Corfou retombait aux mains des Grecs), fut appliqu Cphalonie et Zante, qui reconnurent
galement la suzerainet de la Rpublique. Mais
c'est surtout dans la mer Ege qu'il russit merveilleusement. Pour occuper les les que lui attribuait le trait de partage, Venise fit appel aux

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLOMAL

55

ambitions de l'aristocratie de la cit, et les proposa l'esprit aventureux de ses nobles comme
autant de seigneuries conqurir. L'appel fut
en 1207, sous la conduite de Marco
entendu
Sanudo, une expdition vnitienne s'emparait des
Cyclades. Pour prix de la victoire, Sanudo eut
Naxos. Paros, Milo, et le titre de duc de Naxos;
ses compagnons, tablis dans les autres les de
l'Archipel, devinrent ses vassaux. Les Dandolo
eurent Andros, les Ghisi, Tinos. Mykono, et
une partie de Sriphos et de Cos, les Barozzi
Santorin, les Quirini, Stampalia. D'autres Vnitiens s'installrent Crigo et Crigotto, qui
un Navigajoso s'tadevinrent deux marquisats
blit Lemnos, dont il devint grand-duc. Et ainsi,
travers la mer Ege, s'panouit toute une floraison de seigneuries vnitiennes, qui offrirent aux
navires de la Rpublique des ports amis et un
trafic rmunrateur.
On agit de mme pour la Crte. L'le, encore
aux mains des Grecs, tait conqurir, et la population indigne, d'humeur indpendante et belliqueuse, semblait de force rsister. Les Gnois,
d'autre part, essayaient d'en disputer la possession aux Vnitiens. Une action vigoureuse tait
ncessaire. La Rpublique, en 1212, se dcida donc
partager la Crte en fiefs, qu'elle distribua, sous
condition de service militaire, des citoyens vnitiens; et pour donner plus de cohsion au nouvel
tablissement, on divisa l'le en six rgions, dont
chacune groupa les colons originaires d'un des
[sestieri)
de la ville. Pour chef
six quartiers
suprme, Venise donna ses feudataires un duc
qui s'installa Candie. Ainsi la possession du pays
:

56

UNE REl'LliLIQLE PATRICIENNE

VENISE

assure au dbut par une colonie toute milimais bientt la Crte prit une importance
politique et commerciale considrable. Place au
point de rencontre des grandes routes maritimes
qui vont d'Occident en Egypte et en Syrie, merveilleusement fertile et riche, l'le devint le meilleur point d'appui de la domination vnitienne en
Orient; elle tait, comme l'crivait un doge du
xiu' sicle,
la force
et la solidit de l'Empire, et on peut dire que, s'il lui arrivait malheur, il faudrait dsesprer absolument de tout
le reste . Condition ncessaire de l'existence de
l'empire vnitien, la Crte devait demeurer, en
effet, la dernire possession orientale de la Rpufut

taire

blique.

En Eube, enfin, la diplomatie vnitienne parvenait vite tablir la suzerainet de la ville de


Marc sur les seigneurs latins, les tierciersy
au mpris de ses droits, avaient tabli trois
grands fiefs dans l'le. Un baile vnitien s'installa
Ngrepont; et si la Rpublique ne russit pas
faire disparatre les droits de suzerainet que les
saint
qui,

princes d'Achae revendiquaient sur

les seigneu-

eubennes, du moins les marchands de Venise


trafiqurent-ils en Eube aussi librement que dans
leur propre pays.
Enfin la ville occupa directement Gallipoli, qui
commandait les Dardanelles, dans la mer de Marmara, les ports de Panium, Rodosto, Hracle,
dbouchs des bls de la Thrace; l'intrieur,
ries

Arcadiopolis, l'actuel Lile-Rourgas, et passagrement Andrinople, et Constantinople mme un


vaste quartier sur la Corne d'Or, assez tendu

pour qu'on y signale plusieurs

glises,

et.

le

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLONIAL

bl

podestat Jacques Tiepolo fit construire en 1220


un magnifique fondaco.
A la tte de ces possessions coloniales, et pour
en assurer fortement l'unit politique et administrative, tait plac un chef, le podestat de Conslantinople, qui reprsentait le doge en Romanie. Il
tait assist d'un conseil, probablement form de
six membres, de cinq juges pour les affaires judiciaires, de deux carnerarii pour les affaires de
finances. De lui dpendaient les autres officiers
que la Rpublique avait institus dans ses possessions de l'Orient grec, castellans de Coron et
Modon, baile de Ngrepont, duc de Candie. Et
comme si Venise avait compris que la condition
essentielle de la dure de son empire tait un systme de gouvernement centralis, vers le mme
temps elle instituait, pour le mettre la tte de
l'ensemble de ses colonies syriennes, un baile qui
rsidait Acre, et dont dpendirent les reprsentants de la Rpublique Tyr, Beyrouth,
Tripoli.

Ainsi Venise fondait un vritable empire coloet prenait incontestablement dans tout le
Levant une situation prpondrante. Aux vastes
territoires qu'elle possdait en propre s'ajoutaient
en effet des privilges, qui assuraient partout
son commerce une franchise absolue; et sa puisnial

donnait vis--vis des autres


une autorit presque sans
limites. Constantinople devenait si bien la capitale
de ce nouvel empire, que le doge Pierre Ziani,
successeur de Dandolo, songea, dit-on, transporter au Bosphore la population de Venise et son
gouvernement. En tout cas, de ce point de dpart

sance politique

Etats du

monde

lui

oriental

58

UNE RPUBLIQUE PATRICIEfv'NE

admirable qu'tait Byzance,

les

VEMSE

Vnitiens s'lan-

par la
aient la conqute du monde oriental
mer Noire, ils atteignaient la Crime et pntraient
:

dans la Russie conquise par les Tartares l'Asie


Mineure s'ouvrait leurs entreprises par une srie
de traits conclus avec les empereurs grecs de
;

Nice, les sultans turcs d'Iconium, les princes


chrtiens de la petite Armnie; les despotes byzantins de Rhodes ne les accueillaient pas moins bien

que

les

rois latins de

tout l'Orient,

le

Chypre;

et tel

tait,

dans

prestige de la cit de saint Marc,

qu'tre citoyen vnitien tait chose aussi glorieuse


que jadis, dans l'Orient antique,

et aussi profitable

tre citoyen romain.

II

seconde moiti du XIIP sicle.


Pourtant une
les Gnois.
crise redoutable allait, dans la seconde moiti
du xiir sicle, mettre l'preuve la solidit de cet
empire.
Le fragile et phmre Etat, n de la quatrime
croisade, avait tran pendant un demi-sicle
peine sa lamentable existence. Attaqu la fois
par les despotes grecs d'Epire, par les empereurs
byzantins de Nice, par les tsars de Bulgarie, il
avait vu progressivement le cercle se resserrer
autour de Constantinople, et ds 1236 la capitale
mme avait failli succomber. L'intervention des
puissances d'Occident avait momentanment retard
sa chute
mais ce n'tait qu'un rpit. En 1261,
Michel Palologue, empereur de Nice, profitant

La crise de

la

La lutte contre

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLONIAL

59

de ce que l'escadre vnitienne avait quitt sa station du Bosphore pour aller, dans la mer Noire,
reconqurir la ville de Daphniision, s'emparait
de Conslantinople par surprise. Le faible empLMcur
Baudouin II s'enfuit sans tenter mme de rsister;
les colons vnitiens firent meilleure contenance,
et obtinrent une capitulation honorable. Mais le
dsastre n'en tait pas moins grave pour la Ilpublique. DeConstantinople reconquise parles Grecs,
le podestat vnitien dut s'enfuir, aussi bien que
dans tout
le patriarche latin. Chose plus grave
l'Orient redevenu byzantin, Gnes, sous la protection complaisante des Palologues, se substitua
:

Venise.

Entre

les

deux

avaient, de tout leur

ment

vnitien

dans toutes les mers orienancienne et pre.. Les Gnois

villes,

tales, la rivalit tait

en

efi'ort,

Crte;

contrari l'tablisse-

aux rivages de Syrie,

depuis longtemps le conflit tait dclar entre les


colons des deux cits. Au milieu du xni- sicle
(123T), une Hotte vnitienne avait emport Acre
de vive force, expul.se les Gnois de leur tablissement, ras leurs maisons, confisqu leurs biens.
Une guerre de quatorze annes (1257-1270) avait
t le rsultat de ces violences; elle avait t
dsastreuse pour Gnes. Battus sur mer, impuissants reprendre Acre, menacs dans Tyr, et
presque expulss en fait de la Syrie, les Gnois
cherchaient ardemment leur revanche. L'alliance
grecque la leur fournit admirable. Le trait
de Nymphum. qu'ils conclurent en 1261 avec
Michel Palologue, leur assura, au dtriment de
Venise, une situation privilgie dans l'empire
bvzantin reslau.r. Ils obtenaient un tablissement

60

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

Smyrne, l'autorisation d'installer des colonies et


des stations commerciales sur plusieurs points de
la cte d'Asie Mineure et dans les les de Chios et
de Lesbos, le monopole du commerce de la mer
Noire, d'o Venise tait rigoureusement exclue.
L'empereur, en accordant aux Gnois l'exemption
entire des droits de douane, s'engageait d'autre
part ne concder aucun privilge commercial
aux ennemis de la commune de Gnes. Enfin il
laissait Constantinople libre cours aux rancunes
gnoises, en autorisant la dmolition de la citadelle
vnitienne; il augmentait le quartier gnois de la
Corne d'Or d'une partie du quartier vnitien; un
peu plus tard (1267), il abandonnait Gnes l'importante position de Galata.
Le coup tait rude pour Venise, d'autant plus
rude qu'elle perdait en mme temps une partie des
les de l'Archipel, en particulier Lemnos,
que,
dans toute la mer Ege, les corsaires grecs et
gnois donnaient la chasse aux vaisseaux de la
Rpublique, et que la guerre, qui durait en Syrie,
devenait, aprs ce succs des Gnois, plus rude
encore et plus charge de haines. A plusieurs
reprises, on put croire que les hostilits rendraient
impossible la ^ caravane de Syrie, aggravant
encore les pertes que subissait dans tout l'Orient

le

commerce

vnitien.

Mais la Rpublique lutta nergiquement, par la


diplomatie et par les armes. Battus plusieurs
reprises sur les ctes de Syrie, les Gnois consentirent en 1270 signer une trve. La paix d'autre
part tait rtablie, non sans peine, avec les Grecs,
et l'accord de 1277 permettait aux Vnitiens de
rentrer Constantinople et Thessalonique. Ils

61

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLONIAL

retrouvaient toutefois que l'ombre de leur


puissance passe. Les Grecs les dtestaient; l'eml)ereur leur marchandait sa faveur et rservait
toute sa bonne grce leurs rivaux. Le podestat
de Gnes dnait tous les dimanches la cour; il
avait rang au palais; il tait un personnage. Le
l)aile vnitien tait beaucoup moins bien trait, et
grande.
la froideur des rapports officiels tait
.Malgr les garanties promises, la condition des
sujets vnitiens, la protection de leurs biens,
taient fort mal assures. Ils avaient une peine
infinie se faire rendre justice par les tribunaux
grecs leur commerce tait soumis mille entraves.
Le gouvernement imprial faisait tout le possible
pour maintenir une barrire entre Grecs et Vnin'y

tiens; les interprtes mmes refusaient aux trangers leurs services. Et quand le baile se plaignait,
on ne lui rpondait que de belles paroles.
Une autre catastrophe, ce moment mme,
semblait prcipiter la ruine de l'empire vnitien.

En 1291, la dernire forteresse de la Syrie franque,


Acre, tombait aux mains des Musulmans. Assurment, de ce dsastre o sombrait ce qui restait
des Etats latins de Terre-Sainte, la rivalit des
colonies italiennes, leur avidit jamais apaise,
leurs dissensions intestines, leurs luttes ouvertes,
n'taient pas la moindre cause. Mais l'elTet en tait
elle voyait se
dsastreux pour la Rpublique
:

fermer

le vaste

terrane,

longtemps

champ

oi,

dans le sud de la Mdison commerce avaient

sa politique et
domin en matres.

mme, par

ce

moment

surcroit d'infortune, les Gnois renfor-

mer Noire; ils fondaient en Crime une colonie Gaffa; ils frquen-

aient leur position dans la

62

UNE RPUBLIQLE PATRICIENNE

VENISE

talent Tana, en attendant d'y tablir

de commerce;

une station

prtendaient monopoliser le
commerce du Pont-Euxin. C'en tait trop pour
Venise elle dclara la guerre (1-04 Mais d'abord
les Gnois furent heureux
vainqueurs Lajazzo
de la flotte vnitienne, ils purent tenter une descente en Crte et prendre LaCane, et ils russirent,
dans le port de Modon, surprendre et dtruire
la caravane de Syrie (1295). A la nouvelle de
ces succs, l'empereur grec faisait Constantinople
arrter et emprisonner le baile de Venise avec
ses nationaux. La Rpublique pourtant ne se
dcouragea point. Roger Morosini, hardiment,
entra dans le Bosphore, saccagea Galala et vint
jusque dans la Corne d'Or braver la mn jest impriale; puis il alla prendre Phoce, tandis qu'une
autre flotte vnitienne, pntrant dans la mer
Noire, attaquait et ruinait CaiTa. Mais la riposte ne
se fit pas attendre. Tandis qu'un terrible drame,
le massacre des prisonniers vnitiens, abandonns
aux fureurs gnoises, ensanglantait Constantinople,
une flotte de Gnes dtruisait compltement Curzola, dans l'Adriatique, les escadres de Venise
(1298). Dans ces conditions, la paix que les deux
cits coclurent en 1299 ne pouvait tre qu'une
trve. Et l'avenir semblait, en cette fin duxni*= sicle,
trangement sombre pour la ville de saint Marc.
Heureusement pour elle, elle avait pu conserver,
malgr les efforts de ses adversaires, la Grce
propre et les les de l'Archipel; elle mit tous ses
ils

soins se fortifier dans ces positions, o elle troupour son commerce, des stations avantageuses,

vait,

pour la conduite de la guerre navale, des points


d'appui merveilleux.
et,

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLONIAL

63

A Ngrepont, les bailes vnitiens taient parvenus, par leur habile diplomatie, tablir sur l'le
entire le protectorat de Venise, et la colonie
qu'ils dirigeaient devenait en Orient, selon l'expression d'un contemporain, la prunelle de l'il
main droite de la Rpublique . Les ducs de
Noxos, menacs dans leurs possessions, se rattachaient troitement la mre-patrie et imploraient
son aide et ainsi faisaient les autres petits dynastes
des les, qui venaient mme passer une partie de
l'anne Venise et y acceptaient des emplois. Sur
tous, la Rpublique exerait une exacte surveillance, dfendant leurs intrts, se proccupant de
leurs mariages, ne ngligeant rien de ce qui pouvait dvelopper, de ce ct, la puissance de la
et la

cit.

La Crte, dans le sud de la mer Ege, tait une


autre forteresse. Sans doute, plusieurs reprises,
des insurrections y avaient menac la puissance
de Venise. En 1274, le duc de Candie avait pri
avec la fleur de la noblesse vnitienne en 1277,
la capitale avait t assige par les rvolts. Puis,
d'autres soulvements avaient, pendant de longues
annes (1283-1299), agit le pays; en 1341, pendant
quelque temps, les Vnitiens furent rduits la
possession de Candie et de quelques chteaux forts.
En 1363, ce fut plus grave encore. Les colons vnitiens eux-mmes, mcontents du poids des impts,
se soulevrent contre l'autorit de la Rpublique
ie duc fut menac, la bannire de saint Marc
abattue, un gouvernement nouveau institu. Les
provditeurs envoys par le Snat pour rtablir
l'ordre furent accueillis par des insultes
la Crte
semblait perdue. Heureusement pour Venise, pen;

64

LNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

dant qu'elle se prparait agir par

VENISE

les

armes, une

des colons se ressaisit, surtout lorsqu'ils


virent la population indigne rclamer sa part dans
les bnlices de l'insurrection.
A la faveur de
l'anarchie qui rsulta de ces divisions parmi les
rvolts, la flotte vnitienne put reprendre Candie
sans grande peine et craser la rbellion. La
Crte perdit dans l'aventure son organisation fopartie

dale, ses assembles, ses chefs lus; et, plus for-

tement que jamais, Venise y tablit son autorit.


Sur la terre ferme, en More, Coron et Modon,
bien fortifis, dfendus par de bonnes garnisons,
demeuraient des postes d'importance essentielle.
En outre, par le trait de 13(J, la Rpublique obtenait, en Chypre, la franchise du commerce, et
des quartiers dans les trois villes de Nicosie,
Limisso et Famagouste. Enfin, grce la 'aiblesse
croissante de l'empire grec, elle reprenait pied
Constantinople mme. Le trait de 1322 abolissait
les mesures vexatoires dont souffraient les sujets
vnitiens, et la colonie, mieux protge, recommenait devenir florissante.
Venise profita de ces succs pour rorganiser
son empire colonial. Comme jadis le podestat, le
baile de Constantinople fat, dans tout l'Orient, le
reprsentant de la Rpublique et l'administrateur
suprme de ses possessions. De tout le Levant, on
portait sa connaissance tout ce qui touchait aux
intrts vnitiens, et il en assurait la dfense. Le

nomm pour
deux ans, largement pay, il menait grand train et
faisait bonne figure la cour; en toute circonstance, qu'il s'agt de rendre ses nationaux la
justice privilgie dont ils jouissaient, d'adminisbaile tait un fort grand personnage

65

LA FONDATION DE L EMPIHE COLOMAL


trer

les

finances de

la

commerce, de dfendre

colonie,

de protger le
des personnes

la scurit

des biens de ses concitoyens, un souci essentiel


son activit en toute circonstance,
il devait, selon la formule inscrite dans les instructions que lui donnait le Snat, avoir devant les
yeux, comme rgle de ses actes, le profit et
l'honneur de Venise {profkuum et honorem Veneciarum).
De ce chef suprme dpendaient tous les officiers qui reprsentaient en Orient la cit de saint
Marc baile de Ngrepont, duc de Crte, castellans
de Coron et Modon, consul de Thessalonique, baile
de Tyr. Au prix d'un demi-sicle d'efforts nergiques, Venise avait, au commencement du xiv'' sicle,
peu prs rpar ses pertes, et malgr la crise
qui l'avait un moment branle, reconstitu, pour
son plus grand profit, un empire fortement centralis et bien en main.
et

tait i)rescrit

Venise et Gnes au XIV'

sicle.

La

rivalilc

gnoise demeurait cependant redoutable.


Gnes, en effet, paralllement Venise, poursuivait en Orient le cours de ses progrs. En 1275,
une famille gnoise, celle des Zaccaria, s'installait
Phoce, et bientt, en 1304, s'emparait de Chios.
Momentanment reconquises par les Grecs, les
deux stations taient fortement roccupes en
1347, et une grande socit commerciale, la
Mahone de Chios , se formait Gnes pour en
assurer, sous la suzerainet de la Rpublique, la
dfense et l'exploitation. En 1331, un autre Gnois^
Cattaneo, s'emparait de Lesbos, qui devenait, entre
les mains des Gattilusi, le centre d'une seigneuri
'

6.

6G

INE r-LPlBLIQLE PATRICIENNE

VENISE

importante, bientt accrue par l'occupation d'Aenos,


sur la cte de Thrace.
L'activit de Gnes n'tait pas moindre dans la
mer Noire. Ses colons s'tablissaient GalTa
reconquise, Tana, Trbizonde, et y faisaient le
commerce des bls, des poissons sals, des cuirs,
des fourrures. Ils s'efforaient d'exclure les Vnitiens de la mer Noire, et, cet effet, ils s'emparaient en 1348 du point o, au pied de RouniiliKavak, le Bosphore s'trangle ils installaient l
une station navale et prtendaient interdire le passage tout vaisseau, grec ou vnitien, allant vers
le Pont-Euxin, s'il n'tait muni d'une permission
spciale. Enfin, ils s'tablissaient Chypre dans
des conditions exceptionnellement favorables; leur
colonie de Famagouste tait la plus puissante de
la cit, et dj ils ne dissimulaient plus, par leur
facilit crer des condits, l'ambition qu'ils avaient
de conqurir l'le entire.
Cette politique envahissante mcontentait et
inquitait les Vnitiens. Aussi, entre les deux cits
rivales, la situation se tendait chaque jour davantage. Lexiv*^ sicle est plein de leurs conllits incessants et de leurs guerres.
En 1328, excde des actes de piraterie des
marins de Gnes, Venise se dcidait en tirer
vengeance par une action nergique. La flotte de
Giustiniani paraissait devant Gaiata pendant plusieurs semaines, elle bloquait les passages du
Bosphore, capturant les bateaux gnois, et ne les
relchant que sous promesse d'une forte indemnit
de guerre. En 1350, ce fut une rupture plus
srieuse. Griss par les grands succs qu'ils
venaient de remporter en Orient, les Gnois, on
;

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLONIAL


l'a vu, rvaient d'expulser leurs rivaux de la
Noire. Cette fois, la guerre clata.

G7

mer

D'abord Ngrepont, surprise, tomba aux mains


d'une flotte gnoise; mais les Vnitiens taient
fermement rsolus poursuivre la lutte fond,
jusqu' la confusion, destruction et extermination
finale des Gnois . Soutenue par l'alliance aragonaise, la Rpublique agit avec vigueur. En 1351,
une flotte vuilicnne manquait surprendre Galata
et obligeait l'empereur grec entrer dans la ligue
contre Gnes. Contre ses ennemis, Gnes envoyait
en Orient, sous les ordres de son meilleur amiral
Paganino Doria, une flotte considrable. La bataille
se livra dans le Bosphore, le 15 fvrier 1352; sur
cet troit champ de bataille, 130 140 vaisseaux,
grecs, vnitiens, gnois, aragonais, se heurtrent
en une lutte acharne mais la victoire demeura
indcise, et cette journe sanglante ne termina
rien. Le conflit s'tendait maintenant la Mditerrane entire en 1353, les Gnois furent battus
compltement dans les eaux de la Sardaigne, prs
d'Alghero; mais, Tanne suivante, Doria reprenait
la mer, pntrait jusqu'au fond de l'Adriatique,
prenait Parenzoen Istrie, et terminait la campagne
en infligeant aux Vnitiens, la hauteur de Navarin, le dsastre de la Sapienza. On se rsolut
conclure la paix (1355). Ce ne fut pas pour longtemps.
Bientt, de nouveau, les conflits se multiplirent.
En 1372, Vnitiens et Gnois se prenaient de querelle, durant les ftes du couronnement du roi
Pierre II de Chypre, et cette chauffoure fournissait aux Gnois le prtexte, depuis longtemps cherch, de mettre la main sur l'admirable port qu'tait
;

68

UNE EPUBLIQUE PATHICIENNE

VEMSE

Famagouste. Peu aprs, la possession de Tndos


une nouvelle guerre. Venise souhaitait
fort occuper cette position, qui commandait l'entre
des Dardanelles; en 1375, elle en obtint la cession
de l'empereur grec et, malgr les Gnois qui n'hsitrent pas, pour contrecarrer leurs rivaux, provoquer une rvolution de palais Constantinople,
elle s'y tablit en janvier 1377. La lutte dci.-ive
entre les deux cits rivales devenait invitable.
allumait

Veltore Pisani, l'amiral vnitien, la mena vigoureusement dans toute la Mditerrane; mais, en
1379, il se laissait batlre devant Pola par une flotte
gnoise apparue dans l'Adriatique, o, depuis 1358,
Venise avait d cder la Dalmatie aux Hongrois.
La situation devint alors terrible pour Venise.
L'Istrie et la Dalmatie taient conquises par ses
adversaires; bien plus, la ville mme tait attaque
dans ses lagunes, et Chioggia tombait aux mains
des Gnois. Attaque par mer par la flotte de
Gnes, par terre, par les troupes du roi de Hongrie et du seigneur de Padoue, cerne de toutes
parts, prive de sa flotte qui aurait pu la protger,
Venise semblait perdue, et Doria se flattait, comme
disait, de c brider les chevaux orgueilleux
il le
qui dominent le portail de Saint-Marc. A cette
heure grave, o son existence mme tait enjeu,
Venise fit preuve d'une constance admirable. Pisani,
destitu et emprisonn aprs sa dfaite de Pola,
fut rappel au commandement et charg de la
dfense. H la conduisit nergiquement. L'arrive
opportune d'une escadre qui, sous les ordres de
Carlo Zeno, revenait du Levant, acheva d'assurer
le salut de la cit. Chioggia fut bloque son tour,
qui l'occupaient obligs, aprs
et les Gnois

LA FONDATION DE L'EMPIRE COLONIAL


six

69

mois de lulle. de capituler. Ds lors la partie


perdue pour Gnes; sa flotte impuissante dut

tait

battre en retraite; Venise tait sauve.

La paix de Turin, conclue en 1381, sous les auscomte de Savoie, entre les deux rivales,
marqua dfinitivement le terme du long conflit
outre Venise et Gnes. Sans dont Venise dut vacuer Tndos, dont les forlifications furent dcunanleles; sans doute Famagouste demeurait aux
mains des Gnois, et le roi Pierre II de Lusigiian
tait abandonn leur vengeance; mais Gnes dnt
renoncer fermer aux Vnitiens le march de la
mer Noire et l'accs de Tana, et la Rpublique
allait travailler avec une activit fivreuse relever
dans celte rgion les ruines de ses colonies. Do
cette terrible guerre de six annes, qui l'avait mise
deux doigts de la ruine, Venise sortait, aflaiblic
sans doute, mais confiante dans ses destines et
dans l'nergique et sage gouvernement qui,
l'heure du pril suprme, n'avait i)as ds('S[)r de
la lpublique.
Tandis que Gnes, agite par la
pices du

ucs partis, trouble par d'incessantes rvolus'achemine dsormais vers la dcadence,


Venise, sous la direiMion de ses hommes dT-tat.
renatra vile de sa chulc. et, dans l'ifuilibre tabli
en 1381 entre elle et sa rivale, elle trouvera un
point de dpart nouveau pour reprendre et garder
la domination des mers. Au lendemain mme de la
guerre de Chioggia, Venise reconqurait Corfou
(13S6) et acqurait en Grce Nauplie et Argos
(1388), Sculari et Durazzo en Albanie (139(5). Gnes
au contraire, ce mme moment, alinait sa
libert et se donnait au roi de France (139G).
lulle

tion';,

70

UNE REPLBLIQLE PATRICIENNE

VENISE

III

L'expansion du commerce vnitien. L'Egypte et


monde musulman.
Aussi
bien, durant la priode o elle dfendait si vigoureusement son empire colonial, Venise avait su
assurer son commerce une expansion prodigieuse

les relations avec le

travers tout l'Orient.


Parmi les [lays mditerranens, l'Egypte
du
moins avant que les Portugais n'eussent dcouvert
la route du Cap
a eu, dans le commerce du
monde, une importance capitale. C'est par l qu'arrivaient en Occident, par la voie la plus courte, les
prcieuses denres qui venaient de l'Inde et de la
Chine, et Alexandrie tait le centre d'un mouvement d'affaires prodigieux. De bonne heui'C les
Vnitiens comprirent le profit qu'il y avait faire
sur les rivages du Nil, et ils entrrent en relations
avec le pays des Pharaons. Mais l'Egypte du Moyen

Age

tait aux mains des musulmans. Or, une nation


chrtienne avait quelque scrupule commercer
avec des infidles, surtout quand les croisades
eurent accru l'antagonisme religieux, et davantage
encore quand, avec Saladin, l'Egypte fut devenue
le centre de la puissance de l'Islam; les sultans du
Caire de leur ct prouvaient quelque embarras
accoi'der des privilges des marchands chrtiens.
Toutefois les bnfii^.es faire taient tro[) grands
pour ne point imposer silence aux hsitations de
la conscience, et les matres de l'Egypte trouvaient
trop d'avantages ces relations pour ne pas se
montrer tolrants. On s'entendit donc sans trop de
peine et malgr l'indignation des mes pieuses,
:

LA FONDATION DE l'eMPIRE COLONIAL

malgr

7f-

dfense de l'Eglise, malgr l'excommu--

la

nication, la confiscation des biens, la perle de la


libert menaant quiconque se livrerait ce trafic^
illicite et particulirement la contrebande deguerre, des relations actives se nourent vite entre
Venise et les musulmans. A Innocent III, qui prtendait les interdire, la Rpublique reprsentait

que fermer un march de cette importance serait


pour sa prosprit un coup trop redoutable et le
pape lui-mme s'inclinait devant ces objections.
Et le bruit public affirmait que, si Dandolo avait
dtourn vers Constantinople la quatrime croisade, c'est qu'une ambassade tait venue d'Egypte
;

apporter Venise des prsents magnifiques et


promettre d'extraordinaires privilges, seule fin
que le doge ust de son influence pour carter de
la valle du Nil le pril qui la menaait. L'histoire,
l'ajouter, est plus que suspecte;
il convient de

mais

c'est

xiii" sicle,
Il

est

un

fait

couru

certain

assez significatif qu'elle

ait,

au

la chrtient.

par ailleurs

que

les

Vnitiens

taient fort bien accueillis en Egypte. Ds 1207, le

Soudan

leur

accordait d'amples

furent, pendant le cours du

privilges,

qui

constamde saint Marc avait


xiii* sicle,

ment renouvels. La ville


Alexandrie une colonie puissante, qu'administrait
un consul au nom de la Rpublique. Le quartier
vnitien comprenait deux fondachi, un bain, une
boulangerie, une glise, et la tolrance musulmane
allait jusqu' permettre d'introduire et de vendre
du vin dans l'intrieur des fondachi. Le gouvernement du Caire tait plein d'gards pour les marchands de Venise ils taient exempts de certaines taxes abusives; ils jouissaient d'une entire
;

72

UNE RKPLBLIQIE PATRICIENNE

VENISE

franchise pour le commerce des perles, des pierres


prcieuses, des fourrures. On voit,^ dans toutes les
ordonnances qui les concernent, un parti pris de
bienveillance vident. Et pour la mriter, et
davantage encore parce qu'ils y trouvaient profit,
les Vnitiens ne se faisaient point scrupule d'importer en Egypte les marchandises les plus spciament prohibes, les armes, les munitions, le fer,
les bois de construction, les esclaves.
Vainement, aprs la perte de la Terr^-Sainte
surtout, les papes fulminaient, Boniface VIII
aprs Nicolas IV et Clment V aprs Boniface,
interdisant sous les peines les plus graves tout
commerce avec les infidles, dans l'espoir de ruiner le Soudan en lui enlevant les ressources financires qu'il tirait du commerce occidental. Vainement ils chargeaient les chevaliers de l'Hpital et
du Temple de surveiller les mers et d'empcher
par la force le trafic interdit. Venise s'arrangeait
tourner les dfenses et, ds 1302, elle envoyait au
Caire une ambassade solennelle pour demander le
renouvellement de ses anciens privilges,'et parmi
les articles dont l'importation tait prvue au
trait, figuraient en bonne place, avec une prime
spciale aux importateurs, les marchandises dont
la vente tait interdite en pays sarrasin. Venise
sentaii trop l'intrt qu'elle avait reprendre pied
en Egypte et en Syrie pour s'arrter de longs

scrupules, et il faut ajouter que cette politique la


servit merveille. Sans doute Rome se fcha;
Jean XXII fit ouvrir une enqute et agita ses foudres, si bien qu'un moment, en 1323, la Rpublique
dut cder et interdire ses nationaux tout commerce avec les musulmans. Mais, sous la prohibi-

LA FO^DATIO^' DE L EMPIRE COLONIAL

/O

'

on sut trouver place pour glisser des


titre exceptionnel, Venise
sollicitait et obtenait des papes des licences temporaires de trafiquer avec FEgypte. Ds 1344,
Clment VI autorisait, pour une priode de cinq

lion gnrale,

accommodements. A

ans, l'envoi Alexandrie d'un certain

nombre de

navires vnitiens et, force d'argent et de bonnes


paroles, plus d'une fois la Rpublique se fit accorder
le renouvellement de ce privilge. De frquentes
ambassades consolidaient d'autre part sa position
au Caire, et, au milieu du xiv sicle, trois traits

successivement conclus renouvelaient tous

les pri-

vilges concds aux Vnitiens.

Toutefois,
Les routes de l'Asie. Marco Polo.
avec les infidles trouvait dans ces
il
prohibitions de srieux obstacles
suffira de
rappeler que, pendant plus de vingt ans, de 1323
1344, la Rpublique ne put envoyer en Egypte un
seul navire de commerce. On conoit donc qu'en
prsence de ces difficults, Venise ait cherch
s'ouvrir par d'autres routes l'accs des grands marchs de l'Asie centrale et de l'Extrme-Orient.
Un grand vnement avait, dans la premire
moiti du xin^ sicle, boulevers le monde asiatique. C'tait l'invasion mongole. Le khalifat de
Bagdad tait tomb sous les coups de ces nouveaux venus; la Perse avait t conquise; un Etat
tartare s'tait fond jusque dans la Russie du Sud,
autour des villes de Sara et de Bolgar, sur le
Volga
c'tait le khanat de Kiptchak ou de la
Horde-d'Or; et l'empire des grands khans, couvrant toute l'Asie et l'Orient de l'Europe, allait de
Pkin et de Karakoroum, sur le lac Bakal, jusle trafic direct

74

UNE RPlBLIorE PATRICIENNE

VENISE

la Syrie et au Dniester.
Or, les Mongols
apparaissaient comme les ennemis de l'Islam; ils
ne semblaient point hostiles au christianisme. On se
ilatta srieusement, dans l'Occident du xiiT sicle,
de l'espoir de les convertir. Sans doute, les missionnaires qu'on leur envoya obtinrent peu de
succs dans l'ordre des choses spirituelles; mais,
par les relations qui se nourent ainsi avec eux,
des routes nouvelles s'ouvrirent vers l'Asie. De
tous les points du littoral, par les ports tle la
petite Armnie, par Trbizonde, par les entrepts
monta l'assaut de cet
<le la Mer Noire, on
immense pays, encore presque inconnu; religieux,
voyageurs, trafiquants explorrent l'envi et rvlrent l'Occident Tauris et la Perse, l'Asie cenet,
travers l'empire
trale, l'Inde, la Chine
mongol, une route s'ouvrit, plus facile, pour apporter aux ports de la Mditerrane les marchandises
prcieuses, les pierreries, les pices, que la chert
des droits et les prohibitions de la papaut ren<laient si malais de chercher en Egypte.
Les Vnitiens ne furent pas les derniers profiter de ces dcouvertes. Avec un courage, une
tnacit, un esprit d'initiative admirables, hardiment ils se lancrent sur ces chemins tout nouveaux. C'est un marchand de Venise, Marco Polo,
qui a eu la gloire d'tre le premier Europen
pntrer en Chine, et son Livre des Merveilles, o
il
a cont les vingt-quatre annes du voyage
(1271-1295) qu'il fit travers toute l'Asie a, pour

qu'

l'histoire du commerce vnitien, une importance


sans gale. Avec un soin attentif, un esprit d'observation aij(['iel nul dtail n'chappe, Marco Polo
a consign dans son long rcit tout ce qui pouvait

LA FONDATION DE l'eMPIRE COf^ONIAL

75

servir la connaissance ethnotrraphique et co-

nomique

des pays

qu'il

avait

parcourus.

De&

rivages de l'Asie Mineure au fond de la Chine, de-

Mongolie et du Japon au Siam et la Cochinchine, Sumatra et Ceylan, dans l'Inde et dansla Perse, partout, en digne fiis de la nation de
l

commerants dont il tait originaire, Marco Polo


a not les produits du sol et de l'industrie, les
conditions du trafic, les centres du commerce, les
routes suivre
et son rcit vridique oi, comme
il le dclarait son lit de mort, il n'avait pas dit
la moiti de ce qu'il avait vu en ralit >), devait
entraner sa suite, sur les chemins de cette Asie
accueillante et riche, une foule d'imitateurs. Il est
certain que les descriptions de .Marco Polo, la fortune immense qu'il avait rapporte (ne l'appelait-on pas Venise Marco Polo Milioni) firent
dans le monde des affaires une grande impression.
Ecrit en franais, son livre fut vite traduit en latin
et en italien, et la route qu'il avait ouverte ne se
ferma plus dsormais. Au xiv'= sicle, les marchands de Venise faisaient volontiers le voyage
du Cathay; des ambassades vnitiennes allaient
conclure en Perso des traits de commerce; la
R[)ublique entretiendra plus tard de bonnes relations avec Tamerlan. Et de cette magnifique
expansion le commerce de Venise tirera des prolits
prodigieux.
Mais surtout, comme le doge Henri Dandolo,
Marco Polo nous otre un bel exemple de l'esprit
et du caractre vnitiens. Il ne fallait pas un
;

mdiocre courage pour se lancer, comme il le fit,


presque l'aventure travers un immense pays
inconnu; Marco Polo apporta dans cette entre-

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

-iO

VENISE

prise prilleuse toutes les qualits minentes de sa


race. Intelligent et brave, adroit et prudent aussi,
joignant un esprit pratique trs dli un sens
aigu de l'observation, aussi curieux de toutes les
nouveauts qu'il rencontrait que soucieux des
-intrts de son commerce, tout ensemble pieux et
tolrant, rserv et sobre de paroles, ce Vnitien
qui, pendant dix-sept ans, sut, par- son activit et
-son dvouement, mriter et garder la confiance
'du grand khan Koubila, est tout fait reprsentatif de sa race et de son pays. Merveilleusement
apte s'adapter aux murs des rgions qu'il traversait, infatigable en noter les aspects, les coutumes, les avantages surtout qu'elles offraient, voyant
toujours juste et clair, et en quelque lieu que le
ment la destine, n'oubliant jamais les intrts
de sa lointaine patrie, Marco Polo, comme Dandolo, est une des gloires de l'histoire de Venise.

Le

fier patricien et le

modeste marchand,

le

grand

un
un mme et admirable
par des moyens divers, une

politique et le hardi voyageur se rejoignent en

gal

amour de

leur pays, en

souci de travailler,
tche commune,

Rpublique

le

profit

et

l'honneur

de

la

La prosprit commerciale de Venise la fin


XIV' et au commencement du XV^ sicle.
Dans une lettre de Ptrarque, qui tait en 1362
venu s'tablir Venise, il est question de ces vaisseaux qui mettent la voile pour tous les points
du monde, de cet amour de l'or qui entrane les
Vnitiens au del des mers, de cet esprit d'aventure qui fait que les vins d'Italie ptillent dans
les verres des Bretons, et que le miel de Venise

.dii

77

LA FONDATION DE L EMPIRE COLONIAL

le palais des Scythes ; et si le Don,


ajoute l'crivain, est la limite extrme qu'atteignent
leurs navires, ceux qui les montent poursuivent
leur route par terre jusqu' ce qu'ils atteignent le

charme

Gange

et le Caucase, l'Inde et la Chine, et les


extrmits des mers orientales . Ces quelques
mots rsument de faon pittoresque la magnifique
expansion du commerce vnitien vers la fin du
XIV sicle. Inversement, de toutes les parties du
monde mditerranen, on accourait Venise. Le
prestige de la Rpublique, la puissance que, depuis
le commencement du xiv'' sicle, elle cherchait
fonder sur la terre ferme, mettaient dans sa dpendance toute une partie de l'Italie de l'Allemagne,
de Nuremberg surtout, d'Augsbourg et d'Ulm, les
marchands descendaient dans la ville des lagunes;
et le Fondaco dei Tedeschi tait, ds le xiv* sicle,
l'entrept de leurs marchandises et le centre actif
de leurs affaires. Aussi bien que les commerants,
les rois, un Pierre de Lusignan, roi de Chypre, un
Manuel Palologue, empereur de Constanlinople,
trouvaient plaisir visiter la cit de saint Marc et
y tre reus magnifiquement. Et sur les chapiteaux qui dcoraient la faade du palais ducal, les
Vnitiens reprsentaient, avec une lgitime fiert,
les nations aux types exotiques avec lesquelles ils
trafiquaient, et les fruits merveilleux qu'ils rapportaient de leurs courses lointaines.
Les plus illustres familles de la cit prenaient
;

mouvement conomique.
une des plus grandes maisons
de commerce de Venise tait celle des frres Moroleur part dans ce grand

A la

sini.
ils

fin

du

Ils

xiv^ sicle,

trafiquaient surtout en Orient,

Alep,

oi

avaient une importante succursale, Damas,


7.

78

L'NE

RPUBLIQUE PATRICIEWE

VEMSE

Beyrouth, Nicosie et Famagouste. Us taient en


relations d'affaires avec toute l'aristocratie vnitienne, les Corner, les Contarini, les Dandolo, bien
d'autres, qui tous, comme les Morosini, s'enrichissaient par le commerce et outre l'exportation
et l'importation, ils faisaient encore la banque et
le change. Grce cette incessante activit, la
richesse de la ville tait prodigieuse. Au dbut
du XV* sicle, Venise exportait annuellement pour
10 millions de ducats^ de marchandises, qui rapportaient un bnfice de plus de 20 %. On comptait
Venise, vers le mme temps, plus de mille patriciens ayant un revenu de 200.000 500.000 francs
de rente. Et tel tait, dans la ville, le mouvement
des capitaux, que la Banque Nationale {Camra
degli imprestidi), la premire de cette sorte qui ait
exist en Europe, payait pour les dpts qu'elle
recevait un intrt annuel de 5 /o, qui varie entre
1386 et 1398, de 200.000 500.000 ducats.
Un document trs intressant de l'anne 1423
nous a conserv une statistique prcise des forces
de la Rpublique et un tableau magnifique de sa
;

1. Sans entrer ici dans la difficile question des monnaies


vnitiennes, on se bornera indiquer qu'il y avait, Venise,
deux sortes de ducats le ducat d'argent ou grosso, qui fut
:

frapp d'abord sous le dogat de Henri Dandolo (1193) et


qui valait 26 deniers ou piccoli; et le ducat d'or, frapp
pour la premire fois en 1284, et qui prendra partir de
1543 le nom de zecchino ou sequin. C'est la monnaie essentielle de Venise, et par le soin que la Rpublique apporta
lui conserver son poids et la puret de son mtal, elle eut
dans tout l'Orient un cours privilgi. Le ducal d'or valait
40 sous gros d'argent, soit deux livres (ce qui quivaut
environ, au xv sicle, 16 fr. 80 de notre monnaie); il pesait
3 gr. 56, ce qui fait une valeur absolue d'environ 10 francs.

LA FONDATION DE l'eMI'IRE COI.OMAL


prosprit conomique. C'est

le

79'

discours clbre

doge Thomas Mocenigo. La population de


Venise tait alors de 190.000 mes, sur lesquelles
l'industrie de la soie occupait 3.000 personnes^
celle de la laine 16.000, les constructions maritimes 17.000 ouvriers l'arsenal, les quipages de
25.000 marins. La marine comptait
flotte
la
3.000 btiments de commerce et 300 navires de
guerre; chaque anne, on construisait 45 galres.
La valeur totale des maisons de Venise tait
estime plus de 7 millions de ducats * la Monnaie
de la Rpublique frappait annuellement pour 1 million de ducats d'or et pour 1 autre million de
ducats en pices d'argent. Avec les villes lom-

du

bardes, le mouvement d'affaires reprsentait un,


total de plus de 2 millions de ducats, La seule Florence, d'autre part, importait annuellement Venise
16.000 pices de drap et y achetait po'ir 840.000 ducats de marchandises. Mais le commerce d'Orient
surtout tait rmunrateur en Egy|te en Syrie,
Chypre, Rhodes, en Remanie, Candie, en More^
en Barbarie et sur les rivages de l'Adriatique, laRpublique faisait, on l'a vu, des affaires formidables.
glorifiant cette politique
Et le doge Mocenigo
conomique laquelle la cit de saint Marc devait
le dveloppement de son commerce et sa richesse,
concluaitjustement que, si elle continuait ces sage&
mthodes Venise ne pourrait que marcher de
profit en profit et devenir matresse de l'or de
toute la chrtient .
:

Mocenigo exapre ici sensiblement. La stima offine comprend la vrit ni les btiments
publics ni les proprits d'glise, donne le chiffre total dj&
1.

cielle de 1423, qui

39.36.038 ducats.

-SO

UNE RPLBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

Par les sins .donns la prosprit de son commerce, rtablissement et l'organisation de son
empire colonial, Venise tait ainsi devenue une des
grandes puissances du monde. Mais d'autres raisons encore avaient contribu sa grandeur.
Chacun sait, disait encore Mocenigo, que la guerre
vous a faits valeureux et habiles sur la mer. Vous
:avez des capitaines de guerre capables de combattre n'importe quelle grande arme. Vous avez
des quipages pour armer cent galres. Vous avez
des hommes expriments dans les ambassades et
-dans le gouvernement de la cit. Vous avez des
docteurs en diverses sciences, et spcialement de
.

nombreux

mme

lgistes, si fameux que les trangers


viennent en foule s'en remettre vos juge-

Mocenigo avait raison. Le gouvernement


mcanisme savant de sa
constitution, la ferme orientation de sa politique,
l'habilet de sa diplomatie, la splendeur de sa vie
-intellectuelle n'taient pa^ les moindres causes de
Ja puissance et de la gloire de Venise.
ments.

intrieur de Venise, le

CHAPITRE
La Constitution de Venise
de
I.

la

III

et le

gouvernement

Rpublique.

L'volution historique de la constitution vnitienne.


La prtendue rforme de 1172. Le doge et l'aristocratie. La serrata del Consiglio (1297). L'institution
du Conseil des Dix (1310). La conspiration de Marino
Falier
L'organisation du gouvernement vnitien. Le
Grand Conseil. Le Snat. Le Collge. LaSeigneurie.
Le doge. Le Conseil des Dix. Les classes sociales
Venise. L'esprit de la constitution vnitienne.
(13;io).

II.

La conslitution de Venise est quelque chose


d'unique dans l'histoire. Par la savante combinaison de ses rouages, elle a assur la cit do
Marc une tranquillit intrieure que n'ont
point connue les autres villes d'Italie; par la forte
unit de direction qu'elle a donne la politique
de la Rpublique, elle a t un des lments essentiels de sa grandeur. Pourtant, il serait inexact d.e
croire qu'elle a, du premier coup, trouv sa forme

saint

dfinitive; le

mode de gouvernement

plusieurs sicles, devait prsider

aux destines de

si

qui, durant

heureusement

la cit, ne s'est point tabli sans


secousses et sans rvolutions; mais, de
bonne heure, cette priode agite a pris fin et les
institutions ont trouv leur quilibre durable. C'est

luttes, sans

82

TNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

pourquoi, avant do dfinir les traits essentiels de


il importe,
ne ft-ce
que pour en bien marquer le caractre et les tendances.
d'en esquisser brivement l'volution
la constitution vnitienne,

historique.
I

L'volution historique de la constitution vniAu dbut de l'histoire de Venise, la cit,


on l'a not dj, ai>parat nos yeux comme un
tat presque monarchique. Un doge tout-puissant
la gouverne; le pouvoir tend se concentrer entre
tienne.

les

mains de quelques grandes familles, Parteciaci,

le transmettent hrditairement, par l'association du fils la magistrature


suprme du pre; il semble qu'une politique nettement dynastique s'impose au gouvernement de la
ville. Sans doute, en face du doge, l'assemble
populaire existe, qui lit le souverain et que celui-ci
consulte plus ou moins. En vrit pourtant, et jusqu'au dbut du xi^ sicle, l'organisation de Venise
est presque celle d'un Etat monarchique.
Mais, dans cet tat monarchique, une puissance
c'est l'aristocratie vnis'oppose celle du doge
tienne. Au-dessus du peuple proprement dit {populares), au-dessus des classes de bourgeoisie qui
rempliront plus tard les corporations des artes
majores, il y a un patriciat compos de vieilles
familles puissantes, fires de remonter aux origines de la cit, avides de prendre leur part du gouvernement. Ces nobles sont riches, riches par la
proprit qu'ils possdent, riches surtout par le
commerce auquel, de bonne heure, ils se sont
adonns; et le capital qu'ils dtiennent soutient

Candiani, Orseoli, qui se

LA CONSTITUTION DE VENISE

83

fortement leurs aspirations oligarchiques et conservatrices. Ces nobles sont les conseillers ncessaires du dog-e; ils occupent les hauts emplois de
la cil; ils dirigent l'assemble populaire et font
en fait l'lection du souverain. Leur ambition naturelle est de gouverner en matres les affaires del
ville; et plus d'une fois cette ambition se manifestera dans les luttes qu'ils engagent contre un doge
trop puissant. Mais ct de ces conflils violents,
qui se rsolvent par le meurtre ou le coup d'Elat,
l'aristocratie vnitienne a eu une action plus tenace
et plus lente durant des sicles, par un effort persistant et sensible peine, elle a poursuivi un
double but diminuer d'une part l'autorit ducale,
restreindre de l'autre la puissance populaire, et,
sur ces deux ruines, fonder, au profit d'un corps
relativement peu nombreux de nobles, un systme
de gouvernement qu'on peut justement nommer
une rpublique patricienne.
;

Comment

l'aristocratie vnitienne parvint-elle .

ce rsultat? l'histoire en est souvent obscure, complique et difficile. On en retiendra ici les grands
traits

seulement.

Un premier
La prtendue rforme de 1172.
coup fut, ds 1032, port la puissance du doge.
Quand, cette date, finit de rgner la dynastie des
Orseoli, une loi, qui fut vraiment la premire loi
constitutionnelle de la Rpublique, dfendit pour
l'avenir au chef de la cit d'associer un co-rgent
son pouvoir. C'tait la fin du rgime monarchique
hrditaire que les doges avaient essay d'tablir.
En mme temps, le nouveau souverain fut flanqu
de deux conseillers, qui surveillrent ses actes

84

UNE RPIBLIOLE PATRICIENNE

VENISE

autant qu'ils l'assistrent. Et ce fut la premire


manifestation lgale de cet esprit de contrle et de
mfiance qui deviendra, tous les degrs del hirarchie politique, un des caractres essentiels du

gouvernement vnitien.
Le xii'= sicle fut marqu par de plus graves rvolutions. L'histoire officielle des institutions de
Venise, telle qu'on commena l'crire la fin du
sicle, telle qu'on l'crivit surtout au xvi^ et
au xvii^ sicle, a merveilleusement simplifi le rcit
de ces grands vnements. A l'en croire, lorsque,
en 1172, le doge Vitale Michieli eut t assassin
dans un soulvement populaire, une grande
rforme constitutionnelle aurait accompagn l'lection de son successeur. A la place de l'assemble
populaire, dont le rle fut rduit rien, un Grand
Conseil, de quatre cent quatre-vingt membres,
devint le souverain vritable de l'Etat; ceux qui le
composrent furent initialement choisis par un
collge de douze lecteurs, pris raison de deux
dans chacun des six quartiers de la ville; les conseillers taient nomms pour un an, et ils se renouvelaient en dsignant eux-mmes, avant de sortir
de charge, les douze lecteurs qui formeraient le
nouveau Conseil. Ainsi, en apparence, l'institution
avait une origine toute dmocratique; elle tait en
fait, par les rgles qui prsidaient au choix de ses
membres, un organe tout aristocratique.
Un peu plus tard, en 1178, on augmenta de deux
six le nombre des conseillers du doge et ainsi
naquit le Petit Conseil. En 1179, on institua le tribunal suprme de la Quarantia. Enfin, un autre
corps politique fut cr vefs la mme poque, destin lui aussi restreindre l'autorit du souverain.
xiii^

85

LA CONSTITUTION DE VENISE

Depuis longtemps le doge avait l'habitude, pour


dans le gouvernement des af'aires, d'appeler

l'aider

lui,

quand

il

le jugeait utile,

certains citoyens.

On nommait

ces conseillers les Pregadi (ceux qui


sont pris, convoqus). L'institution, de temporaire
qu'elle tait, devint alors permanente; ce fut le

germe du

futur Snat vnitien, qui, de cette origarda le nom de Snat des Pregadi. Enfin
l'lection du doge fut enleve au peuple et confie
un collge de onze lecteurs choisis parmi les
nobles, et dont le chiffre aurait t lev quarante en 1178. L'assemble populaire dut se contenter d'approuver pour la forme le nom de l'lu.
Et ainsi, en moins de dix ans, aux ambitions
monarchiques des doges, aux prtentions dmocratiques du peuple, se serait substitue une constitution nettement aristocratique.
gine,

Le doge et raristocratie.
L'histoire, en
ne se fait point de manire aussi simple.
En ralit, l'volution de la constitution vnitienne
fut infiniment plus complique et plus lente, et
elle ne fut point davantage quelque chose de spvrit,

cial

la

ville

de saint Marc.

Au cours

duxii" sicle,

dans toutes les cits ilaliennes, une grave transformation s'accomplissait: partout le pouvoir populaire s'effaait au bnfice de l'aristocratie
partout apparaissaient un grand Conseil, oi se grou;

paient les membres des familles nobles, et qui


reprsentait le corps de la cit, et un petit Conseil,
dtenant la ralit du ppuvoir. Il en alla, vers le

temps, peu prs de mme Venise. Ds


1143, on y rencontre une institution qui s'appelle

mme
la

commune

de Venise

{comune Veneciarum)
8

UNE RLPLBLIQIE PATRICIENNE

8
c'est

le

VENISE

groupement des anciennes

et

riches

familles patriciennes qui habitent l'le de Rialto et


qui prtendent, l'exclusion des autres habitants

mme

population non noble


du gouvernement ducal. Et vers le mme temps apparaissent les sages {sapientes), lus par les diffrents
quartiers de la ville, et dont le collge sert de
conseil permanent au doge. Dans ces deux institutions on reconnat sans peine le germe du Grand
Conseil et du Petit Conseil; et, en effet, moins de
cinquante ans aprs, les deux organes figurent
officiellement, sous le nom qu'ils porteront dsormais, dans les documents, et un dcret de 1207
montre comment sont choisis les membres des
deux assembles. Trois lecteurs dsignent,
raison de un par quartier (ou sestiere), les six
sages du Petit Conseil , et pareillement
les
sages du Grand Conseil , dont le nombre,
cette date, est inconnu. Les uns et les autres sont
nomms pour un an. Ainsi, en face du doge, l'aristocratie se fortifie dans deux puissantes citadelles ;
et, ds 1148, celui-ci est oblig de prter son av-

de
de

la

lagune, et

de

la

intervenir dans les conseils

la cit,

nement un serment

constitutionnel, la pi'omissiOy

qui l'engage solennellement vis--vis du patriciat.


Enfin, comme une assemble trop nombreuse se
prte mal aux ngociations compliques ou secrtes, l'intrieur du Grand Conseil se constiturent vite des commissions plus ou moins nombreuses, agissant au nom et comme une dlgation

de cette assemble. Une de ces commissions, la


tait compose
de quarante
plus importante,
membres c'est elle qui donnera naissance sans
doute au tribunal de la Quarantia, dont la pre:

LA CONSTITLTIOX DE VEMSE

87

mire mention se rencontre en 1223. Une autre


commission, peut-tre appele assister les membres (lu Petit Conseil, a sans doute t le germe
d'oi!i sortira le Snat. C'est en 1229 que le Conseil
trouvera une organisation dfinitive
permanente, lorsque le choix de ses membres
sera confi au Grand Conseil, et le chiiTre de ceux
qui le composaient fix soixante, auxquels s'ajoutaient parfois, sous le nom de Zonta^ un certain
nombre de personnages lus pour s'adjoindre aux
snateurs en titre. La premire mention de ces
adjoints se rencontre en 1279.
En face de ces puissantes corporations aristocratiques, l'assemble populaire, aussi bien que
le
doge, perdaient peu peu leur pouvoir.
Sans doute, ce n'est qu'au commencement du
XV'' sicle que le
patriciat russit enlever la
premire tout rle constitutionnel; le doge, au
contraire, fut plus vite et progressivement dpouill. En matire de politique extrieure, ds
le milieu duxn'' sicle, il ne put dcider de la paix
ou de la guerre, conclure des traits, envoyer
ou recevoir des ambassades, sans le concours des
sages qui formaient son conseil. En matire
de politique intrieure
ds avant la fin du
xu*^ sicle, l'administration des finances lui chappa
pour passer aux trsoriers de la commune [camerarii comunis). Il cessa de nommer les juges, que
il cessa
le Grand Conseil choisit dsormais
de
nommer les fonctionnaires publics. Il ne garda
d'autre puissance relle que le droit de conduire,
en temps de guerre, les oprations militaires et de

des Pregadi
et

commander

la flotte.

part cela,

il

pompeux, un costume magnifique;

eut des titres


il
porta le

88

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VEMSE

grand manteau do pourpre (plus lard de brocart d'or)


fourr et bord d'hermine, les chaussures rouges
des empereurs byzantins, la couronne d'or, que remplacera au xiv" sicle la coiffure particulire qu'on
nomme le corno ducale un crmonial imposant
l'environna; il eut son navire, qui plus tard s'appellera le Bucenlaure. Et, mesure que le temps
marcha, de plus en plus son pouvoir diminua.
La promissio de 1192, c'est--dire le serment que
prta son avnement un doge qui n'tait autre
que Henri Dandolo, montre clairement o en tait
dj rduite, mme entre les mains d'un tel
homme, l'autorit ducale. Sauf en ce qui touche
son rle de chef de la guerre, le doge ne peut agir
en rien sans le consentement de la majorit du
Grand Conseil; et c'est un principe nettement pos
qu'une rsolution vole par l'unanimit du Petit
Conseil, et appuye par la majorit du Grand
Conseil, s'impose au doge, et qu'elle peut changer
;

les

attributions

ducales

mmes. En

ralit,

des

Grand Conseil dlient la souverainet; le Petit Conseil est i'organe du pouvoir excutif. Pourtant il restait encore au doge quelques
dbris de son autorit monarchique. On y mit bon
ordre par le soin qu'on apporta rdiger, chaque
nouvel avnement, la promesse ducale- Des macelle poque, le

gistrats appels

les correcteurs

furent chargs

d'y veiller, et un acte officiel de 1268 dfinit ainsi


Ils auront l'il ce que les doges
leur mission
:

soient les chefs de la Rpublique, et

non

ses

ma-

tres et ses tyrans. Ils s'acquittrent bien de leur

tche. La promissio du doge Jacques Tiepolo (1229)


montre qu' cette date le doge n'tait plus que le
premier des fonctionnaires. Il s'y engageait

89

LA CONSTITUTION DE VENISE

observer exactement la loi, maintenir le dogat


en bon tat, travailler en toute circonstance pour
le profit et la gloire de la Rpublique, ne faire
aucune nomination, n'crire aucune lettre sans
l'avis de son conseil, n'accepter aucun cadeau,
se contenter du traitement de 2.800 livres qui lui
tait assign. Et dsormais, chaque lection, ce
en 1275, dfense au
fut une restriction nouvelle
doge et ses enfants d'pouser des princesses
trangres; en 1330, interdiction au doge d'abdiquer; en 1343, exclusion de ses fils de toutes les
magistratures; en 1367, dfense de possder des
terres en dehors du duch de Venise; en 1400,
Commune de
autorisation aux avocats de la
traduire en jugement le chef de l'Etat, soit pour
acte public, soit pour acte de la vie prive. Image
somptueuse de la gloire de Venise, symbole majestueux de sa puissance, le doge n'est que le premier, le plus surveill et le plus obissant des serviteurs de la Rpublique.
Et, afin qu'il demeure tel, qu'aucune intrigue ne
permette de porter au pouvoir un homme trop
:

puissant ou mal vu du Grand Conseil, un rglement nouveau, dict en 1268, compliqua plaisir,
et dans l'esprit le moins dmocratique qui soit, la

forme de l'lection ducale. Par une srie de ballottages successifs, o l'on combine savamment les
effets du hasard et le jugement rflchi des lecaprs cinq ou six scrutins ou
un corps de onze lecteurs appartenant au Grand Conseil; mais ces onze
ne nomment pas encore le doge; ils choisissent les
quarante personnes qui le nommeront aprs des
formalits dignes d'un conclave et la majorit de
teurs,

on

arrive,

tirages au sort, constituer

'

8.

90

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

vingt-cinq voix au moins. Tout ce qu'on laisse au


peuple, c'est le privilge de se voir prsenter le

nouvel lu avec une formule rappelant ses anciens


Celui-ci est Monseigneur le doge, s'il
droits
vous plat ainsi. {Questo xe missier lo Doxe, se ve
piaxe). Dernier reste de la souverainet populaire,
qui disparatra mme au xv' sicle.
Ainsi l'volution oligarchique commence au
xii^ sicle ne s'arrte plus. Sans doute, de la part
du peuple exclu du gouvernement aussi bien que de
la part du doge diminu, des tentatives de rsistance se produiront parfois contre la toute-puissance de l'aristocratie. Mais tous ces efforts resteront infructueux et ne feront que renforcer la
suprmatie du patriciat.
:

Une rforme
La serrata del Consiglio 1297).
bien plus grave encore s'accomplit en 1297 au
bnfice de l'ordre privilgi.
En thorie, l'accs du Grand Conseil n'tait ferm
aucun citoyen. Les lecteurs y pouvaient appeler,
leur volont, des bourgeois, des gens du peuple
mme, aussi bien que des nobles. Mais, en fait, ds
le XIII* sicle, certaines familles avaient acquis le
privilge devoir leurs membres constamment dsigns pour faire partie de la haute assemble; et
quoique la loi interdt aussi qu'une mme maison y
ft reprsente par plus de quatre des siens, certaines familles patriciennes y occuprent vite une
place prpondrante. Au Grand Conseil de 1261,
242 des membres qui le composaient se rpartissaient entre 27 familles; les Contarini taient 20,
les Quirini et les Dandolo 19. les Morosini 15, les
Michieil 12, les Falier il, lesFoscari et les Tiepolo 8

CONSTITITION

V,r.

dl

Vf.MPE

OU 9. Ainsi, dans la noblesse mme, une lite s'tait


forme, riche, puissante, en possession du pouvoir,
et qui aspirait se l'assurer, lgalement, de faon
dfinitive. Ds 1286, cet eiet. une proposition fut
faite, restreignant le droit d'entrer au Grand Conseil ceux-l seuls dont les pres ou les anctres y
auraient antrieurement sig; le projet choua
devant l'opposition du doge. Mais quand celui-ci
mourut en 1289, la question nouveau se posa.
Pour faire chec aux dsirs de l'aristocratie, le
peuple, rclamant son droit ancien d'lire le doge,
poussait au pouvoir Jacques Tiepolo, un patricien
trs populaire, et par l fort redout des oligarques. A force d'nergie, l'aristocratie porta au
trne ducal un de ses hommes les plus remarquables, l'esprit net et pratique, la volont ferme,
Pierre Gradenigo. Le nouveau doge comprit que^^
pour maintenir et accrotre la grandeur de Venise,
pour viter la cit les rvolutions qui troublaient
autres villes italiennes, le seul moyen tait
d'exclure du gouvernement l'influence de la foule
mobile et changeante. Aussi bien, par les services
rendus, par la richesse, par la culture intellecluelle,
l'aristocratie vnitienne plus qu'une autre mritait
les

le

pouvoir qu'elle ambitionnait; et ce

mme, dans

la

lutte

moment

ardemment mene contre

Gnes, elle donnait la mesure de ses qualits et de


son dvouement. Gradenigo se dcida il proposa
et fit passer (1297) la loi fameuse qu'on nomma,
d'un terme d'ailleurs assez peu exact, la ferme:

ture du Conseil {la serrata del consiglio).


D'aprs cette loi, ceux-l d'abord furent ligibles au Grand Conseil, qui y avaient sig pendant
la

priode des quatre dernires annes (1293-1297);

^2

l'.\E

RKl'LBLIQLE PATRICIENNE

VEMSE

tous ceux d'entre eux dont le nom, soumis Texamen de la Quarantia, runirait au moins douze
boules d'or, firent partie de la haute assemble.
En outre, trois lecteurs furent chargs de dresser
annuellement une liste de candidats, choisis parmi
ceux qui n'avaient point, dans les quatre dernires
annes, sig au Grand Conseil, et de la soumettre
la Quarantia, qui dsigna les lus en leur donnant au moins douze suffrages. Ainsi, en thorie,
des hommes nouveaux, trangers l'aristocratie,
pouvaient, comme autrefois, entrer au Conseil ;
mais, en fait, les lecteurs s'entendirent assez vite
la rgle devint formelle en i322
pour ne proposer que des hommes dont la famille avait dj, au
cours du sicle coul depuis 1172, t reprsente
dans l'assemble. Et ainsi il y eut dsormais, dans la
cit vnitienne, un certain nombre de familles, qui
possdrent, l'exclusion des autres, le privilge
<le siger au Grand Conseil. On ne tarda pas en
dresser, en 1315, une liste officielle sur ce registre,
en 1506,
qu'on appellera plus tard,
le Livre
<l'Or , taient inscrits, avec les preuves de leur
noblesse tires de leur naissance et de leur mariage, tous les membres des familles patriciennes
de Venise. Tous ceux qui, l'ge de dix-huit ans,
taient ports sur cette liste, obtenaient de ce fait
le droit d'tre ligibles au Grand Conseil; en 1319
on dcida mme que les membres des familles inscrites au Livre d'Or , qui choueraient deux fois au
scrutin de la Quarantia, n'en entreraient pas moins
de droit au Conseil, s'ils taient gs de plus de
vingt-cinq ans. L'oligarchie vnitienne voulait que,
dans le corps qu'elle constituait, il y et galit
absolue de droits et de privilges, afin qu'une

93

LA CONSTITUTION DE VENISE

solidarit lit tous les membres du patriQuelques distinctions honoriliques furent tablies pourtant entre les diverses maisons. Un rang
spcial fut accord, en tte du Livre d'Or, aux douze
troite
ciat.

familles qui taient censes avoir particip l'lection du premier

doge ce furent les Contarini, les


Morosini, les Badoer, les Tiepolo, les Michieli, les
Samido,

les

Gradenigo,

les

Memmo,

les

Falier,

pareillement
une note spciale distingua les maisons qui avaient
donn un ou plusieurs doges la Rpublique. Mais,
part cela, tous les nobles furent gaux, tous
eurent un droit gal tre nomms aux grands
emplois de l'Etat. El ainsi, au-dessus de la masse
des citoyens, se constitua l'troite oligarchie des
nobles ou des genV\hhommes {noOili. geniiluomini),
qui ne s'ouvrit plus dsormais que de faon toute
exceptionnelle et pour rcompenser des services
clatants des hommes nouveaux. Le chiffre de
ceux qui furent inscrits au Livre d'Or montre
clairement combien tait restreint ce puissant
corps aristocratique
en 1340 on y comptait
1.212 noms, en li37, 1.300, en 1490, 1.570, en 1510,
1.G71; et si la rforme eut pour effet immdiat et
apparent d'augmenter plutt que de diminuer le
chiffre des membres du Grand Conseil, qui en 1275
encore, ne comprenait que 567 personnes, le fait
profond, important, essentiel, fut que dsormais
environ deux cents familles privilgies monopolisaient entre leurs mains le gouvernement de la
Rpublique, 1 et qu'elles allaient, grce au mcales Daiulolo, les Polani, les Barozzi; et

Un

cht'oniiiucur vnitien crit, propos des nobles,


phrase caractristique
Du jour o ils sortaient du
sein maternel, ils acquraient droit au gouvernement.
1.

cette

94

r\E REPUBLIQUE PATRICIENNE

nisme savant de
conserver

la

VENISE

la constitution, tout faire

pour en

possession inconteste.

L'institution

du Conseil des Dix

vnements qui suivirent

la

Les
(1310).
rforme leur en faci-

litrent l'occasion.

La loi de 1297 avait provoqu, naturellement,


des mcontentements fort vifs. Des ambitieux
essayrent d'en profiter. Ds 1299, Marino Bocconio
tentait de soulever le peuple pour renverser le
Grand Conseil, tuer le doge et instituer un nougouvernement
il choua
et fut excut
entre les deux colonnes de la Piazzelta. La cons-

veau

1310 fut plus srieuse. C'tait le


Rpublique, engage dans la guerre
de Ferrare, avait soulev contre elle l'hostilit
dclare de la papaut; dans le Grand Conseil
divis. Guelfes et Gibelins taient aux prises. Un
homme crut la situation bonne pour raliser son
ambition du pouvoir. Il s'appelait Bajamonte
Tiepolu
par sa naissance, par son alliance avec
les Quirini, il tenait dans la cit une place minente le grand cavalier , comme on le nommait
volontiers, tait trs populaire il put se flatter de
l'espoir de fonder son profit une tyrannie, comme
faisaient ce moment les Carrara Padoue ou les
Scaligcr Vrone. Le 15 juin 1310, avec d'autres
nobles, un Quirini, un Badoer. il tenta, au cri de
Libert! , un coup d'Etat. Mais le doge avait t
prvenu par une dnonciation des projets des conjurs
les meutiers furent battus partout o ils
tentrent la fortune des armes
et la rpression
fut rapide et cruelle. Badoer fut condamn mort
de

piration

moment o

la

et

dcapit

d'autres,

parmi

lesquels

Tiepolo,

LA CONSTITUTION DE VENISE

95

furent exils ; les maisons des conspirateurs furent


rases, leurs biens confisqus, leurs armoiries partout effaces. Pendant prs de vingt ans, de loin,

Tiepolo continua intriguer contre Venise, et il


inquita assez la cit pour que l'histoire ne le
mentionne point sans ajouter son nom ce qualificatif

le tratre .

La conspiration de 1310 fut l'occasion de la cration du Conseil des Dix. L'alarme avait t chaude
dans la ville; le pril auquel venait d'chapper la
Rpublique ne semblait point pleinement conjur.
Pour veiller au salut de l'Etat, on institua donc,
en juillet 1310, une commission extraordinaire de
dix membres, charge de dcouvrir et de juger les
actes de flonie trams contre la ville; elle fut institue pour trois mois, et on dcida, pour viter
tout accident, qu'aucune famille patricienne ne pourrait y tre reprsente par plus d'un de ses membres. Les Dix firent merveille pour rtablir l'ordre
si bien que, lorsqu'ils
et la tranquillit Venise
arrivrent au terme de leur mandat, on les prolongea, d'abord de mois en mois, puis d'annes en
annes, et que finalement, en 1335, ils devinrent
un conseil permanent. Elus par le Grand Conseil
parmi les plus illustres patriciens, nomms pour
un an, et point rligibles pour l'anne qui suivait
leur sortie de charge, ne recevant pas d'appointements, les membres du Conseil des Dix, sous la
direction de leurs trois chefs, les Capi dei Dieci,
qui se renouvelaient chaque mois, allaient devenir
l'un des organes essentiels de la constitution de
Venise. En compagnie du doge et de ses six conseillers, qui assistaient leurs sances et y avaient
yoix dlibrative, et de l'un des avocats de la com;

96

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

mune [avogador del comune). qui jouait le rle de


procureur gnral et de conseiller juridique, les
Dix se runissaient chaque jour, accueillant les
dnonciations, coutant les rapports de leurs
espions, jugeant, avec une procdure rapide et
secrte, les crimes contre la sret de l'Etat
conspirations, trahisons, etc. Investis d'un pouvoir
illimit, qui donnait leurs dcisions autant de
force qu'aux dcrets du Grand Conseil, jouissant
de toute la confiance de l'aristocratie, les Dix,
:

surveillant toutes choses, l'administration et la


diplomatie, le Snat et le doge, et le patriciat luimme, taient une vritable dictature assurant le
maintien du rgime oligarchique. Pour cette tche,
le Grand Conseil, trop nombreux, trop divis, et
t impuissant; il en remit le soin une dlgation
de quelques hommes, qui il donna les moyens

Avec la serrata del


cration du Conseil des Dix a t le
plus sr du rgime oligarchique.

d'agir vite et secrtement.

Consiglio

, la

fondement

le

La conspiration de Marine Falier (1355).


Une
dernire crise devait, au milieu du xiv* sicle,
branler l'difice oligarchique. En 1354, Marine
Falier avait t lu doge. Il appartenait une des
plus illustres familles de Venise il avait, durant
sa longue carrire, occup les plus hautes fonctions ; il avait rendu la guerre et dans les ambassades des services glorieux; il avait l'intelligence
et l'exprience d'un homme d'Etat prouv. Quelles
raisons dterminrent un tel personnage tenter
de renverser la constitution de son pays? Les
explications que donne la chronique vnitienne
;

semblent trangement

puriles

et

insuffisantes.

97

LA CONSTITUTION DE VENISE

On raconte que le doge, qui avait 76 ans, tait le


mari d'une femme beaucoup plus jeune que lui,
que de jeunes patriciens, parmi lesquels on cite
futur doge Michel Stno, s'tant permis d'inscrire ce sujet sur les murailles du palais des
remarques assez offensantes, Falier fut mcontent
de la peine insignifiante inflige aux insulteurs, et
conspira contre le rgime qui dfendait si mal son
honneur. D'autres rcits laissent obscurment
et
le

entrevoir des causes plus profondes. A ce moment,


Venise tait cruellement prouve par les dsastres
de la guei're contre Gnes; le mcontentement
tait grand contre le gouvernement aristocratique
qui n'avait pas su les viter; il est question de
rixes, d'injures changes entre officiers nobles
et plbiens, et la lgende ajoute que le doge prit
parti pour ces derniers. En tout cas, il y avait dans
la ville un tat de fermentation extrme. Falier
essaya d'en profiter pour briser la puissance des
conseils aristocratiques, restaurer Tautorit ducale
et se faire prince de Venise. L'exemple des Visconti de Milan tait fait pour le tenter, et un
homme politique de l'envergure de Marino Falier
pouvait juger une tyrannie de cette sorte plus
avantageuse aux intrts de Venise que le rgime
oligarchique fond sur l'universelle mfiance, et
qui employait toutes les forces de la cit au profit
exclusif d'une aristocratie jalouse. Quoi qu'il ea
soit, le doge conspira, et il semble que la conjuration trouva de nombreux adhrents. Mais le com-'
plot tut dnonc aux Dix les conspirateurs furent
arrts, interrogs, condamns mort et excuts
devant le palais ducal (15 avril 1355). La ville
entire tait en moi
en armes, les oligarques
.

98

L'NE

RPUBLIQUE PATRICIENNE

VEMSE

occupaient la place Saint-Marc. C'est que le doge


lui-mme, dnonc par ses complices, avait t
arrt et traduit devant le tribunal des Dix. Il avoua
tout, et l'unanimit il fut condamn mort. Le
17 avril au soir, sur le grand escalier du palais,
Marino Falier fut dcapit. Ptrarque, dans une
lettre loquente, a exprim l'motion tragiijue que
produisit dans toute l'Italie cet vnement, et il y
a vu, pour les doges futurs, une leon redoutable,
par o ils apprendront qu'ils sont les conducteurs et non les matres de l'Etat, et que dis-je
les conducteurs? uniquement les serviteurs honors

de

la

Rpublique

L'aristocratie vnitienne ne voulut pas

que

cette

leon ft perdue. De mme qu'elle ftait par une


procession et par des actions de grces solennelles
le jour de Saint-Vit (15 juin), o avait t crase
la sdition de Bajamonte Tiepolo, ainsi elle ltale

jour de Saint-Isidore (16 avril), o Marino Falier


avait t condamn mort. Le doge assistait en
personne la crmonie qui, dans Saint-Marc,
rappelait le tragique souvenir; et dans la salle du

Orand

Conseil, o s'alignaient les portraits des


doges, un dcret du Conseil des Dix ft, en 1366,
effacer l'image de Marino Falier, et, l'endroit o
Ici tait la
elle tait, mettre cette inscription
place de Marino Falier, dcapit pour crime de
trahison .
Par ce drame sanglant s'achevait l'tablissement
de la constitution de Venise. La Rpublique patricienne, pourvue de tous les organes ncessaires
son fonctionnement, tait fixe dans ses traits essentiels telle qu'elle demeurera dsormais. A la fin du
:

xiv" sicle,

au commencement eu xv%

le

rgime

99

LA CONSTITUTION DE VENISE

oligarchique est parvenu son point de perfection


il faut donc en dmonter les principaux rouages,
pour en dgager l'esprit de la constitution vni:

tienne.
II

L'organisation du gouvernement vnitien.


Le Grand Conseil, o se
Le Grand Conseil.
groupe tout le corps de la noblesse vnitienne, o

la loi fait entrer, l'ge de vingt-cinq ans, tous les

de patriciens, o certains privilgis mme


sont admis ds vingt ans, est, en thorie, le souverain et le matre de la Rpublique; c'est en lui que
repose l'autorit suprme; il est la base de l'Etat
fils

et

le

gouvernement.

fondement du

Ses

droits

s'tendent peu prs tout ce qui touche les


affaires publiques. Il a le pouvoir lgislatif qu'il ne
partage avec personne lui appartiennent la con:

fection des lois fondamentales de la Rpublique, la


discussion sur les affaires de constitution intrieure.

peut intervenir en toute matire publique; tous


pouvoirs qui agissent dans le gouvernement ne
sont qu'une dlgation du sien, et le Grand Conseil
peut toujours reprendre les privilges que lui
attribue la constitution, contrler et limiter l'action
de ses mandataires. Mais surtout le Grand Conseil
a pour fonction de nommer, par voie d'lection,
toutes les charges de l'Etat. A part quelques
emplois peu nombreux, dont les titulaires sont
choisis par le Snat, le Grand Conseil dsigne tous
les magistrats, depuis le doge, les procurateurs de
saint Marc, les snateurs et les Dix, jusqu'aux gouverneurs civils du rang le plus humble. C'est la
Il

les

grande

affaire

du Conseil

et

pour viter

les

100

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VEMSE

brigues, pour donner aux choix qu'il fait le plus de


garanties d'impartialit, le Grand Conseil applique

aux lections un mcanisme compliqu et minutieux, o le tirage au sort et le choix des lecteurs,
combins en une succession de scrutins, dsignent
finalement, pour chaque emploi,- quatre candidats,
entre lesquels choisit le Grand Conseil. Une telle
procdure, qui est fort longue, absorbe l'essentiel
des sances de la haute assemble; et s'il est
incontestable qu' l'occasion de ces lections les
sances sont souvent agites et bruyantes, en fait,

dans

le

Grand Conseil, on discute moins qu'on ne

vote. Et cela se conoit sans peine.

Comme

coup des patriciens qui sigent au Grand


sont investis de quelque charge publique
partie du Snat, la haute assemble ne
runir que les dimanches et les jours de
ses sances ne gnent point la marche de
nistration publique

beau-

Conseil

ou font
peut se
fte,

l'admi-

et par l son activit se trouve


trangement rduite. D'autre part et surtout, malgr les absences invitables de beaucoup
de patriciens employs hors de Yenise des serConseil constitue une
le Grand
vices publics
assemble nombreuse les registres des procsverbaux y attestent souvent la prsence de plus de
mille personnes; une runion qui rassemble six
cents membres semble peine suffisamment
garnie. Or, une telle assemble, et qui trs vite

en

fait

devient tumultueuse, peut mettre des votes; elle


est moins faite pour discuter utilement des affaires
souvent graves et de nature assez secrte. Il faut
donc, ct du Grand Conseil, une assemble
compose d'un nombre de
moins nombreuse
membres suffisant pour reprsenter rellement la
,

LA CONSTITUTION DE VEMSE

101

volont nationale, assez restreinte cependant pour


administrer utilement et avec comptence les
affaires publiques. Cette assemble, c'est le Snat.

Le Snat.

Le Snat vnitien, qu'on appelait

aussi les Pregadi, se composait primitivement de

soixante

membres, lus par

le

Grand Conseil parmi

au moins quarante ans et


nomms pour un an. A ces soixante personnes
s'ajouta ensuite, sous le nom de Zonta, une runion
de soixante autres personnages qui , d'abord
adjoints titre extraordinaire, devinrent, avec I
temps, permanents. A ces cent vingt snateurs
s'adjoignaient en outre toute une srie de membres
extraordinaires, le doge et ses conseillers, les juges
de la Quarantia, les procurateurs de saint Marc,
les six sages grands et les trois avocats de la commune, les chefs des principaux services publics, les
ambassadeurs et les provditeurs revenus de mission. En comptant tous ces lments, l'assemble
comprenait prs de trois cents personnes. Mais le
Snat y trouvait moins d'inconvnients que d'avantages. Ces fonctionnaires appels siger, et qu'on
appelait les sotto-pregadi, taient, au regard des
snateurs ordinaires, dans une position un peu
infrieure, et ils apportaient utilement
d'autre
part, sur toutes les atfaires de leur comptence, des
avis clairs. En consquence, et quoiqu'il n'y et
point entre les attributions du Snat et celles du
Grand Conseil de limite bien prcise, quoique, aux
termes d'un dcret de 1260, aucune dcision du
Snat ne dt tre dfinitive, en fait, au courant du
xiv^ sicle, le Snat tait devenu le centre de l'administration publique. Les snateurs, toujours rles patriciens qui avaient

9.

102

V\E RPLBLIQLE PATRICIEANE

ligibles et

politique

hommes

VENISE

en fait souvent rlus, assuraient la


de Venise la continuit ncessaire ;

d'ge et d'exprience,

ils

apportaient sa

direction le calme et la comptence souhaitables.

On

comme on

l'a dit, le Snat vnitien


l'me de l'Etat et le principe de
toutes les actions du corps de la Rpublique' .
Les attributions du Snat taient fort tendues.
Il avait entre les mains tout ce qui concei'ne l'administration des finances, l'assiette de l'impt,
l'ouverture des emprunts, l'emploi des deniers
publics. Il s'occupait de toute l'administration
publique, aussi bien dans la ville qu'en terre
ferme et dans les possessions d'outre-mer. Il
rglait tout ce qui avait trait la navigation et au
commerce. Il s'occupait de l'arme et de la flotte,
et pour cette raison le Grand Conseil lui avait
laiss le soin d'lire les capitaines gnraux, les
provditeurs des armes et tous les officiers d'un
certain rang. Pareillement il nommait les ambassadeurs, l'exception de celui de Constanlinople
la direction de la politique trangre tait en effet

soit

conoit que,

devenu

vite

alTaire du Snat. C'est lui qui dcidait de


de la guerre, qui dbattait le>' traits et
les alliances, qui dirigeait la diplomatie. C'est le
Snat qui rdigeait les commissiopz et instructions
pour les ambassadeurs, c'est lui qu'arrivaient les
dpches des ambassadeurs, qui, tous les huit
la

grande

la paix et

jours, devaient informer le Snat des affaires du


pays o ils taient accrdits c'est devant lui
;

qu'taient lus les rapports des envoys rentrant


de mission, ces relations fameuses qui traaient
1.

Saixt-Didieu.

1680, p. 224.

La

Ville et la

Rpublique de Venise. Paris,

LA CONSTITUTION DE VEMSE

103

un tableau d'ensemble de chacune des cours de


l'Europe et des rapports que Venise entretenait
avec elles. En somme, dans le Snat rsidait
toute l'autorit de la Rpublique .
Pour suffire cette lourde tche, les snateurs
se runissaient chaque jour, et nul ne pouvait,
sauf en cas de maladie, se dispenser d'assister
aux sances. La prsidence appartenait, comme
dans le Grand Conseil, la Seigneurie, que composaient le doge et ses six conseillers, assists des
trois chefs de la Quarantia. La discussion tait
conduite avec un srieux et une gravit extrmes,
avec une libert aussi dont Venise oJYre le premier
exemple, et qui s'y est maintenue jusqu'aux derniers jours de son existence. Le Snat vnitiea
tait le plus admirable des parlements.
On s'est demand souvent comment, dans cette
assemble relativement nombreuse encore, le
secret des dlibrations pouvait tre gard. Il est
certain qu'il l'tait assez exactement. En faut-il
trouver la cause dans cette ferme discipline qui, de
bonne heure, formait le jeune patricien vnitiea
pour le service de la Rpublique et lui proposait,
comme rgle essentielle de sa vie, le dvouement
absolu l'Etat? En faut-il attribuer le mrite aux
prudentes mesures d'un gouvernement clair et
dfiant, qui interdisait ds le xiv^ sicle tout
patricien d'avoir, sauf dans des cas prvus, aucun
rapport avec les reprsentants des puissances
trangres et l'obligeait rapporter tout entretien,
tenu avec un ambassadeur, au Collge ou au Conseil des Dix? Une surveillance jalouse, un contrle
perptuel sur tous les citoyens tait, on le verra,
l'un des traits essentiels de la constitution de

104

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

Venise

que

mais

l'elTet

en

il

VENISE

n'en est pas moins digne d'attention


aussi gnralement heureux.

ait t

Pour prparer la besogne du


Le Collge.
Snat, pour dbrouiller la matire de ses multiples
dlibrations,

il

faut

un comit

de, quelques per-

sonnes, qui auront dans l'assemble


sif d'initiative. C'est le

Collge.

Il

est,

le

droit exclu-

comme on

l'a

porte par laquelle il faut que toutes les


affaires du dehors entrent ^. Dans son ensemble,
et lorsqu'il constitue ce qu'on nomme le plein
dit, la

collge, ce Conseil comprend vingt-six personnes,


dix membres de la Seigneurie, et les seize

les

sages , entre lesquels on distingue les six sages


grands (saun grandi), les cinq sages de terre ferme,
et les cinq sages aux ordres. Les sages, et surtout

les six sages grands, sont les Vritables ministres

de la Rpublique. Les sages grands, lus par le


Snat pour une priode de six mois, devaient tre
gs d'au moins quarante ans; ils se relevaient de
semaine en semaine, et celui qui tait de service
tait pendant ce temps le vritable matre du gouvernement. Il recevait la correspondance diplomatique et administrative; il prparait les rponses
;

il

tudiait les affaires qui devaient tre discutes

au Snat,

et

chaque matin,

il

en dlibrait avec

le

Collge, avant de les proposer la haute assemble. La fonction des sages grands tait si importante que la constitution ordonnait, pour viter un

trop brusque changement dans le Collge, qu'on


pourvoirait leur rlection en deux fois, et trois

par trois;
1.

et leur situation tait si

Saint-Didier, loc.

cit.,

p. 173.

considrable que

105

LA CONSTITUTION DE VENISE

hauts fonclionnaires. les procurateurs de


Saint-Marc mme, se faisaient honneur d'occuper
ces postes, si lourde qu'en ft la charge, et bien
que, durant sa magistrature, le sage grand dt
renoncer s'occuper de toute affaire personnelle.
A ct d'eux, les cinq sages do terre ferme, institus en 1420, et qui d'abord ne furent que trois,
s'occupaient de la guerre et des finances. Le premier d'entre eux, qui s'appelait le sage aux criles plus

tures

{savio

olle

scritture)

tait

un

secrtaire

d'Etat pour l'arme et la marine; le second, le sage

aux
ordonnances

caissier {savio cassiere), tait le secrtaire d'Etat

finances;
(savio

le

troisime, le sage aux

aile nrdinanze),

s'occupait du

mouvement

des troupes et de leurs garnisons. Les deux dei"niers assistaient et supplaient veuluellement
leurs collgues. Peu peu les sages de terre ferme
sortirent de leur spcialit militaire; et comme les
sages grands dirigeaient la politique extrieure, ils
tirrent eux toute l'administration des affaires
intrieures. Ils taient lus parle Snat, et devaient
avoir trente ans au moins.
Enfin les sages aux ordres, qui furent trois
d'abord, et plus tard cinq, taient en gnral des
il fallait pour occuper ce poste avoir
jeunes gens,
vingt-cinq ans,
attachs au Collge et qui se formaient, pendant les six mois de leur charge, la
pratique des grandes alTaires. Ils n'avaient pas droit
de vote, mais ils pouvaient prendre la parole dans
le Collge et donner la mesure de leur capacit
politique. On leur confiait en particulier les choses
relatives la marine, dont l'tude approfondie tait
chose essentielle pour un homme d'Etat vnitien;
on leur ouvrait galement l'accs des archives

106

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VEMSE

On

conoit que ces emplois fussent


la meilleure cole pour
s'instruire des affaires et se rendre capable d'exercer les hautes charges de l'Etat.

diplomatiques.

trs recherchs

c'tait

Ainsi le gouvernement eiTectif


La Seigneurie.
appartenait presque entirement aux sages. L'autre
organe du pouvoir excutif tait la Srnissime
Seigneurie ce mot avait, en 1423, remplac celui
de Comune Veneciarum), qui se composait du
doge, de ses six conseillers et des trois chefs de
la Quarantia. De bonne heure, on l'a vu, ct du
souverain, la mfiance vnitienne avait plac des
conseillers, chargs de le surveiller autant que de
l'assister, et qui formrent le Petit Conseil .
Choisis raison d'un par quartier, par le Grand
Conseil sur une liste dresse par le Snat, ils
demeuraient huit mois en fonctions, et comme les
sages grands, on les renouvelait en deux fois et
trois par trois. Ils ouvraient toutes les dpches
adresses au doge, prenaient connaissance de
toutes les requtes qui lui taient soumises le doge
ne pouvait donner audience, ni dlibrer sur quoi
que ce ft. ni faire crire une lettre officielle, sans
que quatre au moins de ses conseillers fussent
prsents. En l'absence du doge, ils prsidaient le
Grand Conseil et le Snat, et recevaient les ambassadeurs; ils apportaient et soutenaient dans les
conseils, d'accord avec les sages, les propositions
i

mettre en dlibration. Enfin, deux fois par


semaine, ils sigeaient au palais ducal pour recedes citoyens de toutes
voir les rclamations
classes. Les trois chefs de la (Juarantia, c'est-dire les trois plus anciens parmi les quarante

LA CONSTITUTION DE VENISE

107

juges du Tribunal suprme, avaient t adjoints


aux conseillers raison de leur comptence juridique, et participaient toutes les dlibrations
de la Seigneurie.

Au sommet de l'difice constituLe doge.


tionnel tait plac le doge. Il est l'image fastueuse,
le symbole clatant de la puissance vnitienne.
Dans les crmonies, o il parait en magnili [ue
costume, on porte devant lui l'pe, la chaise de
drap d'or et l'ombrelle. Deux officiers soutiennent
la trane de son manteau; ct de lui marchent le
capitaine-grand et ses estafiers le grand chance;

avec ses secrtaires, et derrire lui


viennent, en ordre hirarchique, les membres de
la Seigneurie, les Dix, les avocats de la Commune,
les procurateurs, le Snat, comme pour rehausser
le prestige du magistrat suprme de la Rpublique.
Quoique les actes publics l'appellent simplement
lier

le suit,

monseigneur

prince srnissime ;

doge

le qualifie de
a rang aprs le pape,
l'empereur et les rois, avant tous les princes de
famille souveraine. Il reoit en pompe les ambasle

l'usage

il

sadeurs, prside tous les conseils, le Grand ConSnat, les Dix; tous les actes officiels de
la Rpublique portent son nom; la monnaie est

seil, le

frappe son effigie. Mais, en fait, il rgne et ne


gouverne pas. Ses droits se bornent nommer le
patriarche de Venise, le primicier et les chanoines
de Saint-Marc, et introduire au Grand Conseil

des propositions qui doivent tre discutes avant


toute autre, mais qui le sont en entire libert.

Pour

le reste,

ses conseillers;

il
il

incessamment surveill par


ne participe pas aux dlibra-

est

108

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

sages au Snat, son vote n'a pas plus


de valeur que celui de n'importe quel snateur.
Son avis personnel doit s'incliner devant les conclusions, des trois avocats de la Commune, qui
assistent aux dlibrations des conseils avec la
Seigneurie il peut tre traduit en jugement par
ces magistrats et dpos mme par le Snat. Il
et
est l'lu de l'aristocratie et son serviteur
jamais gouvernement constitutionnel n'a enchan
son chef aussi troitement que Venise a fait pour
son doge.
tions des

La cration du Conseil
Le Conseil des Dix.
des Dix acheva d'assurer, on l'a vu, la toute-puissance de l'oligarchie. Dsormais, au-dessus des
magistratures ordinaires, au-dessus de la diplomatie, au-dessus de la Seigneurie et du doge, au-dessus du Snat et du patriciat mme, il y eut une
puissance suprme qui surveilla toutes choses et
balana l'autorit mme du Grand Conseil. Il est
d'usage, quand on rencontre sur son chemin cette
institution, de parler en termes svres de la mystrieuse tyrannie du Conseil des Dix, de sa procdure secrte, de ses condamnations redoutables,
de l'atmosphre de mfiance qu'il a introduite
Venise. Il ne faut point oublier pourtant qu' trois
reprises (1582, 1628,

1762) l'existence et le sys-

tme du Conseil des Dix furent mis en question


dans le Grand Ck)nseil, et que, aprs enqute et
discussions approfondies, trois fois le Conseil de
Dix triompha. On a vu prcdemment dj comses membres taient lus, et comment ils
sigeaient chaque jour sous la direction des trois

ment

chefs des Dix. Ceux-ci qui, pendant

le

mois o

ils

109

LA CONSTITUTION DE VENISE

ne devaient faire aucune prone frquenter aucun endroit


public, donnaient audience trois fois par semaine
pour les affaires de la comptence du Conseil,
recevaient les rapports des chefs de quartier, les
informations des espions (confidenli) et les dnonciations, souvent anonymes, jetes dans la clbre
w Gueule du Lion {Bocca del Leone). Ils convoquaient le Conseil, lui prsentaient chaque premier
du mois la liste des prisonniers justiciables des
Dix, celle des procs en suspens; ils finirent par
siger, avec la Seigneurie, la prsidence des Conseils. C'est que les attributions du Conseil des Dix
lui permirent vite d'tendre son action toutes
choses Il informera, disait une loi de 1468, sur
taient en charge,

menade dans

la ville,

les trahisons, sur les conspirations, sur les sectes.

connatra des actes qui sont de nature troubler


de l'Etat, des conventions ayant pour effet,
soit l'extrieur, soit l'intrieur, de cder une
partie du territoire, de toutes choses en un mot
qui exigent d'tre traites trs secrtement. La
on conoit qu'un tribunal
dfinition tait large
extraordinaire, compos en gnral d'hommes
minents, disposant de moyens considrables,
rapides et secrets, pour le chtiment comme pour
la rcompense, n'ayant pour but que le bien et
l'intrt de la Rpublique et pour guide que la
raison d'Etat, en ait largement profit. Trahisons
et conspirations, ngociations secrtes dans l'intrt de l'Etat, fonds secrets, affaires criminelles des
patriciens, surveillance des grandes confrries,
bois et mines, verreries de Murano, fausse monnaie, armes prohibes, police des thtres, des
bals masqus et des glises, tout cela fut de la
Il

la paix

10

110

l\E CPUBLIQLE PATUICIEWE

comptence des Dix,

VENISE

par s'ingrer dans


corrcispondant avec
les ambassadeurs, menant l'tranger ds pourparlers confidentiels; et telle fut leur indpendance qu'il leur arriva de discuter sur l'opportunit
de communiquer ou non certains documents au
Snat et la Seigneurie. Toutefois, il faut observer
qu'aucune dnonciation n'tait accueillie sans tre
l'objet d'une discussion attentive et qu'il fallait les
quatre cinquimes des voix pour qu'on en tnt
compte. La dnonciation anonyme tait plus svrement examine encore. Le procs une fois
Ils finirent

la politique extrieure

mme,

une commission

charge de l'insdans les quinze jours;


l'accus, interrog, pouvait citer des tmoins et
avoir un avocat. Avant le prononc du jugement,
seconde lecture tait faite de l'ensemble des pices;
l'avocat de la Commune proposait la condamnation,
pour laquelle il fallait plus de la moiti des voix.
dcid,

tait

truire et d'en faire rapport

On

votait

pareillement

sur la peine,

qui

tait,

condamnation aux galres,


l'emprisonnement dans les clbres Plombs
[piombi) et Puits {jjozzi), la mort par pendaison, dcapitation ou noyade nocturne dans les eaux
selon les cas,

l'exil, la

de la lagune. Mais ces excutions mystrieuses,


soigneusement notes sur les registres du Conseil,
ne dpassent gure une moyenne de dix par an.
A plusieurs reprises, les Dix s'adjoignirent, pour
informer sur la divulgation des secrets d'Etat,
rechercher et punir les coupables, des inquisiteurs,
au nombre de trois. Ils devinrent permanents en
1539,
d'Etat.

cesse,

et

prirent

bientt

le

nom

d'inquisiteurs

Investis de pouvoirs qui s'accrurent sans


ils

taient

extrmement redouts,

autant

LA CONSTITUTION DE VENISE

111

le mystre de leur procdure que pour la


rigueur laquelle les induisait la raison d'Etat.
Un ancien dcret les autorisait poursuivre par
n'importe quel moyen, et sans avoir s'en justifier,
la disparition de ceux qui leur semblaient dangereux pour la Rpublique; et leur vigilance toujours
en veil n'pargnait personne, ni les ambassadeurs
trangers l'atlut de rvlations politiques, ni
les sujets vnitiens trop faciles les fournir; en
dehors de Venise mme, leurs agents surveillaient
les intrigues susceptibles de nuire la Rpublique,
et leurs archives reurent le dpt des plus profonds et des plus importants secrets de la politique
vnitienne.

pour

Les classes sociales Venise.


Quelque place
tnt le patriciat dans le gouvernement de
Venise, cette aristocratie relativement peu nombreuse ne pouvait prtendre constituer toute la
cit. C'avait donc t l'habilet suprme des nobles
de faire aux autres classes sociales une certaine
part, de les intresser, en leur traant et leur faisant accepter le rle que l'oligarchie leur attribuait, l'uvre commune de la grandeur publique.
Au-dessous des nobles, prenaient rang ceux que

que

l'on appelait les citoyens [citladini). Etait citoyen

on appela

partir du milieu du xv' sicle


cette catgorie de personnes les citoyens

vnitien de droit

originaires
quiconque pouvait prouver que,
depuis deux gnrations, sa famille possdait la
qualit de citoyen, qu'il tait issu de naissance
lgitime, qu'il ne pratiquait aucun art mcanique,
et que son pre ou son grand-pre ne l'avaient
fait. Au-dessous de ces privilgis, qui avaient la

112

LNE RPUBLIQUE PATRICIEWE

plnitude du

droit de

cit

[de

VEMSE

intus

et

d'autres, les citoyens de ititus, n'avaient

extra),

que des

droits plus limits.

la plus minente de cette


classe
habilement l'oligarchie avait rserv une
part dans le gouvernement. C'est aux citoyens originaires qu'taient exclusivement donns les nombreux emplois de la chancellerie ducale, les postes
de secrtaires des diffrents conseils, les charges
de notaires, etc. C'est parmi eux qu'tait exclusivement choisi le Grand Chancelier, cr en 1268,
personnage considrable, qui ne cdait le pas qu'aux
conseillers de la Seigneurie et aux procurateurs de

la

partie

sociale,

Saint-Marc, et qui assistait, sans avoir pourtant

le

droit d'y parler, aux dlibrations de tous les Con-

Le Grand Chancelier tait, ainsi qu'on l'a dit,


chef des citadins, comme le doge l'tait de la
il tait par l un
lien naturel entre
noblesse
l'aristocratie et le peuple. Volontairement le palriciat avait renonc occuper ce haut emploi, dont
le titulaire, magnifiquement rtribu, recevait des
honneurs comparables ceux du doge. Pour
exciter le zle et assurer l'Etat la fidlit des
principaux membres du puissant corps des citadins,
la Rpublique, dit Saint-Didier, a voulu Ihonorei
de l'illustre dignit de Grand Chancelier. Ce poste
est le fate de la gloire, et la dernire rcompense
o aspirent les secrtaires de la Rpublique i.
D'autres privilges, d'ordre conomique, tels que
le droit de naviguer sous la bannire de saint
Marc et d'tre partout assur de la protection de
l'Etat vnitien, rendaient fort enviable le titre de
seils,

le

1.

Saint-Didier, loc.

cit..

p. 148.

113

LA COi\STlUTION DE VEiMSE

citoyen. Aussi on le recherchait fort, et librale-

Seigneurie l'accordait aux trangers domi Venise depuis quinze ou vingt-cinq annes.
Ainsi, par d'incessants apports, se renouvelait le

ment

la

cilis

sang et s'accroissait la force do la ville de saint


Marc; et les plus grands seigneurs d'Italie ne
ddaignaient pas, pour assurer leurs intrts la
protection de la Rpublique, de solliciter la qualit
de citoyen vnitien.
Plus bas que les

citoyens

tait le

peuple.

Il

au gouvernement ni aux
magistratures; mais par les avantages qu'il trouvait dans son organisation corporative, par la sollicitude et les gards que lui marquait l'oligarchie,
un champ suffisant tait ouvert son activit
pour qu'il s'intresst, lui aussi, la prosprit du
n'avait plus nulle part

corps social.
Ds le xn^ sicle apparaissent les corps de mtier
Venise, et ils prirent au xni* sicle leur organisation dfinitive. Sous le nom d'arts, de confraternits ou de schol, ces corporations groupaient
les membres des diffrents mtiers. Elles avaient
leurs dignitaires, leur lieu de runion, leur saint
protecteur, toute une organisation, fonde sur une
rigoureuse pratiqu du monopole, qui assurait
leurs membres l'aisance et des satisfactions de
L'Etat

vanit.

surveillait

fort

exactement leurs
de leurs indus-

statuts, et rglementait l'exercice


tries

il

est

intressant de noter,

entre

mille

que le travail des enfants tait, ds le


xiv' sicle, soumis des rgles fort prcises. Mais
surtout, la Rpublique avait, pour les classes travailleuses, une bienveillance digne d'attention.
Non seulement les corporations figuraient solendtails,

10.

114

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

nellement, leurs tendards en tte, dans toutes les


publiques, et non seulement elles
taient reues au palais, en un banquet somptueux.
l'lection de tout nouveau doge; mais, pour viter
tout mcontentement et assurer le dvouement
des gens de mtier, la Seigneurie n'avait pas assez
d'attentions ni d'gards. Les ouvriers de l'Arsenal,
par exemple, taient combls de faveurs et de
privilges; les verriers, attentivement protgs,
pouvaient marier, sans que celui-ci droget, leurs
filles un fils de patricien. Les pcheurs du quartier de Saint-Nicolas, les Nicolotti, avaient un chef
qui s'appelait le doge, et que le premier magistrat
de la Rpublique traitait avec une bienveillante
condescendance. Tous ces hommes, qui, au premier article de leurs statuts, trouvaient inscrit le
respect de la constitution vnitienne, sentaient
un avantage vident au maintien d'un rgime qui
les enrichissait. Aussi bien, Venise, les lois
taient gales pour tous; et, s'il y avait ncessairement des degrs dans le rang et la fortune, la
misre pourtant existait peine. On a pu dire qu'
partir du xiv^ sicle il n'y a pas un Vnitien qui ne
possdt quelque chose et tout homme trouvait
son activit un emploi rmunrateur. II n'existait
point de proltariat; les crises sociales taient
l'oligarchie avait su, avec un adroit
inconnues
mlange de privilges et de surveillance, offrir dans
le domaine conomique, tous ceux qui n'taient
pas nobles, de larges et suffisantes compensations.

crmonies

L'esprit de la constitution vnitienne.


les sicles

a excit

de

l'histoire, la constitution

l'admiration des

hommes

toi

de Venis

d'Etat.

Au

LA CONSTITUTION DE VENISE

115

encore, alors pourtant que la cit de


tait
en pleine dcadence, un bon
observateur, le comte d'Avaux, ambassadeur de
France, s'exprimait, ce sujet, en ces termes
Quelque surprenantes que soient la situation et la
structure de Venise, l'ordre et la forme de son
gouvernement sont encore plus admirables, et il
me p irait bien moins difficile d'avoir atTermi cette
ville sur l'instabilit des flots que d'avoir fix et
uni tant d'esprits un mme intrt, et, malgr
les passions diffrentes qui agitent les particuliers,
tenir toujours uniforme et inbranlable ce grand
corps de la Rpublique. Aussi ne peut-on assez
admirer avec combien d'art et de prudence elle
sait distribuer chacun les emplois qui lui sont
propres, de sorte que, comme dans une machine
o quantit de pices d'ingale grandeur mises en
leur place composent un tout rgulier et parfait,
ainsi, toutes ces diirentes personnes agissent de
concert chacune dans son emploi, concourent,
pour ainsi dire, dans l'assemblage des parties
pour former ce corps politique dont toute la terre
admire la justesse et la rgularit des mouveDeux sicles auparavant, le politique
ments.
avis qu'tait Philippe de Commynes ne vantait
pas moins la sagesse de la Seigneurie Srnissime;
il
n'existe hommes
il constatait que nulle part
de tel cur ni telle vertu pour savoir seigneurier,
et que, grce la savante organisation du rgime
qui les gouvernait;, seuls, en Italie, les Vnitiens
n'avaient nulles questions civiles en la cit.
Et les connaissant si sages et tant enclins
crotre leur seigneurie , le diplomate dclarait
qu'ils taient w en voie d'tre bien grands. Ls
xvii' sicle

saint

Marc

))

116

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

du xvi* sicles, maldans la pninsule la


ville des lagunes, louaient pareillement la ferme
et savante prudence de son gouvernement, qui,
dans l'Italie trouble, avait permis la seule
Venise de conserver son antique indpendance, et
fait, selon l'expression d'un homme du xvi'' sicle,,
Paul Jove, de l'tendard de l'vangliste l'tendard de la libert. Grce ses lois bien
ordonnes , elle apparaissait comme une image
de l'autorit et de la grandeur de la Rpublique
crivains italiens

gr

la jalousie

du xv*

et

qu'excitait

romaine , et ses dtracteurs mmes lui rendaient,


comme malgr eux, hommage.
Peu de rgimes ont su, en effet, mieux que la
constitution oligarchique de Venise, maintenir
l'intrieur l'ordre dans la ville, lui viter ces
troubles civils dont ptirent si gravement les
autres cits italiennes, et donner sa politique
extrieure une plus ferme continuit; peu de
rgimes ont su plus admirablement utiliser, en
les prparant et les disciplinant, les forces individuelles pour les faire servir l'intrt et la
gloire de l'Etat; peu de rgimes enfin ont su
crer, parmi leurs citoyens, plus de dvouement,
plus d'abngation, plus d'amour profond et sincre

de

la patrie.

Sans doute, dans l'organisation des pouvoirs


telle que l'a faite la constitution de Venise, il y a
une complication singulire des rouages, une
multiplication des conseils et des magistratures,
qui semblent contraires d'abord la bonne administration de l'Etat. Mais, des plus petites choses
aux plus grandes, de la procdure des discussions
la forme des scrutins, de la distribution des

117

LA CONSTITUTION DE VENISE

emplois au secret des dlibrations, tout est si


bien calcul et rgl que la machine fonctionne
sans grincements et sans heurts, et que ce qui
parat le plus fcheux tourne finalement l'avantage de l'Etat. Et aussi bien, sous cette complication apparente, la ralit du pouvoir se concentre
d'un petit nombre
en fait entre les mains
d'hommes, reprsentants minents de cette oligarchie, qui leur dlgue ses pouvoirs et leur
donne sa confiance. Tout est prvu pour que des
mains inexprimentes et nouvelles ne prennent
point brusquement la conduite des affaires
tout
est organis pour que la Rj)ublique profile de
l'exprience et de la comptence des meilleurs;
tout est rgl, avec une rigueur de fer, pour que
l'autorit n'chappe point la classe privilgie,
;

peu nombreuse

et

dont une solidarit troite unit

tous les membres, qui dtient

le

pouvoir.

assurment le dfaut grave du


rgime, l'esprit de jalousie et de mfiance qu'il
introduit dans la cit. Nul gouvernement n'a
jamais pouss plus loin la surveillance et le contrle, tous les degrs, de ceux qui le servent. Le
doge est le prisonnier de la Seigneurie; le patriciat
vit sous l'il attentif du Conseil des Dix. La constitution juge imprudent de laisser au Grand Conseil
le soin de chercher la matire de ses dlibrations
et refuse ses membres le droit d'initiative. Dans
l'exercice des tondions publiques, jamais elle ne
confie une autorit absolue un seul homme
Et,

c'est

magistrat, tout chef militaire mme est


flanqu d'un ou deux adjoints, qui reprsentent
tout

gaux en influence et en
pouvoir celui qu'ils assistent. Le gouvernement

l'autorit centrale et sont

H8

L'NE

RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

oligarchique divise pour rgner; il quilibre et


pondre l'un par l'autre les pouvoirs; il ne veut
ni de la
ni de la prdominance d'un homme,
prdonjinance d'une famille. Aucune maison patricienne ne peut avoir plus de trois de ses membres
au Snat, plus d'un au Conseil des Dix. Et cette
tyrannie jalouse s'exerce sur la ville tout entire;
les ouvriers de Murano, les artisans admirables
qui fabriquent les merveilles de la verrerie vnitienne, sont, s'ils essaient de passer en pays
trangers, poursuivis et

condamns comme

tratres

la patrie.

Ainsi flotte sur Venise une atmosphre pesante


de mfiance et de soupon. Pourtant, il ne semble
point que les Vnitiens en aient souffert autant
qu'on le pourrait croire. Ceux qui ne participaient
point au gouvernement de l'Etat paraissent s'tre
consols vite par les larges avantages que leur
apportait la politique conomique de la Rpublique,
par la richesse, ou du moins, l'aisance que leur
procurait le commerce, par la tranquillit que le
rgime assurait la cit. Ceux que leur naissance
appelait, avec des droits gaux, au gouvernement
de l'Etat y ont port, en change des privilges
dont ils jouissaient, le plus admirable dvouement
la chose publique, le plus constant souci de ses
digne d'attention que
C'est un fait
intrts.

-quelques-unes des plus hautes fonctions et des


plus absorbantes, celle de snateur, celle de
membre du Conseil des Dix, sont gratuites, et nul
ne songe s'en tonner. Le patricien de Venise
est, ds l'enfance, lev dans cette ide qu'il se
doit tout entier la Rpublique; il lui doit son
intelligence, l'exprience qu'il a acquise; et la loi

LA CONSTITUTION DE VENISE

119

sous peine d'amende, de refuser un


emploi public. Toute sa vie, l'individu est subordonn l'Etat, les intrts privs passent aprs
sur ce dvouement, sur cette
l'intrt public
abngation se fondent la force et la grandeur de
lui interdit,

la cit.

Le rgime oligarchique de Venise a mis le gouvernement aux mains d'une minorit strictement
ferme et prodigieusement jalouse de ses privilges. Mais cette minorit a justifi le monopole
arrog par son activit, son exppar les traditions de sagesse politique
qu'elle a cres. Une ville comme Venise, matresse d'un immense et lointain empire, aurait t
incapable de le gouverner si elle avait t rgie
par des institutions dmocratiques. Comme l'aristocratie anglaise, laquelle il ressemble, le patriciat vnitien a donn la ville de saint Marc des
familles o l'art du gouvernement tait en quelque
sorte hrditaire, et les hommes ont pu changer
sans que changeassent les principes et l'esprit
politiques. Et c'est pourquoi ce rgime oligarchique a conquis en somme le respect et la confiance de ceux qui y furent soumis, par la claire
conscience qu'il a donne tous de son honntet
et de sa sagesse, par la noble ambition quil a manifeste de travailler en toute circonstance lascurit
et la grandeur de la patrie. Et c'est pourquoi enfin,
au XIV* et au xv^ sicle, le gouvernement de Venise
tait probablement un des meilleurs qu'il y et au
monde, et celui qui pouvait le plus utilement servir
qu'elle

s'est

rience,

la cit

de saint Marc.

CHAPITRE IV
La gloire de Venise.

Le Palais Ducal.
La basilique de Saint-Marc.
La ville
La ville au xv^ sicle.
au xiv sicle. Eglises et palais.
Les aspects de Venise.

Par la prosprit de son commerce, par l'extension de son empire colonial, par la sagesse de sa
constitution, Venise, au dbut du xv^ sicle, tait

parvenue un degr d'extraordinaire grandeur. De


cette grandeur, l'aspect extrieur de la cit tait
comme le signe clatant et le symbole glorieux.
Deux monuments surtout l'illuminaient de splendeur l'un, la basilique de Saint-Marc, centre de
:

la vie religieuse; l'autre, le palais

de

des doges, centre

la vie politique.

Peu de monuments
La basilique de Saint-Marc.
sont plus reprsentatils de la civilisation et de la
grandeur de Venise que l'glise de Saint-Marc. Sous
ses votes tincelantes de mosaques d'or se sont
joues quelques-unes des scnes les plus fameuses
l'empereur Barde l'histoire de la Rpublique
berousse s'y est, en suppliant, agenouill devant
Alexandre III; les barons de la quatrime croisade
y ont scell le pacte qui allait donner Venise un
:

121

LA GLOIRE DE VENISE

empire en Orient;

doges les plus fameux,

les

les

capitaines les plus illustres y sont venus victorieux


rendre grces au Seigneur, depuis Dandolo qui

Venier qui vainquit


Lpante, jusqu' Mocenigo, qui fora les Dardanelles, jusqu' Morosini le Ploponsiaque, qui
mit au front de Venise mourante une dernire
aurole de gloire. La basilique de l'vangliste a
prit Constantinople, jusqu'

t le centre religieux et politique

parure de

Le doge en

mme,

l'orgueil

protecteur attitr, le patron, comme disent les textes,


et le vritable gouverneur de l'glise de SaintMarc et, en effet, la basilique n'tait point la
et la

la cit.

tait le

cathdrale de la ville (l'glise piscopale est celle


de Saint-Pierre in Gastello), mais proprement la
chapelle du palais ducal. Le chef de son chapitre,
Saint-Marc, tait un des prele primicier de
miers personnages de l'Etat. Les procurateurs
de Saint-Marc, crs au milieu du xu" sicle pour
administrer l'norme fortune de la basilique et
qui, au milieu du xV sicle, taient au nombre de
neuf, taient des fonctionnaires considrables, que
la hirarchie des dignits plaait immdiatement
aprs le doge. Pour tout Vnitien, l'entretien et
l'embellissement de l'glise tait un devoir patriotique, dont chaque citoyen s'acquittait avec une
joie reconnaissante. Le saint est en effet le protecteur de la cit; il la dfend contre tous les dangers; il la sauve de tous les prils, et la belle
lgende du xiv" sicle, qu'a immortalise le
tableau de Paris Bordone, dit assez quelle confiance le peuple de Venise mettait en son patron
vnr. Le lion ail, symbole de l'vangliste,

domine, du haut de

la

colonne o on

le

dressa au

122

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

cours du

VENISE

tendue ses pieds,


l'Orient mditerranen, les conqutes vnitiennes de sa glorieuse
image. La bannire au lion se promne victorieuse
sur les mers, comme elle flotte magnifiquement,
aux jours de fte, la hampe des trois mts qui
s'rigent devant la basilique. Toute la vie publique
et prive de Venise tourne autour de son saint
protecteur et du sanctuaire qui lui est consacr.
Et c'est pourquoi, autant que l'difice mme,
l'histoire de sa construction mrite de retenir un
peu l'attention de l'historien. On y trouve, avec
les preuves clatantes de l'empreinte dont Byzance
marqua si profondment Venise, le plus admirable

comme

il

XIII*

sicle,

la ville

marque, travers tout

exemple du patriotisme vnitien.


Vers le milieu du xi*^ sicle, la

vieille basilique
construite par les Orseoli avait besoin d'une res-

tauration
entreprit

1071, sous

Domenico Gontarini
Saint-Marc. Ds
gouvernement de Domenico Selvo,

totale

d'difier
le

le

doge

le

troisime

avancs; le 8 octobre 1094,


solennellement consacre. On y transporta en grande pompe les reliques de l'aptre,
perdues, dit-on, depuis l'incendie de 976 et miraculeusement retrouves; le saint corps fut plac
d^ns une crypte voisine du grand autel, et dont
seuls le doge, le primicier et les procurateurs
connurent l'exact emplacement. Et sous la protection de l'vangliste, plus d'une fois dsormais,
dans le narthex de l'glise, les doges vinrent
dormir leur dernier sommeil.
Par son plan en croix grecque, par les coupoles
qui le couronnaient, par les grands arcs qui soutenaient ces coupoles, par le portique qui en
les travaux taient fort
l'glise fut

123

LA GLOIRE DE VENISE

prcdait l'entre, le nouvel difice tait une


construction d'aspect tout oriental
et c'est

Byzance, eu effet, dans l'glise fameuse des SaintsAptres, que les Vnitiens avaient cherch le
;

modle qu'ils imitrent. Ils empruntrent galement Byzance les principes de la dcoration
dont

ils parrent la basilique de l'aptre


sur les
murailles de mortier gris et de brique rousstre,
ils mirent le revtement magnifique des marbres
multicolores et l'tincellement des
mosaques
d'or. Ils demandrent enfin l'Orient jusqu'aux
matriaux de la construction. A tout vaisseau
vnitien naviguant dans les mers levantines, le
doge Selvo dj avait fait une obligation de rapporler tout ce qui pourrait embellir le sanctuaire
national. Pendant plusieurs sicles, l'ordre fut
obi colonnes de marbre rare, bas-reliefs sculpts, statues de porphyre ou de pierre, plaques
ajoures comme des orfvreries vinrent, pice
pice, dans un pittoresque dsordre, orner les
murailles de l'glise, sans souci de la symtrie,
sans proccupation du mlange des styles les plus
divers
selon les habitudes de l'art oriental, on
chercha moins, dans la combinaison savante de
ces matriaux, la puret des lignes que l'clat de la
couleur. Ce que les Vnitiens du xiii" sicle, s'il en
faut croire une inscription, admiraient le plus dans
leur basilique, c'tait la beaut des mosaques,
l'clat de l'or, la noblesse des marbres rai'es
c'est aujourd'hui encore cette harmonie puissante
des couleurs qui vaut l'actuel Saint-Marc ses
effets les plus merveilleux.
Ville prospre et riche, dsireuse d'taler sa
fortune et sa splendeur, Venise avait su en perfec;

124

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

tion trouver les

VENISE

moyens ncessaires pour

raliser

son rve ambitieux. L'espace dont elle disposait


elle compensa par
pour construire tait exigu
l'clat d'un luxe prodigieux ce que la place trop
restreinte tait l'ampleur des proportions. Fire
de sa puissance et de sa grandeur, elle accumula
dans la basilique tous les trophes, tous les trsors qui pouvaient contribuer la gloire de la
Rpublique. Saint-Marc, en mme temps qu'il nous
:

donne l'impression la plus riche et la plus pleine


de ce que fut le gnie artistique de Byzance, nous
rvle, plus magnifiquement encore, ce que fut la
pense hautaine du gnie politique des Vnitiens.
Pourtant il ne faudrait point croire qu' la fin
du xi" sicle la basilique de Saint-Marc ressemblt
l'difice que nous connaissons. Si les grandes
lignes de la construction taient dHnitivement
fixes, la faade, tout en briques, tait encore
singulirement modeste, et les coupoles surbaisses s'enlevaient lourdement sur le ciel; si l'inlrieur avait dj la dcoration de ses marbres
sculpts, peine commenait-on la mise en place
des mosaques. Et pareillement la place SaintMarc tait d'tendue mdiocre; un canal, le rio
Batario, la limitait du ct de l'Ouest, au del
duquel s'levait l'glise de San Geminiano et
s'tendaient les jardins du couvent de SaintZacharie; aux abords de la basilique subsistait
l'antique glise de Saint-Thodore. Pour dgager
les abords du sanctuaire, pour lui donner sa dfi-

beaucoup restait faire encore.


moins de quatre cents ans.
Ds le milieu du xii sicle, l'agrandissement de
place Saint-Marc mettait en valeur la beaut du

nitive splendeur,
Il

la

n'y faudra pas

125

LA GLOIRE DE VENISE
sanctuaire.

En

1156, le rio Batario tait combl;

de San Geminiano disparaissait;


agrandie tait pave et se bordait d'difices; la construction du campanile, lev en face
de la basilique, s'achevait. La prise de Constantinople donna un lan nouveau aux travaux. Matresse
de l'Orient, Venise le mit en coupe rgle pour
embellir Saint-Marc. Elle plaa au-dessus du grand
portail les chevaux de bronze de Lysippe, dpouille
de l'hippodrome byzantin; elle encadra la table
de l'autel des colonnes sculptes du ciborium
elle complta et enrichit, au moyen des maux
vols au couvent du Pantocrator, le grand retable,
la Pala d'oro , qui tincelait au fond du sanctuaire; elle accumula dans le trsor de la basilique
les reliquaires prcieux et les orfvreries blouissantes; et cette parure matrielle elle ajouta la
parure morale des reliques, avidement recherches
dans tout l'Orient et dvotement rapportes
Venise. Dans l'exaltation de sa rcente grandeur,
la Rpublique ne jugea nulle splendeur superflue
pour parer la maison de l'Evangliste, le xiii" sicle
mit cette tche toute la ferveur de son zle. On
acheva d'abord la dcoration intrieure. Pour
continuer l'uvre des mosastes grecs que le doge
Selvo avait appels jadis de Byzance et qui
avaient, au cours du xii* sicle, dcor les trois
coupoles de la nef principale et les parties hautes
qui les avoisinaient, on se proccupa de trouver
des matres Venise mme. En 1268, un dcret du
Grand Conseil prenait les mesures ncessaires pour
former des mosastes expriments; la fin du
XIII'' sicle, les verreries de Murano taient cres,
et charges, en 1308, de fournir les cubes de verre

en 1172,

l'glise

la place

11.

12G

rXE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VEMSE

color ncessaires la parure de Saint-Marc. De


ce temps datent les mosaques si curieuses qui
racontent, aux votes du narthex, l'histoire de la

Gense, et la plupart de celles qui dcorent la


coupole et les murs du bras droit de la croix. La
faade recevait, dans la seconde moiti du xin*^ sicle, le riche revtement de ses marbres, et la
dcoration des mosaques qui couronnent les portails; ds la fin du xii" sicle, le grand portail s'tait
orn des sculptures si pittoresques reprsentant
les mtiers elles mois; et l'glise de Monseigneur
saint Marc

comme

l'crivait

vers

la

fin

du

chroniqueur Martino da Canale,


apparaissait ds lors comme la plus belle glise
qui soit au monde. Le xiv" sicle continua pieu-

XIII*

sicle

le

sement l'embellissement du sanctuaire national.


Une instruction de 1309 prescrit aux commandants
de la flotte vnitienne de rapporter des les grecques les marbres rares qu'ils y rencontreront; le
baptistre se pare de mosaques charmantes, o
apparait le style si vivant de l'art byzantin finissant; la chapelle de Saint-Isidore, btie vers le
milieu du sicle, s'orne d'une dcoration tout
inspire des principes de l'art nouveau cr par
Giotto. En 1365, la faade un peu lourde s'embellit et s'gaie d'une riche ornementation gothique,
qui couronne la courbe massive des arcades byzantines d'une merveilleuse floraison de statuettes, de
feuillages et d'accolades.

En

1394, les frres Dalle

Masegne placent, au-dessus de l'iconostase, les statues de la Madone, de l'Evangliste et des doue
aptres. A la fin du xiv'' sicle, Saint-Marc,
presque achev, semble, selon le; mot de Ruskin,
un immense reliquaire, ou encore un grand

LA GLOIRE DE VEMSE

127

missel enlumin, reli en albtre au lieu de l'tre


en parchemin, enrichi de pilastres de porphyre au
lieu de pierres prcieuses, et tout crit, au dedans
et au dehors, en caractres d'or. Tel il apparat
au fond du tableau o, en 1495, le peintre vnitien
Gentil e Bellini a reprsent la place

Saint-Marc,
sanctuaire tincelant de lumire et d'or, monument
incomparable de la richesse et de la gloire de

Venise.

Le Palais Ducal.
des doges tait

palais
cit.

C'est l

Rpublique,

A
le

ct de Saint-Marc, le
centre politique de la

suprme de la
que se rassemblaient les

qu'habitait le chef
c'est

conseils qu'avait crs la constitution vnitienne,


Grand Conseil et Snat, Collge et Conseil des Dix.

bureaux de la chandu Grand Chan


peuple de secrtaires, qui

C'est l qu'taient enfin les

cellerie ducale, o, sous les ordres

elier, travaillait ce
avaient pour rle de tenir les registres des conseils
et de conserver les archives de la Rpublique.
Ds le ix" sicle, en mme temps que s'levait le
premier Saint-Marc, Agnellus Parteciaco avait bti
un palais pour le doge. Dtruite dans l'incendie qui
accompagna l'meute de 976, la rsidence ducale
fut magnifiquement reconstruite par I'3S Orseoli, et
derrire ses murailles de forteresse, flanques de
robustes tours, elle abrita des splendeurs qui tonnrent les contemporains. A la fin du xii" sicle,
Sebastiano Ziani agrandit cette demeure et l'embellit; quand Villehardouin vint Venise au commencement du sni* sicle, le palais des doges lui
sembla d) raeult riche et beau )>. C'tait sans
doute, comoa la plupart des plus anciens difices

128

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

de Venise, une construction de style byzantin, dont


une partie, qu'on nommait le palais vieux, subsista
jusqu'au commencement du xv^ sicle. Mais bienLt
le btiment sembla insuffisant, surtout aprs la
rforme politique de 1297, et il se transforma peu
peu, au cours du xiv et du xv' sicle, pour prendre
l'aspect qu'il offre aujourd'hui. Ds 1301, on se proccupait d'agrandir la salle du Grand Conseil, devenue trop exigu pour l'assemble patricienne; en
1340, on dcida mme de la reconstruire compltement, et de la placer dans la portion du palais qui
donnait sur la lagune. On transforma compltement en consquence toute cette partie de l'dillce,
et durant la seconde moiti du xiv^ sicle, on leva
la faade qui regarde la mer, ainsi que celle qui
correspond aux sept premires colonnes du portique de la Piazzetta. Le btiment nouveau fut difi dans le style ogival de l'poque, assez fortement
modifi par ces influences orientales qui furent en
la lgende en
tout temps si puissantes Venise
d'ailleurs tort
fait honneur
un certain
Philippe Calendario, qu'on trouve ml la conspiration de Marino Falier. En tout cas les travaux
marchrent assez lentement. Ce n'est qu'en 1404,
comme l'atteste une inscription place la grande
fentre balcon qui s'ouvre sur la lagune que,
sous le gouvernement du doge Michel Stno, cette
portion de l'difice fut acheve compltement et ce
n'est qu'en 1423, l'avnement de Franois Foscari, que le Grand Conseil y tint sa premire sance.
On entreprit aussitt aprs la transformation du
reste de la faade donnant sur la Piazzetta de 1423
1442 elle fut reconstruite, dans le mme style
gothique que le xiv* sicle avait appliqu au reste
:

LA GLOIRE DE VENISE

de

129

Entre cette faade et Saint-Marc, la


porte dlia Caria, uvre du sculpteur Gio-

l'difice.

belle

vani Buono et de son fils Barthlmy, complta


magnifiquement (1439-1443) le monument et donna
au palais des doges une entre digne de lui.
Tout le monde connat le merveilleux difice
qu'est le Palais ducal Venise; tout le monde a
admir l'originalit puissante de la construction,
qui, sur le double tage de colonnes que forment
le portique et la loggia, a plac audacieusement
cette haute muraille o le soir allume des reflets
de rose tout le monde a dans les yeux les fentres
lgantes, fleuronnes de clochetons et de statues,
qui, sur les faades monotones, mettent leur splendeur joyeuse, et le crnelage pittoresque qui, la
ligne suprieure du monument, l'achve et le couronne avec tant de grce dcorative. Ce n'est point,
ce Palais ducal, comme sont Florence ou
Sienne les palais de la Seigneurie, une robuste et
rude forteresse, faite pour rsister aux assauts
populaires; c'est une uvre de magnificence, o
Venise a pris plaisir taler, comme Saint-Marc,
sa richesse, sa puissance et son luxe, o tout a t
;

mis en uvre pour attester et exalter la grandeur


del Rpublique. Sur les chapiteaux qui surmontent les colonnes tournes vers la lagune, des
sculpteurs ingnieux ont reprsent toute une encyclopdie de sujets antiques et profanes, toute une
dcoration symbolique de la prosprit et de la
gloire de la ville.

Ce sont les vertus et les vices;


avec les exemples fameux qu'en
donnrent les Selon ou les Trajan; ce sont les
mtiers et les arts, et les fruits merveilleux que le
commerce rapportait des pays d'outre-mer, et les
c'est la justice,

130

rXE RPLBLIQLE PATRICIENNE

VEMSE

nations exotiques, Grecs et Turcs, Persans, Egyptiens et Tartares, avec lesquelles trafiquaient les
vaisseaux de Venise. Aux piliers d'angle de la
faade, c'est l'Ivresse de

No

et le

groupe d'Adam

Eve. auxquels fait pendant, l'angle voisin de


a porte dlia Caria, la belle composition du
Jugement de Salomon. C'est la justice encore, dont
la statue couronne la haute fentre ouverte sur la
Piazzeli;
et la porte dlia Carta, cisele comme
une orl'vrerie et tout tincelante jadis de peintures
et d'or, pieusement le doge Franois Foscari, en
costume magnifique, s'agenouille devant le grand
lion ail, image glorieuse de la force de Venise.
L'incendie qui, le 14 septembre 1483, endommagea partiellement le Palais ducal, acheva de lui
donner, l'extrieur, l'aspect qu'il offre aujourd'hui. C'est ce moment qu'Antonio Rizzo construisit la belle faade qui orne l'un des cts de la
grande cour du palais. Mais, auparavant dj, on
avait dcor magnifiquement l'intrieurde Tdifice.
Dans la salle du Grand Conseil, Guariento de
Padoue avait, en 1365, peint dans une vaste
fresque rcemment retrouve le Couronnement de
la Vierr/c dans le Paradis et reprsent, au-dessous
de la srie des portraits des doges, les glorieux pisodes de la paix jadis mnage par Venise entre le
et

et l'enipereur. Au commencement du xv* siGentile da Fabriano et Pisanello avaient t


cliargs leur tour de dcorer de fresques la plus

pape
cle,

des salles du palais des doges; et ds ce


la salle du Grand Conseil, avec son haut
plafond constell d'toiles d'or, avec la splendeur
des peintures qui l'ornaient, apparaissait aux Vnitiens cunime l'honneur de la Seigneurie {honor
belle

moment,

LA GLOIRE DE VENISE

131

dominii nostr), comme un trs rare et merveilleux


joyau [jocale singularissimum et dlgtiiM'imum).
Elle devait, la fin duxv" sicle, tre l'objef d'une
nouvelle restauration. En 1474, le Snat dcida de
remplacer les fresques, dj ruines, qui ia dcoraient, et en confia le soin aux plus illustres matres de Venise, aux deux Bellini, aux Vivarini,
Carpaccio. Pendant trente annes, ils couvrirent
de leurs uvres les murailles de la salle du Grand
Conseil, et si rien ne reste plus de cette dcoration,
dtruite dans le grand incendie du l'D dcembre 1577, le souvenir des sujets qu'elle rrpri'sentait
mrite d'tre retenu. C'tait l'histoire, si glorieuse
pour la Rpublique, de Frdric Barberousse et
d'Alexandre III; c'taient les victoires navales qui
avaient fait sa grandeur sur la mer; c'tait en un
mot tout ce qui contribuait faire du iialais des
doges l'emblme magnifique de la puissance de
Venise.

La ville au XIV" sicle. Eglises et palais.


Aussi bien, par tous ses monuments, Venise devenait chaque jour davantage ce que (^oinmynes
appellera justement
la plus triomphante cit que
jamais j'aie vue d.
De bonne heure, ds le xi" sicle, on avait commenc substituer aux primitives maisons de
bois des constructions en pierre
pour en porter
les fondations, il avait d'abord fallu mtilli plier et
disposer avec un art plus savant les pilotis qui,
depuis l'origine, soutenaient la cit des lagunes.
A travers la couche de vase, dans la terre solide,
rendue souvent plus compacte encore par des
apports de bois et de pierre, on enfonra la fort
((

132

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

".

VENISE

de pieux robustes, que recouvrit un treillage de


bois; et, sur ce support, posrent les fondations
des murailles. Plus tard, partir du xiv^ sicle, on
fit mieux encore. Ce ne fut plus seulement sous les
murs, mais sous toute la surface que devait occuper l'difice, que les pilotis furent plants; ainsi,
le btiment reposait tout entier sur une vaste
plate-forme, o les peses mieux rparties faisaient le terrain plus capable de rsistance. Et sur
ces bases prouves, les Vnitiens purent construire, au milieu des eaux, aussi srement que
sur la terre ferme.
Ds le xiu'' sicle, Venise tait une trs belle
ville, qui sduisait les voyageurs par l'originalit
imprvue et surprenante de sa structure. Un crivain de ce temps dclare que, dans le monde
entier, il n'existe rien de semblable Venise . Il
Pour pav, elle a la mer,
ajoute, merveill
pour toit le ciel, pour murailles le courant des
eaux. Ds ce moment, la place Saint-Marc, avec
l'glise qui en occupait le fond, le campanile,
servant de phare, qui la dominait, tait, au dire de
Martino da Canale, la plus belle place qui soit en
tout le monde , ce que Ptrarque rptait cent ans
plus tard, quand, avec une admiration gale, il
Je ne sais pas si l'univers en contient
crivait
une semblable . Sur la Piazzetta voisine, se dressaient, depuis le xii" sicle, les deux colonnes
rapportes d'Orient, qui porteront plus tard le lion
ail et saint Thodore. Depuis 1178, un pont de
bois, construit Rialto, mettait en communication
les deux rives du Grand Canal, prs de l'endroit o
se tenait le plus important march de la cit. Et,
sans doute, l'exception de la Merceria, les rues
:

133

LA GLOIRE DE VENISE

de la ville, non paves, ressemblaient souvent


encore des fondrires assez malpropres^ o les
porcs, sous l'gide protectrice de saint Antoine,
vagurent longtemps en libert, cause de laideur
et de danger pour la cit , comme dit un document. Sans doute, dans l'intrieur de la ville, de
grands espaces demeuraient vides, couverts de
prairies, de vignobles, de vergers, de bouquets
d'arbres. Et par ailleurs encore, cette Venise du
xiv" sicle montrait des aspects qui surprennent
quand on songe la Venise d'aujourd'hui. Les
chevaux, en particulier, taient nombreux dans la
ville des lagunes. Le doge Lorenzo Celso tait
grand amateur de cavalcades somptueuses
les
curies du doge Michel Sleno passaient pour les
plus belles de l'Italie et pour viter les accidents,
un dcret de 1392 dut interdire de passer cheval
dans la Merceria, et obligea les cavaliers garnir
de sonnettes leurs montures. Mais, ds ce moment,
le gouvernement veillait attentivement prendre
certaines mesures de propret et d'hygine, et travaillait activement l'embellissement de la cit.
Les chefs des grandes familles aristocratiques
n'taient pas, de leur ct, moins empresss
accrotre la splendeur de la ville par la construction d'habitations somptueuses. En 1367, on comptait plus de deux cents palais patriciens, dont la
valeur tait estime prs de trois millions de
;

ducats.

Pas plus que le Palais des doges, les palais des


nobles vnitiens n'taient des citadelles. Dans une
ville qui ne connut qu'exceptionnellement les discordes civiles, les patriciens ne sentaient point le
besoin de se retrancher dans des forteresses. Sur
13

134

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VEMSE

miroir changeant des canaux de Venise, leurs


maisons s'ouvraient librement: le seul souci qui y
appart tait celui d'taler magnifiquement une
richesse sans cesse accrue par les bnfices du
commerce de mer, et de contribuer par un luxe
clatant la gloire de la cit.
Rien n'gale en somptueuse lgance la faade
le

des palais de Venise. Au rez-de-chausse, un large


portique occupe le centre de l'difice, et donne accs
la cour intrieure, au milieu de laquelle est plac
d'ordinaire un puits la margelle dlicatement
sculpte au-dessus, se disposent un ou deux tages
de loggias ajoures, d'o la vue, travers les colonnades aux fines arcatures, s'tend sur l'infini des
eaux sur les cts, les appartements prennent place,
largement clairs par de nombreuses fentres.
Tout est luxe et lumire, lgance et beaut. Ds
le XII* et le xiii" sicle, le type architectural se
constitue les arcades troites au cintre surbaiss
se couvrent d'une dcoration o les influences
;

orientales se mlent la gravit du style roman ;


ce sont des bandes d'ornement, des rosaces, des

sculptures mplates, telles que les aimait l'art


byzantin ou arabe. Telles apparaissent, groupes
aux alentours du Rialto, dans le quartier alors le
plus riche et le plus commerant de Venise, les
constructions prives les plus anciennes que la
ville ait gardes, les palais Lordan et DandoloFarsetti, l'antique Fondaco dei Turchi, malheureusement gt un peu par une restauration discutable, le palais Falier au quartier des SaintsAptres, et, sur le Grand Canal, l'troite maison
souvenir glorieux
laquelle la tradition attache

du doge Henri Dandolo. Avec

xiv* et lexv* sicle,

TA GLOIRE DE VENISE

135

l'art gothique
l'lgance ne fait que s'accrotre
prend Venise un aspect particulier, o le flam:

boiement des architectures se rehausse de la


polychromie chre l'Orient. Quand, en 1421, le
patricien Marino Contarini commanda une pliade
d'arlistes renomms le dlicieux difice qu'on
appelle la C d'Oro, il ne voulut pas seulement, sur
la faade de marbre, mettre l'lgance des colonnades aux arcades finement ciseles, des crneaux
n forme de pal mettes, des fentres Tarcature
arabe; il voulut que sa maison brillt des plus

radieuses couleurs. Il fit peindre les corniches en


bleu d'outremer, les entrelacs de pampres en
blanc sur fond noir; il fit dorer les arcades et le
feuillage des chapiteaux, les lions et les ccussons

en 1434, la maison d'or acheve clatait, aux


lives du Grand Canal, d'une splendeur merveilleuse.
A ct d'elle, vingt habitations offraient une
magnificence presque gale
le palais ContariniFasan, avec la fine broderie de ses balcons de
pierre, les palais Pisani ou Foscari, bien d'autres
encore, tous datant de la premire moiti du
XV* sicle, faisaient du Grand Canal une avenue
unique et merveilleuse, la plus belle rue, comme
dit Commynes, que je crois qui soit en tout le
:

monde

Les glises, vers le mme temps, le cdaient


peine en splendeur aux palais. Dans la premire
moiti du xiii" sicle, s'levaient, pour les Dominicains, l'glise des saints Jean et Paul et, pour les
Franciscains, celle de Santa Maria Gloriosa dei
Frari. Toutes deux, d'un gothique plus svre que
celui des habitations prives, taient construites
en briques, avec des encadrements de pierre

136

UNE RPUBLIQUE l'ATHIClK.WE

VEMSE

toutes deux, qui ne furent acheves qu'au courant


du xiv^ sicle, offrent les meilleurs exemples du

tour original que prit l'art gothique en pncLrant


dans la ville des lagunes.

au XV" sicle.
Aussi, au xv* sicle,
une des merveilles de l'Italie, et
tous les voyageurs qui la visitaient en rapportaient
une mme impression de luxe, de prosprit et de
magnificence. Le marchand florentin, qui y vint
en 1427, n'a point, dans le pome o il en dcrit
les splendeurs, de termes assez enthousiastes pour
louer sa beaut. Sur la place Saint-Marc, devant la

La

ville

Venise

tait-elle

basilique et le palais des doges, il est comme ravi


il admire
l'lgance des difices, le
en extase
luxe des boutiques, l'air confortable des oslerie,
dignes de recevoir des ambassadeurs il admire,
dans la Merceria, les riches talages, o chatoient
:

o tincellent les brocarts


du pont du Rialto, il
admire le grand march, toujours plein d'une
foule affaire, o se vendent les fruits, les poissons,
les poulets, les oies grasses, et, dans les rues voiles soies et les velours,

d'or et les orfvreries. Prs

sines, les boutiques des cordiers, des boulangers,

des bouchers, des brodeurs, des drapiers, des


et partout il demeure merveill de la
prodigieuse activit de la ville, du bon arrangement
des magasins, de l'ordre qui rgne la douane,
de tout ce qui faisait enfin la grandeur conomique de Venise.
Vers le milieu du xv^ sicle, l'humaniste iEneas
Sylvius Piccolomini, le futur pape Pie II, n'tait
pas moins bloui de l'aspect de la cit de saint
Marc. Elle lui semblait une ville unique et admi-

joailliers;

137

LA GLOIRE DE VEMSE

march qu'il y ait au monde ^


de marbre, o les maisons des
patriciens sont presque toutes recouvertes de
marbre et d'or. Un autre voyageur dclarait que
les habitations des nobles taient k moins des
maisons particulires que des palais de princes et
de rois. L'crivain iDyzantin qui a racont, en
tmoin oculaire, la rception faite en 1438 par les
Vnitiens l'empereur grec Jean VIII, n'a point
assez d'loges pour cette brillante et grande
Venise, ville vraiment admirable, la plus admirable
des cits, par sa richesse, sa varit, sa splendeur,.
ville bariole et multicolore, et digne de louangesinfinies, ville enfin sage entre toutes, et qu'on,
pourrait justement appeler une seconde Terre promise. Il dcrit les pompes de l'accueil, les splendeurs du Bucentaure, tout tendu de pourpre et
pavoises, rsonnant du
d'or, les quadrirmes
bruit des musiques et du son des trompettes, la
galre destine l'empereur, avec ses rameurs aux
riches habits brods de feuillages d'or, ses drapeaux, ses cussons et ses figures allgoriques, o
le lion de la Rpublique s'associait l'aigle impriale. Il dcrit Saint-Marc merveilleux, le palais
magnifique, les maisons patriciennes, belles entre
rable, le plus noble

une

ville toute

Ceux qui
les plus belles , et il conclut ainsi
n'ont point vu ces merveilles n'y pourront croire;
ceux qui les ont vues restent impuissants dire
la beaut de la cit, l'lgance des hommes, la.
retenue des femmes, le concours du peuple, plein
d'allgresse pour saluer l'entre de l'empereur.
:

Et lorsque, enfin, en 1494, Philippe de Commynes,


ambassadeur pour le roi de France, vint son
tour Venise, si peu sensible que ce politique ft
12.

138

UNE RPUBLIQLE PATRICIENNE

VENISE

d'ordinaire aux choses d'art, lui aussi fut absolument bloui du spectacle que lui oiTrait la ville des
lagunes. Ils me menrent, crit-il, au long de la

grand'rue qu'ils appellent le Canal Grand et est


bien large (les gales y passent au travers, et y ai
vu navires de quatre cents tonneaux et plus, prs
des maisons), et est la plus belle rue que je crois
qui soit en tout le monde, et la mieux maisonne,
et va le long de la ville. Les maisons sont fort
grandes et hautes, et de bonne pierre les anciennes,
et toutes peintes; les autres, faites depuis cent
ans, toutes ont le devant de marbre blanc, qui leur
vient d'Istrie, cent milles de l, et encore mainte
grande pice de porphyre et de serpentine sur le
devant. Au dedans, ont, pour le moins en la plupart, deux chambres qui ont les plafonds dors,
riches manteaux de chemines de marbre taill,
les chalis des lits dors, et les ostevents peints et
dors, et fort bien meubls dedans. Elle est la
plus triomphante cit que jamais j'ai vue. Lui
aussi n'a point assez d'admiration pour le beau
et riche palais des doges, tout de marbre bien
taill, et le bord des pierres dor de la largeur
d'un pouce , pour la belle et riche chapelle de
Saint-Marc, toute faite de mosaques en tous
endroits , et pour les richesses incomparables de
:

son trsor, pour l'Arsenal enfin, qui est, dit Gommynes, la plus belle chose qui soit en tout le
demeurant du monde au jour d'huy .
Le Vnitien Marino Sanudo, dans sa Petite Chronique, crite en 1493, renchrit encore sur ces
frmoignages d'admiration. Lui aussi vante la
richesse des boutiques de la Merceria, o l'on
trouve acheter tout ce qui existe et que l'on peut

LA GLOIRE DE VEMSE

139

pont du Rialto, tout bord de magaqui, dans n'importe


quelle ville, semblerait une merveille, et qu' peine
on remarque Venise, l'le du Rialto, qui est le
souhaiter

sins, le

, le

march de San Polo,

plus riche endroit du monde , les banques o


s'entassent des sommes d'argent prodigieuses, les

magasins regorgeant de marchandises, que

les

galres de Venise portent dans le monde entier,


la richesse singulire de la ville de saint Marc.
Quoique sur ce sol rien ne pousse, dit Sanudo,
on y trouve en abondance tout ce qu'on dsire;
et

cela vient de ce que tout

l'argent.

le

monde

y a de

La Seigneurie aussi bien veillait fort attentivement tout ce qui pouvait contribuer la beaut
et au bon tat de la cit. De bonne heure, on
ordonna que, dans

les rues troites ou mal sres,


des fanaux seraient allums la nuit, aux frais de
l'Etat. Des travaux importants furent entrepris
pour fournir la ville de l'eau potable, des mesures
prises pour approfondir ou combler les canaux,
pour interdire le dpt des ordures dans les rues,
pour loigner des habitations les industries contraires l'hygine. Les signori di notte, chargs de
la police, avaient pour fonctions de veiller l'excution de ces prescriptions, et le capitulaire qui
dtermine leurs attributions est plein de dtails
pittoresques. Dfense est faite, dans les textes, de
goudronner des pilotis ou de faire bouillir du
poisson le long du quai des Esclavons, afin de ne
point dshonorer l'un des plus beaux quartiers de
la ville; dfense de jeter des immondices dans les
anaux; dfense aux lpreux et autres malades
atteints d'infirmits abominables , de s'installer

140

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

l'entre des ponts et la porte des glises.


Pareillement, le gouvernement se proccupait
d'assurer l'approvisionnement de la ville
les
ufficiali al frinnento, institus en 1276, avaient
pour charge d'accumuler dans les magasins publics
d'amples quantits de bl et de lgumes secs, et le
prix de vente des objets de consommation tait
officiellement fix. L'exportation du bl et du
fourrage tait svrement interdite, la fabrication
et la vente du pain soumises des rgles minutieuses. Mais, plus encore, le gouvernement vnitien prenait soin de conserver Venise la situation
privilgie qu'elle devait sa lagune, et de lui
assurer la constante protection de ces eaux qui,
selon l'expression d'un dcret du xvi^ sicle, taient
les saintes murailles de la patrie {sanctos
muros palrix). On s'appliqua donc dtourner de
la lagune les embouchures des fleuves dont les
apports pouvaient la combler, renforcer du ct
de la mer le rempart que formaient les lidi, ne
point laisser s'ensabler les porti qui ouvraient sur
la libre Adriatique. Au xv' sicle, comme aujourd'hui, les passes principales taient celles de
Saint Erasme, du Lido, de Malamocco et de Chioggia. Et grce cette constante sollicitude, qui
n'abandonnait rien au hasard, Venise gardait son
:

caractre original, et demeurait, en

qu'une

mme temps

unique au monde, l'une des plus


plus somptueuses, des plus belles

des
y et au xv* sicle.

riches,
qu'il

ville

Les peintres vnitiens


Les aspects de Venise.
la fin du xv^ sicle, dont l'art ajoute une parure
aux autres gloires de la cit, les Bellini, les Car-

de

141

LA GLOIRE DE VENISE

paccio, les Mansiieti, ont pris plaisir reproduire

des aspects divers qu'ofn'en peut


charmante et pittoresque

l'exact et vivant tableau


frait

alors

retrouver

Venise,

mieux

et

la

nulle part on

image.

On
Bellini

a signal dj le grand tableau o Gentile


a montr la place Saint-Marc, la basilique

et brillante de marbre et
campanile, auquel s'appuie
l'antique hpital de Saint-Marc,
et la
longue
faade des Procuraties, surmonte de terrasses
lgres ou alignant sur le ciel les troncs de cne
renverss de ses chemines innombrables. Dans la
Gurison du Possd, Carpaccio a peint le pont de
bois du Rialto et le Grand Canal couvert de gondoles, la silhouette clatante des faades polychromes, les loggias en plein air
qu'on nommait
Venise liag (du mot grec r,Xtaxov)
et le quai
troit couvert d'une foule lgante. Ailleurs, dans
le Miracle de la Sainte-Croix, peint
par Gentile
Bellini, un canal plus troit, le rio de San Lorenzo, est reprsent, avec son pont de pierre en
dos d ane et les maisons qui le bordent. Puis ce
sont d'autres aspects encore, o apparat surtout
la place essentielle que la vie sur l'eau tenait dans
les habitudes vnitiennes
ce sont les traghelli, et
les canaux parfois encore bords d'arbres, le mouvement des barques avec leurs rameurs aux pittoresques costumes, les lourds vaisseaux de commerce et les trirmes lgres, que Carpaccio a
reprsents tant de fois dans les pisodes de la
Lgende de sainte Ursule, et les placettes troites,
pleines de mouvement, et les enseignes singulires
au Chapeau ou l'Esturgeon
que Bellini a

couronne de coupoles
d'or, le Palais ducal, le

142

UNE r.PLBLIQUE PATRICIENNE

montres

suspendues au-dessus de

VEMSE
l'entre

des

auberges.

Dans d'autres tableaux des mmes peintres, de


de S. Antonio in
o Carpaccio a peint, accrochs au pialond, des modles de vaisseaux, pieux ea,voto des marins de Venise. Mais surtout ces matres
ont pris plaisir nous faire entrevoir l'arrangement
intrieurdespalaisetlasplendeurdes appartements.
Ici, dans un tableau de Mansueti, c'est le grand salon
au plafond rosaces d'or, la haute chemine
sculpte et peinte, aux murailles revtues de
marbre; ailleurs, dans une peinture de Carpaccio.
qui est Saint Georges des Esclavons, c'est le
studio de saint Jrme, vrai cabinet d'humaniste
ou de savant, avec ses manuscrits, sa sphre, ses
objets d'art; et c'est enfin la chambre charmante
de sainte Ursule, telle que Carpaccio l'a rve, avec
son lit baldaquin, en bois finement sculpt, la
table troite et longue oi un pieux livre est ouvert,
l'image sainte accroche au mur, devant laquelle
brle une lampe, et les grands lis qui, dans des
vases de majolique, fleurissent l'appui des fen-

vieilles glises apparaissent, celle

Castello, par exemple,

tres.

Rien ne fait plus authentiquement revivre cette


Venise disparue, avec la grce de ses aspects,
l'lgance de ses demeures, le luxe de ses rceptions, avec la population bigarre aussi, qui donnait alors la ville de saint Marc un aspect
d'exotisme cosmopolite. A la fin du xv^ sicle,
Venise, s'il faut en croire Marino Sanudo, dont le
chiffre semble un peu exagr ', aurait compt de
1.

Des tmoignages plus srieux donnent 110.000 habi


pour 1540.

tants pour 150'J et 131.000

LA GLOIRE DE VENISE

143'

180.000 190.000 habitants. On y rencontrait des^


gens de tonte nationalit et de toute raee, desmarchands d'Italie, d'Allemagne et de France, desOrientaux de toute couleur et de tout pays, desi
Juifs et des Grecs, des Dalmates et des Albanais,
des Turcs et des Tartares, des esclaves noirs et
blancs, toutes les varits de type, toutes les
nuances de costume. On conoit que l'orientatalisme ait pris naissance dans un tel milieu, et
qu'il ait fleuri d'abord dans les tableaux des
peintres vnitiens de la fin du xv*" sicle, d'un
Genlile Bellini, qui avait d'ailleurs, en 1479, t
envoy en mission Gonstantinople et y avait
peint un portrait clbre de Mahomet II, d'un
Garpaccio, si sensible l'attrait pittoresque des
Turcs enturbanns, des musiciens tartares et des
Orientales voiles. Proccupation redoutable des
politiques de la fin du xv" sicle, le Turc tait
et le got d'orientalisme
la mode dans l'art aussi
qui pntrait la ville des lagunes dit assez quel
milieu pittoresque et color, original et charmant,
elle oirait alors tous ceux qui la visitaient.
Dans la seconde moiti du xv*' sicle, Venise
tait vraiment l'apoge de sa gloire. Le monde
s'accordait vanter la sagesse de son gouvernement, sa richesse, sa puissance, sa splendeur. Il
semblait que, partout oi ses intrts taient en
jeu, sa force ft capable de les faire triompher;
il semblait
que sa fortune ft assure jamais.
Depuis mille ans environ que Venise avait pris
naissance, progressivement elle s'tait leve au
rang d'un des Etats les plus puissants et les mieux
organiss que le monde et connus. Elle ne dpassera pas dsormais ce haut degr de prosprit.
;

144

UXE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VEMSE

dans son organisme


se font sentir les
la dcadence. La cit de saint
Marc pourra bien, au xvi'' sicle, tonner encore
l'univers par le magnifique essor de sa civilisation;
sous cette apparente grandeur
dj la ruine
menace. Et c'est pourquoi le Moyen Age vnitien
mrite,
quoi qu'on en puisse penser d'abord,
plus que l'poque de la Renaissance, l'attention de
l'historien c'est alors vraiment que s'est fonde la
puissance et panouie la gloire de Venise.
Dj

germes obscurs de

CHAPITRE V
La vie
I.

IL

l'me vnitiennes.

et

La vie prive et les murs.


Le souci du commerce. Le.
souci des choses religieuses. Venise
l'glise. Le
patriotisme vnitien. Les qualits du Vnitien. Le

Les

ftes

de Venise.

L'me vnitienne.

et

doge Andr Dandolo.

Une

ville telle

La culture

intellectuelle.

qu'tait Venise

au

xv*

sicle,

riche, lgante, prise de luxe, de splendeur,

de

couleur, offrait, pour des ftes magnifiques, un cadre


merveilleux. Aussi n'taient-ce, dans la cit de-

que solennits de toute espce, civiles


o les Vnitiens se complaisaient d'autant plus que c'tait une
manire encore d'exalter la gloire de la ville et
d'attester tout ensemble sa puissance orgueilleuse
et l'amour profond que les citoyens avaient pour la-,
saint Marc,

et religieuses, politiques et militaires,

patrie.

De trs bonne heure, le&Les ftes de Venise.


Vnitiens avaient pratiqu le tir de l'arc, exercice
trs

utile, dit

notre pays

un document,

en ce

et

avantageux pour
vigueur cor

qu'il entretenait la

13

146

r.\E

RPLBLIQLE PATRICIENNE

VENISE

porelle et formait une race robuste pour la dfense

de

la cit.

XIV* sicle.

Ce

Tous

vieil

usage

subsistait encore

les Vnitiens,

au
de quinze trente-

cinq ans, taient inscrits dans les compagnies d'archers et, trois fois par an, Saint-Nicolas du Lido,
avaient lieu, en grande pompe, des concours de tir
solennels. De la mme intention procdaient les
luttes coups (le btons et coups de poings, qui
subsistrent jusqu'au xviii^ sicle, et o s'affrontaient, sur des ponts sans parapet,
au grand
risque de se laisser choir dans le canal,
les
jeunes gens des divers quartiers de la ville. Le
mme culte de la force physique se manifestait
dans ces exercices d'quilibre et d'agilit qu'on
nommait les Forze d'Ercole, oi d'ingnieux acrobates chafaudaient des pyramides humaines souvent difies sur l'appui branlant d'un plancher de
bois pos sur deux barques. Et, depuis le commencement du xiV sicle enfm, les rgates tenaient une
grande place dans la ville des lagunes et, vers la fin
du XV' sicle, les femmes mme commenaient y
prendre part.
Si les canaux et la lagune offraient ainsi un
merveilleux champ d'action l'activit populaire,
la Piazzetla et la place Saint-Marc taient, pour
d'autres ftes, le plus admirable des thtres. On y
donnait des combats de taureaux, non point la
mode espagnole, mais o la bte, maintenue par
une corde attache ses cornes, tait attaque par
des chiens vigoureux; les Vnitiens prenaient grand
plaisir ces batailles et le doge ne ddaignait pas
de les venir admirer du balcon du Palais ducal.
D'autres jours, c'taient des tournois magnifiques,
pour lesquels la grand'place tait toute dcore de

LA VIE ET L AME VENITIENNES

147

peintures, d'cussons et d'tendaixls, toute blouis-

sante de la splendeur des armes, de l'clat des

costumes

et

de la beaut des chevaux. Dans la

loge difie au-dessus du grand portail de SaintMarc, le doge prenait place avec sa compagnie,

magnificence du spectacle attirait des specPtrarque nous a conserv


le souvenir somptueux de la fte qui fut donne
en 13G4 et o le roi de Chypre Pierre II, alors
l'hte de la Rpublique, rompit une lance brillamment; en 1413, l'occasion de l'lection du doge
Thomas Mocenigo, le tournoi ne fut pas moins
beau, et plus de soixante mille personnes y assiset la

tateurs innombrables.

trent.

Les Vnitiens taient un peuple trs pieux, au


si l'on s'en tient aux manifestations ext C'est la cit, dit Comrieures de la religion
mynes, oi le service de Dieu est le plus solennellement fait, et encore qu'il y peut bien avoir d'autres
fautes, si crois-je que Dieu les a en aide pour la
rvrence qu'ils portent au service de l'Eglise. Il
est certain que les ftes religieuses taient,
Venise, nombreuses et splendides. Les ftes en
l'honneur de la Vierge taient clbres avec une
pompe particulire, et pareillement les quatre ftes
de saint Marc, qui commmoraient la passion de
l'aptre, la translation de ses reliques d'Alexandrie
Venise, son apparition merveilleuse au xi sicle
et la conscration de la basilique leve sa gloire.
Saint Etienne et saint Jean, saint Laurent et saint
Michel, saint Martin et saint JNicolas se partageaient, aprs l'Evangliste, la dvolion des Vnitiens, et le tableau fameux de Gentile Bellini
montre suffisamment la magnilicencc des procs-

moins

48

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

sioAs qui, aux jours de fte, droulaient leur pompeux cortge sur la place Saint-Marc.
D'autres ftes, celles-l plus caractristiques

encore de l'esprit vnitien,


rappelaient
les
triomphes de la Rpublique et les journes les
plus glorieuses de son histoire. C'tait, le l*^"" fvrier,
la fte dlie Marie, dont Commynes encore a
recueilli le souvenir, et o l'on commmorait la
reprise des fiances vnitiennes enleves, au cours
du x" sicle, dans la cathdrale de Saint-Pierre in
astello, par les pirates d'Istrie. Ce jour-l, douze
jeunes filles patriciennes, choisies parmi les plus
belles de la ville, s'en allaient, magnifiquement
Ytues et couronnes d'or, la cathdrale d'abord
t ensuite Saint-Marc,
o on clbrait une

messe solennelle;

puis, escortant le doge, elles


parcouraient le grand canal, et se rendaient
Santa Maria Formosa, o avait lieu une autre
crmonie, en l'honneur des habitants de cette
paroisse, qui la tradition attribuait un rle
-important dans la victoire remporte. Jusqu'en
1379, la fle subsista; les malheurs de la guerre de
Chioggia la firent alors interrompre; et, seule,
'habitude s'en conserva, pour le doge, jusqu' la
fin de la Rpublique, d'aller recevoir annuellement, des mains du cur de l'glise, les chapeaux de paille dore et le vin de Malvoisie,
que lui oiraient les habitants du quartier de
Santa Maria Formosa.
Le jour de l'Ascension rappelait de plus mmorables triomphes. C'tait cette date que iadis
Pierre II Orseolo avait quitt Venise pour conqurir
a Dalmatie; c'tait cette date que, plus tard,
d'aprs la lgende, les galres vnitiennes avaient

LA VIE ET l'aME VNITIENNES

l'49

la (lotte
de Frdric Barberousse, et
qu'Alexandre IIl avait, en rcompense, accord
la Rpublique l'empire de l'Adriatique. En mmoire
de ces grands vnements, chaque anne, partir
du xiii^ sicle, le doge clbrait en grande pompe
son mariage symbolique avec la mer. Mont sur
le Bucentaure, il se rendait, dans son somptueux
costume de pourpre et d'or, jusqu' la passe du
Lido, et l, jetant son anneau d'or dans les flots,
Nous
prononait la formule solennelle
il
t'pousons, mer, en signe de vritable et perptuelle domination . Puis on chantait la messe,
et la fte s'achevait, le soir, par un somptueux
banquet au palais.
Le jeudi saint, on ftait la victoire remporte
au XII* sicle sur le patriarche d'Aquile. Depuis
lors, le prlat envoyait, chaque anne, ce jour-l,
comme tribut, Venise, douze gros pains et
douze porcs gras. En grande pompe, sur la place

dfait

Saint-Marc, parmi les feux d'artifice et les acclamations du populaire, on gorgeait ces animaux,
tandis que, dans le Palais ducal, le doge et ses
conseillers abattaient, avec une masse de fer, de
petits chteaux de bois symbolisant les forteresses

du Frioul.
De mme on clbrait le souvenir de la conqute
de Constantinople et le jour de Saint-Vit, oii
avait t crase la sdition de Bajamonte Tiepolo,
et celui de Saint-Isidore, o avait t condamn
Marino Falier. L'lection du doge tait l'occasion
d'autres

festivits,

banquets,

place, offices solennels dans

processions sur la
la

basilique, diver-

tissements populaires. Venise ne laissait chapper


nulle occasion d'exalter sa gloire, sa richesse, sa
13.

150

IXE RPUBLIQUE PATRICIENNE

puissance

elle

et

VENISE

en blouir
qui la visitaient en toule

se plaisait surtout

les princes et les rois

au XIV
venu en

au xv*

sicle.

Au

roi

de Chypre,

1362, succdait, en 1367, l'empereur


Charles IV; puis c'taient des princes italiens, les
souverains de Milan, de Mantoue, de Ferrare, les

archiducs d'Autriche, les ducs de Bourgogne, les


empereurs de Constantinople Manuel II (1403) ou
Jean VIII (1437); c'taient le fils du roi de Portugal et le fils du roi d'Aragon, l'archevque de
Westminster et le duc de Bavire, l'empereur
Frdric III, qui venait deux reprises (1452 et
1468), bien d'autres encore. Pour recevoir ces
htes dont s'illustrait sa gloire, la Rpublique
n'avait pas assez de splendeurs, et tous repartaient
merveills de la beaut des costumes, de la
magnificence des joyaux, de l'incomparable puissance de la ville de saint Marc. Venise, ds cette
poque, tait l'auberge des rois.
Et, ds ce moment aussi, une autre fte mettait,
pour des semaines, la cit en liesse
c'tait le
fameux carnaval de Venise. Ds le xiii' sicle,
l'usage apparat de se masquer certains jours de
fte, et une loi de 1339 dfend les travestissements
dshonntes et interdit d'entrer avec le masque
dans les glises et les monastres de femmes, o,
la faveur du dguisement, se disaient et se
commettaient force indcences. Mais ces rserves
mmes montrent qu' certains jours le masque
tait permis, et l'usage en tait, au xv^ sicle, si
gnral, que les fabricants de masques formaient,
dans la grande corporation des peintres, un
:

groupe spar.
On voit, dans

les

tableaux o Carpaccio a peint

LA VIE ET L AME VENITIENNES


la

151

lgende de sainte Ursule, des jeunes gens l-

gants, aux chausses troites brodes d'argent et


d'or, aux pourpoints magnifiques, et dont une
toque rouge couvre les longs cheveux flottants. Ce
sont les compagnons de la Caha, fleur de la jeunesse et de l'lgance vnitiennes, dont les corporations, dsignes de noms divers, avaient, en
quelque manire, la charge officielle d'organiser les
ftes publiques. Ils s'en acquittaient avec un art
et c'tait une manire encore,
en rehaussant de splendeur le merveilleux dcor
de Venise, de contribuer au prestige et la gloire
de la cit.

dlicat et fastueux

La vie prive et
le

les

murs.

On imagine que

luxe des particuliers ne le cdait point au luxe

public.

la

magnificence

des appartements, o

parfois la dcoration d'une seule pice valait, au

tmoignage

d'un voyageur milanais, plus de


11.000 ducats d'or, correspondait la richesse des
toilettes fminines, par oi les patriciennes de
Venise semblaient comparables la duchesse de
Milan ou la reine de France. Sans doute, en des
temps trs anciens, on avait rencontr Venise
des femmes d'humeur austre et grave, comme
cette dogaresse Flicit Michieli, dont l'pitaphe,
au narthex de Saint-Marc, rapporte qu'elle tait
pieuse et bienfaisante, gracieuse en son langage,
modeste et sans ostentation, et que la beaut de
son me transparaissait dans la douceur de son
visage. Mais, depuis le xii^ sicle, les murs
avaient chang. Les patriciennes de Venise jugeaient
qu'taler leurs parures tait un hommage rendu
la noblesse de leurs familles et la gloire de la

152

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

cit. Et elles n'hsitaient point s'adresser

lui-mme

au pape

(des suppliques curieuses du xv" sicle

l'attestent),

afin

qu'il

autorist,

les

malgr

la

dfense du patriarche, porter leurs bijoux et


leurs pierreries, pour l'honneur de leurs maisons,
comme dit le texte, autant que pour le soin de
leur propre beaut .
Dans la Venise du xiv*' et du xv** sicle, la femme
tenait une trs grande place, et la loi avait fort
faire, autant pour refrner un peu le luxe de sa
toilette que pour lui assurer une suffisante protection.

Dans

cette ville riche, lgante et

pleine d'esclaves aux

murs

faciles et

mondaine,
de courti-

sanes innombrables [omnino sunt necessariie in


ierra ista, dit un dcret de 1360), la corruption
tait grande et le sens moral assez mdiocre.
Beaucoup de choses honteuses et dshonntes,
dit un acte du Grand Conseil de 1315, se commettent sur la place Saint-Marc, sous le portique et
dans l'glise mme. Les plus grands donnaient
l'exemple, et, malgr les svrits de la justice, ils
trouvaient sans cesse des imitateurs. Escalades de
i)alcons, enlvements, violences, familiarits publiques et choquantes, mariages irrguliers, formaient
le train ordinaire de la vie vnitienne- L'amour
tait un puissant dieu, dont les gens les plus graves
n'vitaient point les coups tmoin l'aventure qui,
au grand scandale des contemporains, jeta le doge
Andr Dandolo aux pieds de la belle Isabelle
fieschi. Philtres, conjurations magiques, pratiques de sorcellerie pour se faire aimer, taient
Venise choses de-courant usage. Et la ville en gar<lait, par toute l'Italie, assez fcheuse rputation.
:

Aes potes

satiriques raillaient volontiers la

com-

153

LA VIE ET l'aME VNITIENNES


plaisance des

un auteur du

femmes de Venise,

plus avides, dit

de chair frache que de


pain , et la cit de saint Marc semblait une ville
pleine d'embches , la sentine de toutes les
richesses et de toutes les corruptions.
Venise payait ainsi la ranon invitable de sa
prosprit conomique et du contact o son commerce la mettait avec toutes les races de l'univers.
Elle avait, bien d'autres gards encore, assez
mauvaise renomme. Ds le xiu" sicle, Fra Salimberie crivait des Vnitiens Ce sont des hommes
xiv" sicle,

avides, obstins et superstitieux, et


s'ils le

traitent

pouvaient, subjuguer

rudement

les

le

ils

monde

voudraient,
entier.

Ils

marchands qui viennent chez

eux, leur vendant trs cher ce qu'ils achtent, et


percevant, en outre, sur les mmes personnes, sur
les divers points de leur territoire, des droits de
passage fort lourds . Jean Villani, au xiv^ sicle,
ne les traitait pas mieux, et les nommait une
race perfide, issue du sang d'Antnor, qui trahit
Troie sa patrie . Boccace dclarait Venise l'asile
de toute mauvaiset , et lui reprochait son ambition, son orgueil, sa tyrannie. Sans doute, d'autres
la jugeaient mieux, et Ptrarque affirmait qu'il
n'existait point d'endroit o un ami de la tranquillit et de la vertu pt se plaire davantage qu'en
cette trs noble Venise . Au total, les ambitions
conomiques et politiques des Vnitiens leur
valaient, non sans raison, des critiques assez rudes.
Pourtant, un fonds srieux de qualits viriles
recommandait l'me vnitienne, et lui donnait une
singulire beaut.

154

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

II

Dans la commission que le


L'me vnitienne.
Snat rdigea en 1374 pour tracer au baile de
Gonstantinople la conduite qu'il aurait tenir, on
l'ambassadeur devra,
lit un mot caractristique
en toute circonstance, agir pour le profit et
l'honneur de Venise {ad profcuum et honorem
Veneciarum). La mme formule se retrouve dans
le serment que tout fonctionnaire de la Rpublique
prtait avant d'aller prendre possession de son
poste ou de son commandement
et elle rsume
assez exactement le devoir propos l'activit
conomique, la conduite politique, la vie de
tout citoyen vnitien. Comme en une devise significative, le double aspect de l'me vnitienne
apparat dans ces quelques mots
pre souci des
intrts matriels, de la grandeur politique de la
cit, et, plus encore, suprieur tout le reste,
ardent et patriotique souci de sa grandeur morale
et de sa gloire.
:

Le souci de commerce.
Chez tout Vnitien,
une proccupation d'abord apparat, essentielle,
primordiale
celle des intrts du commerce de
la Rpublique. Pour tendre le champ d'action de
ce commerce, pour accrotre l'empire colonial de
:

pour gagner de l'argent et crer de la


jamais un Vnitien n'prouva grands
scrupules de conscience. Peu lui importait, s'il y
avait profit en tirer, de trafiquer avec les musulmans, ft-ce en trahissant la chrtient peu lui
importait de porter aux infidles des matires
la ville,

richesse,

LA VIE ET l'aME VNITIENNES

155

prohibes ou de faire la traite des esclaves, si ce


commerce tait rmunrateur. Pour s'ouvrir des
marchs nouveaux, pour les dfendre contre leurs
concurrents, les Vnitiens dployaient une pret
prodigieuse et tous les moyens leur taient bons,
brutalits, violences, contre ceux qui tentaient de
:

leur rsister.

Un exemple remarquable de la faon dont le


souci des intrts de Venise dominait toute autre
considration dans des mes vnitiennes, et dans
les plus pieuses mme, apparat dans le livre de
Marino Sanudo le vieux, intitul Scrta fidelium
crucis. Au xiv* sicle, l'ide de la croisade n'avait
:

proccuper le monde chrtien, et


de l'poque s'efforaient de trouver
des solutions ce difficile problme. Celle de
Sanudo est particulirement digne d'attention par
le soin qu'elle apporte de concilier les intrts de
ce monde et de l'autre, et tout en poursuivant la
dlivrance du Saint-Spulcre, d'assurer Venise
le contrle du commerce de l'Inde et de la Chine.
Que propose, en effet, ce Vnitien? L'Egypte, ses
yeux, apparat justement comme le centre vivant de
l'Islam. La conqurir par les armes serait assurment le parti le plus avantageux pour Venise
mais l'entreprise est difficile, ou plutt irralisable.
Du moins, peut-on ruiner sa puissance en dtournant vers d'autres rgions, la Syrie et la Grce, le
commerce d'Orient dont elle tire sa richesse; et
Sanudo conseille, cet effet, tout un systme de
d'allure toute napodroits prohibitifs et un blocus
lonienne
et qui fait penser au blocus continental.
Et c'est une chose significative et caractristique,
de voir ce Vnitien, grand marchand et homme
point cess de

les publicistes

156

UNE RPUBLIQUE PATRICIE^^E

d'Etat tout ensemble,

tout conomiques

le

VENISE

rsoudre par des moyens


plus dlicat des problmes

religieux.

Ainsi le souci des affaires particulires, l'pret


l'individu se confondent en toutes

commerciale de

circonstances avec l'intrt suprieur de l'Etat et


s'y subordonnent. Et c'est un trait retenir, que
Ton retrouve dans toutes les manifestations du
caractre vnitien la subordination volontaire des
:

intrts particuliers au service et la


la

grandeur de

Rpublique.

Il est intLe souci des choses religieuses.


ressant de rechercher comment, dans une me
vnitienne, ces sentiments s'accommodent avec
d'autres devoirs, dont l'obligation tait singulirement forte chez des hommes du Moyen Age, les
devoirs de la pit et de la religion. Les Vnitiens,
on le sait, taient pieux. Il suffit, pour comprendre
quelle profondeur l'motion religieuse pouvait,
chez eux, emplir certaines mes, de regarder les
madones adorables et tendres, qu'a peintes un
Giovanni Bellini. Mais leur pit tait pratique
aussi on y sent toujours comme une arrire-pense utilitaire, l'ide qu'un capital religieux est,
pour un Etat, une force, au moins autant qu'un
capital matriel. Un des grands soucis des Vnitiens fut toujours de conqurir, pour la cit, des
reliques saintes, depuis celles de saint Marc jusqu'
tant d'autres qu'ils acquirent ou volrent au cours
:

du

xii*^

et

du

xiii^ sicle. Il

faut lire, dans les rcits

qui racontent la translation des corps sacrs, les


sollicitations, d'une habilet nave, par lesquelles
on s'efforce de sduire le saint pour l'attirer

LA VIE ET

l'aJIE

157

VNITIENNES

Venise. A saint Nicolas de Myra, les fidles dclarent dvotement, au moment d'enlever ses restes
vnrs
Venise, ta fille, t'invite; elle brle de
te voir, saint pre Nicolas. A saint Isidore on
reprsente qu'il trouvera, en venant dans la ville
des lagunes, la plus auguste compagnie, saint Marc
et saint Etienne, saint Hermagoras et saint Nicolas. Et l'auteur de la translation de saint Nicolas,
flicitant sa patrie d'avoir su s'assurer tout ensemble le patronage de saint Marc, dfenseur dans la
bataille, et de saint Nicolas, protecteur dans la tempte, ajoute ces mots caractristiques
Tu as
conquis l'un de ces saints, Venise, par une ingnieuse tromperie, l'autre par un coup de force
ouverte. Et pourtant il n'y a l ni tromperie ni vol,
car ce n'est point une intention mauvaise qui a
guid tes actes, mais le respect des saints et le
zle de la religion . Pour un Vnitien, la fin justifiait les moyens,
dans les choses de la pit
mme, pourvu que cette fin ft l'intrt et la grandeur de la cit.
Assurment la dvotion aux reliques tait chose
gnrale au Moyen Age et elle ne vaudrait point
d'tre note, si elle n'avait pris Venise un tour
assez particulier. Non seulement c'est faire uvre
pie d'enrichir la cit de quelque sainte dpouille;
mais l'orgueil vnitien se plait imaginer que les
saints prouvent un plaisir spcial tre, mme
par violence, transports dans la ville de saint
Marc. Le rcit que fait, dans sa chronique, le doge
Andr Dandolo de l'invention du corps de saint
Tarasios est cet gard tout fait remarquable.
Dans un pays d'Orient, au cours d'une relche^
trois marins vnitiens entrent dans une glise, et
:

14

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

158

l'un d'eux entend

une voix

saint et emporte-le avec toi .

Enlve

VENISE
d'ici

L'homme

ce corps

prie, puis

cherche; et prs de l'autel, il aperoit une icne


de saint Tarasios, une toffe accroche au mur,
et, derrire l'toffe, il dcouvre une pice o les
reliques du saint sont exposes entre des lampes.
Il se met alors l'uvre, il essaie de dplacer le
corps sacr et celui-ci, dit la lgende, l'appel
de la main du Vnitien, semble se prter comme
un tre vivant et dire son ravisseur Enlvemoi je suis tout prt venir avec toi . Et les
Vnitiens emportent la relique. Vainement les
moines grecs courent aprs eux, menaant et pleurant Hommes cruels, rendez-nous notre saint
pre vous ne pourrez partir d'ici, si vous ne le
restituez. Vaine prdiction; les galres appareillent, et dans la tempte, le navire qui porte le
corps prcieux semblait, dit le texte, nager comme
un cygne sur les ondes de la mer . Et Andr
Dandolo, qui raconte cette histoire, n'est pas
mdiocrement fier, aprs tant d'annes pourtant
coules, que le patron de l'heureux navire ait t
un de ses aeux.
Ainsi les choses de la foi ont pour premier objet,
Venise, de servir les intrts de l'Etat. Les proccupations religieuses se confondent et s'harmonisent si bien avec les soucis profanes que les clercs
sont parmi les plus riches ngociants de la Rpublique, et que l'Eglise, comme la noblesse, s'honore de travailler la grandeur conomique de la
cit. Et sans doute la pit vnitienne est relle et
sincre
elle se manifeste par des constructions
d'glises, de couvents et d'hpitaux, par des crmonies pompeuses, par mille fondations infiniment
;

LA VIE ET

l'a.AIE

VMTIEWES

1^^

louables. Mais c'est une pit trangement raison-

nable, qui ne verse ni dans les excs du mysti-

cisme, ni dans ceux de la superstition. Lorsque,


svirent dans l'Occident chrtien
xiv" sicle,
les processions des flagellants^ rsolument le gouvernement de la Rpublique les dfendit Venise,
et on raconte qu'en 1399, un serviteur des Dix,
ayant rencontr un de ces cortges interdits, ne
se fit point scrupule d'arracher le crucifix des
mains de celui qui le portait et de le jeter par terre
brutalement. Et loin de le blmer, la Seigneurie
bannit les chefs du mouvement. Pareillement, en
1379, pendant la guerre de Chioggia, la Rpublique
appela les religieux prendre les armes comme
les autres citoyens et elle exila ceux qui refusrent
de servir. C'est qu' Venise l'Etat proclamait hardiment sa supriorit sur l'Eglise et entendait lui
imposer son autorit.

au

Venise et l'Eglise.
Ds les premiers temps de
Rpublique, le doge intervenait, en confirmant
l'lection, dans le choix du patriarche du Grade, et
il conserva ce droit lorsque, en 1451, le patriarcat de Grado fut supprim et le titre de patriarche
attribu l'vque de Venise.
De mme les
vques du territoire vnitien, dont l'lection
n'avait lieu qu'aprs autorisation de l'Etat, taient
investis par le doge de leurs charges; partir de
1391 ils furent mme choisis par le Snat. La
surveillance du clerg sculier appartenait au
la

Conseil des Dix, celle du clerg rgulier, partir


de 1521, aux provditeurs des 7nonastres; et la
loi veillait attentivement, en rclamant la police
des institutions ecclsiastiques, ce que les int-

160

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

rets de l'Etat

de

la

VENISE

ne fussent point lss par

religion.

les

choses

L'Etat s'appliquait limiter les

immunits ecclsiastiques (le clerg tait astreint


aux mmes impts que le reste des citoyens) et le
dveloppement de la mainmorte; il soumettait le
clerg sauf pour les causes spirituelles, aux mmes
tribunaux que les laques; bien plus, il contrlait
les dlibrations du tribunal de l'Inquisition, auxquelles assistaient trois snateurs, portant

pour

d'inquisiteurs

l'hrsie;

il

le titre

se rservait

le

droit d'examiner, avant qu'ils fussent publis, les

ordres de la Congrgation; il entendait surtout


exercer, sur les personnes et les choses de la
religion, une autorit indiscute dans les choses

Le prince, dclarait un doge au


ne connat dans les choses temporelles d'autre suprieur que Dieu. L'Etat
excluait des emplois publics toutes les personnes
d'Eglise et les nobles mme qui taient pourvus
de quelque bnfice ecclsiastique et telle tait
la crainte de l'influence de l'Eglise dans les affaires
de la cit, qu'au Grand Conseil comme au Snat,
lorsque venait en discussion quelque question
relative au clerg ou aux rapports avec Rome,
tous ceux qui avaient des parents ou des allis
dans les ordres, tous ceux que leurs traditions de
famille dsignaient comme des partisans avous
du Saint-Sige taient exclus par cette formule
que la loi prescrivait Fuora Papalisti (Dehors les
temporelles.

nonce

pontifical,

papalins.)
C'est qu'en effet, malgr
que Venise professait pour

respect extrieur
papaut, et quoiqu'elle se targut d'avoir mrit le nom de cit
apostolique et sainte , elle maintint toujours
le

la

LA VIE ET

l'a.ME

VMTIENAES

161

du Saint-Sige une ferme et nergique


indpendance. On a vu comment, au temps de Henri
Dandolo, elle bravait Innocent III et se laissait
frapper sans s'mouvoir des foudres pontificales.
Plus tard, au xiv'^ et au xv^ sicle, quatre fois elle
fut, sans en tre trouble, mise en interdit. Si elle
acceptait sans hsiter les canons du Concile de
Trente en matire de dogme, toujours elle repoussa
qui taient conles dispositions disciplinaires
traires aux lois vnitiennes; en aucun Etat europen, le clerg et la papaut n'ont exerc aussi peu
d'influence qu' Venise. Pour maintenir ses droits
et dfendre sa libert, la Rpublique n'hsita
mme pas entrer en conflit ouvert avec Rome, et
il faut constater que, dans ces luttes, le gouvernement fut soutenu par la presque totalit du clerg
vnitien, reconnaissant la Seigneurie du souci
qu'elle prenait de ses intrts et de la protection
l'gard

qu'elle lui assurait contre

le

Saint-Sige

mme.

Dans la cit de saint Marc, l'Eglise n'tait pas


moins que le reste des citoyens soucieuse de la
dignit et de la grandeur de l'Etat, et jamais elle
ne s'tonna que la Rpublique, dans les entreprises
en apparence

les

plus saintes,

considrt avant

toute chose les intrts politiques de la cit.

Et tout cela se
Le patriotisme vnitien.
total un sentiment de patriotisme trs
lev et trs fier. Ds l'enfance, les jeunes patriciens de Venise apprenaient qu'invitablement ils
auraient accs un jour aux charges de l'Etat, et
qu'invitablement ils en devraient tre les serviteurs. Toute l'ducaticfn qu'ils recevaient les pr-

ramne au

parait ces obligations futures;

toute

leur vie
14.

162

UNE RPUBLIQUE PATRICIENAE

VENISE

maniement des affaires publiques ;


en leur interdisant le refus des magistratures, en leur imposant la prsence assidue aux
conseils, tait la garantie de leur dvouement.
Ceux qui n'taient point de famille noble, les
citoyens qui les bnfices de l'industrie et du
commerce, le bon ordre et la tranquillit de la cit
assuraient une existence souvent fortune et toujours facile, n'avaient pas moins d'attachement
Venise. A l'intrieur de la ville, chaque citoyen
tait galement soucieux du salut et de la grandeur
de l'Etat, non point seulement par l'appt des
rcompenses promises son zle, mais par
ardeur d'amour pour la patrie {pei^ zelo de amore
per la patn'a), comme disait ce Vnitien du
xv' sicle qui, ayant dnonc un homme coupable
d'avoir vol des joyaux du Trsor, refusait nettement toute rcompense d'un acte qui lui semblait
naturel. Au dehors, se dvouer partout et sans
cesse, dpenser sa fortune, son nergie, son intelligence, travailler constamment pour l'intrt et la
gloire de Venise,
que ce ft, comme Marco
Polo, en ouvrant au commerce des routes nouvelles, ou, comme les marchands qui revenaient
des mers levantines, en rapportant de quoi embellir
s'appliquer accrotre sa puissance en
la cit,
lui fournissant sur tout ce qui l'intressait les
informations les plus sres, tel tait le souci de
chaque Vnitien. Depuis 1268, le Snat avait prescrit aux ambassadeurs de lui adresser, au retour
de leur mission, des rapports d'ensemble, origine
lointaine de ces relations prcieuses, o clas'employait au
et la loi,

bon sens aiguis et la finesse d'obscrvatioa


des diplomates vnitiens. Pour servir son pays.

tent le

LA VIE ET

l'aJIE

V^ITIE^^ES

163

rien n'a jamais cot un Vnitien, ni l'espionnage, ni l'intrigue, ni l'assassinat jiolitique mme.

Et sans doute

il

faut parfois,

pour accepter

telles

ces obligations, une trempe d'me dure, intmais il y a,


resse et assez dnue de scrupules
dans cette conception du devoir envers la patrie,
(le

relle beaut par l'intention qui l'inspire et


par l'abngation servir, noblement accepte.
Qu'on regarde dans tous les rangs, dans toutes
les classes de la socit vnitienne, partout un
mme sentiment apparat. Qu'on parcoure les
Annales de Malipiero, un soldat, les Diarii de
Sanudo, un haut fonctionnaire, le Journal de
Priuli, marchand et banquier, une inspiration
commune traverse leur uvre; tous crivent pour
la gloire et l'honneur de saint Marc, dont chacun
de nous, disait un ambassadeur vnitien, a le nom
grav sur son cur. Ce ne sont l que quelques
exemples; mais chez tout Vnitien, quel qui soit,
une ide matresse domine tout le cours de la
vie
c'est que la Rpublique est tout et l'individu

une

rien.

On se demandera
Les qualits du Vnitien.
maintenant quelles qualits essentielles le Vnitien
apportait au service de son pays.
En esquissant prcdemment les figures d'un
Henri Dandolo ou d'un Marco Polo, on a marqu
dj quelques-uns des traits les plus caractristichez l'un, l'ambition
ques de l'esprit vnitien
orgueilleuse et tenace, la bravoure admirable, le
sens politique et l'habilet diplomatique plus merveilleux encore, la rsolution et la finesse, la prvision subtile et l'initiative hardie; chez l'autre,
:

164

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

i'nergie

ingnieuse

VENISE

infatigable,

et

le

sens des

l'ardeur s'enrichir, l'esprit d'entre-

affaires et

prise et l'esprit d'observation; chez tous deux,


iiert pareille d'tre issus

de

la cit

une

de saint Marc,

une intelligence souple et forte servir ses intrts, un gal dvouement la patrie vnitienne.
Tous deux montrent des mes jalouses de leur
indpendance, modrment embarrasses de prjugs et de scrupules, une prudence adroite servie
par une ferme volont et par un sens pratique
trangement raliste; tous deux, sobres de paroles,
ont mieux aim agir que discourir. Le got de
l'action utile est un des ressorts du caractre
vnitien.

Andr Dandolo, qui


Le doge Andr Dandolo.
doge de 1343 1354, nous offre un autre type

fut

assez reprsentatif de l'esprit vnitien. Issu d'une

des plus illustres familles du patriciat,

il avait de
dans la cit; depuis
1331 il occupait la haute charge de procurateur de
Saint-Marc; docteur de Padoue, il avait t professeur de droit l'Universit de cette ville, et ii
tait devenu si populaire Venise
il avait, par
sa bonne grce, mrit le surnom de // cortese
qu'en 1339, alors qu'il n'avait que trente-deux
ans, on pensa l'lire doge. Il parvint quatre ans
plus tard la magistrature suprme, un ge
absolument inaccoutum. Mais les minentes qualits de l'homme justifiaient cette exception sans
prcdent. Lgiste savant, crivain distingu, grand

bonne heure jou un

rle

patriote,

il

rachetait sa jeunesse,

chroniqueur,

murs

et

comme

le dit

un

par la gravit extraordinaire de ses


la pratique de toutes les vertus . Peu

165

LA YIB ET l'aME VMTIENNES

de cheEs de
et

l'Etat vnitien

ont eu une plus pleine

plus haute conscience de leurs

mme
utile

devoirs

a crit quelque part qu'il aimait

mieux

lui-

tre

que commander {prodcsse quam presse).

Il

a eu pour souci constant le bien de ses sujets et la


prosprit de la Rpublique, convaincu, comme il
le disait encore, que la renomme du souverain
s'accrot d'autant
plus glorieusement qu'il se
montre plus attentif veiller aux intrts de ceux
qu'il gouverne . Bien que fort ami de la paix,
il
n'a jamais hsit s'engager dans les plus
grandes guerres, toutes les fois que le bien de
Venise a sembl l'exiger, qu'il s'agt, dans la
croisade de 1345, de combattre les Turcs menaants, de rprimer durement, en 1348, la rvolte
de Zara, ou d'engager contre Gnes une lutte dcisive; et il est, dit-on, mort de douleur des dsastres de la patrie.
Andr Dandolo, outre son rle politique, a fait
uvre de lgislateur et d'historien. C'tait un
homme lettr, grand ami de Ptrarque; il aimait
les arts aussi^ et c'est lui qui a fait dcorer de mosaques le baptistre de Saint-Marc. Mais son activit

intellectuelle

offre

un

trait

particulier

et

but essentiellement pratique qu'elle


s'est toujours propos. Lorsqu'il a fait composer
les deux recueils diplomatiques appels le Liber
albus et le Liber blanciis, c'est qu'il voulait, en
rassemblant les plus anciens traits conclus par
les Vnitiens, fonder sur de solides et indiscutables
bases les droits et privilges de la Rpublique.
Lorsqu'il entreprenait de raconterdans ses Anriales
l'histoire de la cit, c'tait principalement pour
-exalter la gloire de Venise. Son rcit, qui cornsignificatif

le

166

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

mence avec

l'apostolat de saint Marc, retient pr-

cieusement

et

met en

relief tout ce qui peut servir

grandeur de la patrie. Dandolo


insiste longuement sur les translations de reliques
qui ont assur la ville des lagunes tant de saints
les intrts et la

il insiste sur les privilges accords


de saint Marc, et sur cette crmonie du
mariage de l'Adriatique, qui est le symbole visible
de sa puissance sur les mers; il insiste sur toutes
les journes glorieuses, celles de 1177, celles de
1204, qui ont donn Venise le prestige et l'empire. Son histoire, trangement tendancieuse, a
donc une porte toute pratique
elle forge des
armes pour justifier la politique de Venise et pour

protecteurs

la cit

servir ses intrts.

Comme

tous ses concitoyens,

doge Dandolo, dans tous ses actes, ne songe


travailler, selon la formule cite, que pour le
profit et l'honneur de Venise .
le

La culture intellectuelle.

Et ceci atteste chez


Vnitiens le souci d'ajouter une autre gloire,
celle des arts et des lettres, toutes celles dont
s'enorgueillissait la cit de saint Marc.
Les patriciens de Venise, au xiv<= et au xV sicle,
taient gens clairs, cultivs, amis des lettres et
des arts, et dont la souple intelligence alliait sans
peine aux soucis de la politique et de la guerre les
nobles proccupations de l'homme de got, de
l'artiste, de l'rudil. On a singulirement, et fort
injustement, exagr l'ignorance des nobles de
Venise et l'indiiTrence do la Rpublique pour les
choses de l'esprit. Elle faisait bon accueil, au contraire, aux humanistes, aux Grecs qui venaient
alors d'Orient chercher asile en Italie; ds la fin du
les

167

LA VIE ET L AME VEMTIEXKES

Manuel Chrysoloras et Dmtrius


sicle
Kydons enseignaient le grec Venise au xv^ sicle,
elle a reu Gmisle Plthon et Georges de Trbizonde, Pliilelphe et Bessarion qui, en mourant,
X!V*

vnitien ses manuscrits, premier


Bibliothque Marcienne. Depuis le
commencement du xv* sicle, l'Universit de
Padoue, rorganise par Venise, se dveloppait
lguait l'Etat

noyau de

la

magnifiquement

et

dans

la ville

mme

la

Rpu-

blique entretenait des cours publics de philosophie


et de thologie, et un institut de mdecine. Ds
1469, l'imprimerie tait introduite Venise par
Jean de Spire et son frre Wendelin, auxquels se
joignait, en 1470, le Franais Nicolas Jenson.
Venise utilisait les ressources que lui
Ainsi
offraient les pays trangers, pour la prosprit et
la splendeur de la Rpublique.
L'art enfin donnait la ville une clatante
parure. La Seigneurie aussi bien que les particuliers, les riches patriciens autant que les corporations puissantes, les clercs comme les laques, et
leur exemple les trangers mmes, Esclavons,
Dalmates, domicilis Venise, s'empressaient de
construire des palais, des scuole, des glises, que
dcoraient les grands matres de la fin du xv^ sicle,
les deux Bellini et Carpaccio. Les industries d'art
n'taient pas moins prospres; l'orfvrerie, la
sculpture sur bois, les verreries, les tissus prcieux, velours et brocarts d'or, servaient magnifiquement ce got du luxe cher tout Vnitien,
moins encore pour sa satisfaction propre que pour
la splendeur qui en rejaillissait sur la patrie.

Dans
de

la

l'glise des saints Jean et Paul, Panthon


rpublique vnitienne, s'alignent, au long des

168

UNE RPUBLIQLE PATRICIENNE

VEMSE

murailles et contre les parois du chur, les tombeaux, merveille de l'art, o reposent quelques-uns
des plus fameux entre les doges du xiv' et du
xv^ sicle. C'est le monument de Michel Morosini,
mort en 1382, l'une des uvres les plus admirables que l'art gothique ait laisses Venise;
c'est le monument de Pierre Mocenigo, mort en
1476, qui prit Scutari et qui annexa Chypre, et
dont une fire inscription dclare qu'il fut lev
avec les dpouilles des ennemis {ex hostium
manubiis)', c'est le monument d'Andr Vendramin,
mort en 1478, le, plus beau peut-tre qu'on admire
Venise. Ailleurs, dans Saint-Marc, SainteMarie des Frari, d'autres spultures glorieuses rappellent d'autres hros fameux. Et ce sont des statues encore, dresses sur les places ou dans l'intrieur des glises, en l'honneur des gnraux
illustres, des condottieri fameux, un Savelli, un
Colleone, qui avaient bien servi la Rpublique. A
tous, libralement, Venise a marqu sa reconnaissance. Elle a confi aux plus grands artistes,
aux Lombardi, aux Leopardi, aux Rizzo, aux
Verrocchio, le soin d'terniser leur mmoire. Elle
leur a donn, en leur vivant, large part au gouvernement et aux hautes dignits; morts, elle les a
glorifis en d'admirables spultures, parce qu'ils
avaient tous t les artisans fidles ejt dvous de
sa grandeur, parce que le grand souci de leur vie
avait t de travailler pour le profit et l'honneur
de Venise .

LIVRE

III

L'EVOLUTION DE VENISE
fou MILIEU DU XV A LA FIN DU

CHAPITRE

XV!*"

SICLe)

La puine de l'empire colonial.


Venise et les Turcs.

La politique orientale de
L'entre en scne des Turcs.
Venise dans la premire moiti du xv^ sicle.
La prise
Venise et Mahomet IL
de Constantinople.
L'oflensive ottomane. La perte de Ngrepont.
L'acquisition
Le commerce d'Egypte.
de Chypre.
La perte de la

More.

Malgr la splendeur merveilleuse dont se parait


Venise du xv' sicle, des germes de dcadence
avaient, ds ce moment, pntr l'organisme longtemps robuste del cit de saint Marc, et l'observateur
attentif ne pouvait mconnatre tout ce qui menaait la richesse et la puissance de la ville. C'tait
d'une part l'entre en scne des Turcs, adversaires redoutables, dont l'irrductible intransigeance ne laissait gure place aux accommodements,
dont les progrs foudroyants annonaient la ruine
la

15

170

rXE RPLBLIQIE PATRICIENNE

VENISE

prochaine de l'empire vnitien en Orient et compromettaient gravement les intrts conomiques


de la Rpublique. C'tait d'autre part, et presque
en mine temps, l'ouverture de nouvelles routes
de commerce, qui, en diminuant l'importance du
march niditerranen, diminuait pareillement
l'importance de Venise et atteignait les sources
mmes de sa prosprit. Et sans doute l'effet de
ces germes de mort ne se fera point sentir immdiatement; la ruine ne sera ni subite ni totale.
Bien plus, durant tout le cours du xvi* sicle,
Venise apparat, plus que jamais, splendide et glorieuse, et, voir l'clat de la civilisation dont elle
s'illumine, il semble que jamais elle n'ait t plus
prospre. Il ne faut point se laisser prendre
l'illusion de ces apparences magnifiques. Assurment, pour bien des annes encore, Venise conservera dans la Mditerranne une place considrable et y jouera un rle important; assurment,
durant bien des annes encore, elle apportera,
lutter contre les Turcs, une belle et Hre tnacit.
Il n'en est pas moins vrai
et on ne saurait trop
qu'avec le xvi' sicle la
insister l-dessus
dcadence commence pour Venise, et que le temps
de sa grandeur politique est pass.

L'entre en scne des Turcs.


Depuis la fin
XIV' sicle, Venise tait toute-puissante en
Orient. Gnes, trouble par ses rvolutions int-

du

rieures, s'effaait dans le Levant devant sa puis-

sante rivale. L'empire grec aux abois, territorialement diminu, financirement presque insolvable,
tait contraint de subir toutes les exigences de la
Rpublique. Mais une puissance nouvelle naissait,

LA RUINE DE L EMPIRE COLOMAL

17t

avec qui bientt il faudrait compter c'taient les


Turcs. Depuis que, par l'occupation de Gallipoli, ils
avaient pris pied en Europe, leurs progrs ne
s'taient pas arrts. D'Andrinople, devenue leur
capitale, ils avaient en tout sens port leurs armes
victorieuses, en Thrace et en Thessalie, en Serbie
et en Bulgarie; et mme, ds le commencement
du xv sicle, beaucoup de seigneurs latins d'Orient,
les dynastes de Chios et de Phoce, les ducs de
Naxos, les marquis de Bodonitza, avaient d se
reconnatre tributaires du sultan. Or, avec ces
nouveaux venus, griss par leurs rapides conqutes, peu civiliss d'ailleurs, et dont l'unique
rve tait la guerre perptuelle avec la chrtient,
:

une entente, surtout d'ordre

conomique,

tait

chose malaise tablir, et le condit semblait


invitable entre Venise et les infidles. La Rpublique pourtant ne le cherchait point. Gomme le
dira plus tard un Vnitien du xvi^ sicle
Nous
sommes des marchands; donc nous ne pouvons
vivre sans eux [essendo noi mercanli, non fossiamo viver senza loro)
en consquence, la ville
de saint Marc tchait de s'arranger avec les Turcs,
de signer mme avec eux des traits profitables.
Ds 1368, elle avait obtenu du sultan des avantages pour son commerce, et il avait t questioQ
d'tablir un entrept Scutari. En 1384, on avait
vu une ambassade turque Venise, pendant qu'un
envoy vnitien se rendait la cour deMourad I";
et des deux cts on multipliait les promesses
d'amiti, les assurances du ferme dsir qu'on
prouvait de vivre en paix.
Le trait de 1406 garantit aux Vnitiens la
libert de circuler dans l'empire turc, et le sultan
:

172

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

s'engagea ne point augmenter les taxes auxquelles


taient soumis les ngociants de Venise, ne
point inquiter les possessions vnitiennes. Et

malgr

l'intrt trs vif qu'elle portait

Constantinople, malgr

le

bon accueil

aux

affaires

de

qu'elle faisait

aux empereurs Manuel II et Jean Vill, malgr les


dmonstrations militaires mme auxquelles elle se
laissait induire parfois en faveur de Byzance, la
Rpublique montrait un attentif souci mnager
tant elle redoutait de comproles Ottomans
mettre les intrts de ses nationaux tablis ou
trafiquant en territoire turc. Quand on prpara en
Occident la croisade de Nicopolis, Venise garda
une rserve extrme; et quand Manuel II lui offrit
de remettre entre ses mains Constantinople,
Imbros et Lemnos, elle refusa net. Sa politique, en
se proccupant exclusivement d'intrts commer:

ciaux, esprait, ce prix, viter toute complication

trop srieuse.

La politique orientale de Venise dans la prePourtant, on ne


mire moiti du XV' sicle.
pouvait gure se dissimuler, Venise, que les
jours de l'empire grec taient compts, que la
capitale byzantine, enserre de toutes parts, tait
destine tomber, tt ou tard, aux mains des
Turcs; et, en vue de l'vnement invitable, la
Rpublique prenait ses srets. Ngrepont, que
Venise possdait maintenant tout entire, tait en

Orient un des plus solides boulevards de l'empire


la ville s'efforait, pour en mieux encore assurer la dfense, d'acqurir des territoires sur
le continent hellnique. Elle occupait dj Phtlion, en Thessalie; une famille vnitienne rgnait
:

173

LA RUINE DE l'eMPIUE COL'ONIAL

sur le marquisat de Bodonitza; un moment, de


1395 1402, Venise fut matresse du duch
d'Athnes; en 1388 enfin, elle acqurait Argos et
le bon port de Nauplie. Elle accroissait de mme
sa puissa.nce dans l'Archipel, en annexant Mycono
et Tinos, en offrant sa protection aux dynastes
des les, heureux, que la Rpublique ft stationner
dans leurs ports des galres qui assuraient leur
scurit. En 1423, elle achetait pour 50.000 ducats
c'tait une
Thessalonique au despote Andronic
position d'importance essentielle, et la Seigneurie
se flattait que, sous son autorit, elle deviendrait
vite une seconde Venise . En More, pareillement, Venise songeait ngocier l'acquisition de
la principaut d'Achae. Bref, elle s'efforait de
;

aux Turcs tout ce qui, dans l'empire


semblait susceptible d'tre sauv, et de
maintenir, par tous les moyens possibles, sa
suprmatie commerciale, gage de sa prosprit.
Et les Grecs eux-mmes semblaient comprendre
soustraire

grec,

cette politique avise et sage, et,

spontanment,

venaient se placer sous l'gide de la Rpublique en 1451, Egine, en 1453, Skyros, Skiathos,
Skopelos, en 1462, Monemvasie, sollicitaient la protection de Venise et se donnaient elle.
L'anarchie qui troubla l'empire ottoman, durant
les premires annes du xv^ sicle, favorisa la
politique de la Rpublique, en mme temps qu'elle
retarda le conflit. Mais ce conflit tait ncessaire,
invitable. Aussi bien les Turcs, matres des Dardanelles, commandaient la route qui menait
Constantinople et dans la mer Noire, et Gallipoli,
fortifie, crait une gne srieuse au commerce
vnitien. Et enfin, la construction d'une flotte
ils

15.

174

lAE RPUBLIQUE PATRICIENNE

de guerre turque
ottomane.

accroissait

VENISE

encore la menac

prise de Constantinople.
En 1416, le
commena. Une escadre turque ayant
ravag l'Eubc et les Cyclades, Venise riposta en

La

conflit

envoyant sa flotte dans les Dardanelles, et, le


29 mai 1U6, l'amiral Pierre Lordan infligea aux
Ottomans une dfaite complte. L'acquisition de
Thessalonique, que la Rpublique souffla au sultan
Mourad. au moment o il se croyait sr de la
conqurir, les efforts des Vnitiens pour constituer en More une puissance unie et forte, ne
laissrent gure, dans les annes suivantes, de
la lutte prochaine
doutes sur leurs intentions
contre les Ottomans devenait, en Orient, le principal souci de la ville de saint Marc. Aussi bien les
vnements se prcipitaient. En 1430, les Turcs
prenaient Thessalonique; bientt, Constantinople
mme tait menace. Dans l't de 1452, Mahomet II faisait construire, sur le Bosphore, le ch:

teau de Roumili-Hissar; il donnait ordre d'arrter


tous les vaisseaux qui franchissaient le dtroit, et
d'en exiger un droit de passage et, en cas de refus,
de les couler. Ce n'tait point l une vaine menace :
l'aventure du capitaine vnitien Antonio Rizzo, fait
prisonnier et excut avec tous ses matelots, le

prouva amplement;

la

Rpublique comprit que

la

lutte devenait sans merci. Aussi se jela-t-elle rso-

lument dans

la bataille qui se livrait

autour de Cons-

tantinople. Cinq galres de Venise taient dans le


port, au

moment o

le

sultan

commena

le sige

Sur la demande de l'empereur et avec


l'assentiment du Grand Conseil de la colonie, le
de

la ville.

LA RUINE DE L EMPIRE COLONIAL

175

baile Girolamo Minotto dcida de les retenir et de


les

employer

contre les

Lui-mme

Turcs.

prit

personnellement part la dfense; il occupa,


avec ses nationaux, un poste dans le voisinage de
l'Hebdomon et il paya mme son courage de sa
vie. Aprs la chute de la ville, il fut dcapit par
ordre de Mahomet II, avec son fils et plusieurs
notables vnitiens. Les autres colons, faits prisonniers, furent vendus comme esclaves, leurs
maisons livres au pillage, la colonie dvaste.
La perte en argent fut estime 200.000 ducats, auxquels il faut
ajouter 100.000 ducats
encore pour les pertes subies par les Candiotes.
C'tait
l, pour
Venise, un coup trangement
grave, et il semblait que la seule rponse qu'elle
dt faire tait une dclaration de guerre immdiate. Et c'est, en effet, ce que proposait le doge
Franois Foscari.

Venise et Mahomet II.


Mais avant d'en venir
ce parti extrme, on rflchit. Venise ne tenait
elle essaya de s'accorpas engager la guerre
der avec le vainqueur au mieux de ses intrts. Au
lieu de s'indigner, elle ngocia; elle alla jusqu'
s'excuser de la part que ses nationaux avaient prise
dans la lutte pour Constantinople; et assez humblement, elle offrit de payer au sultan une redevance de trois cinq mille ducats elle demandait
la vrit en change qu'on lui cdt Lemnos,
Imbros et Samothrace; mais, ce prix, elle acceptait le droit de 2 /o que le Turc exigeait sur les
importations et elle reconnaissait la comptence
:

du tribunal du cadi

Musulmans

pour toutes affaires entre


en effet, ds le mois

et Vnitiens. Et

176

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

un accord tait conclu entre le sultan


Rpublique le baile revenait Constantinople,
o la colonie s'efforait de se reconstituer. Et Venise,
d'avril 1454,
et la

relativement satisfaite d'avoir assur ses intrts


conomiques, se drobait toutes les propositions
qu'on lui faisait d'entrer dans une croisade contre
les Turcs; elle laissait, avec une joie secrte, craser les Gnois, qui le sultan enlevait Chios,
Aenos, Lesbos, et elle profitait mme de leur
dfaite pour obtenir de Mahomet II une srie de
concessions avantageuses, telles que la ferme de
l'alun de Phoce, celle des mines de cuivre, des
manufactures de savon, des ateliers de la monnaie
et des douanes. Avec une prestesse merveilleuse,
les Vnitiens avaient chang de politique, et ils se
flattaient, avec une habilet assez dpourvue d'orgueil, d'avoir tir de la situation nouvelle le meilleur parti possible.

condition des choses tait protait pass


des faveurs, des privilges arrachs la complaisante faiblesse des empereurs grecs, et pass aussi
le temps des relations faciles et courtoises avec les
matres et les populations du Levant. La morgue
Mais, en

fait, la

fondment change en Orient. Le temps

Turcs taient extrmes; et tout


de leur part s'attendre quelque
violence, quelque brutalit. Les affaires taient
moins bonnes aussi les guerres continuelles restreignaient fort le champ d'action du commerce
et l'insolence des

moment

il

fallait

vnitien, les taxes nouvelles acquitter rduisaient


Et, plus encore, l'humeur conqurante des Ottomans entretenait une perptuelle
inquitude. Mahomet II dveloppait sa marine 11
construisait, l'entre des Dardanelles, deux ch-

les bnfices.

LA RUIN DE l'bMPIRE COLONIAL

lT

teaux, devant lesquels

dsormais tout navire dut


pour subir la visite. Venise avait beau
s'abstenir de toute provocation et, pendant dix
pleines annes, accepter patiemment une situation
plus que difficile
en fait, le conflit tait certain,
et tout en en reculant le plus possible l'ventualit,
s'arrter

la

rpublique se prparait la

lutte.

L'offensive ottomane. La perte de Ngrepont.


Turcs, en effet, progressivement se ra])pro-

Les

chaient du domaine propre de Venise. En 1400 le


duch d'Athnes succombait; la mme anne, la
principaut grecque de More tait conquise par
Mahomet II. Ds lors, entre des voisins hostiles, le
moindre incident devait dchaner la guerre. La
prise d'Argos par les Ottomans, en 1463, en donna
le signal

la lutte allait

durer seize annes. Venise,

temps profit pour organiser ses


forces,
agit avec une vigueur nergique. Elle
envoya en More ses meilleurs condottieri, Bertoldo d'Est, Sigismond Malatesta; Argos fut repris,
qui avait mis

le

mur

le

de THexamilion, qui barrait l'isthme de Co-

rinthe, remis en tat de dfense.

En mme temps

prenait hardiment l'offensive, s'emparait


de Lemnos, d'Imbros, de Samothrace, attaquait
Lesbos, occupait Aenos, et paraissait jusque dans
les Dardanelles. Tout le Ploponse se soulevait
la flotte

en faveur de

la

Rpublique

les stradiots grecs et

albanais, les Bua, les Ralli, bien d'autres, les popu-

du Magne s'empressaient prendre service sous la bannire de saint Marc. L'enthousiasme tait universel, la conqute de la More
semblait certaine, et contre Mahomet II partout la
diplomatie vnitienne cherchait et .trouvait des
lations guerrires

178

U\E REPIBLIQUE PATRICIEWE

VEMSE

en Albanie Scander-Beg, en Anatolie, le sultan turcoman Ouzoun-Hassan. Pour triompher de


son gi'and adversaire, tous les concours, tous les
procilcs semblaient bons la Seigneurie, y comallis,

On songea srieusement
Mahomet II, vu la ncessit,

pris l'assassinat politique.

faire empoisonner
dit

de

dlibration,

la

moyens
verain.

usage de tous les


Turquie et son sou-

faire

possibles contre

la

moment surpris, reprenaient


en 1470 le sultan lui-mme venait
mettre le sige devant Ngrepont. La place fit une
belle iifense maisl'impritie du capitaine gnral
Nicculo da Canale perdit tout. Il ne sut ni empchti- l'arrive de la flotte ottomane, ni rompre
le ponl de bateaux jet entre l'le et le continent,
et dont la destruction coupait l'ennemi de ses
approvisionnements
s'oubliant dans une lche
inactiiiit, il ne fit pas un effort pour sauver la ville.
Apr> nne lutte dsespre, Ngrepont tomba enfin,
et le vainqueur se vengea cruellement sur ses
dfenscnis. La population fut massacre, la garnison passe par les armes, le baile, au mpris de
la ca[)iliilation, sci en deux. Jamais, dit un
conte Drain, on ne vit plus grande cruaut.
La hule de Ngrepont, bouclier et citadelle de
M.ii.^ les

Turcs, un

l'otTcnsive, et

i;

toute la chrtient , comme l'appelle une relation


vnitienne, eut, dans tout l'Occident, un retenlissemeuL prodigieux. En mme temps, les Turcs
ravageaient la Dalmatie vnitienne et menaaient

o depuis 1469 la Rpublique occupait


craignit une attaque for Spalato, sur
Scutari, sur la Crte, et Venise aux abois sollicita
l'Albanie,

Croia.

On

la paix. Mais

Mahomet

II

refusa

il

fallut conti-

LA BUINE DE l'eMPIRE COLONIAL

179

nuer la guerre. Elle svit partout en Albanie, o


Mocenigo russit sauver Scutari (1474) en AsieMineure, o la flotte du mme Mocenigo prit
Smyrne, Satalie, Korykos, Selefk; dans l'intrieur
de l'Anatolie, o Ouzoun-Hassan, soutenu par les
subsides et les canons de Venise, se risqua affronter Mahomet II. Mais la fatigue croissait avec l'effort. La belle dfense de Lpante (1477) fut une
dernire gloire pour la ville de saint Marc. Mais
ils envahissaient le
les Turcs se rapprochaient
Frioul, et on voyait de Venise brler, sur l'Isonzo
et le Tagliamento, les villages incendis par les
infidles. Croia succombait (1478) et Mahomet II
assigeait Scutari. Venise, n'en pouvant plus, pr:

fra signer

une

paix,

mme

dsastreuse.

Par le trait de 1479, la Rpublique renonait


elle cdait Lemnos, le
Argos et Ngrepont
Magne, l'Albanie entire, o elle perdait Scutari
et ne conservait que quelques places sur la cte,
Dulcigno, Antivari, Budua. Elle promettait de
payer au sultan une redevance annuelle de
10.000 ducats pour prix de l'autorisation de trafiquer en territoire turc.
C'taient des conditions trop onreuses pour que
la paix ft autre chose qu'une trve et, malgr les
changes de politesses courto-ises dont s'accompagna le rtablissement des bonnes relations, malgr
la mission que, sur la demande de Mahomet II, la
Seigneurie confia au peintre Gentile Bellini la
cour du sultan, le pril subsistait tout entier, et les
Turcs demeuraient terriblement inquitants. Ds
1480, ils recommenaient leurs entreprises dans la
mer Ionienne: Sainte-Maure, Cphalonie tombaient
entre leurs mains ils dbarquaient sur le littoral
;

180

LXE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

Otrante, qu'ils saccageaient; ils fonsur la rive albanaise, un grand port de


guerre Avlona. Et Venise se trouvait la fois
menace par mer dans son Adriatique, et par terre
dans sa province de Dalmatie, que les Ottomians,
matres de la Bosnie, exposaient au danger d'incessantes incursions.
italien,

daient,

L'acquisition de Chypre.
La Rpublique,
vaillamment, s'efforait de rparer ses dsastres
et de compenser ses pertes. Elle en trouva, ce
moment mme, une occasion admirable. En 1466,
Jacques II de Lusignan, roi de Chypre, qui venait
de reconqurir Famagouste sur les Gnois, avait
cherch, pour consolider son pouvoir, l'appui de
Venise, et demand la Seigneurie de lui choisir
une pouse. La Rpublique lui proposa une patricienne vnitienne, Catherine Gornaro, qui, e-n
1472, monta sur le trne de Chypre. C'tait un
grand avantage dj pour les intrts vnitiens. La
situation devint meilleure encore quand, le jeune
roi tant mort en 1473, Catherine se trouva matresse du pouvoir. Sous son gouvernement, Venise

Chypre
aussi dfendit-elle
nergiquement la reine contre tous les complots
qui la menacrent. Elle fit si bien qu'elle dtermina Catherine, en 1489, abdiquer un pouvoir
illusoire et cder son royaume la Rpublique.
C'tait une belle compensation de Ngrepont perdu.
La Seigneurie n'pargna rien pour faire de l'le
un solide boulevard de sa puissance ds 1492, on
commenait, pour transformer Famagouste en une
formidable place de guerre, construire cette
admirable enceinte de remparts, la plus belle et la
fut toute-puissante

181

LA RUINE DE l'eMPIRE COLONIAL


plus complte que nous ait lgue
ingnieurs de la Renaissance.

l'art

des grands

Venise ne montrait pas moins d'activit en


More. Elle y possdait une srie de positions
Nauplie, Monemvasie, Coron, Modon,
excellentes
Zonchio et Lpante, qui encerclaient le Ploponse. Corfou et Zante, peu de distance du continent, taient d'admirables points d'appui. La
fidlit immuable des stradiots albanais entrs au
service de la Rpublique achevait de fortifier dans
le pays la situation des Vnitiens. Leur puissance,
bien tablie, y tait grande, et la More faisait
heureusement pendant Chypre pour dominer les
mers orientales. L'annexion de Naxos, au centre
de l'Archipel, compltait utilement cet ensemble
de dfense, par oi le gouvernement de Venise
esprait former une digue assez solide pour arr/^''
l'invasion ottomane.
:

Mais surtout,
Le commerce d'Egypte.
mesure que les routes commerciales qui menaient
vers la pninsule des Ralkans et la mer Noire
devenaient plus difficiles et presque impraticables,
la Rpublique, pour se procurer les produits du
Levant, se retournait nouveau vers la Syrie et
l'Egypte. Durant tout le cours du xv^ sicle, ces
deux rgions jouirent d'un regain de prosprit.

Beyrouth, Damas, Alep, redevinrent les centres


Alexandrie surtout fut un
d'activs transactions
march d'importance essentielle. Deux fois par an,
en automne et au mois de janvier, une caravane
partait de Venise pour le grand port gyptien ;
elle comprenait, annuellement, de huit treize
navires, dont le chargement est estim un mil;

le

182

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

lion de ducats au moins. Une colonie vnitienne,


puissante et riche, tait tablie Alexandrie, et
ses fondachi, grands btiments carrs l'air de

faisaient grande figure dans la ville


Autour d'une cour intrieure se grou-

forteresses,
orientale.

paienT, au rez-de-chausse, les magasins, au-des-

logements l'usage des marchands; aux


abords de l'difice, des jardins plants d'arbres
exotiques donnaient la construction un aspect
dans la cour,
trange qui frappait les voyageurs
dans les btiments, couraient des btes sauvages
sus, les

apprivoises, et les Vnitiens poussaient l'insolence


jusqu' y entretenir un porc, objet d'horreur pour
les

musulmans.

Sans doute, tout n'tait point ais pour les chrtiens tablis en pays infidle. La nuit, les fondachi
taient ferms par l'extrieur; le vendredi, au moment de la prire, il tait interdit aux Francs de
circuler dans les rues, et pour plus de sret, on
les enfermait pendant deux ou trois heures dans
tablissements. Les sultans mamelouks
leurs
d'Egypte craient aux marchands vnitiens d'autres
difficults encore, et plus srieuses. Plus d'une
fois, les consuls de la Rpublique durent menacer
Caire de quitter le pays
le gouvernement du
avec leurs nationaux, et plus d'une fois l'nergie
de leurs reprsentations les mit en pril de mort.
Contre les Occidentaux, les sultans se croyaient
tout permis, et les vexations de toutes sortes,
arrestations, expulsions, coups mme, allaient leur
train. Mais surtout les souverains de l'Egypte prtendaient se rserver le monopole de la vente des
pices, du poivre en particulier, et en fixer le
prix au chiffre qui leur conviendrait. C'tait pour

183

LA RUINE DE L EMPIRE COLOMAL

commerce

vnitien une source incessante de


de conflits. Mais le march tait si
avantageux malgr tout, les bnfices qu'on en
le

difficults et

considrables, que, pour le conserver, les


Vnitiens supportaient toutes les humiliations et
tous les ennuis.
L'Occident ne pouvait plus se passer des pices,
et l'Egypte tait le seul pays accessible au commerce occidental par o elles pouvaient arriver
la Mditerrane. Cette considration primait tout
l'pret des Vnitiens conserver le prele reste
mier rang qu'ils occupaient Alexandrie les rendait insensibles aux mpris, aux afl'ronts. Leurs
rien
biens, leur vie taient exposs sans cesse
n'tait capable de leur faire lcher prise.
tirait si

La perte de la More.

Tous ces

efforts

pour-

Chaque jour la Rpublique connaissait de nouveaux dsastres.


Avec le sultan Bajazet II, successeur de Mahomet II, les rapports avaient d'abord t assez
faciles. Mais en 1492 les difficults commencrent.
Le sultan prit ombrage des dpches chifl"res que
tant devaient tre inutiles.

le baile

nement

de Constantinople envoyait son gouveret lui fit signifier de quitter le pays dans

De la rupture des relations diploguerre ouverte bientt rsulta. Les


marchands vnitiens furent arrts Constantinople (1499); les Bosniaques entrrent en Dalmatie
et parurent jusque devant Zara. II fut clair,
comme le dit un document officiel, que les Turcs
se montraient ouvertement ennemis de Venise.
Les deux flottes se rencontrrenl dans les eaux
de Navarin. C'tait, depuis 1416, le premier engales trois jours.

matiques

la

184

rXE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

gement srieux o elles s'affrontaient. La bataille


pourtant demeura indcise mais bientt la fortune
tourna contre lesYnitiens. Lpante tomba; Modon,
:

attaque par le sultan en personne (juin 1499), fit


d'abord une belle rsistance; aprs quelques
semaines pourtant elle fut emporte par surprise,
et ici encore les Turcs massacrrent effroyablement. Peu aprs, Coron succombait son tour.
C'tait pour Venise un coup sinirulirement grave:
les deux citadelles mor.otes, taient, selon l'expression d'un contemporain, le nid dans lequel se
rfugiaient autrefois tous ls navires qui faisaient
voile vers le Levant. Le Conseil des Dix dcrta
qu'il fallait, pour les sauver ou les reprendre, tenter
tout ce qui serait possible, sentant bien qu'il y
allait pour Venise de la conservation ou de la perte
de sa prpondrannce maritime. La Rpublique
pourtant dut y renoncer. La paix de 1503 l'obligea
abandonner les deux forteresses, et, par surcrot,
l'le de Sainte-^Iaure
Venise ne gardait plus en
More que Nauplie, Patras et Monemvasie.
Ce ne devait pas tre pour longtemps. Moins de
quarante ans aprs, en 1537, la guerre recommenait avec le sultan Soliman. Corfou tait attaque;
la citadelle de Klissa, en Dalmatie, tombait aux
mains des Turcs; dans TArchipel. Syra. Stampalia,
Patmos, Naxos, taient conquises par Khareddin;
Egine tait saccage par les musulmans; Andros
tait prise, Nauplie et Monemvasie assiges, la
Crte mme menace. La paix de 1540 obligea la
Rpublique abandonner les les, Nauplie, Monemvasie, tout ce qu'elle possdait encore en More,
et payer au sultan une indemnit de guerre de
trois cent mille ducats. Naxos et Andros devenaient
:

185

LA RUINE DE L EMPIRE COLONIAL

tributaires des infidles; dans tout l'Archipel,


Venise ne conservait que Tinos et Mycono. Sans
doute il lui restait Chypre et Candie, qui maintenaient son prestige dans les mers orientales
mais, en fait, en moins d'un sicle, la prpondrance maritime que la Rpublique possdait en
Orient avait t entirement ruine et, du grand
empire colonial fond au xiii" et au xiv" sicle, il
ne subsistait plus que des dbris.
;

16.

CHAPITRE
.a

l.

II

dcadence du commerce

vnitien.

La dcouverte de la route des Indes.


La lutte de
Venise pour le commerce des pices.
Les progrs des
La perte de l'Egypte.
Portugais.
La ruine du com-

merce vnitien.
Les progrs des Turcs. La perte de Chypre.
IL
journe de Lpante.
La paix avec les Turcs.

La

La fin
La dcouverte de la route des Indes.
du xv*^ sicle a vu s'accomplir un t'vnement capidont les constal dans l'histoire conomique,
quences devaient tre, pour la prosprit de Venise,
d'une gravit extrme. C'est la dcouverte par les
Portugais de la route maritime des Indes.
Au mois de dcembre 1487, aprs avoir long
les ctes occidentales de l'Afrique, Barthlmy Diaz
atteignait l'extrmit mridionale de ce continent,

nom

et le baptisait

du

Onze ans plus

tard, le

de cap de Bonne-Esprance.
20 mai 1498, Vasco de Gama,

suivant la mme route, parvenait avec trois navires,


aprs dix mois de traverse, au port de Calicut, et
les navigateurs portugais taient merveills de
l'aspect prestigieux qu'offrait la grande ville orien-

LA DECADENCE DU COM.MERCE VENITIEN

187

de l'actif mouvement de son port, o


mouillaient parfois en mme temps cinq cents et
jusqu' sept cents vaisseaux, de la richesse de ses
marchs, o se rencontraient en abondance les
espces les plus rares d'pices et d'aromates, o
s'accumulaient les pierres prcieuses et les perles.
Une re nouvelle s'ouvrait pour le commerce
taie,

d'Orient.

Jusqu'alors les produits de l'Inde arrivaient en

Europe par l'intermdiaire des grands marchands


arabes d'Egypte, qui les vendaient aux Vnitiens.
Or, les droits de douane fort lourds auxquels ces
denres taient soumises dans les ports d'Arabie et
d'Egypte, les exactions des sultans et de leurs
agents d'autre part renchrissaient de faon prodigieuse le prix d'achat de ces marchandises sur les
marchs du Caire et d'Alexandrie, si bien que les
Vnitiens, leur tour, taient obligs de les vendre
fort cher leur clientle. Maintenant que les Portugais allaient cliercher directement les pices aux
pays d'origine, dans des conditions qui, en supprimant les intermdiaires, rendaient toute concurrence impossible, tout le rgime du march tait
boulevers. Le quintal de gingembre, qui se payait
11 cruzados Alexandrie, en valait 4 Calicut. Le
prix du quintal de poivre y variait de 2 ducats 1/2'
3 ducats 1/2; or, Alexandrie, il n'tait point rare
de le payer 80 ducats, tandis que, rendu Lisbonne, il se vendait 40 ducats, et bientt mme 20,
laissant encore, ce prix, aux ngociants un bnfice prodigieux. Le quintal de cannelle se vendait
aux Indes de 3 ducats 5 ducats 1/2; pour les
autres pices, les prix d'achat taient analogues,
et les prix de vente en Europe forcment tablis en

188

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

proportion.

En

inondrent

le

trs

VENISE

peu d'annes,

les Portugais
prcieuses denres
orientales. En 1503, l'escadre de Vasco de Gama
rapportait 35.000 quintaux de poivre, cannelle,
gingembre
noix muscade , sans compter les
pierres prcieuses et les perles; la valeur totale du
chargement tait estime 1 million de ducats et
les frais d'armement de l'expdition n'avaient pas
dpass 200.000 ducats. Les gains des particuliers
taient dans une semblable proportion
avec une
mise de 2.000 ducats, une maison de commerce de
Lisbonne ralisait un bnfice de 5.000 ducats.
Gomment les Vnitiens, obligs d'acheter sur les
marchs d'Alexandrie, pouvaient-ils, dans de telles
conditions, soutenir la lutte? Et, non sans ironie,
le roi de Portugal mandait la Seigneurie que
dsormais les galres vnitiennes n'auraient plus
besoin d'aller chercher les pices en Egypte, o
avant peu d'ailleurs elles n'en trouveraient plus,
et qu'il leur suffirait l'avenir de venir s'en approvisionner Lisbonne, oi les marchands de Venise,
ajoutait le souverain, seraient si bien traits qu'il
leur semblerait tre chez eux.

march

des

La lutte de Venise pour

L'motion

le

commerce des

pices.

Venise rannonce de
ces vnements. Malgr l'optimisme auquel cerles gens aviss
un
tains se complaisaient
Priuli, par exemple, dont le journal est plein de
comprirent vite toute la
remarques significatives
gravit de la situation. Ils comprirent que ce qui
tait enjeu, c'taient la prosprit, l'existence mme
du commerce vnitien, c'est--dire le fondement de
la richesse et de la puissance de la Rpublique. Le
fut trs vive

189

LA DCADENCE DU COMMERCE VENITIEN

march des pices


rait-il

tait,

resterait-il Venise ou passe Lisbonne? C'tait toute la question, et elle


pour la ville de saint Marc, d'importance

capitale.

Les Vnitiens n'taient pas disposs se laisser


dpossder sans rsistance
ils luttrent nergiquement. Soucieuse d'abord de se renseigner avec
exactitude sur les faits et gestes des Portugais, la
Seigneurie envoya des missaires Lisbonne ils
taient chargs de surveiller les dparts destination des Indes, de recueillir des informations sur la
route nouvellement dcouverte, d'obtenir des prcisions sur les intentions du roi; il leur tait en
outre recommand de dnigrer l'occasion le Portugal auprs des ambassadeurs que les rois indiens
dputaient Lisbonne, en leur laissant entendre
que le Portugal tait un pauvre pays, incapable de
faire le commerce des Indes sans le concours
pcuniaire de Venise, et que Venise, malgr tout,
tait et resterait la premire puissance commerante de la chrtient.
En mme temps, la diplomatie vnitienne travaillait en Egypte. En 1502, Benedetto Sanudo
tait envoy en mission secrte au Caire. Les instructions qui lui furent remises, et qui nous ont t
conserves, sont tout fait dignes d'attention.
L'ambassadeur devait d'abord reprsenter au sultan le dsastre financier qui menaait l'Egypte, si
le commerce des pices se dtournait vers le
Portugal et si les normes sommes d'argent que
:

le

gouvernement du Caire devait ce


autre chemin dsormais

naient un

trafic pre-

il
devait
ajouter en outre que, si pnible qu'il lui pt tre de
rompre des relations sculaires , Venise serait
;

190

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

oblige, tt ou tard, de suivre le courant gnral et


d'abandonner le march d'Alexandrie. En consquence l'intrt du sultan lui commandait de
fermer les ports de l'Inde aux Portugais, en faisant
comprendre aux princes indignes le tort qu'ils
avaient de donner la prfrence des trangers
sur les marchands gyptiens ou arabes, qui faisaient en Extrme-Orient des affaires tout autrement importantes. D'autre part, Venise recommandait au souverain gyptien de diminuer les prix
exagrs auxquels les pices taient vendues
Alexandrie, ce qui permettrait aux Vnitiens de
soutenir plus aisment la concurrence contre leurs
rivaux. En 1504
une nouvelle ambassade fut
charge de faire des reprsentations encore plus
nergiques. La Rpublique tait impuissante
,

lutter contre les Portugais, qui inondaient des pro-

duits qu'ils rapportaient d'Orient tous les

marchs

de l'Europe; et les choses en taient ce point


qu' Venise mme un parti nombreux demandait
qu'on allt simplement acheter les pices Lisbonne. Sans doute, ajoutait l'ambassadeur, la Seigneurie rpugnait rompre ses anciennes relations
avec l'Egypte: elle suggrait donc au sultan de faire
venir autant d'pices qu'il pourrait et de les jeter
en masse sur le march pour faire chec aux Portugais; elle lui conseillait en outre d'agir sur les
princes indiens, de leur montrer tout le danger qui
pouvait rsulter de leurs relations avec les Portu-

pour sauver ses intrts conomiques,


Venise mettait tout en uvre mais la situation
semblait si grave qu'une commission spciale, la
Giunta dlie spezerie, tait, en 1502, adjointe au
Conseil des Dix, pour tudier la question et chergais. Ainsi,

LA DCADEA'CE DU COMMERCE VNITIEN

191

les meilleurs moyens de prvenir une catastrophe, et qu'en 1506, cinq magistrats nouveaux,
les savii alla merconzia^ taient spcialement crs
pour diriger la politique conomique de la cit.

cher

On

se

demandera peut-tre pourquoi

tiens apportaient tant d'obstination

les

dans

Vni-

la lutte,

ne cherchaient point plutt s'acles Portugais. C'est que les Portugais offraient bien aux marchands de Venise de
s'approvisionner Lisbonne, mais ils entendaient

pourquoi

ils

commoder avec

eux-mmes

aussi se rserver

march de

et

l'Inde,

le

monopole du

Venise ne voulait point con-

sentir devenir tributaire

du Portugal;

c'et t,

de ses propres mains, signer sa dchance. D'autres raisons encore, et plus graves, dictaient * la

Rpublique sa politique. La menace ottomane,


chaque jour plus pressante, rendait plus ncessaire que jamais la concentration des flottes vnitiennes dans la Mditerrane, et interdisait la
cit de saint Marc de se laisser entraner dans des
expditions trop lointaines. Et enlin les Vnitiens
avaient en Egypte de grands intrts, des colonies
florissantes; une brouille avec le sultan en et
caus la ruine invitable et risqu de ruiner en
mme temps tout ce que Venise conservait encore
de puissance dans les mers orientales. On conoit
que la Rpublique ne put se rsigner une telle
abdication.

Les progrs des Portugais.


Mais la lutte
devenait de jour en jour plus difficile soutenir.
L'nergie des Portugais tait infatigable. Chaque
anne, rgulirement, une expdition nouvelle
mettait la voile pour les Indes, et les chefs d'es-

192

Ui\E

RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

cadre portugais, les Gama, les Cabrai, les Albuquerque, apportaient tout leur zle tendre sans
cesse, par la diplomatie ou par les armes, le
champ d'action de leur pays. Ds le dbut, ils
s'taient proccups d'assurer leurs nationaux le
monopole du commerce des Indes, en empchant
tout trafic entre l'Egypte et l'Extrme-Orient. Vasco

de Gama, ds 1502, avait reu de son gouvernement l'ordre de poster une partie de son escadre
au dbouch de la mer Rouge, afin d'en barrer la
sortie aux navires gyptiens et arabes et d'en interdire l'entre tout vaisseau venant des Indes.
Bientt, sur toute l'tendue de l'ocan Indien, les
ngociants arabes ne connurent plus de repos :
attaqus par les croisires portugaises, les btiments taient capturs, brls ou couls fond, les
cargaisons dtruites, les quipages massacrs; si
bien que les musulmans n'osaient presque plus apparatre sur les ctes occidentales des Indes. En 1506,
l'occupation de Socotora, qui commandait la route
directe allant de l'Egypte aux Indes, permit aux
Portugais d'interrompre plus srement encore
toutes communications.

En mme temps

ils

raient par d'autres conqutes la matrise

s'assu-

du mar-

ch des pices.
Malacca tait alors considr comme un des plus
grands entrepts du monde; les produits de l'Indochine s'y accumulaient dans des conditions d'achat
extrmement avantageuses. Albuquerque s'en empara en 1511 et en vina les musulmans. En 1515,
les Portugais mettaient la main sur Ormuz, dans
le golfe Persique, par o une partie des produits
de l'Inde taient achemins, par les voies de
terre, vers la Syrie, o les Vnitiens les ache-

493

LA DCADENCE DU COM.AIEnCE VMTIEN


talent

du coup, ce

trafic,

que

les

musulmans

exploitaient jalousement, se trouva interrompu, en

mme

temps que cette nouvelle conqute livrait


aux Portugais les pcheries de perles du golfe Persique et le commerce des chevaux arabes et persans, qui d'Ormuz taient expdis aux Indes. Et,
pour complter cette grande uvre conomique, le
gouvernement portugais prenait les mesures ncessaires pour rpandre dans tout l'Occident les produits prcieux dont il s'assurait ainsi le monopole.
Il ne se bornait point attendre les clients Lisbonne; les navires portugais allrent porter les pices
en Angleterre, aux Pays-Bas, o le march d'Anvers
en prit un dveloppement prodigieux, en Allemagne, o les grandes maisons de banque d'Augsbourg et de Nuremberg obtinrent mme parfois
d'tre directement associes aux entreprises portugaises. Contre cette activit infatigable, si habilement rgle et soutenue par de si puissants
moyens, les Vnitiens taient peu prs impuissants rsister.

De graves vnements,
La perte de l'Egypte.
mme temps, compromettaient leur situation on Egypte. Depuis que les Vnitiens avaient
cess d'tre Alexandrie les bons clients qu'ils
taient autrefois, les relations de la Rpublique
avec les sultans du Caire taient devenues plus
tendues et plus difficiles, et le moindre incident

vers le

donnait prtexte des complications. En 1510, le


consul vnitien Damas avait ainsi attir la colre
du sultan par les ngociations qu'il poursuivait, au
nom de la Seigneurie, avec le souverain de la
Perse; le diplomate avait t arrt, avec plusieurs
17

194

L'NE

RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

de ses nationaux, conduit au Caire, jet en prison;


et comme Venise, engage en ce moment dans la
guerre contre la ligue de Cambrai, tait impuissante intervenir, ses adversaires dans le Levant,
Catalans, Napolitains, Franais, eurent beau jeu *
intriguer contre elle la cour gyptienne et s'efforcer de la supplanter. Une ambassade spciale,
appuye par une forte dmonstration navale,
russit pourtant rtablir la situation de Venise et
prouver qu'elle n'tait point si faible que la
reprsentaient ses ennemis. Mais peu aprs, en
1516, un coup plus redoutable la frappait l'Egypte
et la Syrie tombaient aux mains des Turcs.
Dsormais, tous les rivages de la Mditerrane
orientale taient territoire ottoman, et quoique le
conqurant laisst ouverts aux Vnitiens les ports
de Beyrouth et d'Alexandrie, la prompte dcadence de ces marchs longtemps fameux tait invitable. Les anciens Etats du sultan du Caire descendaient au rang de provinces; leurs intrts
taient sacrifis la grandeur de Constantinopl,
o Slim obligeait venir s'tablir les grands marchands du Caire, o Soliman essayait de centraliser le commerce des pices. Ds le milieu du
XVI' sicle, l'importance du march gj^ptien avait
ce point diminu que la Rpublique n'entretenait plus Alexandrie qu'un vice-consul; et, ds le
lendemain de la conqute, le reprsentant de la
Seigneurie en Egypte tait fort embarrass de runir
les douze marchands ncessaires pour composer
son conseil. Et aussi bien les Turcs n'taient pas
des commerants; brutalement destructeurs, ils
s'inquitaient peu de conserver la prosprit des
grands marchs du Levant, d'y favoriser l'tablis:

195

LA DCADENCE DU COMMERCE VMTIEN

sment des colonies trangres; en Venise


voyaient qu'une ennemie, dont

ils

ils

ne

voulaient ruiner

atout prix la prpondrance maritime dans l'Orient


ils ne
se proccuprent' jamais
mditerranen
;

de

ce qu'ils pourraient mettre sa place. Jadis,


l'poque byzantine, les entrepts de Constantinople regorgeaient des denres prcieuses venues

de la Chine, de l'Inde, de la Perse, de la Russie;


dans la capitale musulmane, le march maintenant tait dsert, et il en allait de mme dans tous
les centres

d'change, autrefois

si

florissants, sou-

mis l'autorit des sultans. De cette dcadence


conomique de l'Orient, Venise, plus que toute
la conqute de
-autre, sentait les consquences
l'Egypte par les Turcs s'ajoutait la dcouverte
des Indes par les Portugais pour frapper d'un coup
irrmdiable la prosprit du commerce vnitien.
:

A la fm du
La ruine du commerce vnitien.
xw" sicle, avant l'ouverture de la route des Indes,
les marchs de Beyrouth et d'Alexandrie taient si
abondamment approvisionns

comme

d'pices que,

plus

advint par exemple en 1498,


les galres de la caravane vnitienne n'avaient pas
eu assez d'argent pour acqurir tout le stock disponible. Ds que les flottes portugaises achetrent
directement aux Indes les prcieuses denres,

d'une

fois,

il

le march se tarit.
1502, les galres envoyes Beyrouth revenaient Venise avec quatre balles de poivre

brusquement

En

Alexandrie, sur cinq galres expdies, grand'peine avait-on pu trouver de quoi charger deux ou
les vaisseaux
trois. En 1504, ce fut pis encore
vnitiens revinrent d'Egypte absolument vides, ce
:

196

UNE RPUBLIQUE rATRICIE.NNE

VENISE

Dans les annes suivantes,


on s'estima heureux quand les navires revenaient
avec un demi-chargement. De celte diminution
dans la quantit des marchandises importes rsulprix sur le
tait, naturellement, une hausse des
march de Venise mais les prtentions exorbitantes des vendeurs cartaient les acheteurs et
amenaient la clientle dserter la place de Venise,
o l'on trouvait moins de choses, tout en payant
beaucoup plus cher. Ds 1510, les marchands allemands de Vienne dclaraient que, ne trouvant [dus
en quantit suffisante Venise le poivre dont ils
avaient besoin, ils iraient dsormais s'approvisionnera Lisbonne; et en Italie mme, malgr le
voisinage de la ville des lagunes, on commenait
qui jamais ne s'tait vu.

en faire autant.

L'ambassade que le Vnitien Trevisani remplit


au Caire, en 1511, nous fournit, sur la dcadence
rapide du commerce de la Rpublique en Orient,
des informations significatives. Les Egyptiens se
plaignirent vivement l'ambassadeur du petit
nombre des btiments vnitiens '^qui venaient en
Egypte et en Syrie. Vous autres Vnitiens,
dclarait le sultan, vous ne faites plus rien pour la
prosprit de mon pays. Autrefois, on expdiait de
chez vous sept galres Alexandrie, cinq Beyrouth, toutes ])lcincs de marchandises, et vos
magasins taient remplis. Maintenant, vous n'apportez plus rien. Ce n'tait plus que tous les
deux ans, en effet, qu'on voyait arriver dans fes
ports d'Egypte les vaisseaux vnitiens et, au Kcu
de sept ou huit, ils taient trois. Les ftavires marchands qui, jadis, tout le long de l'anne, frquentaient, en dehors de la caravane officielle, Aiexan;

LA DCADENCE DU COMMERCE VNITIEN

197

drie, se faisaient de plus en plus rares. Autrefois,


Venise importait annuellement trois quatre mille
quintaux de cuivre, trois quatre mille tonnes
d'huile ces chillres taient maintenant tombs
une moyenne de cinq huit cents quintaux pour
le cuivre, de quinze cents tonnes pour l'huile.
Autrefois, les galres de Venise, en quittant
l'Egypte, y laissaient en magasin des marchandises pour une valeur de 300.000 ducats, et de
l'argent comptant pour une somme au moins gale
maintenant, peine laissaient-elles 80.000 ducats
en marchandises et ^0.000 ducats en argent. Autrefois, aprs le dpart de la flotte, il restait toujours
en Egypte une quinzaine au moins de grands ngociants, qui traitaient en personne leurs affaires
maintenant, on ne voyait plus sur la place qu'une
demi-douzaine d'agents peu prs sans ressources.
Venise, crase par la concurrence portugaise,
puise par surcrot par les embarras de sa politique continentale, en arrivait, quoi qu'elle en et,
abandonner ce march d'Egypte, qui lui avait
t longtemps si rmunrateur: et comment etelle fait autrement? En 1512, l'anne mme qui
suivit l'ambassade de Trevisani, ses galres revenaient d'Egypte presque vides, parce que les pices
;

manquaient sur

Un

instant,

entrevu un

la place.

cependant,

moyen

la

Seigneurie

avait

efficace de

soutenir la lutte
elle avait pens percer l'isthme de Suez, et des
propositions avaient mme t faites ce sujet, en
1504, au sultan du Caire. Elles ne furent point
:

un peu ngligemment, au seul projet qui, peut-tre, et pu rtablir

poursuivies, et Venise renona,

sa fortune

et finalement,

impuissante, elle dut se


17.

198

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

rsigner suivre

comme

le

le

VENISE

courant gnral,

et

aller,

reste de l'Occident, chercher les pies

march de Lisbonne.
ne faudrait point croire, cependant, que les
deux catastrophes qui l'atteignirent si gravement
la fin du XV* et au commencement du xvi' sicle,
aient ruin jamais la prosprit commerciale de
Venise et l'on conoit mal, au reste, comment, si
sa richesse conomique avait t pleinement
dtruite, elle aurait pu continuer vivre, non sans
gloire. La cit de saint Marc demeura longtemps
encore une grande place de commerce. L'Allemagne y envoyait ses mtaux, la France ses toiles
sur

le

11

et ses laines, l'Espagne ses soieries, ses laines et ses


la Flandre ses tissus et ses tapisseries, la
Russie et la Pologne leurs fourrures ; et l'industrie
vnitienne continuait, plus activement que jamais,
fabriquer ses articles de luxe, bronzes et orfvreries, armes de prix et bois sculpts ou incrusts,

cuirs,

verreries et faences, dentelles, velours, soieries,


laines, tissus d'argent et d'or, cuirs dors, que
recherchait l'Occident tout entier. Venise, sentant

maritime

commerciale,

rparer ses pertes. Et elle y russit, en effet, partiellement. Mais les temps taient passs o le
magnifique dveloppement de son commerce
oriental faisait d'elle la reine de la Mditerrane
et aussi bien, ce moment mme o commenaient se tarir les sources essentielles de sa fortune, ce qui subsistait de son empire oriental
achevait de s'effondrer.
dcliner sa

puissance

s'appliquait devenir

un Etat

et

industriel, et ainsi

LA DCADENCE DU COMMERCE VNITIEN

199

II

Les progrs des Turcs. La perte de Chypre.


Le pril turc devenait, en effet, chaque jour plus
menaant. En 1558, les escadres du sultan Soliman
paraissaient jusque dans la Mditerrane occidentale, et la Rpublique jugeait ncessaire de mettre
Corfou en tat de dfense on se battait Durazzo,
;

des vaisseaux turcs se montraient devant Zante, et


dans l'Adriatique mme, o Venise tolrait imprudemment les pirateries des Uscoques, le conflit
semblait imminent en Dalmatie. En Orient, la
situation tait plus grave encore. Rhodes, malgr
l'hroque rsistance de Villiers de l'Isle-Adam,
tait en 1522 tombe aux mains des Turcs. Chios
venait d'tre conquise en 1566. Des bastions o la
chrtient s'efforait de lutter contre la pousse
ottomane, il ne restait plus que Chypre et Candie.
Or, les Turcs ne dissimulaient pas leur ambition
d'emporter ces derniers boulevards. Ds 1562, on
pensait Constantinople conqurir Chypre, et en
1564, des prparatifs d'attaque se faisaient Satalieh, sur la cte d'Asie voisine de l'le. En 1567,
la flotte turque semblait prte prendre la mer.
En 1570 enfin, le sultan arrtait ses rsolutions il
sommait les Vnitiens d'vacuer Chypre. Il comptait bien que la faiblesse notoire de la Rpublique
la rendrait incapable de toute srieuse rsistance
un envoy franais ne parlait-il pas, ds 1547,
de l'afTaiblissement des forces des Vnitiens et
diminution de leur grandeur ? Et, depuis vingt
ans couls, la cit de saint Marc ne s'tait point
:

releve.

200

LNE

RI'I

BLIQLE l'ATRICIE.WE

VEMSE

Chypre tait, vers le milieu du xvi* sicle, un des


joyaux de l'empire colonial de Venise. Merveilleusement fertile, l'ile produisait en abondance le bl,
coton, l'huile, le sucre, le sel; elle rapportait
net la Rpublique plus de 360.000 ducats par an.
le

Par malheur, celte magnifique possession tait assez


mal dfendue. On n'y trouvait qu'une place forte
capable de soutenir un sige c'tait Famagouste,
dont les remparts venaient d'tre achevs par le
grand ingnieur militaire Giovanni Girolamo Sanmicheli. Il en avait fait une formidable citadelle,
la plus forte de
toutes les villes [omnium
:

urbiiim fortissimo),

comme

dit

un gentilhomme

franais, qui la visita en 1567. Les

contemporains
proclamer une ville impreet Famagouste en effet allait s'illustrer
nable
par la plus admirable des rsistances. Mais si
cette dfense glorieuse devait jeter sur Venise
mourante un dernier rayon de gloire, elle ne pouvait, elle seule, sauver Chypre des Musulmans.
Au mois de juillet 1570, les Turcs dbarquaient
dans Tile. Nicosie, la capitale, tomba, presque sans
s'accordaient la
>)

essayer de se dfendre. Famagouste

pour

tint plus fire-

onze mois de sige


et un bombardement furieux. Bien qu'elle n'et
aucun secours esprer, la ville s'obstina. Aujourd'hui encore, dans la cit morte, parmi les ruines
demeures presque telles que les fit le dsastre de
en ce bastion Martinengo surtout, qui est
1571,
vraiment le cur de la forteresse, et dont les casemates normes, les flanquements savants, les feux
habilement tages donnent une impression si puissante de science et de force militaires,
tout
rappelle 1' inviolable fidlit des Vnitiens de
ment.

Il

fallut,

la rduire,

LA DECADENCE DU COMMERCE VENITIEN

201

Chypre pour la patrie et l'hrosme glorieux de leur


chef Marc-Antoine Bragadino. Lorsque, le i" aot
1571, Famagouste enfin capitula, sa courageuse
cot plus de cinquante mille
Turcs. Aussi Mustapha, le gnral de
Slim, ne se crut-il point oblig de tenir les promesses faites aux vaincus. Les dfenseurs de Famagouste furent massacrs ou rduits en esclavage,
leurs officiers pendus, Bragadino corch vif, et sa
rsistance avait

hommes aux

peau tanne envoye, comme un trophe, Consau sultan. Venise devait, quelques
annes plus tard, rachtera prix d'or les restes de
l'hroque capitaine et les placer [)ieuscineut dans
cette glise des saints Jean et Paul, vritable Panthon de la Rpublique, o reposent les plus illustres de ses doges et les meilleurs de ses serviteurs.
La perle de Chypre achevait d'assurer aux Turcs
la domination del Mditerrane orientale; la mer
mme, sur laquelle si longtemps elle avait rgn
en matresse, semblait devenir infidle Venise. Et,
avec une joie froce, les adversaires de la Rpublique rptaient les vers deJoachimdu Bellay, o
le pote, raillant la crmonie fameuse du Sposalizio del mare, disait des Vnitiens avec une brutantinople

tale ironie

Ces vieux

Dont

ils

c...

vont espouser

sont les maris, et

le

mer,
Turc l'adultre.

la

La journe de Lpante.
La chute de Famagouste causa en Europe une motion profonde.
Entre le pape, l'Espagne et Venise, une ligue se
forma pour combattre l'infidle don Juan d'Autriche reut le commandement de la fiotte coalise.
La concentration de l'arme chrtienne se fil
;

202

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

Messine, o les vaisseaux de Doria rallirent l'escadre vnitienne le 25 septembre, la flotte mouillait
devant Corfou. Les Turcs n'taient pas loin. Aprs
ia prise de Chypre, ils avaient un moment menac
Candie puis, entrant dans l'Adriatique, ils avaient
pouss jusqu' Cattaro et inquit la Dalmatie;
le 16 septembre, on signalait leur prsence dans
les eaux de Zante, et le capitan-pacha, l'approche
de la flotte chrtienne, concentrait ses forces dans
le golfe de Lpante.
C'est l que, le 7 octobre 1571, se donna la
bataille dcisive. De toute
l'escadre ottomane,
trente vaisseaux seuls chapprent ; les deux cent
trente autres furent pris ou
couls. L'amiral
turc prit dans le combat; une foule de prisonniers tombrent aux mains des chrtiens. La victoire de Lpante vengeait glorieusement le dsastre
;

de Famagouste.

Pourtant, de ce
La paix avec les Turcs.
succs clatant, peu d'eifet utile sortit. Aprs la
bataille, les allis se trouvrent mal d'accord sur
ce qu'ils allaient faire. Les Espagnols ne se souciaient pas, en attaquant Lpante, Coron ou Modon,
<ie travailler pour le seul profit de Venise. La
Rpublique d'autre part avait fait dans la guerre
de lourdes pertes; plus de cinq mille soldats et
matelots avaient pri dans la journe de Lpante.
Elle ne trouvait en outre nul avantage exasprer,
en continuant la lutte, la colre du sultan, et les
diplomates vnitiens comprenaient fort bien que
l'inimiti persistante des Turcs serait la ruine certaine de Venise. En consquence, tandis que les
Ottomans reconstituaient leur flotte, la liaue chr-

203

LA DCADENCE DU COMMERCE VMTIEN

tienne se disloquait. Les allis vitaient le combat;


don Juan cartait le projet d'attaquer Modon on
ngociait au lieu d'agir et, le 7 mars 1573, la paix
tait signe entre Venise et le sultan.
;

Parce

Rpublique abandonnait Chypre;


une indemnit de guerre de 300.000 ducats elle consentait augmenter le tribut qu'elle
payait pour la possession de Zante; elle restituait
enfin les conqutes que ses armes avaient faites
en Dalmatie. Il semblait, dit un contemporain,
que les Turcs eussent gagn la bataille de Lpante.
Si Venise acceptait ces conditions assez humitrait, la

elle payait
;

liantes, c'est qu'elle se flattait, ce prix, d'assurer

du moins sa domination Candie, dans les les


Ioniennes et en Dalmatie; c'est que surtout, lasse
d'une guerre qui lui avait cot douze millions
de ducats, uniquement soucieuse des intrts de
son commerce, elle ne souhaitait que la paix.
Toute sa politique se rsumait en une formule
sans gloire, o un homme d'Etat vnitien a bien

marqu

proccupations tout utilitaires de la


s'accrocher solidement un pan de
l'habit du Grand Seigneur [icnersi con la mano a
un lembo dlia veste del suo Signoi'c). Au lendemain de Lpante, l'attitude peut sembler imprvue
les intrts conomiques de Venise
et mdiocre
l'expliquaient pourtant. De plus en plus le commerce d'Orient, o les Vnitiens rencontraient
maintenant la concurrence juive, diminuait d'importance. Les importations en laines et en toiles
rapportaient moins qu'autrefois; sans doute la
vente du papier et des verreries demeurait encore
rmunratrice; mais, au total, la dcadence tait
visible; et, par ailleurs, Venise avait pour vivre un
les

Seigneurie

204

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

imprieux besoin des bls de Turquie. Il tait donc


indispensable de restaurer la paix avec les Turcs,
et la ncessit en semblait si pressante que, malgr les ambitions conqurantes des Ottomans,
malgr leurs vises mal dissimules, leurs attaques
mme sur Corfou ou Cattaro, Crigo ou Zara, la
paix fut en effet maintenue jusqu'au xvii" sicle.
Pour conserver 1' amiti du sultan, Venise
acceptait jusqu'aux pires injures il semblait qu'elle
ne vt plus d'autre moyen de conserver ce qui lui
restait de son empire colonial, de sauver ce qui
subsistait de sa prosprit commerciale. Et cette
posture trop humble tait le symptme clatant de
su dcadence.
Aussi bien
et ceci achve d'expliquer l'volution assez surprenante de cette politique vnidepuis que son empire
tiennejadis plus glorieuse
oriental tait menac de ruine par les progrs des
Turcs, la Rpublique cherchait ailleurs des compensations. Aprs avoir si longtemps trouv sa
grandeur sur la mer, la ville de saint Marc poursuivait des conqutes en terre ferme, qui devaient
l'engager fcheusement dans les complications de
la politique italienne et europenne. Pendant des
:

sicles,

Venise avait vcu presque isole du

monde

occidental, et elle n'avait point eu s'en repentir.

Ses ambitions nouvelles, consquence des checs


subis par ailleurs, devaient lui tre moins heureuses; sur ce champ d'action o elle essayait de
rparer ses pertes, elle devait trouver plus de
dboires que de succs et, malgr les apparences
parfois triomphantes, Venise allait, par la voie o
elle s'engageait, descendre un peu plus vers la
dcadence.

CHAPITRE

III

La politique continentale de Venise.

Les
la politique continentale de Venise.
Le dogat de
acquisilions en terre ferme au xiv sicle.
Le gouvernement de Venise en terre
Franois Foscari.
Les difficults de la politique vnitienne.
ferme.

Les raisons de

Venise

et la France.

Les raisons de la politique continentale de


Pendant de longues annes, Venise,
Venise.
n'avait point jug
tout occupe de l'Orient,
qu'elle et intrt s'engager dans la complication

des affaires italiennes, et elle s'tait abstenue en


consquence de toute ambition conqurante du
ct de la terre ferme. Pour assurer la protection
et le dveloppement, qui seuls lui importaient,
de ses intrts conomiques dans la pninsule, elle
s'tait contente de conclure des traits de commerce avantageux et d'tablir des entrepts aux
points essentiels des grandes routes, qui d'Italie
menaient vers l'Europe centrale, Ferrare ou
Vrone, Bellune ou Trvise.
Pourtant, de bonne heure, la ncessit de ne
point laisser se fermer ces dbouchs indispensables sa prosprit, la ncessit, plus pressante
encore, d'assurer l'alimentation de la cit, impo18

206

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

srent la ville de saint Marc une politique continentale. Et surtout, quand tout autour d'elle grandirent des voisins puissants et redoutables, les
Scaliger Vrone, les Este Ferrare, les Carrara
Padoue, les Visconti Milan, il lui fut impossible
de se dsintresser dsormais d'une situation pleine
pour elle de srieux et prochains prils. Par le
progrs de ces seigneuries fodales, Venise risquait de se trouver cerne dans ses lagunes,
incessamment contrarie en tout cas et gne dans
le dveloppement de sa grandeur. Il fallait imp-

rieusement qu'elle se donnt de

l'air

sur le con-

tinent.

le

C'est ce qu'expliquait fort bien, en l'anne 1308,


doge Pierre Gradenigo, lorsqu'il dclarait que

le

devoir d'un bon prince et d'un bon citoyen tait

de saisir toutes les occasions d'agrandir l'tat et


d'augmenter la Rpublique, et de s'appliquer par
tous les moyens procurer gloire et puissance
la patrie. Les bonnes occasions, ajoutait-il, sont
rares, et sages ceux qui savent les saisir propos
ceux-l sont fous et sots, qui ne savent point les
Les enfants seuls se
voir . Il disait encore
les gens de cur
laissent effrayer par les mots
ne craignent rien, pas mme la pointe de l'pe .
A ces vises ambitieuses bien des gens s'opposaient
Venise, redoutant ces guerres continentales, qui
ne manqueraient pas d'exciter en Italie des haines
mortelles contre la Rpublique et ceux-l voyaient
juste peut-tre. Place en quelque sorte en marge
de la Pninsule, ayant ailleurs tous ses intrts,
Venise semblait presque une trangre en Italie.
Rien ne la dsignait pour reprsenter ou dfendre
les intrts communs de la race italienne; tout la
;

LA POLITIQUE CONTINENTALE DE VENISE

207

Tendait incapable de devenir le centre d'un groupement national. L'difice savant de sa constitution
n'tait point fait pour abriter un grand peuple; son

organisme politique n'avait rien de ce qu'il fallait


pour raliser l'unit italienne. Par l, la politique
continentale de la cit de saint Marc, uniquement
fonde sur des ambitions gostes, apparaissait
beaucoup comme une menace; et, du point de vue
Tnitien mme, elle pouvait lgitimement apparatre comme une erreur et comme une cause de
ruine. Ce fut elle pourtant, malgr une opposition
qui ne dsarma point, qui l'emporta dans les conseils de la Rpublique; et comme elle devint vite
trangement agressive, les rsultats, si avantageux
qu'ils fussent en apparence, ne devaient pas peu
contribuer la dcadence de la cit.
Les acquisitions en terre ferme au XIV' sicle.
question de la possession des embouchures
du P fut la premire occasion oi se manifestrent
les prtentions ambitieuses de la Pipublique. La
libre navigation du fleuve tait ncessaire au commerce vnitien; or, Bologne et Ferrare rclamaient
sur elle un droit de contrle. En 1270, pour le
mieux assurer, les Bolonais songrent construire
un fort sur le P di Primaro ce fut le point de
dpart d'un conflit qui dura trois annes, et oi
Bologne finalement eut le dessous. C'tait le dbut
de la politique vnitienne en terre ferme. Trentecinq ans plus tard, en 1328, Venise tenta davantage
elle voulu profiter des troubles de Ferrare
pour mettre la main sur la ville. Devant l'opposition du pape Clment V, qui n'hsita pas lancer
l'interdit sur la cit des lacrunes, il fallut, malgr

La

208

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

l'nergique tnacit du doge Gradenigo, finalement


reculer. Mais, malgr l'chec de l'entreprise, elle

n'en tait pas moins significative des tendances


nouvelles de la Seigneurie.
On s'en aperut prompte ment. Les Scaliger,
seigneurs de Vrone, avaient, au commencement
du xiV sicle, fort arrondi leur domaine. En 1329,
ils tenaient, outre Vrone, Vicence, Padoue, Feltre,
Bellune et Trvise. Leurs agrandissements taient
un danger vident pour Venise; et aussi bien Mastino dlia Scala ne se faisait point faute d'imposer
de lourdes taxes aux marchands vnitiens qui
passaient le P, de faire payer des droits toute
marchandise destination de Venise; il disputait
en outre la Rpublique le monopole du sel, qui
tait une de ses principales sources de richesse. La
guerre, dans ces conditions, tait invitable
elle
se termina par l'entier triomphe des Vnitiens. La
paix de 1338 obligea les Scaliger cder la
Seigneurie la marche de Trvise, c'est--dir TrSacile,
vise, Conegliano, Castelfranco,
Oderzo,
qu'elle plaa sous son gouvernement direct, Bassano et Castelbaldo, qu'elle donna en fief un
ennemi des seigneurs de Vrone. Ceux-ci perdaient
galement Padoue, qui fut restitue aux Carrara,
ses anciens matres; et sur eux aussi Venise tendit sa suzerainet.
C'taient l des acquisitions importantes, et le
point de dpart d'une puissance continentale que
la Rpublique aspirera dsormais accrotre sans
mesure. Mais c'tait un danger aussi. Du jour o
Venise cessait d'tre une ville purement maritime,
du jour o, par une frontire continentale, elle se
trouvait en contact direct avec les tats voisins.
:

LA POLITIQUE CONTINENTALE DE VENISE

209

des connits incessants taient craindre, et ils se


produisirent en elet. On eut lutter avec les
patriarches d'Aquile, avec les comtes de Goritz^
avec les seigneurs de Padoue et au del de cette
zone de prils immdiats, d'autres menaces venaient
de princes plus lointains, mais plus grands, tels
que le duc d'Autriclie, le roi de Hongrie ou le duc
de Milan. Venise en fit bientt l'exprience. Dans^
la seconde moiti du xiv' sicle, au cours de ses
luttes avec Gnes, toujours il lui fallut regarder du.
ct de la terre ferme et compter avec les ennemie
que sa rivale lui suscitait sur le continent. En 1369^
en 1379, les Carrara de Padoue eurent une attitude
ils jourent dans la guerre
nettement hostile
de Chioggia un rle capital. Si bien que, quoi
qu'elle en et, la Seigneurie, pour sa scurit, dut
songer s'emparer de Padoue. Ainsi, de proche
en proche, Venise se trouvait prise dans l'engrenage et prparait les dsastres qui, un sicle plus
tard, devaient l'accabler.
Au lendemain de la paix de Turin, les Carrara
n'avaient point dsarm. Ds 1382, ils obtenaient du
duc Lopold d'Autriche la cession de Trvise
Ceneda, P'eltre et Bellune, et ainsi ils commandaient l'importante route commerciale du Pusterthal. Puis ils travaillaient s'tablir dans le Frioul;
enfin ils s'accordaient en 1387 avec Jean-Gala&
Visconti pour dpouiller les Scaliger, Vicence devant tre la part du butin rserve aux seigneura
de Padoue; et cet accord rvlait la Rpublique,,
derrire les Carrara, une autre pril plus redoutable encore, celui dont la menaaient les ambitions
des ducs de Milan. La ncessit d'agir tait imprieuse
Venise commena par Padoue. Elle
;

18.

210

UNE RPLBI.IQLE PATRICIEvP^E

ViMSE

de Jean-Galas, infidle son


de la veille, expulser de leur ville les Carrara en 1388; et si, aprs cette leon donne, elle
consentit en 1392 les y laisser revenir, elle obtint
du moins la restitution des villes perdues dans la
marche de Trvise et la domination des passages
des Alpes qui en dpendaient. La mort du duc de
Milan en 1402 lui permit une politique plus nergique encore. Dans l'anarchie qui avait suivi la
mort de Jean-Galas, les Garrara rclamaient pour
leur part Vicence et Vrone. Venise en profita
pour s'entendre contre eux avec la veuve du Visconti. En change de l'appui que lui assurait la
Rpublique, la duchesse cdait Bassano, Vicence
et Vrone contre Padoue, en mme temps, la Seigneurie se faisait les mains libres. Assige, la
russit, avec l'appui
alli

succomba en 1404, et les Garrara, tombs


aux mains de leurs implacables ennemis, furent,
le 17 janvier 1406, trangls Venise dans leur
ville

prison.

Ainsi se trouva constitue la puissance de


Venise en terre ferme. Matresse de tout le pays
compris entre le Tagliamento, les Alpes et l'Adige,
la Rpublique devenait dsormais un des grands
Etats de la Pninsule. Mais cet agrandissement de
puissance devait lui coter cher. Mle maintenant
toutes les affaires et toutes les querelles de
plus dispose poursuivre
l'Italie, et d'autant
sur le continent une politique ambitieuse qu'elle y
cherchera des compensations l'Orient perdu,
Venise, durant tout le cours du xV sicle, sera
incapable de s'arrter sur la route dangereuse o
l'engagera son attitude agressive. Pour entretenir
l'arme de terre ncessaire ses entreprises, il

LA POLITIQUE CONTINENTALE DE VENISE

211

li
faudra, comme les autres tats italiens, faire
appel aux bras des mercenaires, lourde dpense
pour les finances de l'Etat et grave changement
dans les murs d'un peuple, qui jusque-l s'tait
fait honneur de combattre en personne sur la mer
pour la grandeur de la Rpublique. Ce fut un
tranger que fut confi, avec le titre de capitaine
gnral de terre ferme, le commandement des
10.000 cavaliers et des 7.000 fantassins qui constituaient en temps de paix, vers le milieu du xv" sicle, les forces vnitiennes sur le continent; et quoique la prudente dfiance de la Seigneurie lui
adjoignt toujours comme surveillants deux snateurs, qui portaient le titre de provditeurs gnraux de l'arme, la Rpublique pourtant eut plus
d'une fois redouter, comme les autre tats italiens, les effets de l'ambition sans scrupules de
ses condottieri. Mais surtout, par ses vises ambitieuses et gostes, Venise inquitera toute l'Italie,
et elle soulvera contre elle cette haine gnrale,
dont la ligue de Cambrai sera la manifestation

clatante.

Il sembla d'abord
Le dogat de Franois Foscari.
que tout allt merveille pour Venise. En 1420,
elle occupait le Frioul, ce qui augmentait son territoire et lui donnait vers l'Est une solide frontire.
Mais, dans l'Italie du Nord, l'horizon s'assombris-

sait.

Philippe-Marie Visconti apparaissait

comme

un ennemi redoutable. Matre de Milan, de Crmone, de Bergame, de Brescia, de Gnes, il ne


cachait pas ses ambitions sur Vrone et Vicence.

En

face de cet adversaire menaant, quelle attitude

allait

prendre

la

Rpublique?

212

UNE RPLBIJQIE PATRICIENNE

VENISE

moment, choisir entre deux


Tune, qui considrait surtout les intrts commerciaux de Venise, aspirait assurer,
dans la paix, le magnifique dveloppement conomique de la cit; l'autre, plus ambitieuse, jugeait
que la grandeur politique de l'Etat tait le meilleur
gage de sa richesse, et rvait de faire de la ville de
saint Marc une des grandes puissances de l'Italie.
A cette heure dcisive, o se jouait peut-tre l'avenir de Veniscy prement, ardemment, les deux
partis s'opposrent. Dans un discours fameux, le
vieux doge Thomas Mocenigo se pronona; et
la veille de mourir, rsolument, instamment, il
recommanda ses concitoyens !e maintien de la
paix (1423). Rappelant, avec des chiffres prcis, les
heureux rsultats de la politique conomique de
la Rpublique, la richesse que le commerce avait
rpandue dans la cit, les finances prospres, les
bnfices admirables, la dette publique diminue,
la fiotte innombrable, il glorifiait hautement une
attitude qui faisait de l'Italie entire un beau et
trs noble jardin pour Venise et des Vnitiens
les matres de l'or de la chrtient. Et fermement il concluait la ncessit de maintenir la
Elle avait, ce

politiques

paix, et

non moins fermement il dconseillait

d'lire

Franois Foscari. S'il est doge, dclarait Mocenigo mourant, vous vivrez en guerre
perptuelle. Qui possde aujourd'hui 10.000 ducats
n'en aura plus que 1.000; qui a dix maisons en
conservera une peine. Vous dpenserez votre
et votre rputation et votre
argent et votre or
honneur seront la merci des gens de guerre.
son suprme
Mocenigo avait raison peut-tre
conseil ne fut pas ciilendu. Malgr ses avertisseaprs

lui

LA POLITIQUE CONTINENTALE DE VENISE

213

ments, Franois Foscari fut lu, et les trente-quatre


annes (1423-1457) pendant lesquelles il gouverna
la Rpublique furent, en eflet, une priode de
guerre presque perptuelle. Ds le jour de son
avnement, parlant du duc de Milan, il dclarait,
craser
l'ennemi commun, pour
qu'il "fallait
assurer le repos de l'Italie. Contre le Visconti,
il s'alliait Florence, et, iufaligablement, pendant
prs de trente annes (1426-1454), il poursuivait la
guerre. Guerre accablante, et qui, malgr les
succs obtenus, devait tre trangement dsastreuse pour Venise.
dtails
II serait de peu d'intrt de raconter les
de cette lutte interminable. Ce qu'il en faut retenir
plutt, c'est que, par les conditions nouvelles o
elle dut la conduire, Venise se trouva jete dans
un abme de complications et de prils. Le xv sicle
est l'ge d'or des condottieri
pour commande!'
ses armes, laRpubliquc engagea les plus illustres,
un Carmagnola, un Galtainelata, un Franois
Sforza, un Colleone; mais, plus d'une fois, elle
s'aperut combien ces serviteurs gages taient
des serviteurs peu srs. Carmagnola, en 1425,
avait abandonn le duc de Milan pour passer au
service de Venise; grce lui, Brescia d'abord,
puis Bergamc, taient tombes aux mains des
Vnitiens (1420-1427). Mais, en bon condottiere
Carmagnola se souciait peu de tirer tout le parti
possible de ses victoires; aux exhortations de la
Seigneurie, il rpondait en allguant le manque
d'argent ou de fourrage, et, malgr les honneurs
et les richesses dont on le comblait, il persistait
dans sa molle et inquitante inaction, En outre,
il niociait
sou? main avec le duc de Milan,
:

214

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

jouant son jeu personnel au dtriment des intrts


de la Rpublique. Pendant plusieurs annes, Venise
patienta, de crainte de jeter Carmagnola dans les
mais, quand le condottiere se
bras de Visconti
fut fait battre devant Crmone (1431), quand la
Seigneurie, en bonne commerante, comprit que,
dcidment, elle n'en avait pas, si j'ose dire, pour
son argent, elle agit avec une dcision vigoureuse.
Carmagnola, mand Venise sous prtexte de
confrer sur la conduite de la prochaine campagne, fut arrt au moment o il allait sortir du
Palais ducal. Son procs fut instruit avec rapidit
et, le 5 mai 1432, entre les deux colonnes de la
:

Piazzetta, le

condottiere

tait

dcapit,

comme

coupable de ngligence et de trahison. La leon


devait tre profitable aux autres chefs de mercenaires. Sans doute, au cours de la guerre, plus
d'un put changer de parti; mais tous, tant qu'ils
servirent Venise, la servirent fidlement.

De cette longue lutte, Venise, au reste, sortait,


en apparence, environne de prestige et de gloire.
En mme temps qu'elle conqurait tout le pays
l'est de l'Adda et qu'elle obtenait de l'empereur
la confirmation de toutes ses possessions de terre
ferme, elle s'tendait, d'autre part, en Piomagne,
o elle acqurait Ravenne (1441), Rimini, Faenza,
Imola, Csne, et dans le Trentin, o elle obtenait
Roveredo. La mort de Philippe-Marie Visconti (1447)
et les troubles qui la suivirent lui permirent d'occuper Lodi et Plaisance mais, avec le nouveau
duc de Milan, Franois Sforza, la lutte recommenait plus terrible, quand la prise de Constantinople par les Turcs vint jeter l'moi dans tout
l'Occident. La paix s'imposait
aussi bien les Flo;

LA POLITIQUE CONTINENTALE DE VENISE

215"

gouvernement de Cosme decommenaient prendre ombrage de'


voir l'quilibre italien se rompre au profit de'
Venise. Le 9 avril 1454, la paix fut signe Lodi :
rentins, sous le sage

Mdicis,

elle laissait

aux Vnitiens Brescia

leur donnait l'importante

Crmone. En

et

Bergame, et

position stratgique

de

mme

temps, Venise, Milan et Florence s'alliaient pour garantir l'quilibre ainsi


tabli et le dfendre contre quiconque tenterait
de troubler la paix de l'Italie. Et, fire de ces succs, la Rpublique semblait n'avoir qu' se fliciter
de la politique glorieuse conseille par Franois
Foscari.

Le gouvernement de Venise en terre ferme.


faut d'ailleurs lui rendre cette justice qu'elle
gouverna bien ses nouvelles possessions, et les
Vnitiens ne se flattaient pas lorsqu'ils dclaraient
s'tre conduits de faon conqurir le cur et
avoir l'amour de leurs citoyens et sujets (ialiter
quod habeanius cor et amorem civium et subditorum
nostrorum). Dans les villes de terre ferme, ils
respectrent soigneusement les institutions locales,
conservrent les statuts municipaux, les magistratures, les conseils, maintinrent aux familles patriciennes les droits anciens dont elles jouissaient.
Pour reprsenter l'autoxit de la Seigneurie et
administrer les affaires, ils se contentrent, dans
chaque cit, d'installer deux fonctionnaires, un
podestat pour le gouvernement civil, un capitaine
pour les choses militaires. Et, ses nouveaux
sujets, toujours la Rpublique prit souci d'assurer
un rgime de justice et de protection. Elle dveloppa le bien-tre matriel, eut soin de n'imposer
Il

216

V^E liPUBLIQlE PATRICIENNE

VENISE

que des impts modrs, s'appliqua de


manires

satisfaire les populations.

toutes

Au vrai,

cette

faon (l'agir coulait Venise plus qu'elle ne lui


rapportait; mais elle y trouvait un prcieux avantage moral, dans l'attachement indestructible que
lui vourent ses sujets. Les cinq sages de terre
ferme, crs au xv^ sicle, surveillaient de haut
le gouvernement des possessions continentales de
Venise; et, sous la bannire de saint Marc, les
villes de terre ferme se trouvrent heureuses,
assez pour ne point, dans les plus graves crises,
abandonner la Rpublique.
A la porte du Palais ducal, qu'on nomme la
porta dlia caria, un grand bas-relief, qui date de
ce temps, surmonte la courbe de l'arcade. On y
voit le doge Foscari agenouill devant le lion de
l'vangliste* dans un geste de prire et de reconnaissance. La cit devait son premier magistrat
l'hommage de cette reprsentation. Nul gouvernement, depuis bien des annes, n'avait t plus
glorieux et plus triomphal, du moins en apparence.
En ralit, pourtant, nul ne fut plus dsastreux.
Lorsque, en 1457, par un acte presque unique
dans l'histoire de Venise, le Conseil des Dix contraignit le vieux doge, affaibli par l'ge, abdiquer,
la cit de saint Marc tait la veille de payer
chrement les succs de l'audacieuse et nergique
politique de Foscari. S'tant agrandie et enrichie
aux dpens de tous, elle s'tait attir la haine de
tous. Elle s'tait alin les sympathies par son
gosme, elle avait inquit par son ambition
dj on souponnait Venise de menacer la libert
de toute l'Italie. Elle allait tristement expier sa
;

gloire.

21T"

LA POLITIQUE CONTINENTALE DE VENISE

Les difficults de la politique vnitienne.


Lorsque, en 1466, mourut Franois Sforza, duc de
Milan, Venise crut l'occasion bonne pour reprendre
ses ambitions anciennes sur la Lombardie. Florence, sous le faible gouvernement de Pierre de
Mdicis, semblait impuissante contrecarrer ses
projets; et, pour empcher plus srement toute
intervention de sa part, la Rpublique autorisait
sous main son condottiere Colleone soutenir par

armes

adversaires des^"
diplomatie vnitienne
travaillait Gnes, la cour de Savoie, ailleurs
encore, pour crer des ennemis au jeune duc deMilan. Le seul rsultat de toutes ces intrigues fut
de provoquer la formation d'une ligue gnrale.^
o Florence, Naples, Milan et le pape se mirenf.
d'accord pour maintenir la paix dans la pninsule y.
et le duc Galas-Marie, tout en cherchant s'accommoder avec la cit de saint Marc, expliquait'
fort clairement aux envoys de la Seigneurie la.
dfiance qu'inspirait partout la politique de la
Rpublique. Si vous saviez, leur disait-il, la
mauvaise volont que tous ont contre vous, vo&
les

Mdicis.

les

exils

florentins,

En mme temps,

la

cheveux s'en hrisseraient, et vous laisseriez chacun vivre tranquille chez lui. Et il ajoutait:
Croyez-vous que les puissances d'Italie entres^
dans la ligue soient fort amies les unes des autres?'

Non

certes.

La ncessit seule

les a

conduites

y ont t contraintes par la


peur qu'elles ont de vous et de votre puissance
Pour vous rogner les ailes, chacun travaillera de
tout son pouvoir. Je vous jure que le pape, quoiqu'il soit votre compatriote, fera pis que les autres
pour cela. Le roi de Naples ne pense qu' vouscette alliance

elles

10

218
nuire

L^E RPUBLIQUE PATRICIENNE


;

et si

sa

vous

puissance

galait

VE.MSE

sa

mauvaise

de la face du
monde. Vous savez quelle est pour vous l'amiti
toutes les autres
des Florentins et des Gnois
communes d'Italie pensent comme eux. Tout l'argent que vous dpensez ne vous a rapport que
mauvaise renomme, car chacun dit que vous
voulez dvorer le monde entier.
Le duc de Milan avait raison. L'Italie entire se
-dfiait de Venise cl devait tre prte dsormais, en
toute occasion, se coaliser contre elle et les
alliances mmes que la politique fera conclure avec
la Rpublique ne seront jamais des alliances durables, personne ne se sentant assur contre l'ambitieux gosme de la cit de saint Marc.
On le vit bien en 1483. A ce moment, Venise
-tait en guerre avec Ferrare, sous prtexte que
cette ville faisait concurrence au commerce du sel,
dont les Vnitiens rclamaient le monopole, en
ralit dans l'espoir d'agrandir de ce ct son territoire. Les premires oprations militaires avaient
t heureuses, assez pour alarmer l'Italie. Aussi,
ds 1481, sur l'initiative de Laurent le Magnifique, Florence, Naples, Milan, s'taient dclares
pour Ferrare; en 1483, le pape Sixte IV, jusque-l
alli de la Rpublique, l'abandonnait et lanait
sur elle l'interdit. Sans se laisser abattre par
cette coalition gnrale, Venise, rsolument, poursuivait la guerre, et la paix de Bagnola, en 1484,
lui laissa mme une partie de ses conqutes, la
Polsine et Rovigo. Ce n'en tait pas moins une
chose grave pour Venise, que cet isolement o
elle se trouvait rduite en Italie, au moment
mme o les expditions des Franais dans la
volont,

il

ferait disparatre

LA POLITIQUE CONTINENTALE DE VEXSE


Pninsule allaient trangement y compliquer

219'
la

situation politique.

Ds le mois de janvier
Venise et la France.
Seigneurie ne s'tait point fait scrupule
de suggrer au nouveau roi de France, Charles VIII,.
une descente en Italie, et.de proposer au duc
d'Orlans une conqute en commun du Milanais.
Pourtant, lorsque, dix ans plus tard, les Franais
apparurent dans la pninsule, Venise commena
par se rserver, et conserva une stricte neutralit,
cherchant de quel ct elle trouverait le plus
d'avantages. Vainement, pour la dcider, Charles VIII lui fit-il offrir Otrante et Brindisi dans le
Napolitain conquis, et des postes dans l'Orient
conqurir; Venise dclina ces propositions et ne fit
bon accueil l'ambassade de Commynes que pour
mieux duper le diplomate. Le 25 mars 1495, la
Rpublique prenait parti elle formait avec le pape,
le duc de Milan, l'empereur et le roi d'Espagne,
une alliance pour dfendre contre la France l'indpendance de l'Italie; et ses stradiots combattirent
Fornoue contre l'arme de Charles VIII. Depuis
que la Seigneurie s'tait engage dans les affaires
continentales, il semblait que sa politique, trop
habile, et perdu quelque peu de son ferme bon
1484, la

sens d'autrefois.

prononce contre Charles VIII;


d'abord avec Louis XIl. Par crainte
de Ludovic le More, dans l'espoir aussi de satisfaire ses ambitions ternelles vers le Milanais, elle
gouvernement
fit bon accueil aux ouvertures du
franais et s'accorda avec lui, en fvrier 1409,
pour dtruire le duc de Milan , Elle obtenait
Venise

s'tait

elle s'entendit

"^20

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

promesse qu'on lui cderait Crmone et la Ghiera


d'Adda pour prix de son appui dans la conqute
<iu Milanais. Conformment ce trait, la Seigneurie mit sur pied 15.000 hommes environ,

et

en enlevant Crmone et
-Lodi. Un peu plus tard, la mort de Csar Borgia,
3es Vnitiens trouvrent une nouvelle occasion de
s'agrandir ils s'emparrent de quelques lambeaux
du royaume qu'avait tent de fonder le fils
d'Alexandre VI. Ce furent Faenza, Rimini, Csne,
auxquelles ils ne dsespraient pas d'ajouter Imola
t Forli.
Mais, tandis que ces empitements en Romagne
mcontentaient le pape, le contact trop immdiat
-avec les Franais, tablis dans le Milanais, altrait
la cordialit des rapports de Venise avec Louis XII.
Ds 1501, le roi de France songeait s'entendre
-avec l'empereur pour agir contre la ville de saint
Marc l'un des traits signs Blois en 1504 tait
un projet de ligue contre la Rpublique, de partage
de ses possessions continentales, et le pape y intervenait. Depuis 1503, en effet, Jules II tait mont
sur le trne pontifical; Gnois d'origine, il dtestait
violemment les Vnitiens surtout, il ne leur par-donnait pas d'avoir enlev au Saint-Sige Ravenne
t la Romagne. Un de ses premiers mots avait t
J'armerai contre eux tous les princes de la chrtient ; il le fit comme il l'avait dit. Du jour oi
l rgna, on ne parla plus Rome que de l'insoence des Vnitiens, de la haine qu'ils soulevaient;
on n'attendit, on ne chercha que l'occasion de
les humilier. Machiavel, alors en ambassade auprs
du Saint-Sige, dclarait que le pape se liguerait
avec n'importe qui pour dtruire une puissance
prit sa part de la lutte

LA POLITIQUE CONTINENTALE DE VENISE

221

dont

tous les Etats dsirent l'abaissement .


fulminait Je vous ramnerai, disait-il
l'ambassadeur de Venise, l'tat d'un village de
pcheurs . A quoi le diplomate rpondait, non
sans insolence
Et nous, Saint-Pre, si
vous
n'tes pas raisonnable, nous ferons de vous un
petit cur. Mais Venise avait lass, inquit,
mcontent tout le monde chacun avait quelque
territoire revendiquer sur elle. Louis XII, depuis
longtemps, se dfiait de son altitude quivoque;
Jules

II

Maximilien

lui

tait

franchement

hostile.

De

toutes ces haines sortit la ligue de Cambrai (1508).


Contre les Vnitiens, usurpateurs des droits et

biens du Saint-Sige, le roi de France et l'empereur formrent une alliance, laquelle se joignirent le pape, le roi d'Aragon, les ducs de Ferrare,
de Mantoue et d'Urbin. Au !='' avril 1509, les coaliss devaient envahir le tez'ritoire de la Rpublique
aprs la guerre, Vrone, Vicence, Padoue, Trvise,
Roveredo seraient donnes l'empereur; Brescia,
Bergame, Crmone au roi de France Ravenne et
la Romagne au pape; Otrante et les villes vnitiennes de Pouille au roi d'Espagne. L'interdit tait
lanc sur Venise. La cit de saint Marc semblait
perdue.
Avec son habituel et tenace courage, elle tint
bon pourtant. Elle mit en ligne 40.000 hommes et
une artillerie excellente; elle n'en subit pas moins,
Agnadel (mai 1509), une dfaite crasante. Elle
dut, aprs ce dsastre, abandonner toutes ses
possessions de terre ferme. Dliant les villes du
continent du serment de fidlit, rappelant ses
garnisons, elle se concentra dans ses lagunes, o
elle se savait imprenable. Et tandis que le roi de
;

19.

d,ZZ

UNE REPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

France emportait sans coup frir Brescia, Peschiera, Trvise, Padoue, Vrone, elle aimait mieux
ngocier que combattre. L'inaction de Maximilien,
la msintelligence entre les allis, l'volution de
Jules II surtout la tirrent d'aiaire. Ds le miois
de juillet 1509, le pape accueillit les envoys de
Venise. La Rpublique ayant restitu au SaintSige ses conqutes de Romagne. le souverain
pontife en tait arriv ses fins. Il pardonna donc
volontiers et, en fvrier 1510. leva l'interdit. C'tait
la rupture de la ligue de Cambrai
l'entre en
scne de la papaut sauvait Venise de la ruine.
La fidlit des villes de terre ferme la Rpu:

blique n'avait pas t trangre ce rsultat; et

honneur au gouvernement de Venise. Les bourgeois de Trvise avaient


chass les troupes de la ligue; les paysans du
Vicentin avaient fait aux soldats de l'empereur un&
guerre de partisans; Padoue, un moment occupe
par les impriaux, avait avec empressement ouvert
cet attachement fait grand

ses portes aux forces vnitiennes, qui y firent une


belle rsistance. Et, par ailleurs, pour la politique

nouvelle dirige contre la France que Jules II


inaugurer, la rconciliation avec Venise tait
une condition indispensable. Si Venise n'existait
pas, dclarait maintenant le souverain pontife, il
faudrait en faire une autre.
Pendant les annes qui suivirent, la Rpublique
se prta toutes les combinaisons diverses de la
politique europenne, dans l'espoir de recouvrer ce
allait

perdu de son domaine de terre ferme


ou de l'agrandir. Elle entra en 1511 dans la SainteLigue, et combattit les Franais, comptant par l
qu'elle avait

reprendre

les villes

perdues en 1509. Puis, aprs la

LA POLITIQUE CONTINENTALE DE VENISE

223

mort de Jules

II, elle revenait en 1513 Louis XII,


promettait restitution des territoires vnitiens
occups par l'empereur. Avec Franois P' elle
renouvelait la convention, et ses troupes contriburent pour une bonne part la victoire de Marignan (1515). Aussi n'eut-elle point de peine, la
paix gnrale signe en 1516, se faire rendre
Brescia et Vrone.
Mais si, au total, Venise sortait de cette guerre
de huit annes sans perte territoriale srieuse,
c'en tait fait de l'hgmonie qu'elle avait espr
un moment exercer sur l'Italie du Nord. Le doge
Lonard Lordan (1502-1521), avait eu beau, pendant ces annes difficiles^ o par deux fois la ville

qui

lui

de saint Marc avait t menace jusque dans ses


faire preuve d'une constance et d'un
dvouement admirables. En s'engageant dans les
complications de la politique italienne et europenne, la Rpublique avait perdu quelque chose
de cette ferme et fire rsolution qui jadis avait
fait sa grandeur. Elle avait eu une ligne de conlagunes,

duite incertaine et

par

les

flottante,

elle

finesses d'une diplomatie

remplac
complique et

avait

subtile

l'nergique activit qu'elle dployait

gure

et

par

l,

na-

ses ambitions continentales lui

avaient t fatales. Matriellement, elle ne devait


jamais dpasser les limites acquises en 1516 et si
difficilement dfendues; et bientt la paix de
Cambrai (1529), en installant l'Espagne en matresse dans la Pninsule, allait diminuer encore
son rle et son indpendance en Italie. Moralement, elle n'tait pas en une moindre dcadence.
Malgr la splendeur de la cit, le prestige dont la
paraient les arts, le luxe et l'lgance de la vie

^2i

UNE BPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

Venise tait atteinte aux sources mmes de son


existence. Elle reculait en Orient, elle dclinait en
Italie; tout ce qui avait fait sa grandeur lui chappait

en

mme temps;

et

en elle-mme

elle

ne

trouvait plus, dans les caractres et les murs, le


ressort ncessaire pour l'arrter au penchant de
.la ruine.

CHAPITRE IV

La
I.

Venise au XVh sicle.


Les murs. Les lettres

ville.

L'aspect

artistique.

des

cence

La

vie et
et la

libert des

in.

La splendeur
La magnifi-

Les villas de terre


les divertissements. Les costumes. Le
musique. Le carnaval de Venise. La

habitations

thtre

II.

la ville au xvi sicle.


Le luxe des ftes publiques.

de

ferme.

et les arts.

prives.

murs.

Le mouvement

intellectuel.

Malgr la perte de son empire oriental, malgr


diminution de son commerce, malgr les checs
de sa politique continentale, malgr sa dcadence
commenante enfin, Venise, au xvi' sicle, semblait toujours l'apoge de la splendeur et de la
magnificence; et malgr les causes d ruine dont
l'effet tait dsormais inluctable, elle le demeurait en effet. Les contemporains blouis n'ont pas
pour elle assez d'admiration et de louanges on
clbre sa gloire en vers et en prose, en latin
comme en italien. Un de ses pangyristes dclare
qu'en elle Venise contient toute l'Italie
un
autre affirme qu'elle est l'ornement et la splendeur de la dignit italienne , qu'en elle semble
la

226

UNE RPLBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

la rpublique romaine ^
obscur et tnbreux, elle
est la seule lumire qui reste la malheureuse
Italie . Et, dans un beau sonnet, Vittoria Colonna
crit que, seul en Italie, le lion de saint Marc
conserve l'antique libert et le juste empire .
Sans doute les contemporains se faisaient illusion,
quand de la splendeur persistante des apparences
ils concluaient la ralit de la puissance vnitienne aujourd'hui encore, on commet volontiers
cette erreur, quand on considre le xvi' sicle
comme l'poque la plus glorieuse de la Rpublique.
Il est certain que, ds ce moment, la ville de saint
Marc s'acheminait lentement la ruine; mais il
faut reconnatre que jamais peut-tre elle n'avait

une image de

revivre

que,

dans

le

sicle

t plus brillante, plus fastueuse et plus belle.

Le dcor
L'aspect de la ville au XVP sicie.
Venise tait plus admirable que
jamais, et pour l'embellir encore davantage, la
cit entire rivalisait en un incessant et magnifique
qu'otTrait alors

effort.

Au commencement du xvi' sicle, la place


Saint-Marc, bien qu'elle ft dj, de l'avis de tou&
les voyageurs, une des merveilles du monde, tait
encore, en certaines de ses parties, encombre
d'arbres et de vignes, dshonore par des boutiques et des dpts d'immondices. En 1504, la Seigneurie fit disparatre tout ce qui enlaidissait les-

comme pour
abords de la basilique et
un cadre digne d'elle
au pourtour de

lui faire

la

place

VEMSE AU XVr SIECLE

227

mme temps, toute une srie


de constructions. Ds 1496, l'entre de la Merceria, on avait bti la haute tour de l'Horloge. De
1495 1517, on difia la noble et lgante faade
des Vieilles Procuraties. En 1536, sur la Piazzetta,
en face du Palais ducal, Sansovino construisait,
sur l'emplacement qu'occupaient des boutiques de
boulangers, le magnifique btiment de la Bibliothque, et, un peu plus loin, l'endroit o les
marchands de poisson et les bouchers avaient
leurs talages, la svre faade de la Monnaie. En
1540, le mme Sansovino adossait la haute
masse du campanile la charmante loggetta, avec sa
balustrade de marbre et ses statues de bronze, et
restaurait peu aprs (1548) le campanile lui-mme,
que couronnait depuis 1517 un ange d'or. Vers
1560, le doge Priuli faisait nouveau paver la
s'levrent, vers le

vaste place. En 1569, le Snat ordonnait la disparition des boutiques qui s'abritaient sous les portiques du palais des doges. Enfin, en 1582, on

dmolissait le vieil hpital de Saint-Marc, et, sur


le terrain qu'il occupait, s'levaient les Nouvelles
Procuraties. Ainsi la place preniait peu peu
l'aspect qu'elle prsente aujourd'hui et devenait,
selon le mot d'un contemporain, par le site et

parla qualit, le plus bel endroit du monde .


Les incendies qui, plusieurs reprises, dvastrent le Palais ducal, eurent pour consquence de
non moins heureuses transformations. A la suite
du dsastre du 14 septembre 1483, Antonio Rizzo
difia les deux admirables faades qui donnent sur
la cour et sur le canal Orfano, et le bel escalier
des Gants, que Sansovino dcora plus tard de
statues colossales. L'incendie du 20 dcembre 1577

228

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

avoir de plus fcheux effets. Les architectes


de l'poque, et parmi eux Palladio, proposaient de
rebtir dans le style classique l'incomparable monument, dont ils ne comprenaient plus la rare et
pittoresque beaut. Heureusement, Antonio da
Ponte fit prvaloir un avis moins barbare et, avec
l'approbation du Snat, il se contenta, pieusement
respectueux, d'excuter les restaurations ncessaires, sans modifier en rien les lignes essentielles
de l'difice.
faillit

En mme temps que

la place Saint-Marc, le reste


changeait d'aspect. Le quartier du
Rialto, centre de la vie industrielle et commerante, s'embellissait de constructions nouvelles.
C'tait le Fondaco dei Tedschi, bti en 1505, et
dont les faades taient dcores de peintures de
c'taient l'lgant palais
Giorgione et de Titien
des Camerlenghi, difi de 1488 1525, les Fabbriche Vecchie, construites en 1522, et les Fabbriche Nuove, que Sansovino btissait en 1555. Sur le
Grand Canal, le vieux pont de bois tait, en 1591,
remplac par un pont de pierre, uvre d'Antonio
da Ponte; et parmi les talages de la Pescheria et
les paniers du march aux Herbes, c'tait, tout le
long du jour, une activit joyeuse, dont Artin, qui
habitait tout auprs, a joliment dcrit le pittoresque spectacle.
Partout s'levaient des palais somptueux. Pietro
Lombardo btissait le beau palais Lordan, aujourd'hui Vendramin-Calergi, Sanmicheli le palais Grimani, Sansovino le palais Corner (1532). Partout
S. Maria dei
s'difiaient des glises magnifiques

de

la ville aussi

Miracoli (1480), o

merveilleuse

Pietro

parure de

Lombardo
marbres

mettait

S.

une

Zaccharia

229

VENISE AU XVI SICLE

(1515); la Scuola di San Marco, dont la charmante


faade fait honneur au talent de Pietro Lombardo,
et la Scuola di San Rocco (1517). Plus tard, c'taient

Majeur (1560) et le Rdempteur


uvres de Palladio, dont la majest classique un peu froide convient moins heureusement
peut-tre au dcor de Venise, encore que leurs
Saint-Georges
(1570),

hautes coupoles dessinent sur le ciel des lignes qui


ne sont pas sans beaut.
Ainsi l'aspect de la ville se renouvelait, et,
chaque jour davantage, elle prenait une physionomie spciale, lgante, magnifique et singulire. De plus en plus, elle devenait une ville de
marbre et d'eau, o disparaissait peu peu,
pour faire place aux constructions somptueuses,
tout ce qui tait verdure, et o la terre mme
semblait disparatre. Le cheval aussi disparaissait,
et de plus en plus la gondole devenait le moyen de
transport universel. Depuis longtemps dj, sans
doute, les Vnitiens l'employaient
la premire
mention qu'on en rencontre se trouve dans un acte
del fin du xi* sicle; mais ce n'est gure que
vers la fin du xv^ sicle qu'elle prend sa forme
caractristique, avec son tendelet d'toffe et ses
fers aux deux extrmits, A partir de ce moment,
l'usage s'en rpandit avec une rapidit croissante,
et le luxe aussi en augmenta incessamment. Il y
avait, vers la fin du xvi" sicle, plus de 10.000 gondoles Venise, et les documents rapportent que
souvent la proue en tait dore, les fers cisels,
les felze en velours ou en soie de couleur verte ou
pourpre. En 1567, le Snat jugea mme propos
de restreindre l'excs de cette magnificence, et
en 1584 un nouveau dcret interdit l'emploi de
;

20

"230

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

gondoles trop richement dcores. Mais, malgr


les prohibitions, les gondoles gardaient leur sobre
lgance, et, avec les esclaves noirs qui souvent
les conduisaient, elles achevaient de donner
Venise une figure originale entre toutes les villes
d'Italie.

Aussi bien, pour


La splendeur artistique.
une floraison d'art merveil-

servir cette splendeur,

leuse fournissait, comme point nomm, les plus


rares gnies. Soit Venise, soit dans les villes de
terre ferme, naissaient, ce moment mme, quelques-uns des plus beaux artistes de l'poque. Trvise donnait la Rpublique Paris Bordone, Cas-

telfranco Giorgione et Cadore Titien; de Vicence


Rizzo, Sanmilui venait Palladio; de Vrone,
et Paul Cagliari, surnomm Vronse; de
Padoue, Mantegna de Bergame, les Palma; Conegliano lui envoyait Gima, et l'Istrie Garpaccio et
Venise mme donnait naissance Grivelli, aux
deux Bellini, Tintoret. A tous ces matres la Seigneurie faisait bon accueil et prodiguait ses encouragements; en outre, de toute la pninsule, elle
appelait elle les artistes les plus illustres, Sansovino, les Lombardi, Michel-Ange. Et tous, d'un
zle gal, travaillaient l'embellissement et la
gloire de la cit de saint Marc. On a dj not
au passage l'uvre des grands architectes, des
Lombardi, des Sanmicheli, des Sansovino, des
Palladio. Les sculpteurs fameux glorifiaient dans
des monuments magnifiques le souvenir des doges,
Rizzo sculptant aux Frari le tombeau de Nicolas
Tron, et Tullio Lombardo dressant SS. Jean et
'Paul l'admirable monument d'Andr Vendramin.

cheli

23f

VENISE AU XVI^ SICLE

couronnait des statues colossales de


de Mars l'escalier d'apparat du Palais
ducal et parait de bronzes dlicats la faade de la
loggetta du campanile. Mais les peintres surtout
rpandaient sur la ville une beaut sans gale. A la
gnration des Bellini et des Carpaccio succdait
la pliade prestigieuse des Giorgione, des Titien,
des Vronse, desTintoret, sans compter les moindres matres, les Palma, les Bonifazio, les Lotto,
les Bordone, dont les uvres
remplissent les
glises et les palais de Venise. Et, toutes ces
magnificences, l'art industriel ajoutait ses dlicates
merveilles, bois sculpts et verreries fines, velours
somptueux et dentelles prcieuses, tout ce dont
Venise alimentait le luxe lgant de ses patriciens
et celui de l'Europe entire.
A tous ces artistes un commun souci donnait

Sansovino

Neptune

et

une direction

et

une rgle commune

activit, tout leur effort

cesse la beaut et la gloire de Venise. Et


se retrouve, dans le

toute leur
sans

tendait accrotre

domaine

encore
quelque

ici

idal de l'art,

chose de cette subordination de tous l'intrt


public qui, dans les choses de la politique, avait
assur la grandeur de la cit, et apparat un mmorable exemple de ce dvouement passionn la
patrie dont s'enorgueillissait tout Vnitien.
La dcoration du Palais ducal illustre ces sentiments d'assez saisissante manire. l)ans la salle du
Grand Conseil, pice essentielle de l'habitation des
doges, de bonne heure, on l'a vu, la Seigneurie
avait fait peindre des fresques, vers le milieu du
xiV sicle par Guariento de Padoue et Antonio
Veneziano, au commencement du xv* sicle par
Gentile da Fabriano et Pisanello puis, quand tout
;

232

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

pendant trente annes, partir


les Vivarini, les Carpaccio
reprsentrent leur tour sur les murailles de la
salle les pisodes glorieux de l'histoire de Venise.
En 1556, Tintoret et Vronse recevaient du Snat
la mission de continuer et d'achever l'uvre de
leurs illustres prdcesseurs. Et dans la salle voisine, celle du Scrutin, Tintoret de mme, en 1572,
clbrait dans une grande composition la victoire
remporte Lpante. L'incendie de 1577 anantit
tous ces chefs-d'uvre et, de nouveau, pour parer
le palais des doges, les peintres durent se remettre
l'ouvrage. Mais le thme propos ne changea
point. Dans la salle du Grand Conseil prirent place
glorieusement les pisodes les plus magnifiques de
l'histoire vnitienne, la prise de Smyrne et la
dfense de Scutari, et le retour triomphal de Contarini aprs la dfaite des Gnois Chioggia, trois
belles pages dues au pinceau de Vronse, la
dfense de Brescia en 1438 et la dfaite de Sigismond d'Est en 1482, la bataille de Riva en 1440
et la prise de Gallipoli en 1484, quatre panneaux
que peignit Tintoret, tandis qu'au plafond le mme
peintre reprsentait le doge Niccol da Ponte recevant l'hommage des villes soumises et que Vronse, dans un tableau fameux, clbrait, en une
apothose triomphante, la Gloire de. Venise.
Ainsi, aux souvenirs fameux du temps de Barberousse et de Dandolo, Venise se complaisait
orgueilleusement joindre la mmoire de ses
rcentes victoires, de ces luttes qui, au xv* sicle,
lui avaient fait esprer un empire en Italie. Et
pareillement, dans toutes les autres salles du palais
des doges, pendant treize annes, de 1575 1588,
cela fut ruin,

de 1474,

les

Bellini,

233

VENISE AU XVI SICLE

et Tintoret associrent aux peintures


allgoriques ou mythologiques la glorification des

Vronse
doges

et l'apothose

Scrutin,

Tintoret

en 1346; dans

de Venise. Dans

de

du
Zara

du Collge, Vronse

glori-

reprsentait

la salle

la

la

prise

salle

dans la salle du
de Lpante
Snat, Palma, dans une allgorie triomphante,
montrait Venise luttant firement contre l'Europe
ligue Cambrai contre elle. Et au-dessus de
ces pages glorieuses, au centre des plafonds, la
cit de saint Marc apparaissait magnifique et victofiait

la

rieuse.

victoire

Dans

la

salle

du Snat, Tintoret peignait

Venise reine des mers, assise, en costume de


dogaresse, dans un cercle de divinits marines.
Dans la salle de l'Anticollge, Vronse reprsentait Venise trnant sur le monde, la couronne
en tte, le sceptre en main, vtue d'hermine
et d'or et, couch ses pieds, gardien vigilant et
fidle, le lion de saint Marc. Est-il besoin de
rappeler le plafond de la salle du Grand Conseil
o, sur la tte de Venise majestueuse et fire, la
Renomme pose une couronne, toutes ces visions
orgueilleuses et splendides, toutes ces vocations

d'une histoire magnifique, les plus merveilleuses


apothoses o jamais un Etat ait illustr ses
triomphes? C'est bien ainsi sans doute que le
Snat de la Rpublique Srnissime entendait
qu'on clbrt la grandeur et la gloire de Venise,
et il pouvait tre justement fier des matres dont
le patriotique gnie avait par la ville de tant de
splendeur et de beaut.

Dans ce cadre
Le luxe des ftes publiques.
incomparable
l'un des plus admirables qu'ait
,

20.

234

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

de l'homme, se droulaient
merveilleuses, destines,
car partout on
elles aussi, mettre en valeur
la richesse et la
retrouve cette ide matresse
gloire de la Rpublique. Mais le temps tait pass
des tournois et des luttes brutales du Moyen Age
dans la Venise du xvi* sicle, un got de luxe,
d'lgance raffine rglait les crmonies fastueuses, cortges, rceptions, festins, processions,
par o Venise, dj dcadente, blouissait encore

jamais cr

l'effort

incessamment des

ftes

le

monde.
Autour du doge, reprsentant

de la cit, on
honneurs etle&
pompes. Le couronnement d'un nouveau chef de la
Rpublique tait une crmonie d'un clat incomparable. Parmi les salves d'artillerie et le fracas des
officiel

multipliait tout particulirement les

cloches sonnantes, le nouvel lu, accompagn des


six sages grands, se rendait d'abord au Palais ducal,
et de l Saint-Marc o, mont sur la tribune de
marbre qui se trouve droite du chur, il se montrait son peuple. Aprs la messe solennellement
clbre, il prtait serment de fidlit aux lois et
recevait des mains du primicier de la basilique
l'tendard o tait brod le lion ail de l'Evangliste. Puis, revtu du manteau ducal, il tait port
par les ouvriers de l'arsenal tout autour de la place
Saint-Marc, pendant que, sur son passage, on jetait
la foule des poignes de pices d'argent et d'or.
Il revenait alors au palais et, au haut de l'escalier
des Gants, l'un des conseillers lui mettait sur la
tte le bonnet ducal en forme de corne, le clbre
et caractristique corno. Un banquet somptueux
terminait la crmonie et, pendant trois jours,
le peuple tait en liesse et les ftes succdaient

235

VENISE AU XVI^ SICLE

aux ftes pour

glorifier le nouveau chef de l'Etat.


Le couronnement de la dogaresse n'tait pas
moins fastueux. Aprs avoir, monte sur le Bucentaure, parcouru le Grand Canal au milieu d'un
cortge de gondoles richement ornes, la princesse

dbarquait

la Piazzetta et,

prcde d'un millier

de jeunes gens appartenant aux diverses corporations, tous somptueusement vtus de soie, elle se
rendait d'abord Saint-Marc et de l au palais. Les
en taient superbement dcores parles soins
des diffrents corps de mtiers tapisseries, miroirs,
orfvreries, fourrures prcieuses, armes ciseles
mettaient dans la merveilleuse habitation une lgance joyeuse et, travers les appartements dors,
au son des instruments de musique, la dogaresse
passait, et les corporations, ranges sur son passage, lui prsentaient respectueusement les chefsd'uvre de leur industrie et de leur art.
salles

Quand, aux
crmonie,

le

ftes solennelles, le

doge

cortge qui l'accompagnait

sortait

en

la pro-

offrait, en
cession du doge, comme on disait,
juger par les gravures du temps, le plus magnifique aspect. En tte taient ports huit tendards,
dont deux taient de soie blanche, deux de soie
bleue, deux de pourpre violette et deux de couleur
cramoisie, et sur tous tait brod le lion de saint
Marc. Puis venaient six trompettes, soufflant dans
de longs instruments d'argent, auxquels tait accroche une pice de soie l'cusson du doge. Suivaient alors les camriers et les cuyers du doge,
et le clerg de Saint-Marc prcdant le patriarche,
et les secrtaires du Snat, et, devant le Grand
Chancelier, deux cuyers portant, l'un la chaise
dore du doge, l'autre le coussin brod d'or. Enfin

236

LNE RPUBLIQLE PATRICIENNE

VEMSE

venait le prince, en manteau d'or et plerine d'hermine, marchant gravement sous la haute ombrelle

de drap d'or qu'un cuyer tenait au-dessus de sa


ambassadeurs,
et un patricien portant l'pe ducale, et les procurateurs et les conseillers, et les chefs de la Quarantia et les membres du Conseil des Dix, toute la
cit officielle enfin, dans ses costumes somptueux
et divers, clatante de velours, de broderies et d'or.
tte. Puis, derrire lui, c'taient les

une uvre d'art que ce dfil splendide, o


tout tait combin, avec une ingniosit raffine,
pour exalter, avec la personne du doge, la grandeur
de la ville, o les couleurs chatoyantes chantaient

C'tait

superbement dans

la lumire, o le premier magisde l'Etat apparaissait comme en une apothose,


tel qu'il apparat, semblablement, dans les peintures du Palais ducal, o les Tintoret et les Vronse
ont glorifi les doges leurs contemporains.
Venise n'talait pas moins de luxe pour recevoir
les ambassadeurs des puissances trangres et les
visiteurs de distinction. Quand, en 1481, le pape
Sixte IV dputa la Seigneurie son neveu Jrme
Riario, le doge alla sur le Bucentaure au-devant
de lui, et dans les ftes donnes au palais, ce fut
un blouissement d'or et de pierreries. Les
habits des femmes, dit un chroniqueur contemporain, reprsentaient, ce que m'ont assur des
personnes comptentes et vridiques, une valeur
de trois cent mille pices d'or. Quand, en 1520,
le marquis de Mantoue vint Venise, ce ne furent
que rgates, bals et banquets, auxquels le Grand
Canal prtait son dcor merveilleux. Quand, en 1561,
le duc de Ferrare fut l'hte de la Rpublique, les
palais qui bordaient le canal taient dcors de

trat

VENISE AU XVI' SICLE

237

admirables ; l'eau tait couverte de


de barques, somptueusement pares de
brocart et de velours et les patriciens rivalisrent
de luxe clatant. Mais la merveille fut la rception
qu'en 1574 Venise fit Henri III.
Quand il arriva Murano, le roi fut reu par
soixante snateurs monts dans soixante gondoles;
on lui prsenta une gondole magnifique tendue
de brocart d'or, qui lui tait destine; et, auprs
de lui, quarante jeunes patriciens vtus de soie
et d'or firent le service d'honneur. Le lendemain,
le doge vint le chercher, mont sur le Bucentaure; le roi prit passage sur une galre manuvre par quatre cents rameurs, sur la poupe
de laquelle un trne tait dress, et parmi les
salves d'artillerie, le cortge, qui comptait plus
de deux cents navires, se mit en route pour
Venise. Au Lido, o d'abord on s'arrta, un arc
de triomphe tait dress, uvre de Palladio, que
dcoraient des peintures de Tintoret et de Vronse. De l, on gagna la ville, et en grande
pompe on mena le roi au palais Foscari, oi il
devait loger. Et telle tait la beaut de la fte
qu'on entendit le roi s'crier Plt Dieu que
la reine ma mre se trouvt l pour jouir de
ce spectacle Les jours suivants, ce furent des
rgates, des feux d'artifice, une visite l'arsenal,
la lutte fameuse des Castellani et des Nicolotti ;
ce fut surtout, au Palais ducal, un banquet de
trois
mille couverts dans la salle
du grand
Conseil, et un bal magnifique, o les plus lgantes
patriciennes, vtues de soie blanche, pares de
diamants et de perles, excitrent l'admiration du
jeune et lgant souverain. Aprs les danses, un
tapisseries

gondoles

et

238

UNE BPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

souper magnifique runit les invits, et aux plus


on distribua, comme souvenir,
les ligures allgoriques, sculptes en sucre, qui
avaient orn les tables du festin. Avant de partir,
le roi voulut visiter quelque-unes de ces somptueuses habitations que les nobles Vnitiens possdaient en terre ferme, et il se rendit, sur la
Brenta, aux villas Contarini et Foscari. Si le roi
fut, ce qu'il semble, ravi de son sjour, son
passage laissa Venise aussi un long souvenir.
Pour en immortaliser la mmoire, le Snat commanda un grand tableau Andr Vicentino et
en Thonneur de son hte, une solenfit placer,
nelle inscription au haut de l'escalier des Gants.
Et deux sicles plus tard, les possesseurs de
la villa de Mira s'enorgueillissaient encore de
faire reprsenter, dans une fresque brillante de
Tiepolo, la rception faite jadis par Contarini
Henri \U.
Aussi bien, tout tait Venise une occasion de
ftes. La procession du Corpus Domini tait chose
incomparable, par la richesse des costumes, la
profusion des fleurs, la quantit des cierges, le
chatoiement des couleurs. La nouvelle de la victoire de Lpante donna lieu un dploiement de
luxe prestigieux. Te Deura chant Saint-Marc,
cloches sonnantes pendant trois jours de suite,
maisons mairnifiquement dcores de trophes et

jolies patriciennes

d'toffes multicolores, illuminations et cortges, et

de la victoire s'ajoutant la joie coutumire


du carnaval, rien ne manqua pour clbrer le
triomphe de la chrtient et la gloire de Venise.

la joie

Ftes religieuses, ftes patriotiques, tout semblait digne d'attention aux Vnitiens, quand il&

239

VENISE AU XVl^ SICLE

y trouvaient un moyen

d'exalter la

grandeur

et

d'taler la richesse de leur patrie.

La magnificence des habitations prives.


les particuliers aussi se retrouvait le

Chez

mme got du

luxe, par o chaque Vnitien avait le sentiment de


contribuer au magnifique clat de la cit.
Rien n'galait la splendeur et la beaut des maisons vnitiennes. Les difices de cette ville, dit
un crivain du xvi' sicle, impressionnent merveilleusement lesyeux de qui les regarde du dehors.
Mais, vus l'intrieur, ils produisent encore plus
d'tonnement et d'admiration, car ils sont orns de
faon si belle et si prcieuse qu' vouloir le raconter
on pourrait sembler mentir. Tout tait, dans ces
habitations, dispos avec l'lgance la plus raffine.
Quand on avait franchi les portes aux marteaux
de bronze finement cisels, on trouvait d'abord la
cour intrieure, tantt dcore de fresques ou dlicieusement pare de plantes, tantt embellie de
toutes les recherches d'une architecture somptueuse. Un puits la margelle sculpte en occupait
le centre
sous les portiques qui l'encadraient, des
armes et des trophes tincelaient aux murailles,
des statues et des vases s'alignaient. Un escalier,
souvent ingnieusement mnag
tel le charmant
escalier en spirale du palais Contarini
montait
de l aux appartements. La partie essentielle en
tait la grande salle de rception, pave de marbres d'Orient ou de brillantes cramiques, et dont
les murailles taient tapisses de trophes et d'tendards. Les portes s'encadraient de dlicates bordures de marbre; de grandes chemines dcores
le sculptures se dressaient sur toute la hauteur des
;

240

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

parois; de riches plafonds, aux caissons peints et


dors, mettaient au-dessus des ttes leur lgance
somptueuse et sur les murs, tendus de velours ou
;

de tapisseries, dcors aussi de tableaux de matres,


jouait, travers les vitraux sertis de plomb qui
garnissaient les fentres, une lumire tempre et
harmonieuse.
Le mobilier n'tait pas moins beau. Vaisselles
prcieuses, d'une richesse presque royale, verreries de Murano aux formes compliques et charmantes, grands vases de majolique, lampes de
cuivre de style oriental se mlaient, en un lgant
dsordre, sur les tables de bois sculpt, parmi les
siges incrusts et les corbeilles pleines de fleurs
et d'herbes odorantes. Un crivain du xvi^ sicle,
visitant un de ces palais vnitiens, estimait que la
dcoration d'une seule pice avait cot plus de
onze mille ducats. Qu'tait-ce quand le propritaire, comme il arrivait tant de patriciens de
Venise, se piquait d'tre collectionneur, de rassembler les armes de prix, les dessins prcieux ou
les mdailles antiques? L'une des merveilles de
Venise tait la collection du cardinal Grimani,
pleine de manuscrits rares, de monnaies anciennes, de tableaux de prix, d'antiques admirables;
les uvres de Memling et de Diirer y voisinaient
avec les tableaux de Raphal et de Michel-Ange; la
statue d'Agrippa, qui jadis dcorait le Panthon,
le disputait en clbrit au fameux Brviaire Grimani, gloire des enlumineurs de Flandre. Dans
l'atrium colonnes, dcor d'inscriptions et de
bustes antiques, dans les salles pleines de rares et
prcieuses merveilles, tout tait joie pour les yeux.
Et ce n'tait point l une exception Venise. Lo

241

VENISE AU XVr SIECLE

gnral que les riches


de luxe et d'lgance avec
les patriciens. Artin fait un tableau charmant de
l'intrieur du marchand Andr Odoni, et de la
maison peinte des Fondamenta CalTaro, toute remplie de tableaux, de marbres antiques, de mdailles
et de gemmes, toute dcore de meubles prcieux,
parmi lesquels le matre du lieu vivait joyeux et
tranquille, tel que Ta peint le pinceau de Lorenzo

got des choses d'art

marchands

tait si

rivalisaient

Lotto.

De beaux jardins enfin compltaient cette vie


harmonieuse. A la Giudecca, Murano, beaucoup
de familles patriciennes possdaient des habitations entoures de magnifiques ombrages, vrais
paradis terrestres, dit un crivain du temps, par
la beaut de l'air et du site, sjour des nymphes et
des demi-dieux . A partir de la fin du xv sicle,
le got de la campagne apparat Venise. On se
plat se runir dans les beaux jardins de Murano
pour causer, entendre de la musique ou des vers;
on se plat, dans les tableaux, trouver, l'arrireplan, un paysage de collines riantes, d'arbres verts
et d'eaux courantes. A mesure que la domination
de Venise s'tendit sur le continent, ce got, en
rencontrant plus aisment les moyens de se satisfaire, se ft plus imprieux. Au xvi sicle, la terre
ferme devint, comme dit un contemporain, le
jardin de Venise .

Ds la fn du
Les villas de terre ferme.
xv sicle, la reine de Chypre, Catherine Cornaro,
prfrait l'agitation de la ville la calme retraite
de son chteau d'Asolo, prs de Bassano, et de ses
jardins pleins de verdure, de fleurs, de vignes, de
21

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

242

VEMSE

ombreux et gays
du murmure des eaux courantes. Au xvi sicle,
lauriers, sillonns de sentiers

les

bords de

la

Brenta taient

le

lieu favori

villgiatures vnitiennes; les Foscari


la

des

y possdaient

charmante maison de plaisance de

Malcon-

la

lenta; les Contarini y avaient Mira une habitation


de Fusina jusqu'au voisinage de
dlicieuse;

Padoue, ce n'tait qu'une succession de palais et


de beaux jardins rgulirement tracs, entours de
portiques, dcors de statues et de colonnades.
Mais plus belle encore peut-tre tait, dans le pays
de Trvise, la clbre villa de Maser, que firent
construire vers 1566 les deux frres Barbaro. Palladio en tait l'architecte Alexandre Vittoria l'avait
orne de stucs et Vronse de peintures. Peu d'ensembles dcoratifs sont d'une varit plus pittoresque et d'une verve plus tonnante. Dans la
galerie, des groupes d'lgantes Vnitiennes sont
reprsentes jouant des instruments les plus divers,
glorification de l'harmonie et de la musique si particulirement chres aux Vnitiens. Ailleurs des
fresques allgoriques figurent les lments et les
;

plantes, les saisons, les vertus conjugales

puis ce

mythologiques, et encore des


sujets familiers, les hommes mls aux divinits,
les portraits alternant avec les grandes compositions, le christianisme s'associant l'Olympe. Il
y
a l une grce spontane, une originalit d'invention, qui est proprement un charme; et rien ne fait
mieux sentir que ces crations dlicieuses la douceur incomparable de cette vie lgante, que
menaient dans leurs villes somptueuses, embellies
de tous les prestiges de l'art, les Hches patriciens
de Venise.
sont

des

scnes

VENISE AU XVI

SIECLE

243

II

Dans ce dcor
La vie et les divertissements.
merveilleux, l'existence tait, tout naturellement,
luxueuse et magnifique.
Dans les descriptions que nous ont laisses de
Venise les crivains du xvi' sicle, il n'est question
que de ftes splendides, de festins somptueux, de
bals merveilleux. De ces pittoresques magnificences, la rception que donna, le 1"' aot 1552,
cardinal Grimani en l'honneur de Ranuccio
le
Farnse, permet de prendre quelque ide. Dans
palais de la Giudecca, les salons, tendus de
riches toffes, orns de peintures et de tapisseries,
l'clat des lumires, un spectacle
offraient,
enchanteur. Dans la cour, o plus de trois mille
personnes taient rassembles, un bateleur turc
et des acrobates tonnaient la foule par des jeux
de force et d'adresse. Sur le canal, plus de trois
mille gondoles se pressaient, remplies de dames
et de patriciens en costumes clatants. Au bruit
des ptards et des instruments de musique, les
invits descendaient des embarcations toutes pares
de velours et d'or, et le chatoiement des costumes
aux vives couleurs, le luxe des parures prsentaient un coup d'oeil admirable. Le dner, o
s'assirent cent convives, dura quatre heures, et oa
y servit quatre-vingt dix plats. Des bouffons
l'gayaient de leurs lazzis, des masques y distribuaient aux dames d'lgants souvenirs, et des
oiseaux, s'envolant des pts ouverts, mettaient
dans la salle un joyeux bruissement d'ailes. Oq
dansa ensuite jusque trs avant dans la nuit, et
le

244
les

UNE RPLBLIQUE PATHICIENNE


invits

furent, en

se

retirant,

VENISE

accompagns

jusqu' leurs gondoles par un nombre infini de


flambeaux.
La danse tait, en effet, un des grands plaisirs
de la vie vnitienne. Les jolies femmes, remarque
un crivain du temps, sont faites pour les divertissements, et les divertissements pour les jolies
femmes pour les laides, ont t inventes la cuisine et la messe. Le bal tait un des divertissements prfrs. La varit des danses tait grande,
gaillarde et pavane, danse de la torche et danse
;

du chapeau,

etc., et

quelques-unes taient d'allure

assez libre. Tout le monde pourtant s'y plaisait


infiniment, et les prlats mmes ne se faisaient
point scrupule d'assister ces ftes.

Le

plaisir de la table occupait

encore davantage

peut-tre les Vnitiens. Les tableaux des matres

de l'cole vnitienne nous ont conserv le souvenir


de ces festins somptueux, o, dans un dcor magnifique, se dployaient toutes les recherches de l'lgance et de la bonne chre. Sur les tables, couvertes
de nappes finement ouvres, les candlabres d'argent et d'or brillaient ct des coupes mailles,
des fontaines d'argent, des surtouts chargs de
friandises ou remplis de plantes odorifrantes. Sur
les dressoirs disposs au pourtour de la salle,
taient exposes les majoliques rares, les vaisselles
prcieuses, les verreries aux formes dlicieusement
compliques. Les serviettes taient plies en forme
de turban ou de mitre, de couronne ou de pyramide. Des parfums rpandus dans la salle, des
fleurs mises la place de chaque convive ajoutaient tout ce luxe une grce harmonieuse. Mais
le menu surtout tait une merveille. Hutres et

245

VENISE AU XVr SIECLE


truffes, salades

et

saucissons,

jambons

et

salai-

sons en hors- d'oeuvre, potages de vingt faons


diverses, esturgeon de Ferrare, lamproie de Binasco, saucisson de Modne, tripes de Trvise,
grives de Prouse, cailles de Lombardie, oies des
Romagnes, ptes de Gnes, ptisseries et fruits de
toutes sortes se succdaient en un dfil interminable, et parfois trangement assaisonns. Sans
parler des pices, qu'on prodiguait, on mettait du
sucre dans les rtis et les poissons, et parfois des
eaux de senteur dans les sauces. Les vins les plus
divers compltaient ce luxe gastronomique, muscat de Candie et malvoisie de Chypre, vins de
Hongrie, de Moselle et du Rhin. Mais surtout on se
plaisait prsenter les mets d'une faon ingnieuse
et amusante. Les salades en relief reprsentaient
des animaux ou des lettres, des forteresses en
murailles de citron s'ornaient de fines tranches de
jambon, de cpres et d'olives, d'anchois et de caviar.
Il y avait ensuite, dit un contemporain, des pts
de gibier figurant des lions dors, des pts d'aigles
noirs debout, de faisans qui paraissaient vivants,
de paons blancs environns de la roue de leur
queue, et orns de faveurs d'or et de soie multicolore; des drages dores, pareilles des ferrets
d'aiguillettes, pendaient autour de ces paons, qui
se dressaient comme s'ils taient en vie, ayant des
parfums dans leur bec et une devise d'amour entre
leurs pattes. Il y avait aussi de grandes statues de
massepain
l'une figurait le cheval du Capitole,
l'autre Hercule avec le lion, et l'autre une licorne
plongeant sa corne dans la bouche du dragon.
Les ptisseries, les fruits taient disposs avec la
mme recherche le pain mme parfois tait dor.
:

21-

246

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

Et c'tait une joie pour les convives d'admirer ces


compositions, imprvues parfois et dconcertantes,
comme le jour o Henri III vit se rompre entre
ses mains la serviette qu'il croyait de toile, et qui
mais dont l'aspect pittoresque
tait de sucre.
et charmant donnait aux festins un attrait particu-

lier.

D'autres encore

prenaient plaisir et trouvaient


c'taient les mdecins.
L'un d'eux dclarait qu' Venise l'abus des salades
donnait naissance tant de maladies que, de ce
seul fait, ses confrres y gagnaient aisment plusieurs milliers de ducats. Mais les Vnitiens n'en
avaient cure. N'y avait-il pas, dans ce luxe de la
table, une manire encore d'taler leur richesse et
leur magnificence, de mme que dans les chants,
les posies, la musique, dont ils gayaient leurs
profit ce luxe

de

la table

ftes?

Et

sans doute,

parfois ces

somptueux

mal, dans les rixes et dans


mais Venise, au total, en apparaissait

finissaient

le

festins

sang:
et cela

plus belle, plus fastueuse, plus


seul importait
sduisante, souveraine dans l'art des lgances
5'

comme

elle l'tait

dans

l'art

de

la politique.

Le luxe des costumes comLes costumes.


mise en scne clatante.
Peu de marchands, dans la Venise du xvi' sicle,
taient mieux achalands, plus considrs, plus
clbres que les vendeurs d'toffes et les tailleurs.
Les frres Bontempelli, l'enseigne du Calice,
avaient pour clientes toutes les belles dames
d'Italie, et ils fournissaient jusqu'au srail du
Grand Turc leurs velours, leurs soieries, leurs
pltait cette

VENISE AU XVl" SICLE

247

brocarts de couleur clatante, de si fine et splendide qualit, qu'un peintre, crit un contempo-

ne saurait faire mieux. Matre Giovanni le


avec tant de bon got et
d'originalit, tant d'exprience et de science, qu'il
tonnait le monde. Et tel tait le souci de la toilette, que le mosaste Zuccato en oubliait les travaux dont il tait charg Saint-Marc, pour dessiner des coilfures et des costumes l'intention de
ses lgantes contemporaines. Aussi, parla magnificence des habillements, la splendeur des ftes
vnitiennes tait admirable, et le bon frre Faber,
Allemand, passant en 1488 dans la ville des lagunes,
croyait voir, non sans quelque inquitude, en regardant les belles Vnitiennes, Vnus avec ses suivantes descendue de sa montagne, et envoye dans
le monde par Satan pour tenter les humains.
La dogaresse donnait l'exemple du luxe. Vtue
de brocart d'or garni d'hermine, les paules couvertes d'un manteau longue trane, elle tait
coiffe d'un bonnet d'or rappelant la forme du
corno ducal, d'o pendait un lger voile de soie;
sa poitrine tincelait de pierreries et de perles; une
chane d'or lui serrait la taille et tombait jusqu'
ses pieds. En outre de cette toilette officielle, elle
portait, dans le priv, la robe dite la dogalina^
en velours ou satin cramoisi, laquelle s'assortissait le bonnet de mme toffe, enrichi de diamants
et de gemmes. Avec elle rivalisaient d'lgance
toutes les patriciennes de Venise. Longues robes
de soie l'ample trane, garnies de boutons de
cristal ou d'argent, robes plus lgres parements
d'or, avec la haute collerette soutenue par une
armature de fils mtalliques, fourrures magnifirain,

couturier travaillait

>i

248

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

ques, larges pelisses de martre ou d'hermine,


garnitures de dentelle somptueuses, lgance raffine du linge et des dessous, tout cela donnait,

dans l'Italie du xvi' sicle, aux femmes de Venise


une rputation singulire de grce, de dlicatesse
et de beaut. Elles ne la mritaient pas moins par
l'ingniosit qu'elles apportaient faire valoir leur

charme, s'encadrant

le

visage de cette fine toffe

Sous le voile
noire qui faisait dire Artin
noir transparent, on croit voir les anges du ciel ,
se couvrant de bijoux, de pierreries et d'or, se
plaisant aux parfums et aux fards, dont l'emploi
:

beaucoup plus bas que le visage, dides arrangements compliqus


de cheveux, souvent faux, auxquels on donnait par
une teinture savante la couleur la mode, le fas'tendait

fiant sur leur tte

meux blond vnitien, ne reculant pas devant les


dcolletages les plus hardis, au point, dit un contemporain, que plus d'une fois, en les regardant,
je

me

suis tonn

que leur vtement ne leur tom-

bt point du dos , et que l'espoitrinement la


faon de Venise , comme crit Henri Estienne,
faisait scandale un peu, et donnant jusque dans la
bizarrerie mme, quand elles se hissaient sur ces
hauts talons, qui les obligeaient, pour ne point

tomber, s'appuyer sur l'paule d deux servantes.


Mais, au total, l'effet tait merveilleux, et la beaut
vnitienne remarquable entre toutes les beauts
d'Italie.

Naturellement la mode imposait un changement


incessant dans les ajustements, et la prudence du
Snat s'mouvait parfois de cette dispendieuse
inconstance. Parmi toutes les dpenses superflues et inutiles

que font pour

la

pompe

les

femmes

VENISE AU XVr SIECLE

249

de cette ville, dit un dcret de 1504, la plus ruineuse pour nos gentilshommes et bourgeois, c'est
de changer frquemment les faons de s'habiller,
comme, entre autres, elles ont fait en supprimant
la trane et introduisant l'usage de porter les robes
rondes sans queue. Et maintenant, depuis peu de
mois, quelques-unes ont commenc derechef
faire faire et porter des robes queue longue
et large, qui tranent par terre; et il n'y a pas de
doute que, si l'on n'y pourvoyait pas, elles voudraient toutes suivre cette mode, selon leur habitude, et les revenus des susdits gentilshommes et
bourgeois en recevraient dommage, comme cha-

cun de ce conseil le comprend trs bien en sa prudence. Car les robes susdites qu'on voit toutes
tre rondes seraient mises de ct, et il faudrait
faire d'autres robes neuves, ce qui entranerait une
grosse dpense.
Le Snat parlait d'or. Mais il eut beau parler,
dicter des lois somptuaires contre le luxe des
coiffures,
des bijoux, des toilettes; il ne fut
gure entendu. Les trois provditeurs aile pompe,
institus en 1513 pour faire appliquer la loi, se
rvlrent, comme il fallait s'y attendre, impuissants remplir leur office. On tournait les rglements les plus prcis, on ludait les prohibitions les plus svres. Quand les riches patriciennes taient invites faire remise des perles
dont le port tait interdit, effrontment elles en
prsentaient de fausses et conservaient les vraies,
pour s'en parer nouveau bien vite aprs. Et
aussi bien, en certains jours, ce luxe et cette pompe
extrieure, que compltait, chez les hommes, un
got de splendeur peine moins clatant, ne

250

UNE REPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

dplaisaient point au gouvernement de la Repu


blique. Par le faste de ses solennits et de ses

Venise s'efforait de maintenir son prestige


de donner l'illusion de sa puissance le luxe de
ses citoyens tait un des moyens de sa politique.
ftes,

et

Le thtre et la musique. Le carnaval de


Venise.
Par tout cela, la vie extrieure tait
Venise plaisante et joyeuse. Bien d'autres divertissements encore y mettaient de l'attrait.
Les Vnitiens avaient un got trs vif du thtre.
De bonne heure, dans les runions prives, on avait
pris plaisir aux compositions comiques appeles
les momarie, sortes de parodies satiriques o les
potes faisaient assaut de gaiet, d'esprit et d'ironie. Des festins de noces, qu'elle gaya d'abord, la
momaria descendit ensuite sur la place publique et
se transforma en un spectacle o des figures,
gnralement allgoriques, jouaient un rle, et o
des danses s'entremlaient. Mais bientt le thtre
proprement dit devint le plaisir des Vnitiens.
Reprsentations de pices antiques, telles que les
Mnechines ou le Miles gloriosus de Plante, traductions italiennes de comdies latines, pices originales en italien ou en dialecte vnitien, tout sduisait galement les lettrs et la foule. Pour entendre
quelque acteur fameux, le peuple, dit un contemporain, escaladait les murs, enfonait les portes,
franchissait les canaux
on organisait partout
des reprsentations dramatiques, sur les places

publiques, chez les particuliers, et jusque dans


les couvents. Ds 1565, Palladio construisait
Venise un thtre en bois permanent, dont les
dcors taient fort beaux, et Sansovino en di-

VENISE AU XVI SICLE


fiait

un

toute

251

autre. Les Vnitiens taient clbres dans

l'Italie

par

la

splendeur de leur mise en

scne, l'habilet de leur machinerie, l'entente


savante de leur clairage. Mais, entre toutes les
formes d'art dramatique, la plus gote peut-tre

commedia delV arte,


un scnario largement esquiss, les acteurs

tait le thtre populaire, cette

o, sur

improvisaient le dialogue plein de lazzis et de


bouffonneries, qui amusait si vivement la foule.
L figuraient les types classiques familiers et chers
au peuple vnitien, types aux traits fixes et invariables, que les masques du carnaval avaient fait
Pantalon et Arlequin,
universellement connatre
Zanni et Brighella, le Villano et le Magnifico, le
Facchino et le Mattacino. Avant mme qu'ils
.eussent ouvert la bouche, les spectateurs s'attendaient et s'gayaient leurs facties, souvent fort
dbrides; et, malgr les rigueurs passagres de
la Seigneurie, soucieuse de rprimer la licence des
acteurs ou d'empcher le mlange un peu suspect
des spectateurs, le thtre continua trouver un
succs prodigieux.
Il suffit de considrer les tableaux des peintres
vnitiens, des Giorgione, des Titien, des Bonifazio,
pour voir quelle place la musique tenait dans les
plaisirs des Vnitiens. La chapelle de la basilique
de Saint-Marc tait clbre dans toute l'Italie;
dans les palais et les villas des riches patriciens,
les concerts taient un des divertissements prfrs. La musique se mlait au thtre, pour y introduire d'lgants intermdes. La cantate des Ftes,
excute en 1581 en prsence du doge, offre un
intressant exemple de ces compositions, o dj
s'annonait l'opra; dans ce mlange de jolis vers
:

-iO-i

UNE REPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

de gracieuses mlodies, apparat harmonieusetenait au cur des Vnitiens,


la grce des ftes dans les riantes villas de la
Brenta, le charme de la vie active et exubrante
qu'on menait dans la ville des lagunes, la gloire
de Venise et de son prince, de la cit merveilleuse
et belle entre toutes, qui le pote, dans le couplet final, souhaitait pour de longues annes des
jours joyeux et des ftes heureuses .
Mais, par-dessus tout, le carnaval mettait dans
la cit de saint Marc une animation extraordinaire.
Du jour de la Saint-Etienne jusqu'au commencement du carme, Venise tait en liesse. Pendant
cette priode de plusieurs semaines, les Vnitiens ne sortaient plus que sous le dguisement et
sous le masque. Chaque soir, la foule se pressait
sur les places, soit pour voir dfiler les grands cortges pompeux des mascarades, soit pour s'gayer
aux lazzis de Mattacino, de blanc vtu, avec ses
souliers et ses jarretires rouges, et coiff d'un
chapeau empanach, de Pantalon en justaucorps
rouge et simarre noire, de Zanni aux larges culottes
blanches brodes de vert, d'Arlequin au costume bigarr, du Docteur la longue robe grave,
de toutes ces figures devenues classiques, o la
verve vnitienne se donnait carrire. Intriguer
.sous le masque, se jeter au visage des ufs remplis d'eaux de senteur, s'arrter aux trteaux des
tnarionnettes, faire cercle autour des musiciens
on plein vent, souper, jouer, rire, c'tait, semblait-il, en ces jours de joie, l'unique souci des
et

sement tout ce qui

Vnitiens.

Une

ville entire,

fivre

d'amusement

exaltait

la

et tous, patriciens, plbiens, cour-

tisanes, trangers de partout accourus,

prenaient

253

VENISE AU XVI^ SICLE


plaisir oublier les proccupations

de

la vie

cou-

tumire.

Un tel got du plaisir,


La libert des murs.
une recherche si raffine de l'lgance n'allaient
point sans une corruption profonde des murs.
Le jeu tenait grande place parmi les divertissements des Vnitiens; d'autres vices, inllniment
plus graves, lui faisaient cortge. La libert de la
les courtisanes taient
vie surtout tait extrme
nombreuses (on en comptait au xvi* sicle prs de
12.000 Venise), et elles taient fameuses dans
:

toute l'Italie, et en dehors de la pninsule uime,


par leur richesse, leur grce et leur lgance. La
loi assurment tait svre pour elles; le Snat

prtendait les confiner dans un quartier S|icial de


la ville et leur interdisait d'entrer

dans

les glises

l'heure des grands offices; il leur impo :iit de se


couvrir la tte d'un mouchoir de couleur jaune; il
s'indignait de les voir aller par les rne- si bien
habilles, et si semblables aux femme? iionntes,
que trs souvent on n'arrivait plus distinguer
les bonnes des mauvaises . Dans la pratique,

l'opinion

leur tait infiniment

indulgc miI'".

Elles

--mmes
magnifiquement; et encore que le boii Sanudo
trouvt que c'tait l chose honteuse pDur une
taient reues partout, elles recevaient

rpublique bien organise

, le

e-l

luxe de

!(

urs mai'lat de
un des

sons, la splendeur de leurs toilettes.


leurs ftes semblaient plus d'un Vniln n

>'

lments de la beaut et du charme de Venise.


Aussi bien, parmi ces jeunes femmes inssi nomle mot
breuses dans la ville des lagunes, se!
d'un contemporain, que les grenouii;
dans les
i

22

254

LNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

marais, les fourmis sur la terre et les fleurs dans


beaucoup se piquaient de bonne ducation, de eu ture raffine et de belles manires.
Elles ne se contentaient point, comme dit Montaigne, qui les admira fort, de faire une dpense
en meubles et vtements de princesses ; elles se
flattaient,
selon l'expression de Brantme, de
rendre cette vie courtisanesque plaisante et heureuse, laquelle toute autre ne saurait approcher .
C'est ce qu'avait tent par exemple cette Margherita Emiliani, que le voyageur anglais Thomas
Coryat voulut aller voir comme une des curiosits
et des gloires de Venise, tout en s'excusant pudiquement de cette visite un peu aventure sur
cette raison, que connatre le mal n'est point le
faire {cognitio mali non est mala) . Dans une
demeure somptueuse, o il lui sembla entrer
dans le paradis de Vnus , il trouva la matresse de la maison habille comme une reine ou
comme la desse de l'amour . Son visage tait
d'une beaut surprenante, sa toilette sduisante
en faire perdre la raison . Comme une nouvelle Cloptre , elle tait pare de joyaux, de
diamants et de perles; un parfum dlicieux flottait
autour de sa personne. Pour mieux charmer ses
htes, elle savait chanter d'une voix harmonieuse qui allait au cur , et jouer du luth
comme le plus expert professeur de musique .
Elle s'exprimait avec lgance, et l'enchantement
de ses paroles tait irrsistible.
Margherita Emiliani n'tait point une exception :
Veronica Franco, qui plut Henri III, faisait des
vers, et pareillement TuUia d'Aragon, qui un de
ses contemporains n'a point hsit faire place
les prs ,

255

VENISE AU XVI^ SICLE

dans un dialogue sur l'amour,


Platon.

avoir

Il

n'tait point rare aussi

manire de
bien qu'aprs

la

donn leur jeunesse au dmon et avoir fait


beaucoup de ces belles dames vinssent

fortune,

dans la dvotion et dans la pnitence.


Les couvents de Venise, au reste, n'taient point
pour pouvanter ces belles pcheresses la vie des
religieuses tait, au xvi' sicle, trangement mondaine, libre et dissolue. Malgr toutes les dfenses
finir leur vie

peu respecte, et
ne se faisaient pas scrupule de se
montrer sur la place Saint-Marc, vtues en laques.
A l'intrieur des monastres, le dsordre tait
extrme
il
n'est question, dans les documents
du temps, que des festins et des ftes qui s'y
donnent, des intrigues amoureuses qui s'y conduisent; et quand on essayait de rformer ces
murs, il n'tait point rare de voir les religieuses
se mettre en rbellion contre le patriarche luide

la Seigneurie, la clture tait

les religieuses

mme.
III

Le mouvement intellectuel,
Il ne faudrait
cependant, dans la Venise du xvi' sicle,
voir uniquement une ville de plaisirs et de ftes.
point

La

vie vnitienne offrait des aspects plus srieux

dans la cit de saint Marc, comme


dans l'Italie entire, la Renaissance avait magnifiquement dvelopp le got des choses de l'esprit,
le culte des sciences et des lettres.
Assurment, Venise ne fut jamais, comme
Florence ou Rome mme, un grand centre de
culture purement littraire. Les Vnitiens avaient
et plus graves

256

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

un gnie

trop

pratique pour se

amusements de

VENISE

plaire

beaucoup

rhtorique, pour
goter mme beaucoup le charme des potes.
Ils avaient la curiosit des recherches prcises
et d'effet
directement utile
ils
ont t, par

aux vains

la

exemple, dans l'Italie du xvi'


matres de la cartographie;
qui

sciences

tudient

les

sicle,
ils

ont

les

grands

aim

phnomnes

de

les
la

mdecine, la chimie,
l'anatomie. C'tait un Vnitien que cet admirable
Paolo Sarpi, ce profond et libre esprit, mathmaticien minent, physicien, anatomiste, que Galile
appelait son pre et son matre , et dont il
disait que personne, en Europe, ne le surpassait en connaissances mathmatiques. Les lettres
nature

et

de

la

vie,

la

n'taient pas moins


et l'rudition
apprcies dans la Venise de la Renaissance. Ds
le milieu du xv' sicle, la ville de saint Marc
avait accueilli avec faveur les Grecs qui lui apportaient d'Orient la connaissance de l'hellnisme;
ds 14G0, Georges de Trbizonde enseignait
Venise, et, aprs lui, se succdrent dans la cit
Dmtrius Chalcondylas, Marc Musurus, Jean Lascaris, bien d'autres, dont l'influence rpandait,
avec la connaissance de la langue grecque, le
got de la philosophie platonicienne. Un cri Vous
vain de la fin du xv* sicle dclarait
autres Vnitiens, vous tes les seuls gardiens de
et si, dans
la pure tradition grecque et latine
ce propos, il y a quelque exagration trop manifeste, il est certain pourtant que la Seigneurie
prenait grand souci de l'organisation des coles,
et que l'Universit de Padoue, installe en 1493
dans le beau palais qu'elle occupe encore, atten-

classiques

257

VENISE AU XVl^ SICLE

tivement dirige par les trois reformaiori dello


studio , crs en 1517 et choisis parmi les
snateurs, faisait honneur au got clair que les
Vnitiens avaient des choses de l'esprit. On y
enseignait

le

grec^

la

philosophie,

le

droit,

la

mdecine, et la rputation des matres qui en


occupaient les chaires s'tendait bien au del de
la pninsule et attirait Padoue les tudiants de
France et d'Allemagne. La large tolrance que la
Rpublique montrait pour les ides faisait de
Venise et de son territoire un rare et merveilleux
asile de la pense libre, o se rencontraient les
plus beaux esprits de l'Occident.
Le dveloppement de l'imprimerie vnitienne
aidait ce mouvement intellectuel. Vers 1495,
Aide Manuce fondait dans la ville des lagunes la
maison clbre, qui, durant tout le cours du
xvi' sicle, publia ces ditions fameuses, chefsd'uvre de l'art de la typographie. A ct de l'imprimerie des Aides, vingt autres maisons rpandaient par toute l'Italie les ouvrages, souvent
magnifiquement illustrs, des matres les plus
glorieux de la pense italienne. Le. got des
livres ne pouvait qu'y gagner. Ds 1478, la Rpublique avait dcid de construire, pour abriter les
richesses que lui avait lgues le cardinal Bessarion, une vaste bibliothque publique; elle ne fut
leve qu'en 1536 par les soins de Sansovino
ce
fut la bibliothque Marcienne, qui ne cessa plus,
dsormais, de s'accrotre par de nouvelles donations.
Les particuliers aussi possdaient des
bibliothques admirables. Celle d'Aide Manuce
comptait prs de 80.000 volumes; celles du cardinal Domenico Grimani, du cardinal Bembo, de
:

22.

258

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

Marino Sanudo. n'taient pas moins clbres. Et,


asiles de science devenaient un lieu d'lection o se rencontraient^ pour
discuter et causer, les rudits et les savants. Chez
Jean Lascaris, chez Andr Morosini, chez Paul
Paruta, chez Dominique Venier, se rassemblait
l'lite du
monde littraire vnitien. Et bientt,
sous les auspices d'un Ermolao Barbaro ou d'un
Aide Manuce, de vritables acadmies naissaient.
Elles se multiplirent au cours du xvi' sicle, dans
les villes de terre ferme comme dans la cit des
lagunes, entretenant partout un mouvement intellectuel admirable. Pietro Bembo (1470-1547) faisait
de Venise et de Padoue deux centres de culture
latine et italienne, et y dveloppait, avec l'admiration de Ptrarque, de Boccace et de Dante, le
got de la posie. Marino Sanudo (1466-1536)
crivait les Vies des Doges et ces admirables
Diarii, o, pendant prs de quarante ans, de 1496
1533, il a dcrit, en observateur attentif, tous
les aspects de la vie vnitienne. Les Navagero,
historiens et potes, les Barbaro, les Grimani,
les Paul Paruta, bien d'autres, ne rpandaient pas
moins de gloire sur la cit de saint Marc; et,
l'abri de la libert vnitienne, Pierre Artin, de
1527 1556, faisait, avec un talent incontestable,
son mtier de condottiere de lettres. Par ses
savants, ses rudits, ses crivains, Venise, au
XVI' sicle, tait presque aussi illustre qu'elle l'tait
par ses peintres, et la gloire de ses politiques,
de ses diplomates, de ses administrateurs, elle
ajoutait, non sans lgance, la parure des choses
de l'esprit.
tout naturellement, ces

CHAPITRE V
L'administration et

la

diplomatie vnitiennes.

Le patriciat de Venise et le service de


nement d'une province vnitienne
diplomatie vnitienne.

l'Elat.
:

Le gouver-

la Dalraatie.

La

Les relazioni des ambassadeurs

vnitiens.

Le patriciat de Venise et

le service de ltat.

Ton veut bien comprendre ce que fut l'histoire de Venise, et saisir, avec une des causes
principales de sa grandeur, un trait essentiel du
Si

caractre de ses citoyens, rien n'est plus intressant sans doute ni plus significatif que d'examiner
ce qu'tait la vie d'un patricien Vnitien au xvi" sicle. Peu d'existences apparaissent plus utiles et
plus pleines. Comme jadis dans la Rome antique,
toutes les carrires s'ouvrent galement, simulta-

nment, un noble de Venise, la politique et la


diplomatie, les armes et l'administration, et incessamment il passe de l'une l'autre. Le patriciat est
une vaste ppinire d'hommes d'Etat, d'ambassadeurs, de capitaines, d'administrateurs; et nui,
moins qu'il ne soit prtre, ne peut se soustraire au
service que lui impose l'tat. C'est un principe
Venise que le patricien se doit la Rpublique :

LNE BPLBLIQIE PATRICIENNE

30

VENISE

d'amende, ne peut refuser l'emploi


pour laquelle
il
est dsign; il faut, pour qu'un noble puisse
s'occuper de ses affaires personnelles, de sa banque, de sa maison de commerce, qu'une autorinul, SOUS peine

pour lequel

il

est choisi, l'ambassade

sation spciale le relve des fonctions qu'il occupe.


il y a une relle beaut dans le souci unique qui
domine toutes ces existences, et qui leur fait tout

Et

subordonner, tout sacrifier l'amour de la patrie,


au soin de ses intrts et de sa gloire. A Venise,
comme on l'a dit, l'individu se fond, pour ainsi
dire, dans le gouvernement. Il n'y a point de personnalit en dehors de l'Etat; on ne voit que des
citoyens unis pour son service'. Rouage
modeste, mais utile, de la grande machine gouvernementale , -chacun ne travaille que pour le bien
de la cit, et, avec une abngation admirable,
accepte et remplit de son mieux le rle plus ou
moins restreint que l'lection lui confre pour le
bien de tous 2. C'est le secret de la force de
Venise; c'est par l que, jusqu'aux derniers jours
presque de son existence, alors mme qu'elle avait
cess d'tre une grande puissance, la Rpublique
a su, par les qualits de ceux qui servirent sa
politique, son administration, sa diplomatie, faire
figure encore dans le monde.
Ds l'ge de vingt ans, certains privilgis,
les trente jeunes patriciens qui, chaque anne,
le jour de la Sainte-Barbe, ont eu la bonne fortune
sont admis, en qualit
de tirer la boule d'or
d'auditeurs, au Grand Conseil; ils n'y ont pas droit

i.

Yriarte,

La

p. 428.
2. Ibid.,

p. 424.

Vie d'un patricien de Venise

au XVI* sicle,

ADMIMSTRATION ET DIPLOMATIE VNITIENNES

2ol

de vote, mais, par l'assistance aux dbats de la


haute assemble, naturellement, ils font l'apprentissage des affaires publiques. A vingt-cinq ans, de
droit, ils entrent au Grand Conseil comme votants,
et ds lors ils deviennent ligibles tous les
emplois de la Rpublique. Dans les annes qui
suivent, ou bien, par leurs relations de famille,
ils sont amens accompagner dans les missions
qui leur sont confies certains grands personnages, et ainsi ils acquirent une exprience dont
l'Etat plus tard profitera; ou bien, demeurant
Venise, ils y remplissent quelques-uns de ces
innombrables emplois subalternes qui assurent la
marche des services publics, charges d'administration, de finances, de justice ou de guerre, o,
sans action politique, ils se rompent la pratique
des affaires et la connaissance des lois.
Aprs quinze ans passs dans cette sorte de stage,
qui prpare et mrit le jeune patricien pour l'exercice des hautes fonctions, quarante ans, ils entrent
au Snat, si le Grand Conseil leur en ouvre l'accs
par ses suffrages, les y envoyant pour un an, mais
avec cette rserve que les snateurs sortants sont
toujours rligibles et presque toujours rlus.
Dsormais l'accs leur est ouvert aux plus illustres

emplois de l'Etat. Ils deviennent ambassadeurs


auprs des souverains trangers, ou bien, avec le
titre de sages, sages de terre ferme ou sages grands,
ils sont membres de ce Collge, qui est Venise le
centre du pouvoir excutif, et oi, nomm pour
six mois, sans cesse on revient par des lections
nouvelles; ou bien ils exercent les magistratures
diverses, de justice, de commerce ou de finances,
de marine, de guerre ou d'administration, dont

~62

LNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

mme personnage remplit cinq ou six


Le noble Vnitien peut monter plus haut
partie du Conseil des Dix,
il peut faire

souvent un
la fois.

encore
viagre celle-l,
parvenir la haute dignit,
de proet dont les ti|,ulaires sont inamovibles
curateur de Saint-Marc; il peut, si la fortune lui
sourit, devenir doge.
Entre temps, des missions temporaires s'ajoutent
aux obligations normales de son activit politique
o administrative. C'est ainsi que Marc-Antoine
Barbaro, dont l'existence mouvemente et pleine
a servi de type cette esquisse, sera, en mme
temps qu'il remplit les emplois, point incompatibles, de sage grand et de procurateur, lu pour
deux ans rformateur de l'Universit de Padoue
(1574), nomm pour trois ans provditeur de l'Arsenal (1575), dsign comme provditeur gnral
du Frioul (1583) et charg en cette qualit d'organiser les fortifications de la frontire (1593); puis
c'tait la dlgation la construction du tombeau
du doge Niccol da Ponte (1585), ou la mission
de surveiller l'dification du nouveau pont du
Rialto (1587), sans que le patricien cesst, du fait
de ces missions souvent renouveles plusieurs
reprises, de rentrer six ou sept fois, comme sage
de terre ferme ou sage grand, dans le Collge qui
avait la charge du gouvernement de la Rpublique.
Il
faudrait mentionner bien d'autres emplois
encore, de provditeur aux vivres en 1576, de provditeur l'artillerie en 1589, de provditeur la
monnaie en 1592, de provditeur aux eaux en 1593,
pour comprendre de quelle activit incessante une
telle existence est faite, et quelles responsabilits
psent sur elle
il
faudrait indiquer qu'en 1578
:

ADMINISTRATION ET DIPLOMATIE VNITIENNES

263

Barbare fut plac par le Grand Conseil sur la liste


des candidats la dignit ducale. Et peut-tre se
demandera-t-on si le cumul de tant de fonctions
diverses n'tait point un obstacle parfois la
bonne expdition des affaires. La vie du patricien
qui en est investi est en tout cas trangement
laborieuse; peine la Rpublique lui laisse-t-elle
le loisir d'tre malade. En trente-quatre annes,
une fois seulement, le secrtaire du Snat nota,
sur ses registres, l'absence de Barbaro pour cause
de maladie.
Le gouvernement d'une province vnitienne
Il serait fastidieux d'numrer et
Dalmatie.
de dfinir les magistratures innombrables
on
n'en compte pas moins de 104
par lesquelles le
gouvernement vnitien assurait l'administration de
l'Etat^. Mais de cette organisation complique et
savante, deux choses doivent tre retenues, parcfr
qu'elles contribuent mettre en lumire le caractre de la cit vnitienne et aident comprendre
sa grandeur l'une est la faon dont, l'intrieur,
elle gouvernait son empire; l'autre, la manire
dont elle dirigeait, par la plus habile des diplo:

la

maties, sa politique extrieure.


Peu de pays ont, plus que le rivage oriental de
l'Adriatique, conserv l'empreinte de Venise. Et la
raison en est aise dcouvrir. De l'empire vnitien, la Dalmatie tait la pice la plus ncessaire,
et comme la condition indispensable de la domi-

nation maritime de la Rpublique. Ses rivages


offraient des ports admirables, escales mnages
1. On en trouvera la liste dans Baschet, Histoire de
Chancellerie secrte, pp. 663-671.

/<t

264

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

souhait, relches prcieuses et sres pour les


de la cit de saint Marc. Dans sa rude et
belliqueuse population, Venise recrutait d'autre
part des soldats merveilleux, ces Esclavons dont
le souvenir vit encore aujourd'hui dans la ville des
lagunes. Aussi 'fut-ce, de toutes les provinces o
elle devait s'tablir, la premire que conquit la cit.
Ds l'aube du xi* sicle, on l'a vu, elle prenait
pied sur le littoral dalmate, et le doge ajoutait
ses titres celui de duc de Dalmatie. Depuis lors,
nergiquement, tenacement, Venise en revendiqua et en dfendit la possession contre tous
ceux qui la lui disputrent, contre les ambitions
des Croates d'abord, puis contre celles des Hongrois, qui, au milieu du xiv' sicle, parvinrent
momentanment lui enlever le pays. Mais, partir
flottes

du commencement du

xv" sicle, Venise s'y taen matresse dfinitive, et quoiqu'elle ait eu,
bien des fois encore, en repousser les attaques
des Turcs, au commencement du xviii' sicle,
aprs les traits de Carlowitz et de Passarowitz,
elle possdait toute la cte, avec les les qui la
bordent, jusqu' l'embouchure de la Narenta et
au del mme si Raguse conservait un semblant
d'indpendance, Cattaro se trouvait en effet sous
le protectorat vnitien. Aussi longtemps que subsista la Rpublique, jalousement elle maintint la
Dalmatie en sa puissance. Et de ces quatre sicles
de domination ininterrompue, aujourd'hui encore,
tout le long du littoral dalmate, on retrouve parblit

tout le vivant souvenir.

Parmi tant de monuments que blasonne l'image


du lion de saint Marc, ce qui frappe tout d'abord,
c'est l'importance donne aux travaux de dfense.

ADMINISTRATION ET DIPLOMATIE VENITIENNES

265

Partout le pays est hriss de citadelles; on se sent


en une marche frontire, toujours menace par les
attaques de l'ennemi. C'est, sur le cours suprieur
de la Kerka, la pittoresque forteresse de Knin
c'est, barrant le dfil par o l'on descend dans la
plaine de Spalato, le fier chteau de Klissa. Sur
la cte, pareillement, chaque ville est dfendue par
une citadelle trois forts couronnent les hauteurs
le chteau
au pied desquelles dort Sebenico
Camerlengo, qui date du xv* sicle, protge les
Budua, Antivari, d'autres
approches de Trau
villes encore, conservent les ruines de puissantes
forteresses vnitiennes. Partout, les grands ingnieurs militaires de la Rpublique ont laiss le
souvenir de leur habilet et de leur science, Zara,
avec sa porte de mer et sa porte de terre ferme,
dont le lion de saint Marc domine l'arcade, est
toute pleine encore du nom glorieux de Sanmicheli.
Puis, ce sont des glises, telles que le dme de
Sebenico, qui, commenc au xv' sicle dans le style
gothique, s'achve par les lignes courbes et la
coupole chres la renaissance vnitienne du
xvi" sicle; ce sont des palais charmants, aux
fentres lgantes, qui, Perasto, Gurzola, partout, rappellent les palais de Venise
c'est, dans
l'le de Lsina, la belle loggia que btit
Sanmicheli
ce sont surtout, si pittoresques dans leur
fire enceinte de murailles anciennes, toutes ces
villes qui semblent autant de petites Venises. C'est
Curzola avec ses tours, ses rues troites bordes
de palais, sa haute cathdrale c'est Trau, avec
ses remparts, ses portes que dcore le lion de
Venise, et sa grande place, toute vnitienne d'aspect, avec la cathdrale flanque de son haut
;

23

266

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VFMSE

campanile, les palais gothiques et la loggia aux


colonnes de granit, o, colossal, trne dans sa
gloire le lion de saint Marc. C'est Zara, oi la place
des Cinque Pozzi fait penser un campo de Venise ;
et c'est

Raguse

enfin, qui parat avoir pris plaisir

se modeler sur sa puissante voisine, et qui, avec


ses vieux clotres gothiques, son palais des recteurs au portique imposant, la cour lgante,
ses fontaines compliques et charmantes, sa place

des Seigneurs et sa longue avenue du Stradone


toute borde d'habitations patriciennes, semble,
en effet, dans l'ombre de ses massifs remparts,
comme une autre Venise, peine moins sduisante. Et ainsi, tout le long du littoral dalmate,
sans cesse un unique et glorieux souvenir s'impose, celui de la cit puissante qui se proclamait,
juste titre, la reine de l'Adriatique.
Mais si, durant les longs sicles qu'elle possda
la Dalmatie, Venise l'a comme faonne son
image, elle l'a. durant le mme temps, il faut le
dire aussi, gouverne de la faon la plus goste.
Toute sa politique s'est limite occuper fortement le pays, le garder avec une sollicitude
jalouse, pour empcher d'autres de s'y installer,
et entretenir des divisions parmi les populations,
pour les maintenir plus srement dans l'obissance. Gens pratiques, les Vnitiens ont song, en
Dalmatie, bien plus leurs intrts propres qu'au
bien de leurs sujets. Jamais ils n'ont rien fait pour
dvelopper la prosprit matrielle du pays, rien
pour le commerce, rien pour les routes. Sur les
montagnes, ils ont coup les forts pour fournir
des pilotis leurs palais et des bois de construction leurs arsenaux ; sur la cte, ils se sont

ADMINISTRATION ET DIPLOMATIE VENITIENNES

267

appliqus ruiner toute cit qui aurait pu leur


faire concurrence. Que la province ft tranquille,
que l'impt rentrt exactement, Venise n'en
demandait pas davantage. Elle gouvernait la Dalmatie pour son avantage propre et si, au tmoignage d'un juge comptent, peu de pays taient,
la fin du xviii" sicle, plus dlaisss et plus misrables, la Rpublique n'en prenait gure souci. Il
lui suffisait d'avoir fait de la Dalmatie comme une
dpendance et un prolongement de Venise, et
d'avoir mis sur elle une main si puissante, qu'aujourd'hui encore, le voyageur qui passe, oubliant
tout ce que cota la province le gouvernement
de la Seigneurie, n'admire que l'uvre de puissance que la politique vnitienne y accomplit.
;

La diplomatie vnitienne.
Le mme souci
des intrts exclusifs de Venise apparat dans le
gouvernement de ses relations extrieures.

De trs bonne heure, la diplomatie fut, Venise,


une vritable science. Ds le ix' et le x" sicle, les
ambassadeurs de la Rpublique faisaient preuve,
en Orient, d'une activit pleine de succs bientt,
ils connurent de semblables triomXII' sicle, le Snat rdigeait leur
intention des instructions qui sont des modles
de clart, de nettet et de prcision. Dans un
temps, a-t-on dit, o presque partout en Europe
l'administration tait livre encore la confusion
et l'anarchie, o la science politique tait dans
l'enfance, le Grand Conseil de Venise avait dj
dtermin, par des rglements prcis, les devoirs
de ceux que la Rpublique choisissait pour les
envoyer en mission au dehors.
;

en Occident,
phes. Ds le

268

L'NE

Le

RPUBLIQUE PATRICIENNE

xvi^ sicle

marque l'apoge de

VENISE
cette

minu-

tieuse et savante organisation. Jusque-l, Venise


n'entretenait d'ambassadeurs rguliers qu' Cons-

Rome maintenant, elle accrdite


des reprsentants permanents auprs de toutes les
grandes cours de l'Europe. Pour occuper ces hauts
emplois, le Snat, qui a la charge de choisir les
ambassadeurs, dsigne en gnral un patricien
riche, qui puisse soutenir dignement les charges
de son rang; il le nomme pour trois ans, afin d'viter qu'entre le mandataire de la Seigneurie et la
cour o il vit ne se nouent des relations trop
intimes, qui pourraient faire oublier au Vnitien
les intrts de son pays
dans la commission
qu'il lui remet et qui contient ses instructions, il
propose, enfin, son activit un but essentiel
tantinople et

Tout ambassadeur, y lit-on constamment, doit


avoir sans cesse en vue l'honneur et l'avantage de
la Rpublique,
Pour remplir cette mission, l'ambassadeur doit
observer attentivement tout ce qui se passe autour
de lui, informer minutieusement le Snat de tout

ce qui a frapp ses yeux. De cette tche, les reprsentants de la cit de saint Marc se sont acquitts

avec un zle infatigable

une intelligence supaux archives de Venise,


preuve clatante, en feuilletant les
et

rieure. Aujourd'hui encore,

on en trouve

la

monuments fameux de

cette activit diplomatique,

dpches envoyes par les ambassadeurs et les


relations qu'au retour de leur mission ils prsentaient au Snat.
Dans un trait italien du xvi'sicle sur la constitution deVenise, on trouve ce passage digne d'attention
Dans l'assemble du Snat se lisent toutes
les

c(

269

ADMINISTRATION ET DIPLOMATIE VENITIENNES


les lettres crites la

ment

celles des

Rpublique,

et particulire-

ambassadeurs de Venise, qui sont

par tout le monde et qui, tous les huit jours,


informent la Rpublique de toutes les actions, de
tous les mouvements et projets des princes; et
celui-ci est tenu le meilleur ministre et le plus
dvou sujet qui met le plus de soin connatre'
les choses caches... Ils informent sur le caractre,
les qualits, les intrts, les afflnits et les amitis

de ces princes... En un mot, le Snat de Venise


profession de savoir tous les huit jours, par
les lettres de ces envoys, ordinairement lues le
samedi, l'tat du monde et celui de ceux qui le gouvernent. De ces dpches innombrables, la plus
ancienne qui nous ait t conserve date de 1219;
mais c'est surtout partir du milieu du xvi^ sicle
que cette correspondance diplomatique nous apparat constitue en sries rgulires et compltes.
Peu de documents historiques offrent un attrait et
UB intrt comparables celui de ces lettres. Au
soin minutieux de l'information se joint un rare
talent d'information et d'exposition. Tout s'y trouve
runi, la finesse des aperus, le bonheur de l'expression, la grce de l'esprit, la vivacit du trait.
L'anecdote y abonde, souvent conte ravir le
dialogue, fidlement rapport, y introduit l'attrait
piquant de la conversation prise sur le vif; dans
cette varit incessante, dans cette verve toujours
jaillissante, il y a quelque chose du charme des
mmoires. Rien voir et bien dire, tel a t le
double souci des diplomates vnitiens, et ils l'ont
fait en perfection.
Mais les dpches ne suffisaient pas satisfaire
la curiosit du Snat de Venise. Aussi demandait-il
fait

23.

270

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

aux ambassadeurs, au retour de leur mission, de


lui prsenter un rapport d'ensemble sur le pays o
avaient t accrdits. Il y expliquaient le
caractre du prince et des ministres qu'ils avaient

ils

connus,

la

composition

et les

murs

de

la

cour o

avaient frquent, l'tat des finances, de l'arme,


les relations d'amiti ou d'inimiti politique o ce
gouvernement tait avec les autres puissances;
bref, ils traaient un large tableau de toutes les
questions essentielles intressant le peuple chez
lequel ils avaient vcu. De cette obligation impose
ils

la Rpublique et qu'on ne
rencontre nulle part ailleurs qu' Venise, est ne
l'admirable collection de documents, si prcieuse
pour l'histoire du xvi' et du xvii' sicle, qu'on
nomme les Relazioni venete.

aux reprsentants de

Les relazioni des ambassadeurs vnitiens.


L'usage en apparat ds la fin du xiii^ sicle. Un
dcret de 1268 prescrit que les ambassadeurs,
leur retour, devront consigner par crit toutes les
informations qui sont utiles la Seigneurie . Un
Nous dcidons que tous
acte de 1296 ordonne
les ambassadeurs seront tenus dposer par crit,
dans les quinze jours qui suivront leur retour en
cette cit, tout ce qu'ils auront not et ce qu'ils
auront entendu dire l'honneur et dans l'intrt de
Venise. Au xv^ sicle, ce rapport verbal, appuy
sur de simples notes, prit un caractre plus prcis.
En 1425, le Snat, considrant l'importance qu'avait
cet usage pour la meilleure instruction de ceux
qui, avec le temps, pouvaient tre appels nous
gouverner , et sentant combien cette coutume
pouvait aider la sagesse des dlibrations par
:

ADMINISTRATION ET DIPLOMATIE VNITIENNES

271

des observations qu'apportaient des


ayant pratiqu ces contres , dcida
que, pour conserver la perptuelle mmoire
des relations faites, elles devraient tre crites et
verses aux archives de la chancellerie secrte.
Ce fut dsormais une crmonie fort solennelle
que la prsentation de ces relations. Devant le
Snat assembl, en prsence du doge, du Collge,
des chefs du Conseil des Dix, l'ambassadeur donna
lecture du rapport qu'il avait rdig. On conoit
aisment, si l'ambassadeur tait homme de valeur
et beau diseur, avec quelle attention passionne
cet expos tait cout et quelle en tait la porte,
et comment aussi, pour le diplomate lui-mme,
c'tait comme une conscration, la plus haute, de
son activit et de ses efforts. La relation tait
attendue avec une curiosit extrme, et les cours
trangres n'pargnaient rien pour s'en procurer
des copies. Par tout cela, par le secret dont on les
entourait, les relazioni excitaient Venise un
intrt trs vif, et l'on conoit qu'tant telles,
le

profit

hommes

pour l'histoire europenne du xvi% du


du xviu' sicle une importance capitale.
Dans une note du xvi' sicle, critepar un membre
de la famille Contarini, on trouve, sous ce titre
Voici les choses dont il faut s'enqurir pour faire
une relation, d'instructives et intressantes recommandations. On y voit tout ce qu'on exigeait
pour qu'il
Venise d'un rapport diplomatique
satisft la curiosit du Snat. Situation de la contre
o a rsid l'ambassadeur, limites gographiques,
elles oti'ent
XVII' et

divisions administratives, villes principales, ports


et forteresses

gion

tat

habitants du pays, coutumes et reli-

de l'arme de terre et de mer, de

272

l'\E

l'industrie,

tation;

RPIBLIQLE TATRICIENNE

VENISE

du commerce d'exportation et d'impormode de gouvernement surtout,

alliances, entourage, et caractre des


ministres dirigeants, particularits de la personne
du souverain, de sa vie et de ses inclinations

richesse,

cour enfm, les finances, la politique telles sont


les matires diverses proposes l'attention des
diplomates vnitiens. Ils ont en gnral satisfait
ce programme avec autant de talent que d'exactitude, et c'est juste titre qu'un publiciste napolitain de la fin du xvi' sicle, Scipion Ammirato,
pouvait crire que les ambassadeurs vnitiens
s'acquittaient avec tant de bonheur du devoir de
rendre compte des hommes et des choses de
chaque pays, qu'ils montraient le plus souvent qu'ils
les connaissaient mieux que ceux de ces pays
la

mmes
Il

que peu de documents historiques


une plus merveilleuse galerie de portraits.

est certain

offrent

On y voit passer, peints au naturel, les plus grands


personnages de l'Europe, les papes et les sultans,
les rois et les empereurs, les ministres et les favoris, Franois I" et Catherine de Mdicis aussi bien
que Richelieu ou Louis XIV. Nulle part on ne saurait trouver non plus autant de talent, d'habilet,
d'intelligence. Grce au gnie de ses diplomates,
le gouvernement de Venise tait le mieux renseign et le mieux servi de l'Europe et c'est juste
titre qu'un doge du xvi* sicle se flicitait de cet
usage admirable
^^gge nostra laudaiissima
qui valait la Rpublique une si rare et si mer;

veilleuse information.

A
la

la

grandeur politique de

diplomatie

vnitienne

la cit

n'avait

de Saint-Marc,
pas contribu

ADMINISTRATION ET DIPLOMATIE VNITIENNES

273

pour une mdiocre part, aux temps glorieux o


Venise tait la reine de la Mditerrane et la dominatrice du Levant. Au xvi* sicle encore, et presque jusqu'aux derniers jours de la Rpublique,
elle lui assura un prestige singulier, une rputation justifie d'habilet et de sagesse politiques.
C'est pourquoi l'uvre et le rle des diplomates
vnitiens mritent de retenir un moment l'attention
de l'historien. Au talent de ses ambassadeurs,
autant qu' l'intelligence de ses hommes d'tat,
Venise, admirablement servie par le dvouement
de sa noblesse, a d une bonne part de son incomparable fortune et alors mme que la dcadence
est venue, le gnie de ses diplomates a su, autant
que le gnie de ses peintres, mettre son front
une dernire parure et comme une suprme aurole
de gloire.
;

LIVRE IV
LA FIN DE VENISE

CHAPITRE

La politique extrieure de Venise


au XVIP

et

La perte de la Crte.
La perte de
nsiaque.
de Venise.
Venise et l'Espagne.
IL
.

au XVIIh sicle

la

Franois Morosini le PlopoMore et la fin de l'empire

Venise

et

la

papaut.

De son grand empire oriental, Venise, au commencement du XVII* sicle, ne conservait plus que
et quelques rares les de l'Archipel,
Tinos et Crigo. Pour s'y maintenir, la
Seigneurie vitait attentivement, prudemment,
tout ce qui pouvait amener un conflit et, dans ce
but, ses diplomates se mettaient, vis--vis de la
Sublime-Porte, en frais incessants de bonne grce
et de coquetterie. Mais le pril ottoman n'en restait pas moins menaant; les pirateries des corla

Crte,

comme

LA POLITIQUE EXTRIEURE DE VENISE

275-

saires barbaresques taient une occasion d'incessantes difficults. Elles allaient, vers le milieu du
XVII* sicle, dchaner une guerre de vingt-cinq
annes entre Venise et les Turcs.

En 1644, une escadre


La perte de la Crte.
appartenant aux chevaliers de Malte enleva, prs
de Carpathos, la flotte turque qui revenait d'Alexandrie, et qui portait, avec trois millions d'or, un
certain nombre de femmes du Srail. Aprs cette
capture, les vaisseaux chrtiens firent relche en
le Sultan en prit prtexte pour demander
Crte
satisfaction aux Vnitiens, et, en juin 1645, une
escadre ottomane, arme en apparence contre
Malte, paraissait inopinment devant La Cane.
;

La situation o se trouvait alors

la Crte n'tait

gure satisfaisante. La noblesse vnitienne tablie


dans l'le jouissait batement de ses privilges;
mais elle tait peu soucieuse de les dfendre par
les armes. Les familles de l'aristocratie grecque,
qui peu peu s'taient rapproches des vainqueurs, taient dans les mmes sentiments. Quant,
la bourgeoisie riche et au peuple, ils dtestaient

prement

le

clerg catholique et les Latins, et

ils

ne hassaient point les Turcs. Aussi, ds les premires menaces de guerre, Venise, sentant l'agitation sourde qui travaillait sa colonie, avait
renforc l'escadre qui croisait dans les eaux Cretoises et runi 25.000 hommes de troupes sous les
ordres du provditeur Andr Cornaro. Mais La
Cane, dont les murs taient dans un tat dplorable, tait incapable de rsister; ds le mois
d'aot 1645, elle tombait aux mains des musulmans. La conqute de la Crte semblait n'offrir aux-

276

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

vnitienne demeurait
de la Rpublique ne
bougeaient pas. Et sans doute la lutte fut marque
de quelques beaux faits d'armes hroques; le
Commandant du fort de Saint-Thodore se fit sauter
le commanplutt que de rendre sa forteresse
dant de La Sude, la sommation qu'on lui fit de
cajjituler, rpondait avec une fiert hautaine
La citadelle n'est pas nous, nous n'en pouvons
disposer. Le doge est le matre; il nous en a connous la dfendrons jusqu'au dernier
fi la dfense
souffle. En quelques semaines pourtant, presques toutes les places vnitiennes succombaient;
Relhymno tait prise et Candie, la capitale de l'le,

Turcs nul obstacle


inactive

la flotte

allis italiens

les

troitement assige.
Venise, pour comble de disgrce, tait ce
moment dans une dtresse financire extrme.
Pour trouver l'argent ncessaire, le Snat eut
recours des moyens dsesprs. On vendit les
charires publiques, on ouvrit le patriciat, jusqu'alors si jalousement ferm, ceux qui mettraient sur pied mille soldats ou qui verseraient
soixante mille ducats au Trsor; on fit place dans la
nol'lfsse aux provinciaux mmes, en les taxant un
peu j)lus cher seulement, au chifl're de soixantedix mille ducats. Malgr les protestations de quelqiics patriciens, la majorit du Grand Conseil vota
la [iroposition quatre-vingts familles de bourgeoisie
;

au Livre d'Or, et l'on ramassa ainsi


Une grande activit miliUiire suivit cette grave innovation constitutionnelle;
cciili les Turcs, Venise s'elTora, pour faire une
diversion, de soulever les Albanais et les Montngnn,. La guerre de vingt-cinq ans commenait.
lu J'en

inscrites

sept millions de ducats.

277

LA POLITIQUE EXTRIEURE DE VENISE

Trs vite, de la Crte, la lutte s'tendit l'Orient


entier. Les Turcs s'acharnaient prendre
Candie. Nous voulons Candie, dclarait le grandvizir Achmet Koeprili, quand nous devrions continuer la guerre pendant cent ans. Nous dfendrons Candie, ripostaient les Vnitiens, jusqu'
notre dernier soupir. Et pour dtacher les musulmans de la Crte, hardiment ils prenaient l'ofensive dans toutes les mers orientales. Ils bloquaient
Dardanelles, occupaient Tndos, Lemnos,
les
Samothrace, paraissaient sur les ctes de Grce,
Volo, Egine, Salamine, Mgare, Monemvasie; en mme temps ils faisaient la guerre en Dalmatie. Et sans doute ils remportrent des victoires
triomphantes, en 164G prs de Ngrepont, en 1651
Paros, en 1656 aux Dardanelles, en 1657 Chio,
en 1661 Milo; mais c'taient des succs sans lendemain et sans rsultat. Les Turcs, malgr leurs
dfaites, refusaient d'abandonner l'le conquise,
avec la mme tnacit que Venise mettait en
refuser la cession. Contre les Ottomans, la Rpublique cherchait partout des allis et des secours;
au pape, aux Cosaques, aux
elle s'adressait
Magyars. Dans tout l'Occident, l'hroque rsistance de Candie excitait une admiration universelle, et en 1660 une expdition de volontaires franais accourait la rescousse de la ville assige.
Les chefs d'escadre et les capitaines vnitiens montraient l'nergie la plus admirable. Avec un seul
vaisseau, Thomas Mocenigo affrontait vingt-cinq
galres turques Lazzaro Mocenigo, avec son navire,
forait les Dardanelles et sautait presque en vue
de Constantinople par l'explosion de sa soute aux
poudres; Giuseppe Dolfin, avec une galre, se
tout

24

278

LXE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

dbarrassait de sept vaisseaux ennemis qui l'attaquaient, et s'emparait de l'un d'entre eux. Et
Candie, un jour que l'explosion d'une mine ouvrait

au flanc des remparts une brche formidable et


que partout un cri retentissait Tout est perdu
Louis Mocenigo firement rpondait Alors nous
mourrons l'pe la main: qui n'est pas un lche
:

,.

me

suive.

Mais, en 1667, le grand vizir en personne venait


devant Candie diriger ce sige interminable. Et
l'Europe de son ct se passionnait pour cette

En 1668, La Feuillade amenait au


secours des Vnitiens un contingent de volontaires
franais; en 1669,. sous Beaufort etNavailles, une
grande expdition de 6.000 hommes venait renforcer les assigs. Mais la ville tait bout. En
l'espace de cinq mois, la garnison faisait dix-sept
sorties, repoussait trente-deux assauts, supportait
l'explosion de 618 mines; elle perdait 3.600 hommes, mais en tuant 20.000 soldats aux assigeants.
Malgr cet hrosme, la place n'en pouvait plus,
laboure des canons, des bombes et des pierres,
dit un contemporain, tel point qu'elle n'a plus
de forme. Le 5 septembre 1669, aprs vingtquatre ans de batailles, Franois Morosini se rsigna se rendre. La capitulation fut d'ailleurs
honorable et glorieuse pour les vaincus. Les Vnitiens emportaient leur artillerie; ils conservaient
en Crte La Sude, Spinalonga, Carabusa, et les
Turcs, par la mme convention, leur rendaient
Klissa en Dalmatie enfin les musulmans s'engageaient n'entrer dans la ville qu'au bout de douze
jours et laisser librement partir tous ceux qui le
belle dfense.

voudraient.

LA POLITIQUE EXTRIEURE DE VENISE

279

mmorable, qui avait cot


29.000 soldats et i 08.000 hommes
aux Turcs. Sans doute Venise y avait recueilli une
magnifique moisson de gloire; sans doute les Ottomans ne conquraient que des ruines dsertes;
quand ils entrrent dans Candie, ils y trouvrent,
Ainsi finit ce sige

la chrtient

pour toute population, deux prtres grecs, trois


une pauvre vieille femme; dans l'le entire
la population tait rduite vingt-deux mille mes.
Mais la Crte tait jamais perdue pour la Rpublique, et avec elle disparaissait le dernier morceau du prodigieux empire que Venise avait fond
dans les mers du Levant. Et quand, en 1671, le
trait de paix dfinitif consacra ce dsastre, dont
une dlimitation meilleure de la frontire dalmate
tait une bien maigre compensation. Venise, par
Juifs et

surcrot,

sortait

puise, ruine

liuerre qui no hii avait pas cot

presque,

d'une

moins de 126 mil-

lions de ducats.

Franois Morosini
tant la cit de saint

le

Ploponsiaque.

Marc

tait trop fire

Pourencore

pour se rsignera la ruine. Lorsque, en 1683, les


Turcs furent arrts devant Vienne par l'arme de
Sobieski, lorsque, l'anne suivante, une nouvelle
Sainte-Ligue se forma pour combattre les infidles.
Venise y entra avec empressement. De cette nouvelle lutte Franois Morosini, le valeureux dfenseur de Candie, fut le hros. En 1684, il conqurait l'le de Sainte-Maure; en 1685 il occupait Coron
et le Magne; en 1686, avec son lieutenant Knigsmark, un Sudois entr au service de la Rpublique,
il prenait Navarin, Modon, Argos, Nauplie
en 1687,
toute la More, sauf Monemvasie et Mistra, tait
;

280

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

entre ses mains ; puis il s'emparait de Patras et de


Lpante, de Corinthe et d'Athnes, aprs ce sige
fameux qui vit la ruine du Parthnon.
Pour rcompenser de tels services, o semblait
revivre quelque chose des triomphes d'autrefois,
la Rpublique ne marchanda point ce victorieux
les

honneurs

Au

Palais ducal, dans la salle d'armes

les plus insignes et les plus

rares.

du Conseil

des Dix, un buste en bronze fut plac en l'honneur


du plus illustre gnral qu'eut alors Venise, avec
cette inscription Le Snat Franois Morosini
le Ploponsiaque, de son vivant.
{Francisco
Morosini Peloponesiaco, adhuc viventi, Senatus).
L'anne suivante, en 1688, Morosini tait lu la
suprme magistrature de l'Etat, et, reprenant la
tradition glorieuse des doges guerriers d'autrefois, il reparaissait en 1693 dans les mers orientales la tte des flottes de la Rpublique. C'est
l qu'il mourut, Nauplie, le 6 juin 1694. Au front
de Venise dcadente il avait mis une suprme
aurole de splendeur, et, dans l'histoire de la cit,
il apparat vraiment comme le dernier des grands
Vnitiens. Aujourd'hui encore, au Palais ducal,
on voit, dans la salle du Scrutin, l'arc de triomphe
que ses concitoyens consacrrent sa mmoire,
et au muse Correr, Venise conserve pieusement
l'pe, le bton de commandement
du grand
gnral et les fanaux de la galre sur laquelle,
une dernire fois, il promena triomphalement,
par les mers du Levant, l'tendard l'effigie du
lion de saint Marc.
La paix de Carlowitz (1699) consacra les conqutes de Morosini. Elle donna Venise la More
tout entire et les les d'Epine et de Sainte-Maure.
:

>>

28t

LA POLITIQUE EXTRIEURE DE VENISE

La perte de la More et la fin de l'empire da


Venise.
Pendant trente ans (1685-1715), les
Vnitiens gardrent la More conquise par Morosini.
Ils
la partagrent en quatre provinces,
Romanie, Laconie, Messnie, Achae, et en confirent le gouvernement un provditeur et un
recteur. Ils avaient trouv le pays dvast par la

guerre; ils y rtablirent l'ordre et mme une cerprosprit


ils
le repeuplrent aussi parl'envoi de nombreux colons. Mais l'administration
de la Rpublique fut complique, vexatoire et
pesante. Les impts taient lourds, le commerce
fut singulirement gn par le systme prohibitif
dont Venise le garrotta, la justice tait rendue par
des magistrats mal au courant des murs du pays^
la libert tait troitement mesure. La diffrence;
des religions aussi tait une cause de grave hostiles Grecs dtestaient le clerg et les moineslit
latins et supportaient impatiemment Tinterdictiort.
de communiquer avec le patriarcat de Gonstantinople. Enfin, la dfense du pays cotait cher. Ert
taine

consquence

le

mcontentement

tait

grand

mme

chez les Albanais et les Manotes, si longtemps dvous Venise, mais qui se plaignaient
d'tre lss dans leurs privilges. Beaucoup de gens
regrettaient et appelaient les Turcs. Et les provditeurs vnitiens dclaraient de leur ct que les.
Grecs taient des gens ingouvernables.
Aussi les Turcs rvaient-ils de reprendre la
More. L'occasion s'en rencontra en 1714 et, da
nouveau, la guerre clata. Au mois de juin de cette
anne, le grand vizir Damad-Ali passait l'isthme et
attaquait Corinthe. Aprs une courte rsistance, la.
place capitula; mais d'atroces cruauts suivirent la
24.

282

UNE RPLBLiyiE I>ATRIlENi\E

reddition.

Un

VE.MSE

prtre catholique ayant fait sauter

une poudrire, ce fut un prtexte aux excutions et


au massacre. Ensuite les Turcs s'emparrent d'Argos, de Nauplie et, l encore, ils montrrent la
mme sauvagerie. Tous les hommes furent passs
par les armes les religieux, les femmes mme furent
peine pargns. Pour encourager la tuerie, le
grand vizir avait promis une prime de trente cus
par tte de chrtien; on massacra si bien qu'on
put abaisser la prime vingt et mme dix cus.
Les Grecs d'ailleurs ne firent rien pour se dfendre;
les belliqueux montagnards du Magne eux-mmes
demeurrent absolument indiffrents aux vnements. Pendant ce temps, les citadelles vnitiennes
tombaient l'une aprs l'autre. Modon capitulait,
Monemvasie se vendait. Simultanment, en Crte?
La Sude et Spinalonga taient occupes par les
Turcs, qui s'emparaient galement de Crigo et de
Sainte-Maure. En quelques mois, tout l'empire
;

reconstitu par Morosini

s'effondrait lamentable-

ment.
Seule, Corfou chappait aux Ottomans, grce la
dfense qu'y fit, en 1716, le marchal de
Schulembourg, un Allemand entr au service de la
belle

Rpublique. INfais la paix de Passarowitz (1718)


consacra la ruine dfinitive de l'empire oriental de
Venise. Avec la More, la Rpublique perdait le
reste de ses possessions de Crte, Tinos dans l'Archipel, Antivari et Dulcigno en Albanie. De tout ce
vaste empire qu'elle avait eu jadis dans le Levant,
elle ne gardait que Crigo et quelques places conquises en Albanie pendant la guerre, Butrinto,
Parga, Prevesa et Vonitza.
Pourtant, jusqu' la fin du xvni' sicle, Venise se

LA POLITIQUE EXTRIEURE DE VENISE

283

du moins par intermittences, de sa gloire


de son rle passs. En 1784, pour chtier les
pirates barbaresques, Angelo Emo alla bombarder
Tunis, Sousse, Sfax, Bizerte et, une dernire fois,
il
montra, dans la Mditerrane, la bannire de
saint Marc. Pour l'entretien de son arme et de sa
flotte, la Rpublique, au milieu du xviii' sicle,
dpensait encore, en temps de paix, 1.680.000 ducats
et n'hsitait pas, quand la guerre semblait menaante, porter 2.390.000 ducats son budget militaire. Son arme de terre, rorganise par Schulembourg, comptait 22.000 hommes qui pouvaient,
en temps de guerre, s'augmenter d'une force gale.
souvint,
et

Pour l'arsenal, oij se construisait la flotte, la ville,


de 1719 1761, ne dpensait pas moins de 9 millions de ducats et, au moment de sa chute, elle
possdait 184 btiments de guerre. Et parfois le
souvenir du grand rle jou jadis par Venise inspirait encore des paroles hroques. Si douce et si
dsirable que soit la paix, disait, en 1763, Alvise
Mocenigo dans le Snat, pourtant elle est nuisible
ei funeste tout Etat, quand l'amour de la tranquillit atteint ce degr de passion, qu'il fait perdre de
vue les prils lointains et ne fait considrer que de
loin les dangers qui sont proches. En fait
l'amour de la paix primait tout. Le ressort moral,
qui jadis avait fait la force de Venise, tait bris
bien plus encore que sa puissance matrielle. Dans
l'organisation des choses militaires, on ne trouvait
que lenteur, dsordre, indiscipline; l'obligation du
service personnel bord des galres avait t remplace par une contribution en argent. Venise,
impuissante et se sentant telle, se dsintressait de
plus en plus de toutes les grandes affaires politiques

284

UNE RPUBLIQUE PATRICIE\\E

et vivait replie

VE\'ISE

sur elle-mme, dans un isolement

absolu.
II

Aussi bien, et depuis longtemps dj, Venise


en Occident qu'une puissance de second

n'tait plus

rang.

Au cours du xvii' sicle


Venise et l'Espagne.
pourtant, elle avait fait figure encore, et contre
l'Espagne, trs hostile la Rpublique, elle avait
montr une nergie assez fire. Elle avait, en 1618,
durement rprim les intrigues que Bedm.ar, l'ambassadeur d'Espagne et le duc d'Ossuna, vice-roi

de Naples, fomentaient dans la ville des lagunes


pour renverser le gouvernement do la Seigneurie.
Elle avait, en 1617, nettement proclam sa souverainet sur l'Adriatique et fait reconnatre Madrid
que, sans sa permission, aucun vaisseau de guerre
ne pourrait apparatre dans cette mer vnitienne.
Elle avait li partie avec tous les adversaires de
l'Espagne, s'alliant aux Etats-Gnraux de Hollande
en 1617 et en 1619. la France en 1623; et quand
les Espagnols occuprent la Valteline, quand en 1629
clata l'affaire de la succession de Mantoue, elle
n'avait pas hsit armer des troupes et entrer
en campagne; elle avait pris son service les
gnraux les plus illustres de l'poque, Mansfeld,
Thurn, Rohan elle avait fourni de l'argent, sur
la demande de Richelieu, au roi de Sude GustaveAdolphe; enfin, dans tous les rglements diplomatiques de l'poque, ses ambassadeurs taient
apparus en arbitres couts, aussi bien au congrs
de Westphalie qu' celui d'Utrecht.
;

285-

LA POLITIQUE EXTRIEURE DE VENISE

Venise et

la

papaut.

moins de courage

et

Elle n'avait

pas montr

de fermet en face de

papaut. Fidle ses vieilles traditions

la.

d'ind-

pendance, la Rpublique avait, en 1606, rsolument brav Paul V et mpris l'interdit lanc sur
la cit. On sait quelle avait t en tout temps la
politique vnitienne vis--vis de Rome
on s'ei>
irritait fort au Vatican. Si j'tais pape, dclarait
un jour le cardinal Borghse, j'excommunierais la
Et si
Seigneurie la premire occasion.
j'tais doge, lui rpondait l'ambassadeur de Venise,
je me rirais de l'excommunication. Tous deux
devaient tenir parole, quand le cardinal Borghse
devint le pape Paul V et quand Lonard Donalo
devint doge.
Ds 1603, le Snat avait engag la lutte, en
tchant de restreindre le dveloppement excessif
de la proprit ecclsiastique (le clerg possdait
alors prs d'un tiers des laiens-fonds dans l'Etat
vnitien) et en interdisant nouveau toute fondation d'glise ou de couvent qui n'aurait pas t
spcialement autorise; en 1605, il dfendait demme toute donation ou alination de biens en
faveur d'un tablissement religieux. Et le pape
s'tait plaint fort vivement la Seigneurie. En<
1606, ce fut une autre atfaire. Le gouvernement
vnitien refusa de dfrer aux tribunaux ecclsiastiques deux prtres poursuivis pour meurtre.
Paul V, outr, lana l'interdit sur la cit de saint
Marc. Mais Venise ne faiblit point. Le Snat fit
dclarer Rome que, pour les choses temporelles,^.
le gouvernement de la Rpublique ne reconnaissait d'autre autorit que Dieu
rsolument il inter:

dit la publication des bulles pontificales et obligea-

28<3

XTKE

RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

le clerg tenir les glises ouvertes,

clbrer les
A ceux qui
attendraient l'ins-

offices et distribuer les sacrements.

prtextrent que, pour obir, ils


piration du Saint-Esprit, on fit entendre que le
Saint-Esprit avait dj inspir au Conseil des Dix
de faire pendre les rcalcitrants. Aussi presque

personne ne

rsista. Seuls, les Jsuites, les

les Thatins,

cins,

la grande masse du
demeura patriotiquement fidle aux volonts

furent chasss de la ville


clerg

de

Capu-

qui essayrent de tergiverser,


:

la Seigneurie.

L'me de

la rsistance fut

un moine

servite, fra

Paolo Sarpi. Thologien savant autant qu'me


courageuse, il fournit au gouvernement vnitien
les bases juridiques o appuyer sa dfense. Multipliant les traits, les pamphlets, il ruinait tous
les arguments de la cour pontificale. Alors on le
cita comparatre Rome comme coupable d'hil se garda prudemment d'aller se livrer
rsie
l'Inquisition. On essaya de le faire assassiner
il
chappa et la tentative ne fit qu'accrotre sa popularit Venise. Finalement le pape s'inquita d'une
assez humiliante, en effet, et prilsituation
oi l'on voyait un peuple catholique vivre
leuse
religieusement en dehors de la papaut, et un
gouvernement nullement suspect de protestantisme dlier les liens qui unissaient l'Eglise et
l'Etat. Il se rsigna ngocier. Sous les auspices
la
de Henri IV, un arrangement fut mnag
Rpublique consentit remettre les prisonniers,
objet du conflit, l'ambassadeur de France, qui
les dlivra au cardinal de Joyeuse, mandataire
du pape. Mais il fut bien entendu que c'tait l,
de la part des Vnitiens, un simple acte de df:

LA POLITIQUE EXTRIEURE DE VENISE

rence

l'gard

du

de

roi

287

France, et que les

droits de juridiction de la Seigneurie sur les clercs

n'en taient pas atteints. La Rpublique n'accepta


mme pas qu'en levant l'interdit le reprsentant

du pape donnt aux magistrats vnitiens l'absolution de fautes dont jamais ils ne s'taient reconnus
coupables.

Du grand conflit o elle s'tait engage, Venise


en somme sortait victorieuse. Et, durant tout le'
cours du xvm' sicle, elle maintint jalousement,
l'gard du Saint-Sige son indpendance et
ses droits de souverainet. Les Jsuites, rappels
en 1657, ne furent admis que sous certaines conditions; et sans scrupules le Snat limita le
nombre des prtres, diminua la quantit des ftes
religieuses, abolit en partie les immunits dont
jouissaient les biens d'Eglise, restreignit les appels
en cour de Rome. Venise, si affaiblie qu'elle ft,
demeurait, dans l'Italie domine par l'Espagne, ce
qu'elle avait toujours t
un asile de libert.
:

et

I.

La

CHAPITRE

II

Le gouvernement de

la

la

vie

vnitienne

rpublique

au

XVIII'

sicle.

crise intrieure. L'esprit d'opposition et les tentatives

de rforme.
l. La ville au

xviii^ sicle.

Le dcor

Les
Les murs.

et les ftes.

divertissements. Le carnaval de Venise.

La crise intrieure. L'esprit d'opposition et les


Malgr les checs de
tentatives de rforme.
sa politique extrieure, malgr l'incontestable diminution de son influence politique en Europe, le

gouvernement vnitien, au
encore honorable figure dans

xvjii"

le

sicle,

faisait

monde. De grandes

et solides fortunes, hritage du pass, subsistaient


dans mainte famille patricienne; les monastres,

extrmement riches, mettaient volontiers, sous


forme de prts, leurs ressources la disposition
des nobles; enfin, le grand nombre des trangers
qui annuellement frquentaient Venise y apportait une source apprciable de richesse. La Seigneurie, de son ct, s'efforait de dvelopper

289

VENISE AU XVIII SICLE

d'encourager le commerce, malgr la


concurrence que lui apportait, au xviii' sicle,
dans l'Adriatique mme, la cration des ports
francs de Trieste et d'Ancne. Elle entreprenait,
pour la'protection de la ville des lagunes, la construction de la formidable digue des Murazzi, qui
couvre plus de cinq kilomtres de cte et atteste
la hardiesse toute romaine qui, en plein xviii sicle,
animait parfois encore les Vnitiens. L'Europe
entire admirait la sagesse politique des institutions de Venise. Venise, crivait en 1709 un
publiciste franais, est depuis longtemps devenue
des
l'cole o tous les souverains cherchent
exemples et des enseignements. Montesquieu
l'industrie,

et Voltaire tudiaient

avec un intrt attentif le

mcanisme savant de

la constitution

de la Rpu-

blique. Pourtant, ce moment mme, la situation intrieure de Venise tait grave, et son gouvernement traversait une crise redoutable.
L'esprit conservateur de l'oligarchie vnitienne

se refusait obstinment changer rien aux institutions qui rgissaient la cit, et o, selon l'expres-

sion de Montesquieu, l'aristocratie est en quelque sorte dans le Snat, la dmocratie dans le

corps des nobles, et o le peuple n'est rien . Et,


d'autre part, depuis le xvi^ sicle, se faisait de
plus en plus lourdement sentir sur la cit la tyrannie du Conseil des Dix et des trois Inquisiteurs
d'Etat, dont Venise, dit encore Montesquieu, se
sert pour maintenir son aristocratie contre ses
nobles .
Or, depuis le xvi* sicle aussi, un changement
assez considrable s'tait introduit dans l'aristocratie vnitienne. Beaucoup de grandes familles,
25

290

UNE RPUBLIQUE PATExlClEWE

VEMSE

par l'effet de la dcadence du commerce, s'taient


appauvries, et ainsi s'tait cr, dans le patriciat,
une sorte de proltariat, qu'on appelait les Barnabotti, du quartier de San-Barnaba o ils se
runissaient. En mme temps, le Livre'd'or s'tait
ouvert largement des familles nouvelles, dont
la richesse avait t le principal titre. Entre ces
deux lments du patriciat, une sourde hostilit
rgnait. Les Barnabotti, qui sigeaient toujours au
Grand Conseil, taient mcontents de se voir carts des grandes charges publiques, que les Dix
rservaient aux riches, et se plaignaient qu'on
chercht diminuer leur rle dans la cit et
rduire, au profit du Conseil des Dix, les privilges
et l'influence politique

maient des rformes,

du Grand Conseil. Ils rclaune sourde agitation tra-

et

vaillait la ville.

Ds le commencement du xvn* sicle, on avait


eu punir plusieurs conspirations
malheureusement pour les Dix, l'inique condamnation d'An;

tonio Foscarini, victime innocente de faux tmoignages (1622), et dont il fallut ensuite rhabiliter
la mmoire, n'avait pas ajout au prestige du
gouvernement. L'opposition de Renier Zeno qui,
pendant quatre annes (1624-1628), lutta rsolument, au nom des anciennes lois et avec l'appui
du Grand Conseil, contre le doge et les Dix,
augmenta encore le trouble. Ce fut bien pis au
xviii'' sicle, quand les ides qui venaient de France
pntrrent Venise. Le parti des rformes
en acquit plus d'audace; Venise, ses yeux,

devint

la

cit

des

tyrans

des

affichs jusque dans le Palais ducal, ne

placards,
parlrent

plus que de l'imprudence des gouvernants et de la

VENISE AU XVIH

291

SIECLE

ruine prochaine de la Rpublique et encore que


la tyrannie ombrageuse des Dix et leur mystrieuse
police fussent peut-tre moins terribles en ralit
qu'elles ne semblaient aux voyageurs de passage et
que ne le disaient les pamphltaires, un besoin
pressant de changement se faisait sentir partout.
Le Conseil des Dix se dfendait coups de condamnations. Le marquis Scipion Maffei, le grand
;

rudit de Vrone, fut

admonest svrement pour

avoir propos d'appliquer le systme reprsentatif

dans les pays soumis Venise; en 1741, en 1756,


plusieurs patriciens, pour de semblables projets
de rformes, furent exils ou emprisonns.
L'affaire d'Angelo Quirini, en 1761, fut plus
grave. Le Conseil des Dix, fort injustement, l'avait
fait enfermer au
chteau de Vrone
mais le
Grand Conseil prit parti pour le prisonnier, et si
vivement, que les lections pour le renouvellement
des Dix ne donnrent aucun rsultat, et qu'une
commission de correcteurs fut nomme pour
examiner et reviser les attributions du tout-puissant Conseil. Pourtant le parti conservateur russit,
une fois encore, l'emporter aucune restriction
srieuse ne fut apporte au pouvoir des Dix. En
1780, Georges Pisani et Carlo Contarini ne russirent pas mieux. Profitant du mcontentement populaire, fortement soutenus par la noblesse pauvre,
;

attaquaient violemment l'oligarchie ennemie du


peuple, et, grce cette attitude, Pisani, avec
l'appui de ses amis, parvint se faire lire procurateur de Saint-Marc. Il profita de sa situation pour
montrer une ardeur toute rvolutionnaire, proposant de supprimer le doge et la Seigneurie, et de
confisquer, au profit de la noblesse pauvre, une
ils

292

L'NE

RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

partie des biens des riches. Les Inquisiteurs d'Etat

n'hsitrent pas. Le jour mme de son installation,


Pisani fut arrt et enferm au chteau de
Brescia, tandis que Contarini tait exil Cattaro.

Malgr
adapter

les

efforts

de quelques patriotes pour


au mouvement

la constitution vnitienne

des ides nouvelles, il n'tait que trop


que Venise se survivait elle-mme.

visible

II

La

au XVIIP sicle.
joyeusement.

ville

d'ailleurs

Elle

se

survivait

Tout le monde connat le passage fameux de


Candide, o le hros du conte de Voltaire soupe
avec six trangers qui taient venus passer le
carnaval Venise. Dans l'Europe du xvni sicle,
peu de villes taient, en effet, plus plaisantes, plus
pittoresques, plus attirantes que n'tait la cit de
saint Marc. Tous ceux qui l'ont alors visite en ont
charme. Depuis le prsident
dit l'attrait et le
de Brosses jusqu' Gthe, tous les voyageurs
tmoignent un gal enthousiasme pour la ville des
lagunes. Et, sans doute, cette Venise du xvni' sicle
ne ressemblait gure la Venise mlancolique et
romantique, que le xix sicle a mise la mode et
aime; c'tait une Venise joyeuse et lgre,
dbordante de luxe et de plaisir, non point la Venise
o l'on s'attendrit, o l'on rve, mais une Venise
o l'on s'amusait perdument. Elle revit, cette
Venise toute bruissante d'un tumulte incessant de
ftes, dans les comdies de Goldoni et les farces
de Gozzi; elle revit dans ces toiles, saisissantes

VENISE AU

XVIII*'

293

SICLE

de vrit, o les Canaletto et les Guardi ont peint


magnifique dcor de la cit, o Longhi en a,
avec tant de spirituelle finesse, not la vie et les
murs journalires; elle revit, reprsente au
naturel, dans les crits de tous ceux qui alors
y passrent, et auxquels le charme de Venise a
prt parfois presque du talent.
De cette Venise expirante, et toujours charmante, qui tint si grande place dans la vie joyeuse
du xviii' sicle, il est ncessaire de tracer au moins
un tableau sommaire, si l'on veut comprendre
quelques-unes des causes qui expliquent la dcadence politique de la cit de saint Marc. Dans cette
ville o la recherche du plaisir semblait devenue
la rgle essentielle de la vie, il n'y avait plus de
place pour les nobles et srieuses proccupations
d'autrefois. Chacun ne songeait qu' s'amuser,
parader, taler son luxe, dt-il pour cela dissiper sa fortune ou s'endetter lamentablement. Le
le

gouvernement

faisait

comme

les

particuliers

joyeusement, mais srement, il conduisait l'tat


la ruine. Par la frivolit de ses moeurs, par l'attrait
de son fameux carnaval, Venise tait devenue
l'auberge de l'Europe, et elle s'en faisait une
manire de gloire, sans s'apercevoir qu'elle en
mourait.

A Venise, dit un perLe dcor et les ftes.


sonnage d'une comdie de Goldoni, il y a de l'amusement pour qui en veut. Et d'abord, de l'amusement pour les yeux. Le dcor, dont la ville
actuelle rend assez exactement encore la forme
extrieure, s'animait incessamment d'une grce
pittoresque, bigarre et charmante. La place Saint25.

UNE BPUBLIQL'E PATRICIENNE

294
Marc,

mme

VENISE

en dehors du carnaval, o

elle tait

toute pleine de masques et de thtres, s'emplissait chaque jour d'une foule nonchalante et colo-

cs
re. Les robes de palais, crit de Brosso
les
manteaux, les robes de chambre, les Ture
Grecs, les Dalmates, les Levantins de toute espce^
hommes et femmes, les trteaux de vendeurs d'orvitan, de bateleurs, de moines qui prchent et de
marionnettes, tout cela, qui y est tout ensemble,
toute heure, la rendent la plus belle et la plus
curieuse place du monde.
Chaque jour, dans cette Venise toujours prise
de luxe et de magnificence, c'taient des ftes nouvelles, ftes publiques, ftes religieuses, ftes populaires, qui mettaient sous les yeux un perptuel
spectacle de splendeur. Le couronnement du doge
pour la cite
tait, comme autrefois, l'occasion
d'taler un faste extraordinaire. Le grand bal qui
tait en particulier d'une
suivait la crmonie
beaut sans gale. Les dames y portaient la jupe
de drap d'or, recouverte d'une robe de velours
noir plisse dans le dos et se terminant par une
longue trane largement dcolletes, la tte pare
de fleurs, de diadmes, de pierreries, de dentelles,
elles avaient frquemment sur elles pour trente
quarante mille ducats de bijoux. Les patriciens en
habit de crmonie, taient vtus de la toge de
soie rouge; les secrtaires portaient la toge noire;,
les trangers, invits la fte, l'habit de cour^
avec l'pe au ct. Et pourvu qu'ils fussent jolice manment masqus et couverts de la bauta,
;

telet lger

de soie noire qui couvrait le buste et


hommes et femmes de toute condition

la tte,

taient

admis

la fte.

VEMSE AU

XVIII*

Mais, de toutes les ftes

295

SICLE
vnitiennes,

la

plus

fameuse demeurait toujours la fte de l'Ascension, la Sensa. De Brosses a joliment dcrit ces
processions de gondoles, qui faisaient en ce jour
escorte au Bucentaure, et qui taient, comme il=
un morceau divin. C'taient les gondoles

dit,

de la Rpublique, superbement sculptes et


dores, que montaient des gondoliers en chapes
de velours rouge chamarres d'or avec de grands
bonnets l'albanaise m, et si fiers de cet quipage
qu'ils ne se donnaient pas la peine de ramer;
c'taient les gondoles des ambassadeurs, plus
riches et plus galantes encore , car seuls, les
diplomates avaient le privilge d'avoir des gondoles qui ne fussent pas noires. Parmi les cloches
carillonnantes et les salves d'artillerie, sur l'eau
parseme de fleurs, sous le clair soleil de Venise,
toutes ces embarcations accompagnaient jusqu'au
Lido la galre du doge, glissant sur la lagune
entre la double file des vaisseaux pavoises qui
faisaient la haie sur son passage. Aprs la symbotrangement drisoire et vaine
lique crmonie,
du Sposalizio del mare, le soir,
au xvin' sicle
un grand banquet runissait au palais ducal la
Seigneurie et les reprsentants des puissances

trangres, banquet somptueux, o les mets les


plus recherchs, les vins les plus dlicats se suc-

cdaient sur la table pare de chteaux en cire,


d'arcs de triomphe et de trophes en verre de
Murano. Sur la place Saint-Marc, se tenait une
vritable foire, et la foule, en habits de gala et

masque,

se

pressait aux baraques

lages, avec des

et

aux

ta-

des rires, des plaisanteries


qui mettaient partout un air de fte.
cris,

296

r\E RPUBLIQUE PAXniCIEXNE

VENISE

D'autres jours, c'taient des rgates, des parties


de plaisir au Lido, des divertissements varis sur
les places et le long des fondamenta. Le quai des
sclavons, la place Saint-Marc, le mle, taient
toujours pleins de baraques de marionnettes, de
cirques de chevaux et de pantomimes, de charlatans et de faiseurs d'horoscopes, de vendeurs de
fards et de parfums, de conteurs et d'improvisace qu'on
teurs. Aux jours de fte des paroisses,
nommait les sagre le peuple, aprs la procession,
dansait dans les cainpi dcors de tapis et d'tendards, parmi les boutiques improvises et les talages des marchands de beignets aux cuivres tincelants; les filles du peuple, en belle toilette,
dansaient la furlana ou la monferrina; sur les
canaux tranquilles s'levaient des chansons joyeuses; les gondoliers, dans la douceur des nuits
sereines, se renvoyaient les cantilnes du Tasse,
et le peuple, insouciant et confiant, laissait aux
patriciens les proccupations de la politique
bavard, malicieux, paresseux, vivant de peu, content de peu, il jouait la loterie, s'amusait aux
plaisirs du carnaval, et passait le temps joyeusement.
Pour accueillir les htes de distinction qui lui
rendaient visite, Venise enfin demeurait toujours
hospitalire et magnifique. Durant tout le cours
du XVIII' sicle, elle n'a cess de recevoir les rois
de l'Europe. Joseph II vint deux reprises, en
1769 et en 1775, dans la ville des lagunes; Paul P""
de Russie y fit sjour en 1782, Gustave III de Sude
en 1784. Le pape Pie VI fut en 1782 l'hte de la
Rpublique, ce qui ne s'tait point vu depuis les
temps d'Alexandre III. Puis c'taient les princes de

VENISE AU XVIII^ SICLE

297

moindre importance, les gnraux illustres qui


dans l'intervalle de deux campagnes,
prendre un peu de bon temps Venise, les ambassadeurs de l'Europe entire et pour tous, la cit de
saint Marc se mettait en frais de somptuosit et

venaient,

d'lgance.

Au temps du

carnaval, c'est--dire pendant prs


de l'anne, il ne venait pas moins de
30.000 trangers Venise. Et s'ils n'taient gure
reus dans l'intimit des maisons particulires (en
dehors des grandes rceptions, la vie vnitienne
demeurait assez ferme), ils taient en revanche
librement admis toutes les ftes, tous les
divertissements que dispensait libralement la Rpublique. Et par le spectacle incessamment changeant qu'elle offrait aux gens, par la beaut du
dcor, par la splendeur des ftes, par la douce facilit del vie, Venise passait, dans toute l'Europe,
pour la plus sduisante ville qu'il y et au monde.
Les particuliers, aussi bien, rivalisaient avec
la Seigneurie pour accrotre l'clat des crmonies et la splendeur de la cit. A ct des beaux
palais qu'avaient difis le Moyen Age et la Renaissance, le xvii et le xvni sicle ont vu s'lever
des constructions peine moins magnifiques. Le
palais Pesaro date de 1679; le beau palais Rezzonico, chef-d'uvre de Longhena, est de 1680; le
palais Labia fut construit entre 1720 et 1750. Dans

de

la moiti

cette

dernire

habitation

patricienne

apparat,

dans toute sa magnifique lgance, l'art du grand


dcorateur qui, au xviii' sicle, couvrit de ses
peintures tant d'glises et de palais vnitiens. Les
fresques o, avec tant de grce spirituelle, Tiepolo
a reprsent la rception qu'Antoine ft Cleo-

298

LNE RPUBLIQUE PATRICIENiVE

VENISE

parmi les plus charmantes


nous restent de la vie vnitienne
disparue. Et pareillement, aux plafonds du palais
Rezzonico, aux murailles de la villa Valmarana ou
de la villa Contarini, Mira, aux votes de l'glise
des Scalzi ou de Santa Maria des Frari, Tiepolo,
avec une verve infatigable, une merveilleuse facilit d'improvisateur, une fantaisie souvent -dliptre, sont assurment,

images qui

cieuse,

a continu, non sans gloire, la tradition

de Vronse et mis, dans le domaine de l'art


aussi, au front de Venise, une suprme splendeur.
Le luxe de l'habillement correspondait au luxe^
de la maison. Dans le costume masculin, la fine
lgance du xviii'' sicle avait remplac les graves
et solennelles robes d'autrefois par des ajustements
moins suranns. Quand ils ne sigeaient pas en
conseil, quand ils n'exeraient pas une fonction
publique, les nobles portaient, la mode de
France, les culottes courtes, les bas de soie, l'habit
brod, les manchettes de dentelle, l'pe au ct,
le chapeau triangulaire et la perruque. Les femmes,
qui autrefois sortaient assez rarement, employaient
maintenant la journe en visites et en promenades, et la toilette en consquence tait leur
grand souci. L'arrangement de la coiffure surtout,
tait une affaire grave.
Boucles, ornements,,
et fruits s'chafaudaient sur les
cheveux, gnralement faux, et poudrs blanc,
en difices trs compliqus, et les mauvais plaisants disaient que les femmes portaient, la.
faon des marchandes de lgumes, un ventaire
sur la tte , ou que le visage, compar la
masse de cheveux qui l'environne, sem.blait le
point de la terre compar la circonfrence de

oiseaux, fleurs

VENISE AU XVIII SICLE

299

tout le ciel . Faut-il parler des robes, robes


paniers, robes cloche, robes l'anglaise, robes
la turque, fourreaux, lvites, polonaises, dont la
mode changeait incessamment? Chaque anne, au

jour de l'Ascension, on lanait les toilettes nouvelles, et chacune s'empressait de s'y conformer.
Naturellement, le soin de la figure compltait la
recherche de l'ajustement. Les Vnitiennes faisaient grande consommation d'eaux de senteur, de
poudre de riz, de fard, de gants parfunis, et les

mouches qui, selon la place o elles taient


poses, prenaient une signification particulire (la
passionne occupait le coin de l'il, l'assassine le
coin de la bouche, et l'effronte la base du nez), se
disposaient en un ordre savant et pittoresque pour
donner du relief la beaut.
Aussi le perruquier tait-il, dans cette socit,
un trs important personnage, fort avant dans la

confiance de ses clientes, et dont la coiffure n'tait


point toujours l'unique attribution. Et pareillement
le matre danser tenait grande place dans cette
vie fastueuse et douce, lgante et frivole, qui tait
celle des Vnitiennes du xvni' sicle. Vainement
les lois somptuaires s'efforaient de restreindre
et la
folie des dpenses,
les progrs du luxe
imposant la dogaresse mme de donner l'exemple d'une relative simplicit, et condamnant svrement cet esprit de vanit et de lgret qui
dissipait les fortunes et ruinait la cit. Autant en
emportait le vent. Entre la toilette, les visites, les
promenades, le spectacle, la galanterie, joyeusement les belles Vnitiennes menaient leur existence insouciante, tudiant devant leur miroir les
sourires crmonieux et les attitudes lgantes,

300

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

enjoues et spirituelles souvent, aimables et charet mettant, jusqu' la veille de la


catastrophe suprme, une grce sur Venise finis-

meuses toujours,

sante.

Les divertissements.

Le carnaval de Venise.

Chaque saison apportait au reste d'autres divertissements.


L'hiver tait

le

temps du carnaval.

II

durait

depuis Nol jusqu'au mercredi des Cendres; mais,


comme le masque se portait galement pendant les quinze jours de fte qui suivaient
l'Ascension et pendant les ftes d'automne, qui
allaient du commencement d'octobre Nol, on
peut compter ici, comme dit de Brosses, six mois
o qui que ce soit ne va autrement qu'en masque,
prtres ou autres, mme le nonce et le gardien
des capucins. C'est l'habit d'ordonnance; et les
curs seraient, dit-on, mconnus de leurs paroissiens, l'archevque de son clerg, s'ils n'avaient
le

masque

la

main ou sur

le nez. n

Dans

les

autres Etats de l'Europe, dit un pamphlet du temps,


la folie du carnaval ne dure que quelques jours :
ici on a le privilge d'extravaguer six mois de
l'anne.

hommes
les

plus

Pendant cette priode, tout le monde,


femmes, nobles et gens du peuple, et

et

graves

magistrats

mme,

portait

le

loup, blanc ou noir, et la bauta, et, sous le dguisement, chacun, sans contrainte ni crmonie, s'en

librement partout. Cela donnait la ville un


infini. La fameuse libert de Venise,
crit Saint-Didier, y attire les trangers en foule;
les divertissements et ls plaisirs les y arrtent.
Le gouvernement de la Rpublique y trouvait son
allait

charme

301

VENISE AU XVIII SICLE

compte

et encourageait volontiers

des murs.

cette frivolit

Dans tout ce qui n'a pas trait au


gouvernement, on jouit Venise, dit encore SaintDidier, de la plus grande libert, et les trangers
n'y sont point gns. En entrant dans cette ville,
lit-on ailleurs, on respire un air de volupt,
Aussi le carnaval de Venise tait-il clbre dans

l'Europe entire.
Pendant six mois, sur la place Saint-Marc, et par
les rues de Venise, s'agitait la foule joyeuse des
masques. Pendant six mois, c'tait une ivresse,
une fivre d'amusement. Les Vnitiens, dit un
contemporain, prenaient un nouvel esprit en changeant d'habit
ils ne conservent
rien de leur
gravit, de leur rserve et de leur faon d'agir
originaire. Avec le dguisement, il semblait que
chacun revtt une autre me. Chacun, lit-on
ailleurs, remplit merveille le rle qu'il a choisi.
Si vous parlez uu Arlequin, vous le trouverez
aussi vapor qu'un Franais et aussi polisson
qu'un Irlandais; le jurisconsulte a un ton de
dispute, le mdecin a l'air pdant. Aussi tait-ce
une joie que les conversations des masques, que
les plaisantes folies qu'ils imaginaient. Et pendant
:

six mois, ce n'taient

que

ftes et festins,

masca-

rades pompeuses et runions joyeuses dans les


boutiques o se vendait le vin de Malvoisie; sur la
place, sur les quais, ce n'taient que spectacles
divers, acrobates et funambules, astrologues et
improvisateurs, thtres de marionnettes et musiciens en plein vent, mnageries et cosmoramas; et
tout cela s'achevait par les grandes ftes qui marquaient la semaine finale. Le jeudi gras, sur la
place Saint-Marc, il y avait course de taureaux et
26

302

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

feu d'artifice; et telle tait la folie gnrale que


en bas ge mme portaient le masque,

les enfants

que, pour aller au march, les domestiques


mettaient le loup.
Le jeu aussi tait un des grands divertissements
du carnaval et de l'anne entire. Dans la grande
salle du Ridotto de la rue San-Mos, bourgeois et
patriciens perdaient ou gagnaient des fortunes la
bassette ou au pharaon. Lorsque, en 1774, le Grand
Conseil, pour supprimer le vice du jeu dans son
principal sige . en dcida la fermeture, ce fut
dans toute la ville une dsolation universelle et
beaucoup, surtout parmi la noblesse pauvre des
Barnabotti, se plaignirent d'avoir, avec leur plaisir,
perdu leur gagne-pain. Mais les jeux de hasard
trouvaient asile aussi dans les Casinos, plus discrets, plus intimes, et o on ne jouait pas avec
moins de fureur, malgr toutes les ordonnances du
Conseil des Dix. Les femmes mme y frquentaient,
les plus grandes dames mles aux plus infimes,
et les dames pauvres, dit un contemporain, pour
pouvoir payer et continuer s'amuser, taient
rduites amuser les autres presque aux yeux de
tous. Dans ce monde fort ml, le ton tait fort
libre, et le jeu n'tait souvent que le prtexte et
l'occasion d'autres plaisirs. Toutefois les cartes
demeuraient une des passions matresses des Vnitiens, et les domestiques mme n'y chappaient
point. En 1781, les inquisiteurs firent fermer un
casino, qui avait t fond par des valets de
chambre, par leurs femmes et d'autres personnes
de mme condition et o l'on jouait et vivait avec
un luxe peu en rapport avec leur tat.
Le thtre enfin tait un des grands plaisirs des
et

VENISE AU XVIH

303

SIECLE

Vnitiens. La saison commenait en octobre, et,


jusqu' la fin du carnaval, les salles de spectacle
ne dsemplissaient pas. On y donnait la comdie,
que Goldoni venait d'lever la hauteur d'un genre
littraire, et la vieille commedia dell arte, paron y donnait le
ticulirement chre Gozzi
grand-opra et l'opra-bouffe et Venise entire se
;

passionnait pour les tnors, les comdiens et les


danseuses. On les recevait, on ne parlait que d'eux;
taient eux aussi, une des gloires de la ville.
La Todi, une cantatrice portugaise, souleva un tel
enthousiasme que ses admirateurs firent graver son
ils

A Venise, l'anne de la
Todi. Jadis, aux temps glorieux de la Rpublique,
on avait dit l'anne de Lpante {annus victori navalis).
L't se passait en grande partie la campagne.
De Padoue Fusina, tout le long de la Brenta,
se succdaient, dans un paysage charmant, les
palais magnifiques, les villas lgantes, les jardins
dlicieux, qui, dit un contemporain, ravissent les
yeux et le cur des hommes . A ct des somptueuses demeures des Contarini Mira ou des
Foscari la Malcontenta, les Pisani avaient, au
xviii" sicle, bti la splendide villa de Stra, avec
ses faades imposantes, ses jardins pleins de statues et de fontaines jaillissantes, ses longues alles
symtriques bordes d'arbres taills en vases ou
en pyramides, son labyrinthe mystrieux. D'autres
nobles de Venise avaient de semblables maisons
aux pentes des monts Euganens, en Frioul ou dans
et tout ce qui comptait
la marche de Trvise
Venise s'y transportait pendant l't. On y allait
gaiement par le burchiello ou coche d'eau on y

portrait avec cette date

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

304

VENISE

emportait avec soi toutes les habitudes de la ville.


Le got de la nature, au xviu" sicle, tait une
mode comme une autre on y sacrifiait, mais sans
rien abandonner de ses divertissements coutumiers.
Les patriciens emmenaient avec eux leurs laquais
;

en

livre,

leurs

dores, leur

voitures

cuisinier

comme

Venise, en
festins et en ftes. La promenade, la conversation, la danse alternaient avec la musique et le
et toute occasion tait bonne pour taler son
jeu
franais, et la vie se passait,

faste et sa richesse.

Les murs.

Un proverbe

vnitien rsumait

de Venise

ainsi l'existence d'un citoyen

Alla
mattina, una messeta, al dopodisnar, una basseta,
e alla sera una doneta . Le prsident de Brosses
illustre cette dfinition en dclarant qu'il n'y a
:

pas de lieu au monde o la libert et la licence


rgnent plus souverainement qu' Venise. Ne
vous mlez pas du gouvernement, ajoute-t-il, et
faites d'ailleurs tout ce que vous voudrez. On ne
s'en faisait pas faute Venise. Les murs y taient
faciles et

corrompues. Dans

le cavalier servant,

sa

dame mme

le

le sigisbe,

mnage

vnitien,

qui souvent aidait

s'habiller, ou lui tenait compa-

gnie, assis auprs de son

lit,

tait

une

institution,

qui parfois figurait jusque dans les contrats de


mariage. Le mari, qui et t ridicule se montrer en public avec sa femme, cherchait ailleurs
des divertissements ou des consolations. Aussi les
divorces taient frquents, non point que la jalousie y et la moindre part
quand l'union n'tait
point dissoute par consentement mutuel, des raisons d'argent ou de carrire taient le principal
;

VEMSE AU

XVIll'

305

SICLE

motif invoqu pour la sparation. Il va de soi,


part, qu'en une ville o les trangers
abondaient, les courtisanes taient nombreuses.
Elles composent, dit de Brosses, un corps vraiment respectable par les bons procds. Il ne faut
pas croire, pourtant, comme on le dit, que le
nombre en soit si grand que l'on marche dessus ;
d'autre

cela n'a lieu que pendant le

temps du carnaval, o

l'on trouve sous les arcades des Procuraties autant

de femmes couches que debout hors de l, leur


nombre ne s'tend pas plus du double de ce qu'il y
;

la diffrence de celles de Paris, toutes


douceur d'esprit et d'une politesse
charmantes. Aussi, malgr les protestations du
Snat, mu de les voir se multiplier d'une
manire si excessive , elles menaient grand train
et avaient grand succs. Et les Vnitiens trouvaient
presque un motif de fiert dans la beaut et la
clbrit de leurs courtisanes.
Jusque dans les couvents, la libert des murs
tait extrme.
Malgr les efforts incessants du
Conseil des Dix pour rgler la vie licencieuse
des monastres de femmes , ces asiles de recueillement et de rve taient envahis par toutes les habitudes et les plaisirs du monde. Les religieuses,
dont beaucoup avaient pris le voile par contrainte
plus que par vocation, s'habillaient avec lgance,
recevaient avec grce, donnaient goter magnifiquement; le parloir tait un salon, o la conversation, la musique, la danse, le thtre alternaient
agrablement, et souvent jusque fort avant dans
la nuit les couvents retentissaient de chansons
joyeuses et de rires. Un pamphlet du xvu sicle
dcrivait ainsi la vie des monastres de femmes

en a Paris
sont d'une

26.

306

l\E RPIBLIQLE PATRICIENNE

VENISE

Venise Elles vivent sans pit ni dvotion. Quelques-unes s'habillent d'une manire assez libre, se
frisant les cheveux, se dcolletant presque comme
nos mondaines, et beaucoup d'entre elles ont leurs
amoureux, qui vont les visiter souvent et faire la
causette. Pendant le carnaval, il y en a qui se
dguisent et leurs amants viennent les chercher
en gondole. De Brosses ne parle gure autrement des religieuses de Venise. Toutes celles que
j'ai vues la messe, au travers de la grille, causer
tant qu'elle durait et rire ensemble, m'ont paru
jolies au possible et mises de manire faire bien
:

valoir leur

beaut.

Elles ont

une

petite

coiffure

charmante, un habit simple, mais bien entendu,


presque toujours blanc, qui leur dcouvre les
paules et la gorge, ni plus ni moins que les habits
la romaine de nos comdiennes. Et il affirme
avec quelque ironie, qu'au temps o il tait
Venise il y avait une furieuse brigue entre trois
couvents de la ville, pour savoir lequel aurait
l'avantage de donner une matresse au nouveau
nonce.
Il semblait que, volontairement, Venise,
la
veille de la ruine, chercht s'tourdir, pour ne
point voir la catastrophe qui approchait.

CHAPITRE ni
La

fin

de Venise.

A la fin du xviii' sicle, tout conspirait la chute


de Venise. En Europe, depuis assez longtemps
dj, la Rpublique ne subsistait plus que par la
tolrance de ses voisins, qui ne respectaient gure,
quand leurs armes avaient besoin d'y passer,
son territoire, mais qui ne tenaient pas dtruire
son indpendance, par embarras de partager ses
dpouilles. Par ailleurs, dans le monde tel que le
transformait la Rvolution, le vieil difice un peu
vermoulu de la constitution vnitienne semblait
un anachronisme, invitablement destin bientt disparatre. Enfin, toute nergie morale tait
morte au cur du plus grand nombre de ses
citoyens. La Rpublique de saint Marc tait mre
le canon de Bonaparte ne ft que
pour la ruine
lui donner le coup de grce.
Lorsque, le 9 mars 1789, le Grand Conseil lut
comme doge Louis Manin, un vieux patricien de
Ils ont
Venise s'exclama, dit-on, ironiquement
fait doge un Frioulan. La Rpublique est finie .
:

308
Ses

UNE RPLBLIQLE PATRICIENNE


jours,

en

etet,

taient

VENISE

compts. Malgr la

neutralit qu'elle s'effora de garder attentivement

dans l'Europe en guerre, mais qu'elle ne prit point


souci de pouvoir dfendre par les armes, Venise
ne devait pas chapper sa destine. Quand, en
1796, Bonaparte descendit en Italie, quand la
terre ferme vnitienne devint le thtre de la
Franais et les Autrichiens, tout
comprit, comme l'crivait un Vnitien,
que la tragdie approchait de sa fin .
Le lion valtudinaire de saint Marc , comme
disait Bonaparte aux commissaires de la Rpublique, n'avait point esprer la piti du victorieux
gnral. Je ne veux plus d'Inquisition, dclaraitil un
peu plus tard, plus de Snat. Je serai un
Ce gouverneAttila pour Venise
et encore
ment est vieux; il faut qu'il s'croule . Aussi, ds
les prliminaires de Loben (18 avril 1797), ne se
fit-il point scrupule de dpouiller Venise, en cdant
l'Autriche la terre ferme, l'Istrie et la Dalmatie.
Le massacre des Franais Vrone, ce qu'on
appela les Pques vronaises , lui fournit bientt le prtexte d'en finir avec Venise mme;
presque en mme temps, le commandant du fort
du Lido lui en offrit un autre, en faisant canonner
un btiment franais qui essayait de forcer les
passes. A toutes les explications, toutes les
excuses, Bonaparte ne voulut rien entendre. Il
nous dit, rapportent les ngociateurs vnitiens, que,
s'il
avait donn la libert d'autres peuples, il
briserait aussi les chanes des Vnitiens, qu'il
fallait que le Conseil choist entre la paix et la
guerre ; que, si on voulait la paix, il fallait commencer par proscrire cette poigne de patriciens,
lutte entre les

le

monde

309

LA FIN DE VENISE

qui avaient dispos de tout jusqu' prsent et


ameut le peuple contre les Franais. Et comme
les envoys se hasardaient parler de rparations
Non, non, rpliqua-t-il; quand vous
pcuniaires
couvririez cette plage d'or, tous vos trsors, tout
l'or du Prou ne peuvent payer le sang franais .
Et le i" mai, il dclara la guerre la Rpublique.
disait cette nouvelle le doge
Cette nuit,
Louis Manin, nous ne sommes pas srs de dormir
:

dans notre

<*

lit.

Une

division franaise, en

effet,

s'avanait jusqu'au bord des lagunes; Bonaparte,

plus imprieux que jamais, tait Malghera. Le


gouvernement vnitien, affol, perdant toute
nergie, toute dignit mme, ne songea plus qu'
apaiser le vainqueur. Le 12 mai, pour la dernire
fois, le Grand Conseil se runit, afin d'examiner
les propositions du gnral franais. Cinq cent
trente-sept patriciens taient prsents ce n'tait pas
mme la moiti des membres qui composaient
l'assemble. 512 acceptrent, presque sans dis;

cussion
tant ils mouraient de peur
les
conditions de
Bonaparte; cinq s'abstinrent;
vingt seulement eurent le courage de voter non.
Par cette dlibration, la constitution vnitienne
tait abolie
un gouvernement reprsentatif provisoire remplaait l'antique gouvernement de la
Rpublique. Puis le Grand Conseil se spara prcipitamment. On raconte que Manin, rentr dans
son appartement, tendit un de ses serviteurs
le bonnet ducal qu'il venait d'ter
Prends-le, lui
:

dit-il,

je ne

m'en

servirai

plus.

Il

sicles, tout juste, qu'avait t lu le

de Venise.
Quatre jours plus tard,

les

y avait onze
premier doge

Franais entraient

310

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

Venise. Le peuple planta des arbres de la libert,


devant lesquels, en crmonie, on brla le Livre
d'Or et le bonnet ducal on dcrta la dmolition
des prisons d'Etat, monuments de la barbarie
aristocratique ; et sur le livre o s'appuie le lion
de saint Marc, la place de l'inscription fameuse
Pax tibi. Marce, evangelista meus, on grava ces mots
Droits de V Homme et du Citoyen. Enfin, le lion a
tourn la page, disait, ce propos, un Vnitien.
Il aurait pu dire aussi bien qu'il avait ferm le
livre o, durant tant de sicles, Venise avait crit
une si glorieuse histoire.
S'il faut prir, crivait en ces tristes jours un
patricien de Venise, prissons du moins en gens
de cur. Sauf quelques rares exceptions, les
nobles Vnitiens n'eurent gure ce souci. Venise
mourut misrablement, sans avoir mme le bnfice de sa trop humble soumission. Le gouvernement provisoire institu par Bonaparte dura
quelques mois peine. Au trait de Campo-Formio
(17 octobre 1797), Venise, avec toutes ses possessions, fut abandonne l'Autriche, l'exception
des les Ioniennes, que la France se rserva. Le
18 janvier 1798, les troupes autrichiennes entraient
Venise. La Rpublique de saint Marc n'tait plus
qu'un souvenir.
;

Elle avait, en vrit, mrit sa ruine.

De la Venise du xviir sicle aussi, on pourrait dire


ce que Talleyrand disait de la France de l'ancien
rgime, que celui qui n'y avait point vcu n'avait
pas connu la douceur de vivre. Pourtant, si charmante que soit l'image que nous offre alors la

LA FIN DE VENISE
cit

311

ne saurait dissimuler la
vaine de cette vie et les tares
sous ces brillantes apparences.

de saint Marc,

elle

frivolit vaniteuse et

qui se cachaient

Depuis que le commerce avait pris d'autres routes,


depuis qu'avaient disparu de Venise les navires

nombreux

mlancoliquement un
que nos ports pouvaient
peine les contenir , depuis que s'tait croul
l'empire maritime de la Rpublique, une bonne
partie de la noblesse vnitienne tait fort appauexistait encore dans le
patriciat
vrie; et s'il
d'normes et magnifiques fortunes, hritage du
pass, une misre trop relle, au-dessous de cette
oligarchie de riches, crait un sourd mcontentement. Sous les ftes incessantes, sous l'talage de
magnifcerrce, montaient d'pres rancunes, de violentes maldictions; sous le perptuel carnaval o
semblait se rsumer alors la vie de Venise, il y avait
place pour bien des haines.
D'autre part, aux vertus d'autrefois, qui avaient
fait la grandeur de Venise, au courage, l'activit, au dvouement la patrie, avaient succd
des gots de luxe et de pompe, la recherche
goste d'une vie facile et molle, presque uniquement consacre au plaisir. Enfin, la tte
d'un gouvernement surann, et qui de plus en
plus se concentrait aux mains d'une oligarchie
si

patricien

du

jadis,

disait

xvii" sicle,

toujours plus restreinte, taient placs des hommes, gnralement aussi incapables de rien comprendre que rsolus ne rien changer, qui
voyaient dans les ftes un moyen commode de
distraire le peuple et ne songeaient qu' s'assurer
la paisible possession du pouvoir. Hritiers de
noms fameux, vivant sur leur gloire passe, ils

312

UNE RPUBLIQUE PATRICIENNE

VENISE

assistaient, volontairement impuissants, et souvent

sans se douter

mme du

pril proche, la dca-

dence de la Rpublique. Au moment o elle


succomba, Venise puise, vieillie, n'tait plus
dans l'Europe qu'un anachronisme; aprs douze
sicles

d'une histoire

glorieuse,

sa

chute tait

donc invitable. Mais du moins, en mourant, elle


laissait pour toujours un fier souvenir; et nul,
aujourd'hui encore, ne peut voquer sans motion,
dans l'incomparable dcor de la ville de saint
Marc, les ombres qui flottent sur les couchants
de l'Adriatique, au bruit des anglus de Venise*.
1.

Barrs. La Mort de Venise.

FO

TABLE DES MATIERES


Pagos

Prface

LIVRE

LA FORMATION DE LA RPUBLIQUE
(Du

V*

au

xi6 sicle.)

I.
Les origines de Venise
Les premiers tablissements.
La lagune vnitienne.
Torcello.
La fondaLa vie dans la lagune.

Chapitre

tion de Venise.

Chapitre II.
La formation de la
tienne. (Du vie au xi^ sicle)

grandeur vni11

La

Les premires formes du gouvernement.


La conqute de l'indpendance.
Le dveloppement co-

nomique.
La civilisation vnitienne.
nation de VAdriatique.

LIVRE

domi-

II

LES CAUSES DE LA GRANDEUR VNITIENNE

AU MOYEN AGE
(Du
Chapitre

I.

XI sicle la fin

du xv*

sicle.)

Le commerce vnitien

2a

Les causes
L'organisation du commerce maritime.
historiques de son dveloppement.
Le champ
(faction du commerce de Venise.
La condition
La matire du comdes Vnitiens en Orient.
Les dangers qui le menaaient.
merce.

27

314

TABLE DES MATIRES


Pages

La conqute de l'Orient
Chapitre
colonial de Venise
II.

et l'empire

45

Le doge Henri Dandolo.


La quatrime croisade et la prise de Constantinople.
La fondation
L'organisation et
de l'empire colonial de Venise.
V administration de l'empire colonial.
La crise de la seconde vioiti du XIII^ sicle.
II.
La lutte contre les Gnois.
Venise et Gnes au
X/Fe sicle.
L'expansion du commmerce vnitien.
L'Egypte
III.
I.

'

monde musulman. Les


routes de l'Asie. Marco Polo. La prosprit commerciale de Venise la fin du XIV' et au commencement du XV^ sicle.
et ses relations avec le

III.
La constitution de Venise
vernement de la Rpublique

Chapitre

et le gou&1

Vvolution historique de la constitution vniLe


tienne.
La prtendue rforme de 4172.
La serrata del Consiglio
doge et l'aristocratie.

I.

'

(1297).

L'institution du

Conseil des Dix (1310).

La conspiration de Marina Falier (13oo).


L'organisation du gouvernement vnitien.
Le Grand Conseil. Le Snat. Le Collge.
La Seigneurie. Le doge. Le Conseil des Dix.
Les classes sociales Venise. L'esprit de la

II.

constitution vnitienne.

Chapitre IV.

La gloire de Venise

120

Le Palais Ducal.
La basilique de Saint-Marc.
La ville
La ville au XIV^ sicle. glises et palais.
Les aspects de Venise.
au XV^ sicle.

Chapitre V,
I.

La vie

et l'me vnitiennes

145

Les ftes de Venise. La vie prive et


murs.
L'me vnitienne. Le souci du commerce.
Le souci des choses religieuses. Venise et l'glise.
Le patriotisme vnitien. Les qualits du
Vnitien. Le doge Andr Dandolf. La culture
les

II.

intellectuelle.

315

TABLE DES MAriRES

LIVRE

III

L'VOLUTION DE VENISE
(Du milieu du xv

la fin

du xvi

sicle.)

Pages

Chapitre

I.

et les

La ruine de l'empire colonial. Venise


Turcs

169

Ventre en scne des Turcs.


La politique orientale
de Venise dans la premire moiti du AT' sicle.
La prise de Constantinople.
Venise et Mahomet H.
L'offensive ottomane. La perte de Ngrepont.
L'acquisition de Chypre.
Le commerce

La perte de la More.
La dcadence du commerce vnitien.

d'Egypte.

Chapitre

II.

186

La dcouverte de la route des Indes. La lutte


de Venise pour le commerce des pices. Les progrs des Portugais.
La perte de l'Egypte. La
ruine du commerce vnitien.
La
II. Les progrs des Turcs. La perte de Chypre.
journe de Lpante.
La paix avec les Turcs.

I.

Chapitre

111.

La politique continentale de Venise.

205

Les raisons de la politique continentale de Veriise.


Les acquisitions en terre ferme au X/F sicle.
Le dogat de Franois Foscari.
Le gouvernement de Venise en terre ferme.
Les difficults
de la politique vnitietine.
Venise et la France.

Venise au XVI^ sicle.


Les murs, les lettres et les arts

Chapitre IV.

I.

II.

L'aspect

La

ville.

La splendeur artistique. Le luxe des ftes publiques.


La magnificence des habitations prives. Les
villas de terre ferme.
La vie et les divertissements. Les costumes.
Le thtre et la musique. Le carnaval de
Venise. La libert des murs.

III.

de la

ville

au XVI^

Le mouvement intellectuel.

sicle.

225

316

TABLE DES MATIRES


Pages

Chapitre V.
vnitiennes

L'administration

et

la

diplomatie
259

Le patriciat de Venise et le service de l'tat.


Le
gouvernement d'une province vnitienne
la Dalmatie.
La diplomatie vnitienne.
Les relazioni
des ambassadeurs vnitiens.
:

LIVRE IV
LA FIN DE VENISE

I.
La politique extrieure de Venise au
XVII' et au XVIII sicle

Chapitre

/.

La perte de

Ploponsiaque.
de l'empire de Venise.
Venise et l'Espagne.
IL

Chapitre

II.

Venise et la papaut.

Le gouvernement de

la

rpublique

et la vie vnitienne au XVIII sicle


I.

274

Franois Morosini le
La perte de la More et la fin

la Crte.

288

La crise intrieure. L'esprit d'opposition et


les tentatives de rforme.
La
Le dcor et
au XVIIl^
ftes. Les divertissements. Le carnaval de
Venise. Les murs.

II.

Ckapitre

sicle.

ville

III.

("1

La

1-1 1-1 j

fin

les

de Venise

Paris.

Imp. Hemmerl

307

et C".

PSYCHOLOGIE
AVENEL

Georges

(Vicomte

d').

Le

Nivelle-

ment ds Jouissances.
BALDENSPERGER (F.), cliarg de cours
Sorbnnne. La Littrature.
BERGSON, PCINCAR,

rialisme actuel

Ch. GIOE, Etc.,


(6' mille).

la

BINET

Le Mat-

BOHN

ligence (40

l'Intel-

ligures) (6' mille).

(E.),

de

l'instiiui.

Science et

(IG" mille).

COLSON (C), derinsiiiut. Organisme conomique et Dsordre social.


CRUET (J.), avoiat k la C d'a|i|>el. La Vie du
Droit et l'impuissance des Lois (5' m.).
DAUZAT (Albert), docteur es lettres. La Phi-

losophie du Langage.
OROMARD (D' G). Le Rve et l'Action.

des Dogmes

HACHET-SOUPLE

directeur de llnstiiul de

HANOTAUX

(P.),

(6* ui.).

La Gense des Instincts.

(Gabriel),

de l'Acadmie

La Dmocratie et

lianv-aise.

le Travail.

Philosophie

JAMES
de l'Exprience (8' mille).
JAUES (William). Le Pragmatisme (6- m).
JANET (D' Pierre), Je l'insitiui, professeur au
(William),

de

Collge de France.

l'Institut.

Les Nvroses

les

(9* milli;).

LE BON (0' Gustavs).


('i'

.^-.:~

Les Opinions et

Gustave).

(D>'

La Vie des Vrits

mille).

LE BON (D' Gustave).

Enseignements PsyGuerre Europenne.

la

(6'mill'').

L'Athisme (12' mille).


Science et Conscience (6' d
L'gosme (8<' mille).
LE OANTEC. La Science de la Vie (C* m.).
LEGRANO (D' H.-A.). La Longvit.
LOMBROSO. Hypnotisme et Spiritisme

LE DANTEC.
LE DANTEC.
LE OANTEC.

(6' mille).

MACH

La Connaissance et l'Erreur

(E.).

MAXWELL

bonne. L'Evolution
Psycliologie.

LE BON

(5* mille).

& la Sor-

GUIGNEBERT (C), charg de cours

_
"

(11* mille).

chologiques de

La Naissance de

(D' G.).

BOUTROUX
Religion

les

(13* mille).

75o-Q3^'"'-"'
"

u.. ,.

vu-

Croyances

Les Ides modernes sur

(A.).

000

tique

BINET (A.), directeur de l-atioraloire la Sorbonne. L'Ame et le Corps ^9* mille).

enfants

A
Lt Dun

Le Crime et

(D' J.).

la

Socit

(5" mille).

Le Droit pur

PICARO (Edmond).

(6' mille'.

PIERON(H.),M'deConr'rKcoledes ll'"-J-judes. L'Evolution de la Mmoire (4* mil.)


RE

piofesseur agrtj de Pliilosophie.

(Abel),

La Philosophie moderne (9 mille).


VASCHIOE (D'). Le Sommeil et les Rves
(5* milieu
VILLEY (Pierre), professeur agrg de l'Uni-

versit.

Le Monde des Aveugles.

(8* m.).

HISTOIRE
ALEXINSKY(Grgoire), ancien dput

h la

Douma.

La Russie moderne (6* mille).


AURIAC (Jules d'). La Nationalit franaise, sa formation.
AVENEL (Vicomte Georges
d'Histoire sociale (6'

d').

Dcouvertes

mille).

6ARCIA-CALDR0N (F.). Les Dmocraties


latines de l'Amrique (.'>* mille).
GENNEP. Formationdes Lgende* (5' m.)
HARMAND (J), ambassadeur. Domination

et Colonisation.
HILL, ancien ambassadeur.

aise et
tions (9'

BORGHESE (Prince G.). L'Italie moderne.


BOUCH-LECLERCQ (A.), de l'Institut. L'Intolrance religieuse et la politique.
BRUSSEL (E. van), consul gnral de Belgique. La Vie sociale (6 mille).

liennes.
EYNIER (Gommandant

(Colonel).

m* de Conlrences la
Sorbonne. L'Angleterre moderne (6' m.)
CAZANIIAN (Louis),

CHARRIAUT

(H.).

La Belgique moderne

(7' mille).

L'Etat moderne.

La Rvolution FranPsychologie des Rvolu-

LE BON (D' Gustave).

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devant la Science. Jeanne d'Arc
BLOCH (G.), piol'esscur la Sorbonne. La
Rpublique romaine.
BIOTTOT

la

raille).

LICHTENBERGER

professeur adjoint

(H.),

0.), p'

l'Ecole militaire

de Saint-Cyr. L'Afrique noire (5* mille).


miCHELS (Robert). Professeur l'Universit
de Turin. Les Partis Politiques.

NAUDEAU

(Ludovic).

son Evolution

Le Japon moderne,

(10' mille).

de l'Acadmie franaise. Philosophie d'une Guerre (1870^ (6' milieu


OSTWALD (W.), professeur l'Universit de

OLLIIER

(E.),

COLIN CJ.) L'-Colonel.

Leipzig.

Les Grands Hommes.

les de l'Histoire.'Oe/'ani/qu/ii (9/3.(G'm.)


CROISET (A.), membre de l'Institut. Les D-

PIRENNE

mocraties antiques

ROZ(Firmin).

COLIN

(J.),

tions de

Les TransformaGuerre (6' mille).


Les Grandes Batail-

Lt-Colonel.

la

(7' mille).

membre de l'Institut. Une


Rpublique patricienne. Venise. ('ni.)

DIEHL (Charles),

la

Sorbonne. L'Allemagne moderne (12" m.)


LUCHAIRE (Julien). Les Dmocraties ita-

(H.),

F'rof'

l'Universit de

Les Dmocraties des Pays-Bas


L'Energie amricaine

Gacd.
(7's.;

Bibliothque de Philosophie scientifique


DIRIGE PAR LE D' GUSTAVE LE BON
SCIENCES PHYSIQUES ET NATURELLES
BACHELIER

Jeu,
P

Chance et

la

BELLET

(Daniel),

Le

s sriences.

Hasard.

le

professeur

(A.),

LaVie et la Martdu 6lobe(ii'B.).


BERSET A.V Les problmes de l'Atmos-

plii')<ie.

phre

(27 iigarea;.

BERTIN

(L.-E.),

moderne

de

figures)

(5'

(.50

de

La Marine

l'insiiiut.

(06 figures) (5' mille).

8IG0URDAN,

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mille).

brusques des tres vivants


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BOINET

(O'j, prol''

(VJ ligures l

Les

de Clinique mdicale.

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(Gastonl,

vgtal

(230 figures)

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(6* mille).

Le Monde

l'Insiiiui.

1') mille).

BONNIE^ D' Pierre


Ofense or^aniqus
et Centres nerveux.
80UTY (E.), de llnsiiuit. :La Vrit scientifique, sa poursuite (j' mille!.
,

BRUNHES

professeur de

phvsique.

Dgradation de l'Energie

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Les Problmes de la Sexualit.
fi

COLSON

(Albert!,

pnMe.^s.iur

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de France.

(J.),

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Chimie

la

l'oly-

\.j'

m.)

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OftSTRE (D' A.), de rinstilui, professeur la


Soriionne. La Vie et la Mort (13' mille).

DELAGE

(Y.),

de rinsiluu

et

GOLOSMITH (

Les Thories de l'Evolution


CELAGE (Y), d-

).

(7 millei.
(M.;,

La Parthnogense.
OELBET

,P..,

l'tri^.

p:jf<eur

1h

professeur

Nature

JOUBiN (Df L.), professeur

LAJNAY

(L.

Terre

LAUNAY

de',,

LE BON

de

l'Insiitut

d8\ de rihstitut.

F de Mdecine

La

GEPRET(C.), de ("Insfiuu.

figures (27'

des

LECLERC OU SABLON fil.!. Les Incertitudes


de la Biologie i.2'( fiL'ures).
LE OANTEC (F.). Les influences Ances-

trales (12'mille).
LE0ANTEC'F.).LaLutteunivprs8lle(lO'a)
LE DANTEC(F.). De l'Homme la Science
(8' mille).

IIARTEL, directeur de

f.i

V/i.r,-

L'volu-

tion souterraine s
EUNIER (S.), professe-

LfS
.>' m
u
Convulsions de la Terre
OSTWAlW.V L'Evolution d'une Science
la Chimie (8' mille'.
:;

PICARD (Emile), de

l'InsiiMii,

Sorlwnne.La Science

profes-

moderne

POINCAR H.),de llnsiiiur. pr^r lu .La Science et l'Hypothse v


POINCAR

(H.).

(21 raille

La Valeur de

la s.:

POINCAR 'H.'). Science et;ithoda'13'B.1.


POINCAR vH.V Dernires Penses "
POINCAR (Lucien), d' a'i M" de II-:

La Physique mrderne

POINCAR (Lucien). L'lectricit 11' uni:RNARO fC). L'Aronautique (S ligur.


(6' millei.

RENARD

(Cl.

Aroplanes

Le

Vol mcanique.

Les

(121 figures'.

ZOLLA (Daniel), professeur ' l'Eole Je Orlgnon. L'Agriculture moderne.

PSYCHOLOGIE, PHILOSOPHIE ET HISTOIRE


lisie des ouvrages page 3 de la couverture.
Paris.

la

nrille}.

Gustave)., L'volution
(42 fisures) (l'/ mille).

(D'

Voir la

;ii

de

L'volution

(0' Gustave).

Forces

La Conqute

(5" niilli').

Matire, avec 63
LE BON

L'Histoire de

(11 mille).

(L.

publique.

Science et la Ralit.
Les Transformations du Monde animal (7' mille'.
ENRiQUES (F.). Les Concepts fondamentaux de la Science.
CJIJRT 0' Les Parasites inoculateurs
de maladies li7 ligiues; '5' mule;.
d>^!

L'Hygine moderne

J.).

'

GOLDSKITH

riusiiiMi et

la

la Sorhonne.
et Sciences naturelles (? mill.).
au Musum.' -La
Vie dans les Ocans ('L'igur-s) (.V raille).
(F.),

raille).

B3NNIER

(0'

HOUSSAY

minrale

Les Transformations

(L.).

HERIGOURT

la

L'Astronomie

l'Institut.

Les Frontires de

(8< mille).

(I2' mille).

ocanosra-

l'institui

HRICOURT (D'J.).

Maladie

pri'f iKcole des Sciences

L'volution de l'Industrie.

liiiqtie.

BERGET

Dotenr

(Louis),

Imp. Hemmerl

et

C*.

12-15.