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DOSSIER Et si E.T. nous rendait visite...

Dessine-moi
un E.T.
Difficile de dire
quoi ressembleraient
des tres venus dailleurs,
sauf extrapoler
partir de phnomnes
connus sur Terre.
Esquisse de portrait-robot.
Quels sont les points communs entre un es-

cargot, une autruche et une baleine ? Innombrables ! Habitants de la mme plante, ces
espces si dissemblables en apparence sont
en fait issues de la mme chimie base sur
leau et le carbone. Cette architecture de la
vie est-elle universelle ? Bien malin qui
pourrait rpondre. Il y a quelques dcennies, des chercheurs ont mis lide que des
formes de vie pourraient stre dveloppes
partir du silicium, de larsenic, du phosphore ou du chlore la place du carbone, utilisant de lammoniac au lieu de leau. Si cest
le cas, comment concevoir le portrait-robot
dun tre issu dune chimie si diffrente ? Et
quand bien mme notre E.T. aurait volu
partir des mmes briques fondamentales
que nous, comment imaginer la manire
dont larbre de la vie a pu se ramifier
ailleurs ? Mission quasi impossible ! Les extravagances de la science-fiction sinspirent
en ralit de ce que nous connaissons sur
Terre, la science rvlant chaque jour moult
bizarreries biologiques dans les milieux extrmes. Les formes de vie passes pourraient tout aussi bien tre extraterrestres.
Les faunes disparues dEdiacara puis de
Burgess par exemple, il y a quelque 500 millions dannes, ne ressemblaient en rien
la faune actuelle , remarque Roland Lehoucq, astrophysicien au CEA. Pourtant,
une chose est sre : La physique, elle, est
universelle et les mmes contraintes doivent sappliquer partout. Cest donc en dfinissant ces contraintes que nous avons dcid de tenter limpossible : dresser le
portrait-robot dun extraterrestre.
S. R.
Illustration : Didier Florentz
pour Sciences et Avenir

68  SCIENCES ET AVENIR - NOVEMBRE 2010

La vue dicte par


la lumire de son toile

La bouche haute

Cet E.T. vit dans un monde clair par une


toile plus froide que le Soleil. Parce que
celle-ci rayonne plus dans linfrarouge, la
sensibilit de ses cellules rtiniennes est
dcale vers le rouge alors que le
maximum de sensibilit terrestre
se situe plutt vers le vert. Concernant
le nombre dyeux, pas de rgle : sur Terre,
lopabinia tait un animal cinq yeux.

pour mieux digrer

Un squelette pour la marche


Notre extraterrestre possde un squelette pour se dplacer
sur la surface rocheuse de sa plante : la marche semble en
effet ncessiter la rigidit dune ossature. La faune terrestre
offre ce point de vue tous les cas de figure : du corps mou
(ver, poulpe), au squelette interne (oiseaux, poissons) ou
externe (libellule, moustique), en passant par la coquille
interne (seiche) ou externe (crabe, escargot).

La taille dpend de la gravitation


Il volue sur une plante plus faible gravit que la Terre
et mesure 4 mtres de haut. La masse dune plante
donc sa force de gravitation impose une limite
suprieure la taille de ses habitants, dpendant de la
rsistance du squelette, notamment des articulations et
des tendons : sur Terre, la taille maximale est de 40 m et
les diplodocus sont donc les plus grands tres possibles.

Les membres symtriques


pour mieux se dplacer

Notre crature est aussi laise dans leau que dans lair. Sa
symtrie bilatrale, en effet, lui permet de se dplacer dans le
milieu dense quest leau. Sil tait asymtrique, des forces
diffrentes sappliqueraient sur son corps et il tournerait
toujours du mme ct. La symtrie bilatrale est moins
ncessaire lchelle des micro-organismes ou dans lair.

Pour viter aux muscles de


lutter contre la gravit,
notre Alien a la bouche plus
haut que son organe de
digestion. Il ny a pas de
contrainte en revanche sur
la place du cerveau ou du
cur, qui pourraient tre
positionns au centre du
corps. Le cerveau est ici
arbitrairement au sommet
de la tte, au voisinage des
organes de vision.

Membres et doigts
facilitent rapidit
et dextrit

Six membres articuls


(4 pattes et 2 bras) confrent
cet tre rapidit et stabilit
en dpit de sa haute taille. Le
nombre pair de ses membres
lui garantit lquilibre.
Sur Terre, si le nombre de
membres est trs divers,
la parit est de rgle chez
les animaux macroscopiques.
Par ailleurs, rien ne limite
le nombre de doigts. Nous
avons opt pour trois doigts,
dont un pouce opposable
grce auquel la crature peut
former une pince et jouir
dune prhension efficace et
dune certaine dextrit.

La couleur du sang varie facilement


Le bout inerv du museau de la crature laisse voir la couleur
bleue de son sang. Ce choix est arbitraire : sur Terre, on trouve
aussi bien des cratures au sang rouge que bleu - lhmolymphe
du limule est bleu du fait de la prsence dhmocyanine en lieu
et place de lhmoglobine rouge des mammifres. Chez les
phasmes, lhmolymphe est verte, colore par la chlorocruorine.
Quant au poisson des glaces, son sang blanc possde des
protines antigel, utiles sur dventuelles plantes de glace.
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