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Pascal, Lhomme nest quun roseau mais cest un roseau


pensant.
Explication de texte TES1 et TS1 [cours sur le sujet ]
Novembre 2007Mme Aubrun

Ce nest point de lespace que je dois chercher ma dignit, mais cest


du rglement de ma pense. Je naurai point davantage en possdant des
terres. Par lespace lunivers me comprend et mengloutit comme un point :
par la pense je le comprends. La grandeur de lhomme est grande en ce
quil se connat misrable ; un arbre ne se connat pas misrable.
Cest donc tre misrable que de (se) connatre misrable, mais cest
tre grand que de connatre quon est misrable.
Lhomme nest quun roseau, le plus faible de la nature, mais cest un
roseau pensant. Il ne faut pas que lunivers entier sarme pour lcraser ;
une vapeur, une goutte deau suffit pour le tuer. Mais quand lunivers
lcraserait, lhomme serait encore plus noble que ce qui le tue, puisquil sait
quil meurt et lavantage que lunivers a sur lui, lunivers nen sait rien.
Toute notre dignit consiste donc en la pense. Cest de l quil nous
faut relever et non de lespace et de la dure, que nous ne saurions remplir.
Travaillons donc bien penser, voil le principe de la morale.
Pascal, Penses et opuscules.

Quelques cls de russite de lexplication de texte.


1) Bien reprer les tapes de la dmonstration. Quy a-t-il de nouveau
chaque tape ? Si vous ne le voyez pas, vous risquez de vous rpter.
2) Sattarder sur les notions importantes du texte, pour les dfinir, se
demander sil ny a pas plusieurs sens ou interprtations possibles.
3) Stonner de ce que dit lauteur, linterroger, et mme le discuter. Toutes
les rflexions qui vous viennent concernant le sens et la comprhension du texte
doivent apparatre dans lexplication. Cest ce qui rend cette explication
dynamique et vous vite la paraphrase. Mais pour discuter les ides du texte,
il faut argumenter, justifier votre point de vue.
Vous pouvez aussi ouvrir la rflexion sur le sujet en faisant appel dautres
auteurs.

Quand vous faites rfrence dautres auteurs, prenez le temps dexposer leur dmarche.
Quand deux auteurs semblent avoir des thses proches, cherchez plutt les diffrences, et
montrez ce qui fait loriginalit de chacun. Kant, Arendt, Pascal nont pas les mmes objectifs
et ne dmontrent pas de la mme faon limportance de la conscience et de la pense.

Quelques conseils :
_ Ne pas parler en son nom propre. Comme dans le reste du devoir, vitez le je .
_ Ne pas proposer une simple critique de ce que dit lauteur. Si vous trouvez que lauteur se
contredit ou a tort , ou quil prend un mauvais exemple , cest sans doute que vous navez pas
compris sa pense
_ Une citation sans commentaire ne vaut rien (valable aussi en dissertation).

Pour la conclusion

Faire le bilan :

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_ de lexplication de texte (quelles sont les consquences de la position de Pascal)
_ de votre discussion avec le texte ( quelles conclusions tes-vous arriv sur les problmes
poss : dignit de lhomme, importance de la pense, place de lhomme dans lunivers ?)

Pascal, Lhomme nest quun roseau mais cest un roseau


pensant.
Corrig : commentaire ligne ligne
Ce commentaire est en partie labor partir de copies dlves.
_ Pour plus de lisibilit, jai prsent un commentaire phrase par phrase. Vous pouvez ainsi consulter
directement les passages sur lesquels vous avez eu des difficults.
( !!! Dans une explication rdige, suivez lordre du texte, mais ne citez pas le texte de faon aussi
systmatique. )
_ Pour vous inviter questionner vritablement le texte, jai indiqu par une flche les
passages qui correspondent davantage une discussion des arguments de lauteur.

Introduction
Lhomme na cess daccrotre ses possessions et de conqurir de nouveaux territoires.
Pascal, scientifique et penseur du XVIIme sicle, naurait peut-tre pas imagin quun jour
ltre humain se lancerait dans la conqute spatiale et poserait le pied sur la Lune. Pourtant,
en regardant les photos de lunivers ou dautres plantes, on en vient se poser la mme
question que Pascal : quest-ce que lhomme dans lunivers ? Pour Pascal, ce qui fait la
dignit, la grandeur de lhomme, ce nest pas ses possessions, mais cest sa facult de
penser, qui lui permet de connatre le monde et de se connatre. Il essaye de bien
dfinir la place de lhomme : pour quil ne se croit pas tout-puissant, il rappelle quil est
insignifiant, et linvite rflchir sur ce qui lentoure pour devenir plus sage. Tout le texte se
construit sur une opposition entre lhomme et lunivers, qui permet de prsenter les paradoxes
de la condition humaine.
Premire partie : 1 et 2.
Il est question de la taille de lhomme en comparaison de celle de lunivers :
physiquement, lhomme nest rien devant limmensit de lespace. Il faut donc
changer de perspective, de dimension : au plan intellectuel, spirituel,
mtaphysique , lhomme a un avantage. Cest l quil faut chercher sa grandeur.
Ce nest point de lespace que je dois chercher ma dignit, mais cest du
rglement de ma pense.
Lhomme veut tre grand, il cherche prouver la valeur de sa vie. La dignit, cest ce qui
exige un certain respect. Quest-ce qui fait la valeur de la vie humaine ? En quoi force-t-elle le
respect ? Mme si nous sommes peu de choses, pour Pascal le simple fait de penser donne
une dimension exceptionnelle notre existence. Cest cette richesse immatrielle qui est
essentielle.
Par ailleurs, la pense rpond apparemment certaines rgles , ce nest pas seulement les
images ou les impressions qui me traversent lesprit, cest lactivit de rflexion par laquelle je
peux poser des jugements et former une certaine reprsentation du monde.
> Pour certains philosophes, lexistence humaine a une dignit avant mme que notre pense
ne soit labore. Hannah Arendt par exemple, philosophe du XXme sicle, crit dans
Condition de lhomme moderne, que le simple fait de natre apporte quelque chose de
nouveau et dunique au monde. Toute vie humaine doit donc tre estime et respecte.
Je naurai point davantage en possdant des terres.
Lhomme peut avoir limpression dtendre sa grandeur quand il accrot ltendue de ses
possessions terrestres, mais celle-ci sera toujours limite, donc infrieure linfinit de
lunivers.
> On peut stonner de voir Pascal dnigrer les richesses matrielles : ne donnent-elles pas
une certaine dignit, une certaine valeur lhomme ? Celui qui ne possde rien a-t-il encore
une dignit ? Possder des terres, les cultiver est utile et permet de se nourrir. Cest aussi un
signe de richesse et de russite. Mais pour Pascal, cette grandeur sociale est superficielle et ne
dit pas rellement ce que lon vaut : les richesses disent ce que lon a, mais pas ce que
lon est vraiment, intrieurement.
Par lespace lunivers me comprend et mengloutit comme un point : par la pense
je le comprends.

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Le choix de ce terme d espace , emprunt aux sciences physiques, renvoie une tendue
infinie, illimite ; lhomme, mme sil peut mesurer 2,10m, a au contraire une tendue
corporelle finie, limite, et qui, proportionnellement, nest quun grain de poussire dans
lunivers. Pascal joue sur les deux sens du terme comprendre . Dans la premire partie, il
signifie contenir : dans lunivers, lhomme nest quune poussire. Dans la deuxime partie,
il est question de comprhension : lhomme, par la pense, est capable de dchiffrer les
lois de lunivers, il perce les secrets de la nature. On peut smerveiller de la puissance
intellectuelle de lhomme : il a su observer linfiniment petit (chimie, gntique, physique
des particules) et linfiniment grand (gologie, astrophysique).
> Son intelligence et son ingniosit lui permettent dailleurs de compenser largement son
handicap physique : il a su, au fil du temps comprendre la nature et lexploiter. On pourrait,
aujourdhui, contester la place que Pascal attribue lhomme : lespce humaine est la seule
qui ait su dominer la terre, la peupler et lutiliser de faon consciente, au point den modifier
considrablement la physionomie (agriculture, paysages urbains, modification des
cosystmes, exploitation des ressources nergtiques) et de peser sur son avenir
(catastrophes cologiques).
Mais si, comme Pascal, on en reste au plan individuel, il est vrai que tout homme peut tre
saisi deffroi face limmensit de lunivers et se sentir insignifiant.
La grandeur de lhomme est grande en ce quil se connat misrable ; un arbre ne
se connat pas misrable.
Pour Pascal, la pense est dabord conscience de soi. Parce que je peux penser, jai une ide
de ce que je suis et de ma place dans lunivers. Je peux me connatre et connatre le monde.
La conscience est fondement de tout savoir. Cest un privilge de ltre humain. Lanimal,
ou le vgtal est tout aussi misrable, minuscule, mais il nen sait rien, parce quil ne pense
pas.
> Kant, dans son Anthropologie au point de vue pragmatique, souligne cette diffrence
radicale : par sa capacit se penser, par lunit de sa conscience, lhomme est une personne,
il est absolument distinct de tous les autres tres vivants, qui ne sont que des objets. Comme
lexplique Hegel, un objet nexiste que dune seule faon, il est pos l. Un sujet existe
doublement : il est l et il le sait, il en a conscience (cf. manuel Bral p. 26).
Cest donc tre misrable que de (se) connatre misrable, mais cest tre grand
que de connatre quon est misrable.
Pascal souligne le paradoxe qui caractrise la condition humaine. Lhomme est la fois
misrable et grand. Il est nant, mais par sa pense, il touche linfini. Le plus tonnant, cest
quon tire sa grandeur de la prise de conscience de sa faiblesse. Pascal ninsiste pas sur les
avantages qui dcoulent de la puissance intellectuelle: il ny a pas de quoi senorgueillir,
puisque la premire vrit que nous rvle notre conscience, cest notre petitesse !
Transition : lhomme est grand par sa pense. Cette facult le rend-elle tout-puissant ?
Deuxime partie : Il nest plus question de lespace, mais plutt de la dure : notre
vie semble peu de chose, tant elle est fragile et courte en comparaison de la force
des lments et de linfinit du temps.
3. Lhomme est dautant plus misrable quil est mortel. Que vaut notre vie, si tout
est dtruit par la mort ? Pour Pascal elle a encore de la valeur par la conscience
unique que nous avons de notre condition.
Lhomme nest quun roseau, le plus faible de la nature, mais cest un roseau
pensant. Il ne faut pas que lunivers entier sarme pour lcraser ; une vapeur, une
goutte deau suffit pour le tuer.
On dit parfois que la vie ne tient qu un fil . Une mauvaise chute, un accident, une
intoxication, une maladie foudroyante dtruisent une vie en un rien de temps.
> Pourtant dautres espces semblent encore plus faibles Pascal force un peu le trait alors
que lhomme, par de nombreux moyens, a appris protger sa vie. Mais si lhomme peut
aujourdhui matriser la matire, traiter de nombreuses maladies, anticiper des catastrophes
naturelles, et mme allonger la dure de la vie, le problme que soulve Pascal reste le
mme : lhomme sera toujours mortel ! Cest sa faiblesse ultime.

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Mais quand lunivers lcraserait, lhomme serait encore plus noble que ce qui le
tue, puisquil sait quil meurt et lavantage que lunivers a sur lui, lunivers nen sait
rien.
Dans la fable de La Fontaine le chne et le roseau , le chne se moque du roseau, frle et
cassant. Pourtant, lors dune tempte, le chne est dracin, tandis que le roseau plie sous le
vent sans se casser. De mme, lhomme mortel peut tenir tte lunivers qui le terrasse : il
est le seul tre se rendre compte de sa mort. Inversement, lunivers, aussi puissant soit-il,
na aucune ide de sa propre puissance. Lhomme est donc seul pouvoir sinterroger
sur son sort et mesurer les forces et les faiblesses de tout ce qui existe
> Pourtant, on peut se demander en quoi le fait de savoir quon va mourir est un
avantage ? Nest-ce pas une mince consolation, au moment de la mort, voire une source
dangoisse ? Que restera-t-il de notre vie, de notre pense, et de notre dignit aprs la mort ?
Cet argument est difficile interprter. On peut le comprendre de plusieurs faons :
_ lucide, ltre humain peut faire preuve de noblesse jusque dans les pires situations. Mme au
moment de disparatre, il peut faire face : il est encore le sujet de sa vie. Ainsi le Gnral
Ney a-t-il cri aux soldats qui avaient ordre de le fusiller : Soldats, droit au cur ! . Victor
Hugo, quant lui, aurait dit en mourant Cest ici le combat du jour ou de la nuit ! Allons, il
est temps que je dsemplisse le monde !
_ ou bien Pascal veut-il dire que la vie humaine, parce quelle est consciente, rsiste la mort
et loubli ? On prouve encore du respect pour ceux qui sont morts. Lexistence dun tre
humain sinscrit dans une conscience et une histoire communes, elle laisse des traces, une
fcondit, que la mort natteint pas.
_ Il faut ajouter que Pascal est chrtien : il croit en la vie ternelle. Pour lui, lme nest donc
pas dtruite au moment de la mort. Sil faut se dtacher des biens matriels et considrer
plutt nos richesses spirituelles, cest certainement aussi, pour lui, une faon de se prparer
cette vie ternelle. Considrer la mort permet de faire des choix dcisifs pour bien orienter sa
vie.
Conclusion : 4. La vraie richesse de lhomme ne peut tre quimmatrielle, sa
dignit est intrieure et cest cel quil faut cultiver.
Toute notre dignit consiste donc en la pense. Cest de l quil nous faut relever
et non de lespace et de la dure, que nous ne saurions remplir.
Pour Pascal, la pense, qui permet de prendre conscience de ce quon est, est la seule source
de la dignit de lhomme.
> Cette thse en elle-mme est discutable : pourquoi la dignit de lhomme ne serait-elle pas
plutt dans son extraordinaire facult dadaptation et dinnovation ? dans sa facult de
langage, sa sociabilit, sa culture ou ses prouesses techniques ? Pascal rpondrait peut-tre
que toutes ces aptitudes dcoulent de la pense, qui est donc le premier critre de
distinction de lhomme parmi les autres espces. La facult de penser ouvre dinfinies
possibilits.
Ainsi la dignit sociale que nous donnent les biens matriels ne vaut rien, elle est illusoire
puisque toute possession matrielle est limite dans lespace et la dure. Ceux qui
cherchent (1re phrase) tre grands par leur patrimoine (superficie de leur proprit, ou
aujourdhui marques de voiture, importance de leur compte en banque) , en vitant de penser la
mort, se trompent ! Ils passent ct de lessentiel. Selon lui, il vaut mieux passer sa vie
philosopher, mme sans un sou, plutt qu courir aprs les loisirs ou largent ?
Travaillons donc bien penser, voil le principe de la morale.
Le principe de la morale , cest la rgle fondamentale qui permettra de savoir
comment agir. Pascal propose de se consacrer la pense.
> Pourquoi faut-il sefforcer de bien penser ? Nest-il pas plus important de bien agir, de
rechercher la justice, de bien faire son travail ? Si tout le monde devenait philosophe,
comment pourrions-nous satisfaire nos besoins matriels ? Et que signifie bien penser ?
Il nest sans doute pas si simple de former des raisonnements justes. En effet, en science,
comme en philosophie, on peut avoir des jugements trop rapides, qui conduisent des erreurs
ou des illusions. On peut penser de travers. Il en est de mme dans la vie : des jugements
errons, des prjugs , peuvent conduire faire de mauvais choix, que lon regrettera plus

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tard. Pascal ne demande pas de tout abandonner pour passer son temps philosopher, mais
de penser avant dagir, et mme de bien penser, pour tre sr de bien agir. Bien
penser demande de lexercice et de lexprience. Lhomme doit apprendre se servir de cette
facult pour faire le bien, en faisant par exemple avancer les sciences, la mdecine, ou en
luttant contre ce qui dtruit lenvironnement.
Conclusion.

Pascal a renvers le rapport de force : lhomme, ce grain de poussire, minuscule et


vou la disparition, devient suprieur lunivers par la conscience quil a de sa
situation dans le monde. On aurait pu faire la liste des avantages de lhomme (le
langage, la politique, la science et les techniques). Pascal, lui, sintresse une
distinction minime: savoir quon nest rien ! Voici le paradoxe de la condition
humaine, faite de grandeur et de misre. Cela ne fait pas de lhomme le matre
de lunivers : physiquement, il reste minuscule et sa vie est phmre. Mais il a la
possibilit de donner cette vie terrestre du sens, il peut comprendre lunivers et
slever spirituellement, sil ralise que son bien le plus prcieux nest pas matriel.
Cette morale exigeante soppose une conception plus matrialiste de la vie humaine.