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Dialektik der Aufklarung, p. 47.


Sal A. Kripke ha hecho referencia al tema del llamado argumento del
lenguaje privado en: Wittgenstein on Rules and Prvate Language, Oxford, 1982.
Cornelius Castoriadis, Gesellschafi ais imagindre Institution, Frankfurt,
1984.
Ibid., p. 416.
Ibid., p. 420.
Ibid., p. 580.
Vease el ttulo de un reciente nmero de Konkursbuch; Cf. pie de pgina
La siguiente seccin procede de Aibrecht Wellmer, Wahrbeit, Schein,
Versohnung, pp. 156s.

Das postmoderne Wissen, p. 124.


Beantwortung der Frage: Was st postmodern?, p. 142.
Jurgen Habermas, Die Moderne ein unvollendetes Projekt, Theodor-W.
Frankfur am Ma5l> ed- Dezernat Kultur und
Freizmt der Stadt Frankfurt am Main (Frankfurt, 1981) p 23
r e brechc WeUmer Wahrheii> Schein, Versohnung, pp. 159ss
p t - V f r r - f S r l>Da KUn1 i Entzweiun- Zum Begriff der asthetschen
Kationalitat, Tesis doctoral, Konstamz, 1984.
fta n k fm , n L a b y t i n t b .

140

Sede, Vernunft, Gesellscbaft,

II.

V A N G U A R D IA Y P O S T M O D E R N ID A D

En busca de la tradicin: vanguardia


y postmodernismo en los aos 70 *
Andreas Huyssen
Traduccin de Antoni Torregrossa

Imagnense a Walter Benjamn en Berln, la ciudad de su in


fancia, recorriendo la exposicin dedicada a la vanguardia interna
cional Tendenzen der zwanziger Jahre presentada en 1977 en la
nueva Nationalgalerie construida por el arquitecto bauhausiano Mies
van der Rohe en los aos 60. Imagnense a Walter Benjamn como
lneur en la ciudad de los bulevares y los pasajes que tan admira
blemente describi visitando el Centro Georges Pompidou y su
exposicin multimedia Pars-Berlm 1900-1933, que fue un gran
acontecimiento cultural en 1978. O imagnense al terico de los
medios y de la reproduccin de imgenes en 1981, ante un apa
rato de televisin, contemplando la serie de ocho captulos de
Robcrt Hughes producida por la BBC sobre el arte de vanguardia
The Shock oj the New [E l impacto de lo nuevo] h Se habra ale
grado este destacado crtico y terico de la esttica vanguardista
inte el xito que estaba obteniendo evidente incluso en la arqui
tectura de los museos que albergaban las exposiciones o acaso
linbras de melancola habran enturbiado sus ojos? Habra, tal
ve*, quedado impresionado por El impacto de lo nuevo o habra
lontido la necesidad de revisar la teora del arte postaurtico?
O simplemente habra sostenido que la cultura administrada del
Capitalismo tardo haba logrado finalmente imponer el engaoso
hechizo del fetichismo de las mercancas incluso en el arte que
ml que ningn otro haba desafiado los valores y las tradiciones
de Ifl cultura burguesa? Quiz, tras otra penetrante mirada a ese
monumento arquitectnico al progreso tecnolgico masivo encla* Reproducido con la autorizacin de New Germn Critique. Publicado

originalm ente con ol ttulo The icarch o Tradition: Avant-garde and Postm otlernlim in the 1970i on New Germen Critique, nm. 22, invierno 1981.
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vado en el corazn de Pars, Benjamn se habra citado a s mismo:


En todas las pocas se debe intentar salvaguardar a la tradicin
del conformismo que est a punto de dominarla2. De esta ma
nera podra llegar a percibir no slo que la vanguardia encar
nacin de la antitradicin se ha convertido ella misma en tra
dicin, sino que, adems, sus invenciones e imaginacin se han
convertido en parte constitutiva incluso de las manifestaciones ms
oficiales de la cultura occidental.
Por supuesto, no hay nada nuevo en tales observaciones. Ya
en los primeros aos de la dcada de los 60 Hans Magnus Enzensberger haba analizado las aporas de la vanguardia3 y Max Frisch
le haba atribuido a Brecht la sorprendente inocuidad de un cl
sico 4. El uso del montaje visual, una de las principales invencio
nes de la vanguardia, ya se haba convertido en un procedimiento
estndar en la publicidad comercial y de pronto podan hallarse ecos
del modernismo literario incluso en los anuncios del Volkswagen
escarabajo: Und luft und luft und luft. En realidad, las necrolo
gas dedicadas al modernismo y el vanguardismo abundaban en los
aos 60 tanto en Europa como en los Estados Unidos.
El vanguardismo y el modernismo no slo haban sido acepta
dos como expresiones culturales capitales del siglo xx. Se estaban
convirtiendo rpidamente en historia. Esto plante entonces una
serie de preguntas acerca del estatus del arte y la literatura produ
cidos despus de la Segunda Guerra Mundial, despus del agota
miento del surrealismo y la abstraccin, despus de la muerte de
Musil y Thomas Mann, Valry y Gide, Joyce y T. S. Eliot. Uno
de los primeros crticos que teoriz sobre el paso del modernismo
al postmodernismo fue Irving Howe en su ensayo Mass Society and
Postmodern Pie o n 5, escrito en 1959. Y slo un ao ms tarde
Harry Levin utiliz el mismo concepto de lo postmoderno para
designar lo que l vea como un mar de fondo antiintelectual
que amenazaba al humanismo y al apego a los valores ilustrados
tan caractersticos de la cultura del modernismo4. Algunos autores
como Enzensberger y Frisch continuaron claramente dentro de la
tradicin del modernismo (lo que es evidente en la poesa de En
zensberger de principios de los 60 tanto como en las piezas tea
trales y novelas de Frisch), mientras crticos como Howe y Levin
hicieron causa comn con el modernismo frente a las evoluciones
ms recientes, que slo podan ver como sntomas de decadencia.
Pero el postmodernismo7 despeg en serio en la primera mitad

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de los aos 60, manifestndose sobre todo en el Pop art, en la


narrativa experimental y en el estilo de crtica literaria de Leslie
Fiedler y Susan Sontag. Desde entonces la nocin de postmodernis
mo se ha convertido en la clave de casi todos los intentos de
captar las cualidades especficas y nicas de las actividades con
temporneas en arte y arquitectura, en danza y en msica, en lite
ratura y en teora. Los debates de finales de los 60 y principios
de los 70 en Estados Unidos dejaban cada vez ms de lado al
modernismo y a la vanguardia histrica. El postmodernismo se
impona; corran vientos de novedad y cambio cultural.
Cmo explicar entonces la sorprendente fascinacin de fina
les de los 70 hacia el vanguardismo de las tres o cuatro primeras
dcadas de este siglo? Cul es el significado de este impetuoso
retomo en los tiempos de la postmodernidad del dadasmo,
el constructivismo, el futurismo, el surrealismo y la Nueva Ob
jetividad de la Repblica de Weimar? Las exposiciones dedicadas
al vanguardismo clsico se convirtieron en acontecimientos cultu
rales capitales en Francia, Alemania, Inglaterra y los Estados Uni
dos. En los Estados Unidos y Alemania se publicaron importantes
estudios sobre la vanguardia, que dieron lugar a animados debates8.
Se celebraron conferencias sobre diversos aspectos del modernismo
y del vanguardismo9. Todo esto ha ocurrido en un momento en
que parecen existir pocas dudas sobre el hecho de que el vanguar
dismo clsico ha agotado su potencial creativo y en que el ocaso
del vanguardismo es ampliamente aceptado como un fait accompli.
E s ste, entonces, otro episodio del hegeliano bho de Minerva
que inicia su vuelo cuando las sombras de la noche ya han cado
o nos encontramos ante un caso de nostalgia por los buenos
tiempos de la cultura del siglo xx? Y si es nostalgia, ndica el
agotamiento de los recursos culturales y la creatividad en nuestro
propio tiempo o representa la promesa de una revitalzadn de la
cultura contempornea? Cul es, al fin y al cabo, el papel del
pustmodernismo en todo esto? Podemos, quiz, comparar este
fenmeno con otras detestables nostalgias de los aos 70, como
la nostalgia por las momias egipcias (la exposicin Tut de los
EE. UU.), por los emperadores medievales {la exposicin Stauffen
en Stuttgart) o, ms recientemente, por los vikingos (Minneapolis)?
En todas estas instancias parece haber una bsqueda de la tra
dicin. E s esta bsqueda de la tradicin, quiz, slo otro signo
del conservadurismo de los 70, el equivalente cultural, por decirlo

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Il) de la reaccin poltica o del llamado Tendenzwende} O acaso


odtmoa interpretar el renacimiento del vanguardismo clsico en
)| museos y la televisin como una defensa frente los ataques
MOCOmervadores a la cultura del modernismo y la vanguardia, ata
que! que Be han intensificado en estos ltimos aos en Alemania,
Fronda y los Estados Unidos?
Para poder contestar alguna de estas preguntas podra ser til
comparar la situacin del arte, la literatura y la crtica de finales
de loi 70 con la de los aos 60. Paradjicamente, los aos 60, a
peiar de sus ataques al modernismo y el vanguardismo, se acercan
mtfft a la idea tradicional de la vanguardia que la arqueologa de la
modirnidad tan caracterstica de finales de los 70. Se podra haber
evitado mucha confusin si los crticos hubieran prestado mayor
atencin a las distinciones que deben hacerse entre el vanguardis
mo y el modernismo, as como a la diferente relacin de cada uno
de ellos con la cultura de masas en los Estados Unidos y Europa
respectivamente. Los crticos norteamericanos, en especial, tendie
ron a utilizar los trminos de vanguardismo y modernismo indis
tintamente. Por poner slo dos ejemplos, la Theory of the AvantGarde de Renato Poggioli, traducido del italiano en 1968, fue
reseado en Estados Unidos como si se tratase de un libro sobre
el modernismo10 y The Concept of the Avant-Garde, de Jobn
Weightman, publicado en 1973, lleva el subttulo de Explorations
in Modernism u. Tanto la vanguardia como el modernismo podran
entenderse legtimamente como expresiones artsticas representa
tivas de la sensibilidad de la modernidad, pero desde una pers
pectiva europea tiene poco sentido agrupar a Thomas Mann junto
con Dada, a Proust con Andr Bretn o a Rilke con el construc
tivismo ruso. Aunque existen solapamientos entre la tradicin del
vanguardismo y la del modernismo (por ejemplo, el vorticismo y
Ezra Pound, la experimentacin lingstica radical y James Joyce,
el expresionismo y Gottfried Benn), las diferencias estticas y pol
ticas de conjunto son demasiado significativas para ser ignoradas.
Por este motivo Mate Calinescu hace la siguiente observacin: En
Francia, Italia, Espaa y otros pases europeos la vanguardia, a
pesar de sus propuestas diversas y a menudo contradictorias, tiende
a ser considerada como la forma ms extrema de negativismo ar
tstico, siendo el arte mismo la primera vctima. En cuanto al mo
dernismo, cualquiera que sea su significado exacto en los distintos
idiomas y para los diferentes autores, nunca conlleva ese sentido

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de negacin universal e histrica tan caracterstico del vanguardis


mo. El antitradicionalismo del modernismo es, a menudo, sutil
mente tradicional n. En cuanto a las diferencias polticas, la van
guardia histrica se inclinaba predominantemente hacia la izquier
da, siendo la mayor excepcin el futurismo italiano, mientras que
la derecha poda contar con un nmero sorprendente de modernis
tas entre sus partidarios: entre otros, Ezra Pound, Knut Hamsun
y Gottfried Benn.
Mientras que Cahnescu tipifica muchos de los aspectos negativistas, antiestticos y autodestructivos del vanguardismo como
opuestos al arte reconstructivo de los modernistas, el proyecto
esttico y poltico del vanguardismo podra ser tratado en trminos
ms positivos. En el modernismo, el arte y la literatura conser
varon su autonoma tradicional, decimonnica, con respecto a la
vida cotidiana, una autonoma que fue definida por primera vez
por Kant y Schiller a finales del siglo x v iii ; el arte como insti
tucin (Peter Brger}13, esto es, el modo tradicional en el que
el arte y la literatura eran elaborados, difundidos y recibidos nunca
fue desafiado por el modernismo, sino que se mantuvo intacto.
Modernistas como T. S. Eliot y Ortega y Gasset recalcaron una
y otra vez que su misin era salvaguardar la pureza del arte culto
frente a las embestidas de la urbanizacin, la masificadn, la mo
dernizacin tecnolgica, en una palabra, de la cultura de masas
moderna. Sin embargo, el vanguardismo de las tres primeras d
cadas de este siglo intent subvertir la autonoma del arte, su
artificial separacin de la vida, y su nstitucionalizacin como arte
culto, lo que se perciba como un aspecto relacionado directa
mente con las necesidades de legitimacin de las formas de socie
dad burguesa del siglo xix. El vanguardismo postul como su prin
cipal proyecto la reintegracin del arte y la vida en un momento
en que la sociedad tradicional, especialmente en Italia, Rusia y
Alemania, estaba sufriendo una importante transformacin bada
una etapa cualitativamente nueva de modernidad, La ebullicin
social y poltica de los aos 10 y 20 del nuevo siglo fue el caldo
de cultivo del radicalismo vanguardista tanto en el arte y la lite
ratura como en la poltica 14. Cuando Enzensberger escribi sobre
las aporas del vanguardismo varias dcadas despus, no tena en
mente la cooptacin de la vanguardia por la industria cultural como
a veces se conjeturaj comprenda plenamente la dimensin poltica
del problema y sealaba cmo el vanguardismo histrico haba fra

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casado en ofrecer aquello que siempre haba prometido: romper


las cadenas polticas, sociales y estticas, hacer saltar las reificaciones culturales, desprenderse de las formas de dominacin tradi
cionales y liberar las energas reprimidas 15.
Si teniendo en cuenta estas distinciones observamos la cultura
de los Estados Unidos de los aos 60, vemos claramente que esta
dcada puede considerarse como el captulo final en la tradicin
del vanguardismo. Como todas las vanguardias desde Saint Simn
y los socialistas utpicos y anarquistas hasta Dada, el surrealismo
y el arte postrrevolucionario de la Rusia sovitica de principios de
los aos 20, los aos 60 combatieron la tradicin, y esta revuelta
tuvo lugar en un momento de confusin poltica y social. Las
perspectivas de abundancia ilimitada, la estabilidad poltica y las
nuevas fronteras tecnolgicas de la era Kennedy se derrumbaron
rpidamente y la conflictividad social surgi con fuerza en los mo
vimientos pro-derechos civiles, en los disturbios urbanos y en el
movimiento antiblico. Es desde luego ms que una simple coin
cidencia el hecho de que la cultura de la protesta del perodo adop
tara la etiqueta de contracultura, proyectando as la imagen de
una vanguardia que sealaba el camino hacia un tipo de sociedad
alternativa. En el campo del arte, el pop se rebel contra el expre
sionismo abstracto y se encendi la mecha de una serie de corrien
tes artsticas desde el por al fluxus, el conceptualismo y el mini
malismo, que convirti la escena artstica de los aos 60 en algo
tan lleno de vida y vibrante como comercialmente rentable y de
moda 16. Peter Brook y el Living Theatre acabaron con el intermi
nable enmaraamiento del teatro del absurdo y crearon un nuevo
estilo de prctica escnica. El teatro intent salvar la distancia exis
tente entre el escenario y el pblico, experimentando con nuevas
formas de inmediatez y espontaneidad en la representacin. Surgi
en las artes y el teatro un espritu participativo que se podra
relacionar fcilmente con los teach-ins y sit-ins del movimiento de
protesta. Los exponentes de una nueva sensibilidad se rebelaron
contra las complejidades y ambigedades del modernismo, adop
tando en su lugar la cultura camp y pop, y los crticos literarios
rechazaron el canon congelado y las prcticas interpretativas del
New Criticism reivinicando para sus propios textos la creatividad,
la autonoma y la presencia propias de la creacin original.
Cuando Leslie Fiedler proclam la muerte de la literatura de
vanguardia en 1964 17, lo que realmente estaba atacando era el

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modernismo, a la vez que personificaba el ethos de la vanguardia


clsica, el estilo americano. Digo estilo americano porque la ma
yor preocupacin de Fiedler no era la de democratizar el arte cul
to; su meta era ms bien la de hacer valer la cultura popular y la
de combatir la creciente institucionalizacin del arte culto. Por
esta razn, cuando unos pocos aos ms tarde propuso cruzar la
frontera, cerrar la brecha (1968) 18 entre la alta cultura y la cultura
popular, lo que haca precisamente era reafirmar el proyecto del
vanguardismo clsico de unificar esas esferas culturales que haban
sido separadas artificialmente. Por un momento durante los aos
60 pareci que el Fnix del vanguardismo haba renacido de sus
cenizas insinuando un vuelo hacia la nueva frontera de lo post
moderno. O era ms bien el postmodernismo americano un albatros baudelairiano intentando en vano alzar el vuelo desde la
cubierta de la industria cultural? Estaba el postmodernismo infec
tado desde sus mismos comienzos por las mismas aporas que tan
elocuentemente haba analizado ya Enzensberger en 1962? Parece
ser que incluso en los Estados Unidos el agrupamiento indiscri
minado del western y el camp, el porno y el rock, el pop y la con
tracultura como expresiones genuinas de la cultura popular se rela
ciona con una especie de amnesia que pudo ser ms el resultado
de la poltica de guerra fra que de la implacable lucha de los
postmodernistas contra la tradicin. Los anlisis americanos de la
cultura de masas tenan una vertiente crtica a finales de los aos
40 y 50 19 que fue contestada, pero sin explicitarlo, por el entu
siasmo incondicional de los 60 hacia lo camp, el pop y los medios
de comunicacin masivos.
Una diferencia capital entre los Estados Unidos y Europa en
los aos 60 es que los escritores, artistas e intelectuales europeos
eran entonces mucho ms conscientes de la cooptacin creciente
de todo el arte modernista y vanguardista por la industria de la
cultura. Despus de todo Enzensberger no slo haba escrito sobre
las aporas del vanguardismo, sino tambin sobre la omnipresencia
de la industria de la consciencia20. Dado que la tradicin del
vanguardismo en Europa no pareca ofrecer lo que, por razones his
tricas, poda seguir ofreciendo en los Estados Unidos, una forma
polticamente factible de respuesta al vanguardismo clsico y la
tradicin cultural en general consista en declarar la muerte de
todo arte y literatura y apelar a la revolucin cultural. Pero in
cluso este gesto retrico, articulado con la mayor fuerza en el

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Kursbuch de Enzensberger de 1968 y en los graffiti parisinos de


mayo del 68, era parte de las estrategias antiesteticistas, antielitis
tas y antiburguesas tradicionales del vanguardismo. En modo al
guno todos los escritores y artistas prestaron atencin a esta
llamada. Peter Handke, por ejemplo, calific de infantil el ataque
a toda literatura y arte cultos y continu escribiendo obras dra
mticas, poesa y prosa experimentales. Y la izquierda intelectual
de Alemania occidental que se manifestaba de acuerdo con el
funeral propuesto por Enzensberger para el arte y la literatura
siempre que afectase solamente el arte burgus, emprendi la
tarea de desenterrar una tradicin cultural alternativa, especial
mente la de las vanguardias izquierdistas de la Repblica de Weimar. Pero la reapropiacin de la tradicin de izquierda de la Rep
blica de Weimar no revitaliz al arte y la literatura alemanes
contemporneos de la misma manera en que la corriente subterr
nea del dadasmo haba revitalizado la escena artstica americana
de los aos 60. Se pueden encontrar algunas importantes excep
ciones a esta observacin general en la obra de Klaus Staeck,
Gnter Wallraff y Alexander Kluge, pero continan siendo casos
aislados.
Pronto qued claro que el intento europeo de escapar del
ghetto del arte y de romper con la esclavitud de la industria
de la cultura tambin haba acabado en fracaso y frustracin. Tanto
en el movimiento de protesta alemn como en el Mayo francs
del 68 la ilusin de que la revolucin cultural era inminente se
fueron a pique ante las duras realidades del statu quo. El arte no
fue reintegrado en la vida cotidiana. La imaginacin no lleg al
poder. En cambio, se construy el Centro Georges Pompidou y
el SPD lleg al poder en Alemania Occidental. El empuje van
guardista de los movimientos colectivos desarrollando y promul
gando el estilo ms nuevo pareca estar agotado despus de 1968.
En Europa, el 68 no marc la ruptura que entonces se esperaba
sino ms bien una nueva representacin del final del vanguardismo
tradicional. Caractersticos de los aos 70 fueron los solitarios
como Peter Handke, cuya obra desafa la nocin de un estilo
unitario; otros personajes de la cultura, como Joseph Beuys y su
evocacin de un pasado arcaico; o directores de cine como Herzog,
Wenders y Fassbinder cuyas pelculas a pesar de su crtica de
la Alemania actual carecen de uno de los requisitos del arte de
vanguardia, el sentido del futuro.

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En los Estados Unidos, sin embargo, el sentido del futuro,


que se baba afirmado tan poderosamente en los aos 60, todava
pervive hoy en la escena del postmodernismo, aunque su vitalidad
se est reduciendo rpidamente como resultado de los recientes
cambios polticos y econmicos (por ejemplo, la reduccin del pre
supuesto NEA). Por otra parte, el postmodernismo parece haber
sufrido un desplazamiento importante de intereses desde su ante
rior preocupacin por la cultura popular y por el arte y la literatura
experimental, hacia un nuevo centro de atencin en la teora de la
cultura, un desplazamiento que ciertamente refleja la nstitucionalizacin acadmica del postmodernismo, pero que no queda total
mente explicado por sta. Me referir a esto ms adelante. Lo que
me preocupa ahora es la imaginacin temporal del postmodernismo,
la confianza impertrrita de estar en el filo de la historia que carac
teriza a toda la trayectoria del postmodernismo norteamericano
desde los aos 60 y de la cual la nocin de una post-histoire es slo
una de las manifestaciones ms absurdas. Una posible explicacin
de esta capacidad de adaptacin a la tendencia movediza de la cul
tura en general, que sin duda desde la mitad de los aos 70 ha
perdido casi toda su confianza en el futuro, puede encontrarse pre
cisamente en la proximidad subterrnea del postmodernismo a los
movimientos, figuras e intenciones del vanguardismo clsico europeo
que apenas son reconocidos en la nocin anglosajona del postmo
dernismo. A pesar de la importancia de Man Ray y de las acti
vidades de Picabia y Duchamp en Nueva York, el dadasmo de
Nueva York ha sido, en el mejor de los casos, un fenmeno mar
ginal en la cultura americana, y ni el dadasmo ni el surrealismo
tuvieron nunca mucho xito de pblico en los Estados Unidos. Fue
precisamente este hecho el que hizo que el pop, los happenings,
el arte conceptual, la msica experimental, el performance art y la
surficiion de los aos 60 y 70 parecieran ms novedosos de lo que
realmente eran. El nivel de expectacin del pblico en los Estados
Unidos era bsicamente distinto de lo que era en Europa, Aquello
frente a lo que los europeos podan reaccionar con un espritu
de dj vu, poda suscitar todava en los americanos un sentimiento
de innovacin, emocin y ruptura.
Aqu entra en juego un segundo factor de importancia, Si quertmoi entender plenamente la fuerza que la corriente subterrnea
dadaflta tuvo en los Estados Unidos en los aos 60, se debe aclarar
tambin la usencia de un dadasmo o un movimiento surrealista nor

149

teamericano en las primeras dcadas del siglo xx. Tal como ha argu
mentado Peter Brger, la mayor meta de las vanguardias europeas
era socavar, atacar y transformar el arte institucional burgus.
Este ataque iconoclasta a las instituciones culturales y a las ma
neras tradicionales de representacin, a la estructura narrativa, la
perspectiva y la sensibilidad potica slo tena sentido en pases
en los que el arte culto jugaba un papel esencial en la legitima
cin de la dominacin poltica y social burgesa; por ejemplo, en
la cultura de museo y de saln, en los teatros, salas de conciertos
y teatros de pera y en el proceso de socializacin y educacin en
general. La poltica cultural del vanguardismo del siglo xx no
habra tenido sentido (o habra sido regresiva) en los Estados Uni
dos, donde el arte culto an estaba luchando con fuerza para
obtener una legitimidad ms amplia y para ser tomado en serio
por el pblico. As, no resulta extrao que los principales escritores
americanos desde Henry James, como T. S. Eliot, Faulkner y
Hemingway, Pound y Stevens, se sintiesen atrados por la sensi
bilidad constructiva del modernismo, que insista en la dignidad
y la autonoma de la literatura, ms que por el carcter iconoclasta
y antiesticista del vanguardismo europeo, que intentaba quebrar la
esclavizacin poltica de la alta cultura a travs de la fusin con
la cultura popular y la integracin del arte con la vida cotidiana.
Sugerira que no fue slo la ausencia de un vanguardismo esta
dounidense autctono en el sentido clsico europeo, digamos en los
anos 20, lo que cuarenta aos ms tarde benefici a la reivindica
cin de novedad de los postmodernistas en su lucha contra las
atrincheradas tradiciones del modernismo, el expresionismo abstrac
to y el New Criticism. No es tan sencillo como eso. Una revuelta
vanguardista al estilo europeo contra la tradicin tena un sentido
eminente en los Estados Unidos en un momento en que el arte
culto se haba institucionalizado en la incipiente cultura del museo,
de los conciertos y libros de bolsillo de los aos 50, cuando el
propio modernismo se haba incorporado a la corriente principal
por va de la industria de la cultura, y ms tarde, durante la poca
de Kennedy, cuando la alta cultura comenz a asumir funciones de
representacin poltica (Robert Frost y Pau Casals en la Casa
Blanca).
Todo esto, por tanto, no quiere decir que el postmodernismo
sea una mera imitacin de un vanguardismo continental anterior.
Sirve ms bien para sealar la similitud y la continuidad entre el

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postmodernismo americano y ciertos segmentos de la vanguardia


europea ms temprana, una similitud a nivel de experimentacin
formal y de crtica del arte institucional. Esta continuidad ya
estaba marginalmente reconocida en alguna crtica postmodernista,
por ejemplo, la de Fiedler e Ihab H assan21, pero se puso clara
mente de manifiesto a raz de las recientes retrospectivas y publi
caciones acerca del vanguardismo clsico europeo. Desde la pers
pectiva actual, el arte norteamericano de los aos 60 precisa
mente debido a su logrado ataque al expresionismo abstracto
brilla como la colorida mscara de la muerte de un vanguardismo
clsico que en Europa ya haba sido liquidado poltica y cultural
mente por Stalin y Hitler. A pesar de su crtica radical y legtima
al evangelio del modernismo, el postmodernismo, que en sus prc
ticas artsticas y su teora era un producto de los aos 60, debe ser
visto como la jugada final del vanguardismo y no como la ruptura
radical que a menudo reivindicaba se r22.
Al mismo tiempo, no hace falta decir que la revuelta postmo
dernista contra el arte institucional en los Estados Unidos se alzaba
contra fuerzas superiores que el futurismo, el dadasmo o el surrea
lismo en su tiempo. El primer vanguardismo se enfrentaba con la
industria de la cultura en su etapa inicial, mientras que el post
modernismo tuvo que vrselas con una cultura de los medios de
comunicacin totalmente desarrollada, tanto tecnolgica como eco
nmicamente, que dominaba el arte de integrar, difundir y comer
cializar incluso los desafos ms serios. Este factor, combinado con
la distinta composicin del pblico, justifica el hecho de que en
comparacin con los principios del siglo xx, el impacto de lo nuevo
era mucho ms difcil, quizs incluso imposible, de mantener. Es
ms, cuando el dadasmo irrumpi en 1916 en la plcida cultura
decimonnica del Zurich burgus, no haba antecesores con los
que pugnar. Ni siquiera los vanguardismos formalmente mucho
menos radicales del siglo xix haban logrado un impacto digno de
mencin en la cultura suiza en general. Los happenings en el Caf
Voltaire no podan sino escandalizar al pblico. Cuando Rauschenberg, Jasper Johns y los artistas pop de la Madison Avenue
iniciaron su ataque al expresionismo abstracto, inspirndose en
la vida cotidiana del consumismo americano, tuvieron que enfren
tarse de entrada a una fuerte competencia: la obra del padre del
dadasmo, Marcel Duchamp, fue presentada al pblico americano
en retrospectivas expuestas en museos y galeras importantes, por

151

ejemplo, en Pasadena (1963) y Nueva York (1965). El fantasma


del padre no haba salido sin ms del bal de la historia del arte,
sino que el propio Duchamp se presentaba a todas horas, en carne
y hueso, diciendo como el erizo a la liebre: Ich bin sebn da.
Todo esto nos muestra que los gigantescos espectculos van
guardistas de finales de los aos 70 pueden ser interpretados como
la otra cara del postmodernismo que ahora parece mucho ms
tradicional que en los aos 60. No slo las exposiciones vanguar
distas de finales de los 70 en Pars y Berln, Londres, Nueva York
y Chicago nos ayudan a comprender la tradicin de principios del
siglo xx, sino que el propio postmodernismo puede ser descrito
ahora como una bsqueda de una tradicin moderna viable aparte
de, pongamos por caso, la trada de Proust Joyce , Mann, y
fuera del canon del modernismo clsico. La bsqueda de la tradi
cin, combinada con un intento de recuperacin, parece ms im
portante para el postmodernismo que la innovacin y la ruptura.
La paradoja cultural de los 70 no es tanto la coexistencia codo
con codo de un postmodernismo de fu turo/feliz con retrospectivas
de las vanguardias en los museos. Ni tampoco lo es la contradic
cin intrnseca a la propia vanguardia postmodernista, es decir, la
paradoja de un arte que simultneamente quiere ser arte y antiarte
y de una crtica que pretende ser crtica y anticrtica. La paradoja
de los aos 70 es ms bien que la bsqueda postmodernista de la
tradicin y la continuidad cultural, que yace debajo de toda la
retrica radical de ruptura, discontinuidad y rupturas epistemol
gicas, ha regresado a esa tradicin que fundamentalmente y por
principio despreciaba y negaba todas las tradiciones.
Viendo las exposiciones vanguardistas de los aos 70 a la luz
del postmodernismo tambin se pueden comprender algunas dife
rencias importantes entre el postmodernismo americano y el van
guardismo histrico, En la Amrica posterior a la segunda guerra
mundial las realidades histricas del masivo cambio tecnolgico,
social y poltico que le haban dado al mito del vanguardismo y la
innovacin su fuerza, su capacidad de conviccin y su impulso
utpico a principios del siglo xx, haban casi desaparecido. Durante
los aos 40 y 50, el arte y la vida intelectual norteamericanos atra
vesaron un perodo de despolitizacin en el que el vanguardismo
y el modernismo se alinearon realmente con el liberalismo conser
vador de la poca 23. A pesar de que el postmodernismo se rebel
contra la cultura y la poltica de los aos 50, le falt, no obstante,

152

una visin radical de transformacin poltica y social como la que


haba sido tan esencial para el vanguardismo histrico. De vez en
cuando el futuro fue formulado retricamente pero nunca qued
claro cmo y en qu formas contribuira el postmodernismo a hacer
realidad la cultura alternativa de los aos venideros. A pesar de
esta ostentosa orientacin hacia el futuro, el postmodernismo bien
podra haber sido una expresin de la crisis contempornea de la
cultura ms que la prometida transicin hacia el rejuvenecimiento
cultural. Mucho ms que el vanguardismo histrico, que estaba
subrepticiamente conectado con las tendencias modernizadoras y
antitradicionalistas dominantes en la civilizacin occidental de los
siglos xix y xx, el postmodernismo corra el peligro de convertirse
en una cultura afirmativa desde el principio. Muchos de los gestos
que haban originado el carcter impactante del vanguardismo his
trico ya no eran ni podan ser efectivos. La histrica apropiacin
por parte de las vanguardias de la tecnologa para el gran arte
(por ejemplo, el cine, la fotografa, las tcnicas de montaje) poda
producir un impacto ya que rompa con la esttica y la doctrina
de la autonoma del arte con respecto a la vida real que domi
naban a finales del siglo xix. Sin embargo la adopcin postmodernista de la tecnologa de la era espacial y los medios de comu
nicacin de base electrnica, siguiendo a Me Luhan apenas poda
sorprender a un publico que haba sido aculturado al modernismo
por la va de esos mismos medios. Tampoco la zambullida de Leslie
Fiedler en la cultura popular caus irritacin alguna en un pas
en el que siempre se haban reconocido (excepto quizs en los
ambientes acadmicos) las bondades de la cultura popular con
ms facilidad y menos discrecin que en Europa. Por otra parte,
la mayora de los experimentos postmodernistas en el campo de la
perspectiva visual, la estructura narrativa y la lgica temporal que
se oponan al dogma de la referencialidad mimtica ya eran cono
cidos en la tradicin modernista. El problema resida en el hecho
de que las estrategias experimentales y la cultura popular ya no
estaban unidas en un proyecto crtico, esttico y poltico, como lo
haban estado en el vanguardismo histrico. La cultura popular
fue aceptada acrticamente (Leslie Fiedler) y la experimentacin
postmodernista perdi la conciencia vanguardista de que el cambio
aocial y la transformacin de la vida cotidiana estaban en juego
en cada experimento artstico, Ms que pretender una mediacin
tntre el arte y la vida, los experimentos postmodernistas pronto

llegaron a valorarse por sus caractersticas tpicamente modernistas


como la autorreflexividad, la inmanencia y la indeterminacin (Ihab
Hassan). La vanguardia postmodernista americana, por lo tanto,
no es slo la jugada final del vanguardismo, sino tambin repre
senta la fragmentacin y el declive del vanguardismo como cultura
genuinamente crtica y de oposicin.
Mi hiptesis de que el postmodernismo siempre ha ido en busca
de la tradicin aun cuando pretendiese la innovacin, tambin
est confirmada por el giro reciente hacia la teora cultural que
distingue al postmodernismo de los aos 70 del de los 60. A cierto
nivel, por supuesto, la apropiacin norteamericana de la teora
estructuralista y, especialmente, postestructuralista francesa, refleja
hasta qu punto el propio postmodernismo se ha academizado desde
que gan su batalla contra el modernismo y el New Criticism24.
Resulta tambin tentador especular con que el giro hacia los aspec
tos tericos indica de hecho una tasa decreciente de creatividad
artstica y literaria en los aos 70, idea sta que podra ayudar a
explicar la proliferacin de retrospectivas histricas en los museos.
En pocas palabras, si la escena artstica contempornea no genera
suficientes movimientos, figuras y tendencias para mantener el es
pritu del vanguardismo, los directores de museo tienen que volver
sus ojos al pasado para satisfacer la demanda de acontecimientos
culturales. Sin embargo, la superioridad artstica y literaria de los
aos 60 sobre los 70 no se debera dar por sentada y el aspecto
cuantitativo en modo alguno constituye un criterio apropiado. Qui
zs la cultura de los aos 70 es simplemente ms amorfa y difusa,
ms rica en diversidad y variedad que la de los 60, en la que las
tendencias y los movimientos evolucionaron con una secuencia ms
o menos ordenada. Por debajo de las tendencias continuamente
cambiantes haba, desde luego, una evolucin unitaria en la cultura
de los aos 60 que fue heredada precisamente de la tradicin van
guardista. Debido a que la diversidad cultural de los aos 70 ya
no albergaba este sentido unitario aunque fuera la unidad de la
experimentacin, la fragmentacin, la Verfremdung y la indeter
minacin , el postmodernismo se identific con una especie de
teora que, apoyndose en sus nociones clave de desceir amiento
y deconstruccin, pareca restituir el centro perdido del vanguar
dismo. Sera acertado sospechar que el desplazamiento de los crti
cos postmodernistas hacia la teora continental constituye el ltimo
y desesperado intento del vanguardismo postmodernista de asirse

134

a una nocin de vanguardia que ya fue refutada por ciertas prc


ticas culturales de los 70. La irona es que en esta singular apro
piacin americana de la reciente teora francesa la bsqueda post
modernista de la tradicin vuelve al punto de partida; muchos de
los principales exponentes del postestructuralismo francs como
Foucault, Deleuze/Guattari y Derrida estn ms preocupados por
la arqueologa de la modernidad que por la ruptura y la innova
cin, por la historia y el pasado que por el ao 2001.
Cabe plantear, llegados aqu, y para concluir, dos interrogantes.
Por que se dio esta intensa bsqueda de las tradiciones aprove
chables en los aos 70, cul es, si la hay, su especifidad histrica?
Y, en segundo lugar, en qu puede contribuir la identidad cultu
ral, hasta qu punto es esta identificacin deseable? Los pases in
dustrializados occidentales estn actualmente experimentando una
fundamental crisis cultural y de identidad poltica. La bsqueda de
races, de historia y tradiciones que tuvo lugar en los aos 70 fue
un punto de partida inevitable y en diversos aspectos productivo
de esta crisis; aparte de la nostalgia por las momias y los empe
radores, nos enfrentamos con una bsqueda diversa y multifactica
del pasado (a menudo de un pasado alternativo) que en muchas de
sus manifestaciones ms radicales cuestiona la orientacin funda
mental de las sociedades occidentales hacia el crecimiento futuro
y el progreso ilimitado. Este cuestionamiento de la historia y la
tradicin, que por ejemplo inspira el inters feminista por la his
toria de la mujer y la bsqueda ecolgica de alternativas para nues
tra relacin con la naturaleza, no debera confundirse con una afir
macin retrgrada de los valores y normas tradicionales, aunque
ambos fenmenos reflejan con intenciones polticas diametralmente
opuestas la misma predisposicin hacia la tradicin y la historia.
El problema del postmodernismo es que relega la historia al cubo
de la basura de un pisteme obsoleto argumentando alegremente
que la historia no existe excepto como texto, es decir, como his
toriografa 25. Lgicamente si el referente de la historiografa,
aquello sobre lo que los historiadores escriben, es eliminado, en
tonces la historia est ciertamente predispuesta para sufrir malas
interpretaciones. Cuando en 1966 Hayden White lament la
carga de la historia y sugiri, en perfecta consonancia con la pri
mer* fase del postrnodernismo, la idea de que aceptamos nuestra
ptrte de discontinuidad, desorganizacin y caos
reproduca el m-

pe tu nietzscheano del vanguardismo clsico, aunque su sugerencia


nos resulte poco til al tratar con las nuevas constelaciones cultu
rales de los aos 70. Las prcticas culturales de los 70 a pesar
de la teora postmodernista sealan de hecho la necesidad vital de
no abandonar la historia y el pasado en manos de los neoconservadores traficantes de la tradicin resueltos a restablecer las normas
del primitivo capitalismo industrial: disciplina, autoridad, tica del
trabajo y familia tradicional. Existe, desde luego, una bsqueda al
ternativa de la tradicin y la historia que se manifiesta en la preocu
pacin por las formaciones culturales no dominadas por el pensa
miento logocn trico y tecnocrtico, en el desceir amiento de las
nociones tradicionales de identidad, en la investigacin de la historia
de las mujeres, en el rechazo de los centralismos, corrientes princi
pales y melting pots de todo tipo, y en el gran valor atribuido a la
diferencia y la alteridad. Esta bsqueda de la historia es, por su
puesto, tambin una bsqueda de las identidades culturales actuales
y, como tal, seala claramente el agotamiento de la tradicin del
vanguardismo, incluyendo el postmodernismo. La bsqueda de la
tradicin, con toda seguridad, no es slo caracterstica de los aos 70.
Siempre que la civilizacin occidental ha experimentado los dolores
de la modernizacin, el lamento nostlgico por un pasado perdido
la ha acompaado como una sombra que mantiene viva la promesa
de un futuro mejor. Pero en todas las batallas entre antiguos y mo
dernos desde los siglos xvn y x v iii , desde Herder y Schlegel hasta
Benjamin y los postmodernistas americanos, los modernos tendieron
a abrazar la modernidad convencidos de que tenan que pasar por
ella antes de que la unidad perdida de la vida y el arte pudiera ser
reconstruida a un nivel ms alto. Esta conviccin constituy la base
del vanguardismo. Hoy, cuando el modernismo se parece cada vez
ms a un callejn sin salida, es este mismo fundamento el que est
siendo desafiado. El espritu universalizador inherente a la tradicin
de la modernidad ya no sostiene como sola hacerlo esa promesse de
bonheur.
Todo esto nos lleva a la segunda pregunta en torno a si una iden
tificacin con el vanguardismo histrico y por extensin con el
postmodernismo puede contribuir a nuestro sentido de identidad
cultural en los aos ochenta. No quiero dar una respuesta definitiva,
sino que propongo que adoptemos una actitud escptica. En la cul
tura burguesa tradicional, el vanguardismo tuvo xito en mantener
su diferencia. Dentro del proyecto general de la modernidad, libr

156

una batalla triunfal contra el esteticismo del siglo xix, que insista
en la absoluta autonoma del arte, y contra el realismo tradicional,
que permaneca encerrado en el dogma de la representacin mmtica
y la referencialidad. El postmodernismo ha perdido esa capacidad de
alcanzar el valor asociado a la sorpresa a partir de su originalidad,
excepto quizs en relacin a ciertas formas de conservadurismo est
tico muy tradicionales. Las contramedidas que el vanguardismo his
trico propuso para romper las cadenas de la cultura institucionali
zada burguesa ya no son efectivas. Las razones por las que el van
guardismo ya no es viable hoy en da pueden localizarse no slo en
la capacidad de la industria cultural para cooptar, reproducir y mer
can tilizar, sino sobre todo en el propio vanguardismo. A pesar del
poder y la contundencia de sus ataques a la cultura burguesa tra
dicional y contra los males del capitalismo, la vanguardia histrica
tiene momentos que muestran con qu profundidad est implicado
el propio vanguardismo en la tradicin occidental de crecimiento
y progreso. La confianza futurista y constructivista en la tecnologa
y la modernizacin, los incesantes ataques al pasado y a la tradicin
que iban de la mano con una glorificacin cuasi-metafsica de un
presente al borde del futuro, el mpetu universalizador, totalizador
y centralizador inherente al propio concepto del vanguardismo (para
no hablar de su militarismo metafrico), la elevacin a dogma de
una crtica inicialmente legtima de las formas artsticas tradicionales
ligadas a la mimesis y la representacin, el entusiasmo desaforado por
las computadoras y los medios de comunicacin de los aos sesenta
todos estos fenmenos revelan los lazos secretos entre el vanguar
dismo y la cultura oficial en las sociedades industriales avanzadas .
Ciertamente, el uso que los vanguardistas hicieron de la tecnologa
fue en su mayor parte verfremdend y antes crtica que .afirmativa.
Y sin embargo, desde la perspectiva actual, la confianza de la van
guardia clsica en las alternativas tecnolgicas para la cultura pa
rece ms bien un sntoma de enfermedad antes que una terapia.
En este sentido uno podra preguntarse si el ataque descomprome
tido a la tradicin, a la narracin y memoria que caracteriza a gran
des sectores del vanguardismo histrico, no es slo la otra cara de
la notoria frase de Henry Ford que dice la historia es un absurdo.
Quizs ambas son expresiones del mismo espritu de la modernidad
cultural en el capitalismo, un desmantelamiento de la narracin y la
perspectiva paralela, aunque slo sea de forma subterrnea, a la
destruccin de la historia.

Al mismo tiempo, la tradicin del vanguardismo, si la aparta


mos de sus principios universales y normativos, nos deja con una
valiosa herencia de materiales artsticos y literarios, de practicas,
e intenciones que an inspiran a muchos de los escritores y artistas
ms interesantes de la actualidad. La preservacin de elementos de
la tradicin vanguardista no es en absoluto incompatible con la re
cuperacin y la reconstitucin de la historia y de la narracin que
hemos presenciado en los aos setenta. Algunos ejemplos de este
tipo de coexistencia entre estrategias literarias aparentemente opues
tas pueden encontrarse en las obras en prosa postexperimentales
de Peter Handke desde El miedo del portero unte el penalty pa
sando por Carta breve para un largo adis y Una tristeza tras los
sueos hasta La mujer zurda o, en otra vertiente, en la obra de
escritoras como Christa Wolf desde En busca de Christa T. pasando
por Autoexperimento hasta Kein Ort. Nirgends. La recuperacin
de la historia y el resurgimiento de la narracin en los aos setenta
no forman parte de un salto hacia atrs en el pasado premoderno,
prevanguardista, como algunos postmodernistas parecen sugerir. Pue
den ser mejor descritos como intentos de andar hacia atras para
salir de un callejn sin salida donde los vehculos del vanguardismo
y el postmodernismo han quedado bloqueados. Al mismo tiempo,
la preocupacin contempornea por la historia nos impedir regre
sar a la actitud vanguardista de rechazar totalmente el pasado esta
vez el propio vanguardismo. Especialmente frente a los ataques
neoconservadores globales a la cultura modernista, vanguardista y
pOBtmodernista, contina siendo polticamente importante defender
esta tradicin en contra de las insinuaciones neoconservadoras que
hacen a la cultura modernista y postmodernista responsable de la
crisis actual del capitalismo. La enfatizacion de los lazos ocultos
entre el vanguardismo y el desarrollo del capitalismo en el siglo xx
puede efectivamente contrarrestar las propuestas que separan una
cultura de oposicin (Daniel Bell) del reino de convenciones so
ciales con el fin de culpar a la primera de la desintegracin del
segundo.

Rplica a JUrgen Habermas


Sin embargo, desde mi punto de vista, el problema de la cultura
contempornea no es tanto la lucha entre la modernidad y la post*

138

modernidad, entre el vanguardismo y el conservadurismo, tal como


argumenta Jrgen Habermas en su discurso de recepcin del Premio
Adorno. Por supuesto, los viejos conservadores, que rechazan la
cultura del modernismo y la vanguardia, y los neoconservadores,
que defienden la inmanencia del arte y su separacin del Lebensweit,
deben ser combatidos y refutados. En este debate las prcticas
culturales del vanguardismo, en especial, no han perdido an su
vigor. Pero esta lucha bien podra convertirse en una escaramuza
en la retaguardia entre dos formas anticuadas de pensamiento, entre
dos tendencias culturales que se relacionan como las dos caras de
una misma moneda: los universalistas de la tradicin enfrentados
contra los universalistas de una ilustracin modernista. Mientras
estoy con Habermas contra los viejos conservadores y los neocon
servadores, encuentro su llamada a la conclusin del proyecto de
la modernidad, que constituye el fundamento poltico de su argu
mento, profundamente problemtica. Tal como espero haber de
mostrado en mi discusin de la vanguardia y el postmodernismo,
existen demasiados aspectos de la trayectoria de la modernidad que
hoy en da resultan dudosos e inviables. Incluso el componente
esttica y polticamente ms fascinante de la modernidad, el van
guardismo histrico, ya no ofrece soluciones a sectores centrales
de la cultura contempornea, los cuales rechazaran la actitud universalizadora y totalizadora de la vanguardia as como su adopcin
ambigua de la tecnologa y modernizacin. Aquello que Habermas
comparte como terico con la tradicin esttica del vanguardismo
es precisamente esta actitud universalizadora, que est enraizada
en la Ilustracin burguesa, que impregna al marxismo, y finalmen
te apunta hacia una nocin global de modernidad. Significativamen
te, el ttulo original del texto de Habermas publicado en Die Zeit
en septiembre de 1980, era La modernidad, un proyecto inacaba
do. El ttulo seala el problema el desplegamiento ideolgico
de una historia de la modernidad y plantea una cuestin: hasta
qu punto es la asuncin de un telos de la historia compatible con
las historias. Y esta cuestin es vlida, ya que Habermas no slo
suaviza las contradicciones y discontinuidades en la trayectoria de
la misma modernidad, tal como seala agudamente Peter Brger,
sino que ignora el hecho de que la propia idea de una modernidad
global y de una visin totalizadora de la historia se ha convertido
en un anatema durante la dcada de los setenta, y no precisamente
para la derecha conservadora. La deconstruccin crtica del racio

159

nalismo y el logocentrismo de la Ilustracin por los tericos de la


cultura, el descentramiento de las nociones tradicionales de iden
tidad social y sexual legitimada fuera de los parmetros de la visin
heterosexual masculina, la bsqueda de alternativas para nuestra
relacin con la naturaleza, incluyendo la naturaleza de nuestros pro
pios cuerpos, todos estos fenmenos, que son claves en la cultura
de los aos setenta, hacen la propuesta de Habermas la de con
cluir el proyecto de la modernidad si no indeseable, al menos
cuestionable.
Considerando la deuda de Habermas con la tradicin de la Ilus
tracin crtica, que en la historia poltica alemana y esto debera
decirse en defensa de Habermas siempre fue la corriente marginal
y de oposicin, y no la principal, no resulta extrao que Bataille,
Foucault y Derrida sean clasificados junto a los conservadores en
el sector de la postmodernidad. No me cabe la menor duda de
que una gran parte de la apropiacin postmodernista de Foucault
y especialmente de Derrida en los Estados Unidos es en efecto po
lticamente conservadora, pero esto, al fin y al cabo, es slo una
lnea de recepcin y respuesta. El mismo Habermas podra ser acu
sado de establecer un dualismo maniqueo en su ensayo cuando con
trapone las fuerzas oscuras del conservadurismo antimoderno a las
fuerzas ilustradas e iluminadoras de la modernidad. Esta visin
maniquea se manifiesta de nuevo en la forma en que Habermas
tiende a reducir el proyecto de la modernidad a sus componentes
de Ilustracin racional y a rechazar como errores otros aspectos igual
mente importantes de la modernidad. As como Bataille, Foucault
y Derrida tienen fama de haberse salido fuera del mundo moderno
a base de llevar la imaginacin, la emocionalidad y la autoexperiencia a la esfera de lo arcaico (idea que a su vez es discutible), el su
rrealismo es descrito por Habermas como la modernidad extravia
da. Apoyndose en la crtica de Adorno al surrealismo, Habermas
censura a la vanguardia surrealista el haber defendido una falsa
superacin (Aufhebung) de la dicotoma arte/vida. Al mismo tiem
po que coincido con Habermas en que una total superacin del
arte es desde luego un falso proyecto cargado de contradicciones,
yo defendera al surrealismo en tres de sus cargos. Ms que ningn
otro movimiento de vanguardia, el surrealismo desmantel las fal
sas nociones de identidad y creatividad artstica; intent acabar con
las reificaciones de la racionalidad en la cultura capitalista y, pres
tando atencin a los procesos psicolgicos, expuso la vulnerabili

160

dad de toda racionalidad, no slo la de la racionalidad instrumental;


y, finalmente, incluy al sujeto humano concreto y sus deseos en
las prcticas artsticas y en su idea de que la recepcin del arte deba
desbaratar sistemticamente la percepcin y los sentidos 27.
A pesar de que Habermas, en la parte titulada Alternativas,
parece adoptar la actitud surrealista cuando especula en torno a
la posibilidad de volver a vincular el arte y la literatura con la
vida cotidiana, la propia vida cotidiana al revs que en el surrea
lismo est definida en trminos exclusivamente racionales, cognitivos y normativos. Significativamente, el ejemplo de Habermas
relativo a una recepcin alternativa del arte en la que la cultura
especializada sea reapropiada desde el punto de vista del Lebenswelt,
implica a jvenes trabajadores masculinos, polticamente motiva
dos y con ansias de saber; el becbo se sita en Berln, en 1937;
la obra artstica recuperada por los trabajadores es el Gran Altar
de Prgamo, smbolo del clasicismo, el poder y la racionalidad; y la
condicin de esta recuperacin es ficticia, constituye un episodio
de la novela de Peter Weiss La esttica de la resistencia. El nico
ejemplo concreto que presenta Habermas es ajeno por varios con
ceptos al Lebenswelt de los aos setenta y sus prcticas culturales
que, en algunas manifestaciones tan importantes como el movi
miento feminista, el movimiento gay y el movimiento ecologista,
parecen proyectarse ms all de la cultura de la modernidad, de la
vanguardia y el postmodernismo, y con toda seguridad ms all del
neoconservadurismo.
Habermas tiene razn al argumentar que la reivindicacin de
la cultura moderna con la praxis cotidiana slo puede tener xito
si el Lebenswelt es capaz de desarrollar instituciones fuera de si
mismo que establezcan lmites a la dinmica interna y a los impe
rativos de un sistema econmico casi autnomo y sus complementos
administrativos. A causa de la reaccin conservadora, esta posibi
lidad es muy remota en los tiempos presentes. Pero sugerir, como
Habermas implcitamente lo hace, que hasta ahora no ha habido
tales intentos de conducir la modernidad en direcciones diferentes
y alternativas es una visin que procede del sector ciego de la Ilus
tracin europea, de su incapacidad de reconocer la heterogeneidad,
la alteridad y la diferencia.

Postscriptum. Hace algn tiempo el artista vanguardsta/postmoderniita Christo plane envolver el Reichstag de Berln, evento
161

que, segn Stobbe, el alcalde de Berln, podra haber suscitado una


estimulante discusin poltica. El Bundestagsprsident, el conserva
dor Karl Carstens, sin embargo, temi el espectculo y el escndalo,
de modo que Stobbe sugiri en su lugar la preparacin de una gran
exposicin histrica sobre Prusia. Cuando la gran Preu^en-Ausstellung abra sus puertas en Berln en agosto de 1981, la vanguardia
habr fallecido definitivamente. Entonces ser el momento de la
Muerte de Alemania en Berln, de Heiner Mller.

NOTAS
* Una versin anterior de este ensayo fue presentada en el Simposium
sobre Innovacin/Renovacin: Tendencias Actuales y Reconsideraciones de la
Cultura Occidental que fue celebrado en Wrzburg y Munich en junio de 1980.
1.

2.

3.

4.
5.
6.
7.

Catlogos: Tendenzen der Zwanziger Jahre: IX Europdische Kunstausstellung (Berln, 1977); Wem gekrt die Welt: Kunst und Gesettschaft
in der W eimarer Republik, Neue Gesellschaft fr bildende Kunst, Berln,
1977; Paris-Berlin 1900-1933, Centro Georges Pompidou, Pars, 1978. La
serie de televisin de Robert Hughes tambin ha sido publicada en forma
de libro con el ttulo The Shock of the New, Nueva York, 1981, Vase
tambin Paris-Moscow 1900-1930, Centro Georges Pompidou, Pars, 1979.
Waiter Benjamn, Theses on the Philosophy of History, en llluminations, ed. Hannah Arendt, Nueva York, 1969. [Trad. cast. en Angelus
Novus, La Gaya Ciencia-Sur-Edhasa, Barcelona, 1970.]
Hans Magnus Enzensberger, Die Aporien der Avantgarde, en Einzelheiten: Poesie und Politik, Frankfurt am Main, 1962. [Trad. cast.:
Detalles, Anagrama, Barcelona, 1969.] En este ensayo Ezensberger analiza
las contradicciones en la sensibilidad temporal del vanguardismo, la rela
cin entre las vanguardias artsticas y polticas y ciertos fenmenos van
guardistas posteriores a 1945 como el art informel, la action painting y la
literatura de la generacin beat. Su tesis ms destacada consiste en que
la vanguardia histrica ha muero y que el revival del vanguardismo des
pus de 1945 es fraudulento y regresivo.
Max Frisch, Der Autor und das Theater, 1964, en Gesamelte Werke
in zeitlicher Folge, vol. 5: 2, Frankfurt am Main, 1976, p. 342.
Partisan Review, 26, 1959, 420-436. Reed. en Irving Howe, The Decline
of the New, Nueva York, 1970, pp. 190-207.
Harry Levin, What Was Modernism? (1960), en Refracttons, Nueva
York, 1966, p. 271.
En este ensayo no pretendo definir y delimitar conceptualmente el tr
mino postmodernismo. Desde los aos 60 el trmino ha ido acumulando
diversos significados que no podran ser ajustados a una nica definicin
sistemtica. El trmino postmodernismo se referir en el presente en
sayo a los movimientos artsticos norteamericanos desde el pop haBta el

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18.
19.

20.
21.

22.

23.

24.

25.

26.
27.

Reeditado en Leslie Fiedler, A Fiedler Reader, Nueva York, 1977,


pp. 270-294.
Cf. los diversos ensayos de la antologa Mass Culture: The Popular Arts
in America, eds. Bernard Rosenberg y David Manning White, Nueva
York, 1957.
Hans Magnus Ezensberger, Einzelheiten 1: Bewusstseinsindustrie, Frankfurt am Main, 1962. [Trad. cast.: Detalles, Anagrama, Barcelona, 1969.]
Ihab Hassan, Paracriticisms: Seven Speculations of the Times, Urbana,
Chicago, Londres, 1975. Vase tambin Ihab Hassan, The Right Promethean Pire: Imagination, Science and Cultural Change, Urbana, 111., 1980.
Se puede encontrar una crtica incisiva del postmodernismo desde una
posicin altamente conservadora en Gerald Graff, The Myth of the
Postmodernist Breakthrough, TriQuaterly, 26, 1973, pp. 383-417. Este
ensayo tambin apareci en Graff, Literature Against Itself: Literary
Ideas on Modern Society, Chicago, 1979, pp. 31-62.
Vase Serge Guilbaut, The New Adventures of the Avant-Garde in
America, Octoher, 15, invierno, 1980, pp. 61-78. Cf. tambin Eva
Cockroft, Abstract Expressionism: Weapon of the Coid War, Artforum, X II, junio, 1974.
No pretendo identificar el postestructuralismo con el postmodernismo,
aun cuando el concepto de postmodernismo ha sido recientemente incor
porado a los escritos postestructuralistas franceses en la obra de Jean
Franjis Lyotard. Lo nico que digo es que existen unos lazos definidos
entre el ethos del postmodernismo y la adaptacin americana del postes
tructuralismo, especialmente el de Derrida.
Para una documentada crtica de la negacin de la historia en la crtica
literaria contempornea, vase Frederic Jameson, The Political Unconscious:
Narrative as a Socially Symbolc Act, Ithaca, N. Y ., 1981, especialmente
el captulo 1.
Hayden White, The Burden of History, reeditado en Tropics of Dtscourse: Essays in Cultural Criticism, Baltimore, Londres, 1978, pp. 27-50.
Vase Peter Brger, Der franzosische Surrealismus, Frankfurt am Main,
1971.

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8.

9,
10.
11.
12.

13.

14.

13.
16,
17.

performance, el experimentalismo actual en la danza, el teatro y la narra


tiva, y ciertas tendencias vanguardistas en el campo de la crtica literaria
desde la obra de Leslie Fiedler y Susan Sontag en los aos 60 hasta la ms
reciente apropiacin de la teora cultural francesa a cargo de algunos
crticos americanos que pueden o no autocaificarse como postmodernis
tas. Se pueden encontrar algunas consideraciones interesantes en tomo
al postmodernsmo en Matei Calinescu, Faces of Modernity: Avant-Garde,
Decadence, Kitsch, Bloomington y Londres, 1977, especialmente pp. 132143; en un nmero especial sobre el postmodernismo de Amerikastudien, 1, 1977; dicho nmero contiene asimismo una importante biblio
grafa sobre el tema, ibid., pp. 40-46. Para un tratamiento crtico de la
apropiacin de la teora cultural francesa por parte de crticos literarios
americanos, vase Frank Lentricchia, After the New Critcism, Chicago,
1980. Sobre las tendencias recientes en la cultura americana vase Salmagundi, 50-51, otoo 1980 - invierno 1981, nmero monogrfico dedicado
al arte y la vida intelectual en Norteamrica.
Calinescu (vase nota 7); Peter Brger, Theorie der Avantgarde, Frank
furt am Main, 1974; Theorie der Avantgarde: Antworten auf Peter
Brgers Bestimmung von Kunst und brgerlicher Gesellschaft, ed. W. Mar
tin Ldke, Frankfurt am Main, 1976; la rplica de Brger a sus crticas
se encuentra en la introduccin de su Vermittlung-Rezeption-Funktion,
Frankfurt am Main, 1979; nmero especial sobre la MontageJAvantgarde
de la revista berlinesa Alternative, 122/123, 1978. Vanse tambin los
ensayos de Jrgen Habermas, Hans Platscheck y Karl Heinz Bohrer
en Stichworte zur Geistigen Situation der Zeit, 2 vols., ed. Jrgen
Habermas, Frankfurt am Main, 1979.
Por ejemplo la conferencia sobre el fascismo y la vanguardia celebrada
en 1979 en Madison, Wisconsin.
Referencias en Calinescu, Faces of Modernity, pp, 140 y 287, n. 40,
John Weightman, The Concept of the Avant-Garde, La Salle, 111., 1973.
Calinescu, Faces of Modernity, p. 140.
La Theorie der Avantgarde de Peter Brger, en la que la nocin del
arte como institucin juega un papel central, ha sido publicada en
ingls por University of Minnesota Press en su nueva coleccin Theory
and the History of Literature. [Trad. cast.: Teora de la vanguardia,
Pennsula, Barcelona, 1987.]
Acerca de los aspectos polticos del vanguardismo de izquierdas, vase
David Bthrick, Affirmative and Negative Culture: Technology and Left
Avantgarde, en
Technological magination, eds. Teresa de Lauretis,
Andreas Huyssen y Kathleen Woodward, Madison, Wis., 1980, pp. 107122, y mi ensayo The Hidden Dialectic: The Avantgarde-TechnologyMass Culture, en The Myths of Information: Technology and Post-Industrial Culture, ed. Kathleen Woodward, Madison, Wis., 1980, pp. 151-164.
Vase Enzcnsbcrger, Aporien, pp. 66 y s.
Sobre el Pop art vase mi artculo The Cultural Politics of Pop,
Ntw G im a n Critique, 4, invierno 1975, pp, 77-98.
Leilla Fiedler, The Collected Essays of Leslie Fiedler, vol, II, Nueva
York, 1971, pp. 454-461.

Marat/Sade, o el nacimiento de la postmodernidad


a partir del espritu de la vanguardia *
D avid Roberts
Traduccin de Jo s Luis Zalabardo

La energa crtica de la Teora de la vanguardia (1974) *, de


Pcter Brger, proceda del fracaso de la rebelin de mayo del 68
en Pars y el colapso del movimiento estudiantil en Alemania Occi
dental a principios de los setenta. 1968 se convirti en la posicin
histrica privilegiada que agudiz la percepcin de Brger de las
Conexiones entre los movimientos de vanguardia de los aos veinte
y los impulsos revolucionarios de los sesenta. La fusin moment
nea de los eslganes surrealistas y la accin poltica en mayo del 68
puntaba a la actualidad renovada del llamamiento de los surrealis
tas a pratiquer la posie, al tiempo que la proclamacin del fin
del arte en Alemania Occidental articulaba una profunda insatis
faccin con la impotencia del arte para cambiar el mundo. Si las
revueltas de finales de los sesenta fracasaron y la utopa de la re
volucin cultural se desintegr, la vieja cuestin del fin y los fines
del arte segua en pie. Y sta es la pregunta que formula Brger:
Cul es la funcin del arte en la sociedad contempornea, una
vez que el proyecto de la vanguardia de cancelar la separacin, la
lienacin del arte y la vida se ha vuelto doblemente histrico, visto
desde el prisma histrico del 68? En su ltimo libro sobre la crtica
de la esttica idealista2, Brger se ha retirado del impasse de su
posicin en Teora de la vanguardia. Igual que para Adorno haba
pisado el momento de practicar la filosofa, para Brger el mo
mento de practicar poesa el momento histrico de la vanguardia
en los aos veinte haba quedado tras nosotros. Si esto dej
l Adorno con nada ms que la hibernacin de la dialctica negativa,
* Reproducido con la autorizacin de New Germn Critique. Publicado

Originalmente con el ttulo Marat Sade or the birth of Postmodernism from


th* ipirlt of tha avantgarde, en New Germn Critique, nm. 38, Primavera-

Varano, 1986,
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