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Archives de sciences sociales

des religions
145 (janvier-mars 2009)
Des expriences du surnaturel
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Grgoire Schlemmer

Jeux d'esprits
Ce que sont les esprits pour les Kulung
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Rfrence lectronique
Grgoire Schlemmer, Jeux d'esprits, Archives de sciences sociales des religions [En ligne], 145|janvier-mars
2009, mis en ligne le 01 janvier 2012, consult le 04 janvier 2013. URL: http://assr.revues.org/21032; DOI:
10.4000/assr.21032
diteur : ditions de l'cole des hautes tudes en sciences sociales
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Document accessible en ligne sur : http://assr.revues.org/21032
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Archives de sciences sociales des religions

Grgoire Schlemmer

Jeux desprits
Ce que sont les esprits pour les Kulung

Les Kulung forment une population clanique denviron dix mille individus,
rpartis en une dizaine de villages situs dans la valle de lHongu, au pied
du massif de lverest, o ils vivent dagriculture en terrasse et dlevage. Ils
appartiennent lensemble Rai qui, avec les autres populations de langue tibtobirmane, fait partie des groupes que lon dit tribaux , par contraste avec les
populations indo-npalaises ou gens de caste . Si lhindouisme, religion dominante du Npal, a influenc les conceptions et les pratiques religieuses des
Kulung, ces derniers ont maintenu une organisation religieuse qui leur est spcifique, le ridum. Ce terme, qui signifie littralement gnalogie , renvoie
lensemble du savoir-faire lgu par les anctres afin de grer la relation la
pluralit des forces invisibles, que je nommerai par convention esprits . Les
esprits forment donc un lment clef dans lorganisation socio-rituelle des Kulung
dont les discours sur les esprits sont cependant souvent limits, fragmentaires,
voire contradictoires. Les Kulung justifient notamment cela par le fait que les
esprits ne font que rarement lobjet dune exprience directe. Ils apparaissent
plutt comme des tres invisibles, inodores, inaudibles, bref imperceptibles 1. De
cela, les Kulung sont loin de se plaindre car, disent-ils en substance, moins on
en fait lexprience, mieux on se porte. Ils affirment donc chercher viter toute
interaction avec les esprits, voire toute rfrence eux. Mme sil sagit l dune
position de principe, en contradiction avec les faits, elle implique pour lethnologue de se demander comment les Kulung apprennent ce quils savent des
esprits. Plus gnralement, si lon accepte lide qui me semble un postulat
ncessaire toute tude danthropologie religieuse que les esprits sont des tres

1. Les donnes utilises dans cet article proviennent de douze mois denqute de terrain
mene entre 1997 et 2008, principalement dans le village de Bung, sur la base dobservations
et dentretiens libres mens en npali, auprs dune cinquantaine dindividus (principalement
des hommes adultes), et du partage du quotidien de trois familles et damis qui mont accueilli
chez eux. Je profite de cette note pour remercier Pierre Dlage, Roberte Hamayon, Guillaume
Rozenberg, Bernard Schlemmer, pour leurs commentaires.
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ARCHIVES DE SCIENCES SOCIALES DES RELIGIONS 145 (janvier-mars 2009), pp. 93-108

94 - Archives de sciences sociales des religions

imagins 2, des reprsentations, on peut se demander pourquoi les Kulung (pour


ne parler que deux) ont invent des tres pour ensuite affirmer se refuser y
penser. En essayant de rpondre cette question, on tentera de saisir ce que sont
les esprits et de prciser le statut donner ces reprsentations dans le langage
de lanalyse anthropologique.
Partons du fait que les esprits nont de ralit, pour lethnologue, qu partir
du moment o les gens sy rfrent. Tenter de saisir ce que sont prcisment les
esprits, ncessite alors de les penser en situation, partir des circonstances dans
lesquelles les Kulung les mentionnent. On peut, partir des donnes kulung,
regrouper les diffrentes situations lors desquelles la notion desprit sactualise
en un nombre limit de registres, que je propose de nommer des champs dactualisation : les rcits de rencontres (car, mme rares, les rencontres avec un esprit
sont possibles), les modes de dtermination de lorigine des infortunes (imputes
aux esprits), les rituels (adresss aux esprits) et les rcits mythiques (mentionnant
les actions de certains esprits) 3. Je prsenterai ces champs dactualisation en
tentant, pour chacun, danalyser les reprsentations des esprits quil implique et
en essayant de prciser le contexte dans lequel une telle actualisation sopre, en
vertu de quoi, et sur quelles bases. Jindiquerai enfin les diffrentes formes de
prsence desprit qui stablissent au sein de ces champs dactualisation. En
effet, si, pour nous, toutes les rfrences aux esprits squivalent ce sont des
reprsentations il nen va pas de mme pour les Kulung qui distinguent implicitement ce que je qualifierai de re-prsentation lvocation dune absence de
la manifestation la marque dune prsence. Il apparatra que ces deux modes
de reprsentations sont antagonistes, empchant toute interaction normale avec
les esprits. Plus gnralement, jessaierai de montrer quil nest pas de reprsentation unique de ce quest un esprit. Mon hypothse est que ces diffrents champs
dactualisation produisent chacun des reprsentations spcifiques des esprits
reprsentations qui peuvent tres contradictoires, mme si elles sarticulent plus
ou moins. Cela mamnera dfendre lide que les esprits doivent ne pas tre
saisis clairement. Autrement dit, le flou qui, chez les Kulung, entoure les esprits
nest pas un manque, mais une ncessit : il est au cur mme de la dynamique
du systme qui se construit autour.
Faire ressortir clairement mon propos (qui a pour objectif de prsenter de
manire ordonne ce qui ne doit pas ltre et de tenter de formaliser une logique
2. Sur la question du doute et de la croyance, qui traverse le texte en filigrane, on trouvera
un dbut de rflexion dans Schlemmer (2004b), qui donnera lieu prochainement un article
plus consquent. Jai t nourri des rflexions de J. Pouillon (1993), G. Lenclud (1990). Voir
aussi M. Carrin (1997), J.-P. Albert (2005).
3. Lapproche en termes de champs dactualisation est inspire par un article stimulant de
G. Tarabout (1992), mais aussi par les crits de P. Veyne (1983) et sa notion de programmes
de vrit , et les critiques de lpistmologie implicite des reprsentations en anthropologie de
D. Sperber (1982) et de P. Boyer (1997).

Ce que sont les esprits pour les Kulung - 95

du flou !) tout en restant dans les limites imparties un article, restreint grandement lexpos des donnes ethnographiques qui seraient ncessaires mon argumentation 4. Il en rsulte que les dveloppements auront un caractre souvent
abstrait, voire aride, et quils comporteront dimportantes simplifications.
Une simplification de la nature des principaux protagonistes, tout dabord.
Ainsi, je parlerai des Kulung en gnralisant tout un groupe des propos
recueillis auprs de quelques individus, comme si lappartenance ce groupe
dterminait un mode unique et homogne de pense et daction. De mme, je
regroupe dans une mme catgorie, celle d esprit , tout un ensemble dentits
que les Kulung distinguent : les tres de la fort, les anctres, les mauvais morts,
etc., plus nombre dentits qui ne sont dsignes que par leur nom propre. Certaines napparaissent que dans un champ dactualisation, dautres dans plusieurs.
Une analyse beaucoup plus fine, mais aussi beaucoup plus longue, serait ncessaire pour intgrer ces faits.
Une simplification des champs dactualisation, ensuite. La formalisation en
quelques champs dactualisation type appauvrit, bien sr, la ralit. Dautres
champs, de plus, pourraient tre mentionns, comme celui du rve ou celui des
interdits. Les rves sont un canal de communication important entre hommes et
esprits, mais il nest pas abord ici parce que la relation aux esprits y est trs
indirecte : ces rves, qui peuvent faire office de prsages, sont parfois dits inspirs
ou influencs par les esprits, mais incluent rarement des visions desprits. Les
interdits sont galement lis aux esprits, puisque la prohibition de certaines
actions se justifie par le souci dviter une sanction des esprits, mais ils impliquent
une rfrence une sanction surnaturelle en gnral plutt qu tel ou tel esprit
en particulier. En dcidant de me concentrer sur ce que lon peut qualifier de
formes dexpriences ordinaires de lextraordinaire, je mettrai aussi de ct le
dtail de lexprience des officiants religieux qui les rendent aptes remplir leur
rle en donnant un caractre lectif la relation aux esprits, ainsi que les relations qui soprent entre le devin et tel ou tel esprit lors des sances divinatoires.
Je dois enfin prciser que plusieurs propositions formules ici propos des
Kulung me semblent avoir une porte plus gnrale. Mais nayant ni lespace ni
les comptences pour me lancer dans une vaste comparaison, je rduirai mon
expos au cas de cette population.

4. Les donnes ethnographiques qui fondent cet article se trouvent en grande partie dans
mon travail de thse (Schlemmer 2004a). Pour une prsentation plus courte et moins thorique
illustrant en quelque sorte le prsent propos, et pour une analyse qui complte celle-ci, voir
Schlemmer (2009, paratre). Pour une prsentation plus gnrale des Kulung, voir C. Macdugal
(1979), et pour une analyse de la tradition des Mewahang, un groupe proche des Kulung, voir
M. Gaenszle (2002).

96 - Archives de sciences sociales des religions

Les rencontres et leur mise en rcit


Il est, au dire des Kulung, possible de rencontrer des esprits, mme si cela
reste rare. Ces rencontres sont autant doccasions de contact direct , qui relveraient de lexprience, au sens premier, cest--dire de connaissance par les
sens. Je ne peux pas me prononcer sur ce qui se passe dans le corps et dans
lesprit des personnes qui disent avoir vcu de telles rencontres : pour autant,
ces expriences ne sont pas dites incommunicables. Elles font, au contraire, trs
souvent lobjet de rcits. Sans ces rcits, qui font revivre au narrateur son aventure, et qui informent le groupe (et accessoirement lethnologue) de cette exprience extraordinaire, la rencontre resterait de lordre du personnel, de lintime,
du secret. Ainsi, ces apparitions nexistent socialement que dans leur communication orale. Les esprits se rencontrent, donc, mais surtout se racontent, et lon
peut dire que les phnomnes dapparition relvent, pour une large part, des
formes de discours. Voici un exemple de lun de ces rcits :
Quand jtais jeune, un soir, avec des amis, on dcida daller voler des poissons dans
les nasses qui sont dans la rivire. Prs de la rivire, le bruit du torrent tait assourdissant, et on avait un peu peur. Arriv au bord, je vis, juste en face, sur un gros rocher
qui dpassait du torrent, deux formes humaines, un peu comme des singes. Jappelai
de toutes mes forces mes amis, mais quand je retournai la tte, ils avaient disparu. Ce
ne pouvait pourtant pas tre des singes car, de la rive, il est impossible datteindre ces
rochers, mme en sautant trs loin. Je pense que ce que jai vu ce soir-l, ce sont des
Bdardeo, des esprits-singes.

Ce rcit, comme tous ceux que jai pu entendre, commence par prsenter
brivement les circonstances de la rencontre. La simple mention du lieu peut
suffire au dcor. Il sagit gnralement de lieux isols, soit trop ferms aux
hommes (fort, montagne, rivire), soit trop ouverts (chemins et carrefours
sont des lieux de circulation pour les esprits comme pour les hommes), et souvent
transitionnels (chemins, et plus encore rivires, reprsentant aussi, dans les rves,
une frontire entre deux mondes). La transition peut galement tre marque
par la rfrence au temps de la rencontre : le passage du jour la nuit, le cur
de la nuit, le passage de la saison montante la saison descendante autant de
moments dangereux lors desquels on tombe facilement malade, dit-on. Bref, les
rencontres fortuites avec les esprits se ralisent dans les interstices, comme si,
dans la marge et dans la transition, tout mlange devenait possible. Comme un
dcor pos, la mention de ces espaces-temps interstitiels cre une atmosphre
inquitante, et les conditions dun danger, propice de telles rencontres.
Le contexte tant pos, survient un phnomne extraordinaire, anormal ici
lapparition dune forme animale sur un rocher inaccessible. Notre narrateur
propose une premire interprtation cest un singe , puis la rfute en signalant
une impossibilit : un singe na pas pu se dplacer jusqu ce lieu. Cette impossibilit soit un fait peru qui parat contraire lordre naturel des choses justifie
la rfrence un esprit. Plus encore, cette contradiction implique de manire
quasi vidente la rfrence lesprit : celle-ci peut dailleurs ne pas tre faite par

Ce que sont les esprits pour les Kulung - 97

le narrateur, laissant ainsi lauditoire conclure de lui-mme. Sensuit gnralement la disparition du phnomne et/ou la fuite du narrateur (car on rentre
alors dans le registre de la causalit et de lmotion qui dit esprit dit danger,
donc peur), et lhistoire prend fin.
Que tirent les Kulung de ce type de rcit ? Du point de vue de linformation
transmise, peu prs rien, si ce nest, justement, le fait que les esprits peuvent
parfois faire lobjet de rencontres, offrant aux humains la possibilit dune exprience directe des esprits. Ils formeraient ainsi une sorte de preuve de leur
existence disons du moins, car les Kulung semblent le plus souvent suspendre
leur jugement sur la question, un argument en faveur de leur suppose existence.
En effet, la possibilit dune connaissance exprientielle des esprits comme le fait
que la contradiction perceptive implique de manire quasi vidente la rfrence
un esprit, nvince pas le doute. Chez les Kulung, le voir est la base du croire.
On entend souvent des propos affirmant linexistence des esprits (mme sils
nont aucune consquence pratique) qui se fondent justement sur leur caractre
invisible. Or, toute perception des esprits est marque au sceau du doute, qui
sexprime notamment par le terme phel que lon accole au verbe voir lorsque
lon dit que lon a vu un esprit. Phel est une sorte de marqueur dincertitude,
que lon emploie aussi lorsque lon voit trouble, ou double, ou lorsque lon est
lobjet dune illusion.
Cest parfois en rfrence la possibilit de les rencontrer que lon justifie,
par exemple, lexistence de descriptions de lapparence physique de certains
esprits. Ceux-ci sont dcrits comme identiques aux humains, mais... toujours
dots de caractristiques particulires qui sont justement celles qui sont porteuses
de sens : le dos creux, les pieds inverss, labsence de tte. Comme dans le schma
prcdent, une anomalie vient spcifier ce qui serait autrement un phnomne
normal. Mais ces descriptions de lapparence de certains esprits forment en fait
un champ dactualisation autonome, puisque ces descriptions ne sont jamais
dites fondes directement sur des expriences de rencontre. Il sagit de descriptions dcontextualises qui mentionnent rarement la source de linformation, si
ce nest par un te final accol au verbe, marque du discours rapport que
lon peut traduire par : on dit que . Quant aux rcits de rencontre proprement
dits, ils nimpliquent pas de visions aussi prcises. bien les couter, on constate
plutt que ces rencontres entre hommes et esprits sont trs limites. La perception
sensible (gnralement visuelle, mais parfois aussi auditive et/ou tactile) est restreinte : on voit mais on nentend pas, ou linverse. Un homme qui disait avoir
rencontr un esprit et qui je demandais ce que, concrtement, il avait vu, me
rpondit : En fait, je nai pas vu grand chose. Jai vu une sorte daurole lumineuse au sol, comme celle dune lampe torche, puis jai entendu un son, comme
une pierre qui tombe . Cest que la rencontre nest jamais totale, directe ou
claire, mais toujours partielle et ambigu ; elle ne se fonde que sur quelques
signes spcifiques. Il ne sagit dailleurs pas au dire mme des Kulung de

98 - Archives de sciences sociales des religions

formes de communication (ce qui impliquerait la volont de lesprit de transmettre un message), mais de rencontres fortuites, non intentionnelles. Pour un
regard extrieur, il est donc clair que, pour rencontrer les esprits, il faut commencer par les penser. Ces rencontres justifient a posteriori un schma prtabli,
transmis par le groupe, plus quelles ne le fondent. La rfrence des esprits ne
vient pas donner sens un phnomne inexpliqu (elle ne fait dailleurs que
remplacer un mystre un phnomne inexpliqu par un autre, un esprit,
qui, en soi, nexplique rien). Au contraire, ces phnomnes inexpliqus offrent
la possibilit dattester la prsence des esprits. Ils ont pour effet lassociation
(contextuelle et causale) des esprits lextraordinaire, au mystrieux, mais aussi
la peur et au danger, faisant primer le registre de lmotion sur celui de
linformation 5.

Linfortune et la divination
Cette association des esprits au danger se retrouve dans un second champ
dactualisation, qui sinscrit par certains aspects dans la continuit de celui des
rencontres : le champ des infortunes et de la dtermination de leur origine. Il semble
mme que les phnomnes de rencontres ne sont quune sorte dpiphnomne
ou, du moins, des situations exceptionnelles au sein du champ, plus vaste,
des manifestations des entits spirituelles. Les rencontres forment un cas dinteraction directe et perceptible (mme si trs partiellement) entre humains et esprits,
alors que le plus souvent, le contact est pens comme soprant linsu des
humains : il se rvle ultrieurement et indirectement, par lapparition dune
maladie ou dun malheur disons dune infortune. Cest linfortune qui est le
principal mode de manifestation des esprits, le plus patent et le plus rcurrent.
Mais, nouveau, la dtermination des infortunes comme manifestations des
entits spirituelles nest pas vidente. Dabord, survient un mal. Ensuite, lautodiagnostic, que linfortun commence toujours par raliser seul ou avec laide
de ses proches, nassocie que rarement linfortune aux esprits. Ce sont les procdures divinatoires, faisant suite aux infortunes persistantes, qui vont identifier
un esprit comme tant la source du mal.
Dcrivons la technique divinatoire la plus simple et la plus courante. Ram a
des maux de tte depuis dix jours. Il a achet du paractamol, mais rien ny fait.
Il a donc convi un devin lexaminer. Sur le bord dun plat, le devin dpose
une poigne de grains de riz quil a pralablement mis en contact avec Ram. Il
marmonne un formule, prend une pince de riz, prononce le nom dun esprit,
la jette au centre du plat, puis observe si les grains de riz quil a jets forment
un nombre pair, signe dune rponse positive sa question. Il recommence trois
5. Sur la thmatique des rencontres et de leur mise en rcits , cf. A.-C. Taylor (1993)
et C. Pons (2002).

Ce que sont les esprits pour les Kulung - 99

fois la mme opration, puis prononce un autre nom, et relance du riz. Il faut
en effet effectuer, pour chaque nom desprit propos, trois jets de riz, car il est
ncessaire que, par trois fois, le rsultat soit le mme pour confirmer la rponse.
Lopration est recommence un grand nombre de fois, car le devin doit soumettre ce questionnement la totalit des noms desprits quil connat. Au bout
dune demi-heure, le devin sarrte et annonce Ram que Diburim est sortie ,
cest--dire que cest cet esprit qui est la cause de son mal.
Cette procdure est une technique dite hrite des anctres, perue comme
efficace (le doute peut, par contre, tre mis sur ceux qui la ralisent, cest-dire les devins). Elle a pour finalit, en manipulant lalatoire (lobtention trois
fois de suite dune mme combinaison de grains de riz, quen toute autre circonstance on qualifierait dalatoire), de le dpasser pour dcouvrir les causes
caches qui ont pu mener la survenue dune infortune. Mais ce qui importe
pour lethnologue, cest moins la technique employe ou les rponses obtenues,
que la forme donne aux questions au cours de ce processus daccrditation
quest la divination, puisque cette forme de questionnement dlimite le champ
des interprtations possibles. Or, ici, les questions se rduisent demander sil
sagit de tel esprit ou de tel autre. Aussi un esprit apparat-il ncessairement
comme cause de linfortune.
En associant la recherche de lorigine dun mal avec un nom propre ( est-ce
[lesprit nomm] Sikari ? ), le diagnostic divinatoire repose sur, ou induit, lide
que les infortunes sont le rsultat dune intentionnalit courrouce, cest--dire
dun esprit (ou dun sorcier). Cela saccorde avec un autre type de discours gnral produit sur les esprits : ils sont comme des humains, mais sans corps autrement dit, des subjectivits. Concrtement, ce que semblent retenir les Kulung de
ces subjectivits est avant tout leur insatisfaction, leur jalousie, leur rancur.
Les raisons qui poussent les esprits tre insatisfaits et agir sont rarement
formules. Lorsque lon interroge les Kulung sur la question, les rponses sont
peu prcises : tel esprit avait faim et avait captur lme dune personne pour la
manger ; tel autre esprit solitaire voulait, en poussant un homme dans un ravin,
quil devienne un esprit pour sen faire un compagnon ; tel malade avait souill
la demeure dun esprit en passant ct ; tel autre avait nglig un rituel. Ces
rponses nimpliquent ni faute morale, ni action rprhensible, mais un conflit
de voisinage. Quon le veuille ou non, il faut cohabiter avec ces entits, partager
le mme monde 6. Si le lien de causalit entre une subjectivit et la maladie qui
lui est attribue nest gnralement pas formul, il repose nanmoins sur lide
que le dsir, lintentionnalit, peuvent agir (ainsi ma-t-on dfini la sorcellerie :
tu aimes une jolie femme, mais elle ne taime pas ; alors, tu nes pas content, et
elle tombe malade).
6. Sur ce point, voir T. Nathan et I. Stengers (1995), et, plus gnralement sur les ides
dveloppes ici propos de linfortune et la divination, M. Aug (1974), A. Zempleni (1985).

100 - Archives de sciences sociales des religions

Quoique dune manire diffrente de celle des situations de rencontres,


lesprit apparat nouveau indirectement associ un signe ici linfortune,
rvl par lopration divinatoire. La rfrence lesprit merge a posteriori,
comme une hypothse explicative, plus quelle ne relve dune exprience directe.
En dsignant un esprit comme cause dun mal, la divination transforme linfortune en une action motive du moins en une action qui rsulte dune intentionnalit, car la motivation est ici secondaire. Si les rcits de rencontre sarticulaient
avec un discours explicite sur la corporit des esprits, paroles et actes divinatoires associent linfortune une reprsentation implicite de leur intentionnalit.
Mais ce qui compte est alors la possibilit dagir, de remdier aux consquences
nfastes de ce contact avec une intentionnalit pathogne. Il sensuit la ncessit
de raliser un rituel pour contenter ladite entit.

La gurison et les rituels


Les rituels forment un lment central de la religiosit kulung. Ces techniques,
hrites des anctres, sont ralises en vue dagir sur le monde, et notamment
sur les esprits et/ou toute autre entit spirituelle (sorcier, me, prosprit...).
Leffet des rituels est suppos mcanique. Lchec dun rituel quand leffet
attendu dun rituel ne survient pas, gnralement, quand le commanditaire du
rituel est toujours malade sera imputable soit au fait que ce rite ne suffisait
pas, soit au fait quune autre entit spirituelle est venue le contrecarrer. On
connat donc lobjectif des rituels, on sait que cela peut marcher, mais on ne sait
pas vraiment comment. Cela explique le ncessaire formalisme qui prside la
ralisation dun rituel. La source de lefficacit rituelle ntant pas connue, tout
dtail peut tre fondamental pour la bonne marche du rituel. Le moindre oubli
peut suffire, sans que lon sen aperoive, rendre lopration inefficace. Comme
pour la divination, si la technique rituelle nest pas remise en cause, ceux qui la
mettent en uvre peuvent ltre. Si le principe defficacit du rituel chappe aux
acteurs cest notamment ce qui distingue le rituel dune action technique
lobjectif rituel est relativement vident pour tous. Il se construit autour dun
scnario clair, qui varie selon le rituel, mais qui consiste gnralement se concilier un esprit par des offrandes (avant tout alimentaires sacrifice et crales
mais aussi dencens, de lumire, de parole, etc.), pour quil cesse de perturber
les humains (ou pour len dissuader, si le rite est prventif), pour quil rende les
mes voles le cas chant, et/ou pour quil apporte des bienfaits. Car, mme
lorsque le rituel un rituel priodique, par exemple na pas lieu la suite dun
malheur, il est conu comme contraint, exig par les esprits : Si on ne le fait
pas, on tombera malade , dit-on sil est ralis de manire prventive ; Si on
arrte de le faire, on sera nouveau malade , affirme-t-on sil est tabli aprs
un malheur originel 7.
7. Mon approche du rituel est proche de celle de S. Tambiah (1981), M. Linder et J. Scheid
(1993), et stimule par celle de M. Houseman (2002).

Ce que sont les esprits pour les Kulung - 101

Prenons lexemple dun petit rituel adress priodiquement par chaque matre
de maisonne lesprit Wayome, qui habite au sein de la maison. Le matre de
maisonne commence par construire lautel : deux branches de chtaigniers, une
calebasse remplie de bire entoure dun bracelet et dun tissu, une petite assiette
en feuilles, le tout pos sur une feuille de bananier. Dans un langage imag,
compos de mot-doubl et de formules rptes en boucle, le matre de maisonne, accroupi devant lautel, annonce :
Hey Wayome, qui est sur mes paules et qui me fait voir les rves, en cette saison
hivernale, de mon lieu, je rends culte ! Si les flches des sorciers, des devins, etc.,
arrivent sur mon corps, avec le riz et le gingembre jets par-dessus mes paules [disant
cela, il le fait], donne-moi le pouvoir de les carter ! Je mets la bire qua prpare
ma femme, un bracelet, un vtement, etc., dans lautel. Toutes tes affaires tant mises,
hey Wayome, que tes yeux regardent ! Prends-les ! Donne la lumire et donne du
bien ! Si dans nos corps, il y a mal de tte, enflure, fatigue, fivre, etc., tant satisfait,
sors-les ! Sers-toi de tout ce qui est l ! Je mets bire et gingembre sur la nuque du
poulet [ce quil fait, pour le ddier], fais-le bouger [montre-nous que tu lacceptes] !
Le poulet sacrifi et cuit, il recommence : Hey Wayome, je pose dans lautel les organes
vitaux du poulet [il pose le cur, le foie, etc. dans lautel], prends-les et fais la lumire
sur nos corps ! loigne maladies et sorciers ! En change de nos corps, toutes tes
affaires sont l ! Moi, lignorant la voix rauque, je te supplie ; que tes oreilles
coutent ! Donne la force et le lumineux ! Hey Wayome, je range lautel, tes affaires,
mangeant tes restes, ne sois pas en colre, donne le bien [il dfait lautel] ! Rangeant,
je pose du poulet dans ton assiette, sers-toi [il reprend les morceaux de viande poss
dans lautel, et ne laisse que des petits bouts de viande arrachs sur chacun] ! Un autre
bon jour dune autre anne, rencontrons-nous de nouveau avec du bien !

Le rituel achev, le poulet sera consomm en famille.


Le discours et laction rituels laissent supposer que les esprits possdent des
yeux, des mains, une bouche, et quils sont dots dintention et de sentiment. Ils
amnent penser, par dduction, que les esprits comprennent les langues, quils
se nourrissent, quils aiment la flatterie, quils sont potentiellement dangereux,
vite irritables, quils possdent de nombreux pouvoirs entranant la maladie ou
bien quils peuvent influer sur la chance, les mes, la fertilit, la force vitale...
Par contraste avec ce que lon a pu observer dans les deux prcdents champs,
les esprits sont ici implicitement reprsents comme dots la fois dun corps et
dune subjectivit.
Tout en construisant en creux un portrait des esprits, le rituel participe la
structuration de la socit kulung. Car autour de la communication et de la
re-prsentation implicite des esprits qui slabore dans le rite, se structurent
des catgories aussi fondamentales que celles de temps et despace : les rituels
scandent la temporalit kulung et dterminent toute une gographie rituelle. Se
structurent aussi les groupes (en dfinissant et en mobilisant des rles et des
statuts jeunes et anciens, femmes et hommes, spcialistes et non-spcialistes,
consanguins et affins, et toutes les communauts daffligs les rituels contribuent les actualiser et les construire) et les modes de relations entre groupes

102 - Archives de sciences sociales des religions

(coopration, rivalit, alliance, etc.). Se dgage aussi, et plus gnralement, une


vision du monde, fonde sur une qute nergtique (demandes dloignement de
la strilit et des maladies, demandes dapport de prosprit, de croissance et
dabondance), impliquant les diffrentes catgories dacteurs humains et non
humains, qui inscrivent le groupe dans son histoire et dans son environnement,
social et naturel. Cest par une analyse dtaille de tous ces lments que lethnologue peut construire, autour des esprits et des relations entretenues avec eux,
la sociologie du groupe.
Si tout, dans le rituel, voque les esprits et participe la structuration dun
ordre, pour autant, les esprits en question sont dits ne quasiment pas se manifester lors des rituels. Les esprits sont certes impliqus : tout le rituel sadresse
eux, et ils sont lorigine de lalchimie rituelle qui oprera, notamment, dans le
repas de communion cest en partie par la consommation de la nourriture
sacrificielle, charge de la puissance des esprits, que saccomplissent les bienfaits
du rituel. Ils sont donc bien, dune manire ou dune autre, supposs tre l.
Mais leur manifestation est minime (la seule action qui leur est attribue est
lbrouement du poulet ddi), indirecte (la gurison et/ou la protection du sacrifiant), et leur action est diffre (les effets du rite ne seront tangibles quultrieurement). Il sagit de communication, mais sans la prsence des invisibles. Les
esprits nexistent que comme rcepteurs implicites de la communication rituelle
et de ses attentes supposes comme sils ne venaient que justifier lacte fondamental de lchange (il faut donner pour recevoir) que met en scne le rituel.

Les mythes, rcits sur les temps rvolus


De source de mystre et de dsordre, ainsi quils apparaissaient dans les deux
premiers champs, les esprits deviennent moteurs par les rituels quils motivent
dune certaine intelligibilit et dun certain ordre. Il en va pareillement propos
du dernier champ dactualisation que je voudrais voquer, le champ mythique.
Citons un bref extrait de mythe qui rapporte la recherche dun mari pour Ninam,
la mre de lhumanit :
Ninam commena par vouloir appeler le vent, mais sa mre [Hohorem, un insecte]
len empchait, lui rappelant que le vent tait son pre... et l haut, elle lui montra
Songerwo [ltoile Venus]. Alors : Mais cest trs loin ! Mes yeux peuvent peine le
voir, comment pourrais-je atteindre ce lieu ? Hohorem envoya [les oiseaux] Cincoli
et Kekuwa comme intermdiaires. Mais, alors que les oiseaux volaient, le ciel tourna,
et ils ne le rencontrrent pas. Ninam va nous gronder ! la place, ils virent Paru
[ltoile Jupiter]. Il tait vieux, avec un gros gotre. Nous sommes venus te chercher !
En bas, une fille est devenue adolescente, elle a besoin dun mari. Maintenant, tu dois
monter sur nos ailes. Ayant dit cela, il dit : Non, je nirai pas ! Car Ninam est une
adolescente, et moi, je suis vieux et laid, elle ne maimera pas ! Mais il faut y aller !
Alors il fit un peigne. Donnez-lui cela, si elle aime, elle maimera... Aprs avoir
vu le peigne, Ninam sera conquise, mais elle rejettera Paru aprs lavoir vu, en raison

Ce que sont les esprits pour les Kulung - 103

de sa laideur. Paru, furieux, asschera le monde et, par ruse, fera boire son sperme
Ninam qui se mourait de soif. Enceinte, elle donnera naissance toutes les espces.

Jappelle mythes les rcits kulung qui racontent la formation des lments
constitutifs du monde et de la socit, au travers des vnements marquants qui
en sont lorigine. Ils sont dits tre transmis de gnration en gnration (mme
si personne nen identifie les narrateurs originels) et doivent donc tre fixs si
ce nest dans leur forme, du moins dans leur fond. Rcits lors des funrailles
ou lors de discussions sur lorigine de telle ou telle chose, les mythes se veulent
explicatifs, sources dintelligibilit. Il sagit moins de rendre compte des mystres
de la nature que de lgitimer certains lments de lorganisation sociale, en partie
imputs aux esprits. Ces derniers ont donc contribu faonner le monde tel
quil est.
Plus encore que les rituels, les mythes vhiculent une image implicite des
esprits qui les rapprochent des humains. Ils y apparaissent comme des individualits clairement distingues : ils ont une histoire, un sexe, une nature, quil sagisse
des esprits autognrs (pokma) ou des esprits de morts (cap). Ils sont dots
la fois dun corps et dune subjectivit : ils agissent, parlent, ont des intentions,
expriment des sentiments. De plus, les deux lments qui caractrisent, dans le
champ rituel, les esprits leur invisibilit et limpossibilit dune communication
claire et directe avec eux sont absents des rcits mythiques. Mme si elle est
rare (les mythes parlent surtout dinteraction entre entits spirituelles), linteraction des premiers anctres avec les esprits sopre selon des modalits relativement normales : regard, parole, toucher, etc. Ce temps de la communication,
lorsque les pierres, les arbres et les hommes pouvaient converser ensemble, diton, est dailleurs une caractristique fondamentale de ces temps des origines que
relatent les mythes. Le seul lment qui les distingue vraiment de la condition
actuelle des hommes est le fait quils possdent certains pouvoirs particuliers :
ils peuvent vivre dans le ciel, se mtamorphoser, possder le pouvoir dasscher
le monde, etc.
Le discours mythique sous-tend une re-prsentation assez explicite des esprits,
qui est associe un ordre ; mais plus encore que lors des rituels, les esprits ne
sont en aucune manire dits tre prsents, se manifester, lors des rcitations
mythiques. Il sagit de rcits dhumains, raconts entre humains, pour les
humains 8. De plus, les rcits mythiques parlent dun temps rvolu. Ils offrent
un discours sur la manire dont le monde fonctionnait du temps des anctres,
mais ces rcits ne sont pas valides pour le temps prsent, et les Kulung aiment
marquer le dcalage entre le monde du mythe et le monde du prsent. Cela
explique que, si le doute est permis propos des rcits mythiques (on ntait pas
8. Sur la question des reprsentations des esprits dans les mythes, voir, pour un point de
vue diffrent partir dune population proche, M. Gaenszle (1992), et R. Hamayon (1990)
pour le contraste avec les popes.

104 - Archives de sciences sociales des religions

l pour voir ce qui se passait), il ne se fonde nullement sur le caractre extraordinaire des vnements relats : ceux-ci se situent dans une temporalit diffrente
et sur un registre distinct de la vie quotidienne et du temps prsent ; ce qui nest
plus possible actuellement le fut dans ces temps premiers, temps de tous les
possibles. Il existe donc une rupture, temporelle et ontologique, entre le temps
prsent et le temps mythique, marque notamment par la fin de ce temps o des
relations normales (du type de celles que les humains entretiennent entre
eux) avec des entits spirituelles taient possibles. De nos jours, les esprits ne se
rencontrent plus que via une forme de communication trs limite, et dans des
circonstances extraordinaires (sorte de rminiscences de ce temps mythique
davant la rupture de la relation ?), ce qui nous ramne au premier champ
dactualisation des esprits que nous avons voqu.

Entre re-prsentation et manifestation


De cette brve prsentation des diffrents champs dactualisation des esprits,
il semble que lon peut dgager une sorte de polarit dans la manire dont
sactualisent les esprits, entre ce qui relve de la manifestation (les actions attribues aux esprits) et de la re-prsentation (en tant que manire de rendre prsente
une absence). Dans le premier ple, les esprits sont associs au dsordre, tandis
que dans le second, ils participent la structuration dun ordre. Le discours
mythique dresse un portrait assez prcis des esprits (ils sont dots dun corps et
dune subjectivit, et il est possible dinteragir avec eux sur un mode normal),
et prsente ces derniers comme tant au fondement dun certain ordre. On a reprsentation mais sans manifestation, car les esprits ne sont pas dits tre prsents,
sous quelque forme que ce soit. Le mythe nest quun discours ; la communication, le contact sont absents. Et cela est tant mieux, cest le signe que tout va
bien. Car les interactions concrtes avec les esprits se rsument des rencontres
possibles et surtout des infortunes. Certes, les esprits sont supposs ne pas
apporter que des infortunes, mais aussi la prosprit, la chance, etc. Mais, de
fait, dans de telles situations, la rfrence aux esprits est rarement faite. Dune
pluie qui tombe point, comme dun corps en bonne sant, on se flicite, mais
on ne cherche pas les expliquer, mme si cest ce que lon a demand un
esprit lors dun prcdent rituel : seuls linfortune et le dsordre appellent interprtation et action. Les interactions entre hommes et esprits sont donc trs limites et/ou saisies a posteriori (lune se construit dans sa narration, lautre par la
divination) ; elles se rsument un mystre ou un malheur. On a manifestation
sans vritable re-prsentation.
Larticulation de ces deux ples sopre travers les rituels. En cas de manifestation des esprits via linfortune, la volont de comprendre les causes et dagir
dessus enclenche le systme divinatoire et rituel, qui permettra de grer lvnement. En proposant le nom dun esprit comme cause du mal, le processus divinatoire inscrit un vnement nouveau et inconnu, le mal et/ou linfortune, dans un

Ce que sont les esprits pour les Kulung - 105

ensemble (plus ou moins) dtermin et matris. Tout en permettant linfortun


de mettre un nom sur le mal qui le ronge, laction divinatoire permet aussi
laction. Car la divination implique le rituel, lors duquel lesprit de simple cause
dinfortune devient une intentionnalit que lon peut manipuler. En ouvrant une
communication avec un esprit, le rituel le dterminera en le nommant et en le
qualifiant par de nombreux canaux tout comme il agira sur le groupe, quil
participe structurer. Ce faisant, la divination et le rituel ont pour effet de
dsinscrire la relation linfortune et aux esprits de la sphre individuelle (la
rencontre a lieu travers les visions, le corps et lexistence du sujet de linfortune)
en llargissant au collectif. Mais paradoxalement, en reprsentant lesprit, le
rituel a pour effet de recrer la ncessaire distance entre les hommes et les esprits ;
aprs avoir convi un esprit venir, lofficiant qui ralise le rituel tentera de
lloigner. nouveau, lors du rituel, les esprits nexistent plus quen creux ; ils
ne sont plus, en quelque sorte, que les destinataires idaux de la communication
rituelle. Si les rencontres impliquent des manifestations sans communication, le
rituel, linverse, se construit comme une communication sans vritable interlocuteur. Cest donc par une opration qui consiste mettre lesprit distance
des individus que se structurent la fois une re-prsentation des esprits et un
ordre social. Lordre social se construit partir de, et sur le dsordre individuel
via une opration de lesprit, pourrait-on dire.
Tout semble se jouer dans un difficile jeu de balance entre le trop et le
pas assez de contact, qui rejoint dailleurs un trop et un pas assez
dadhsion. Les esprits, il ne faut ni trop y croire, ni pas assez, de mme quil
ne faut ni trop, ni pas assez entrer en contact avec eux. La relation doit exister,
mais tre limite, car si elle est ncessaire, elle est aussi dangereuse. Du point de
vue analytique, on peut dire quil faut que le contact ait lieu entranant de la
sorte un malheur pour pouvoir ensuite y mettre fin et faire se structurer un
ordre. Crypte, linteraction entre hommes et esprits est toujours partielle, donc
interprter et toujours repenser.
4
Au terme de cet article, je nai pas propos de rponse claire une question
que lon peut lgitimement se poser : pourquoi les Kulung et plus gnralement,
nombre dhumains conoivent-ils des esprits ? Sil est difficile de rpondre une
telle question, il est nanmoins possible, par limination, de proposer quelques
lments de rflexion.
Je voudrais dabord dfendre un point de vue sur lapproche anthropologique
de ce que sont les esprits, en affirmant que le flou dont ils sont entours et le
doute dont ils peuvent faire lobjet paraissent tre des aspects prendre en
compte. Les esprits sont des tres lexistence suppose (car non perceptibles
directement, en situation dinteraction normale) auxquels les Kulung ne sintressent que peu ; ils pensent et agissent beaucoup plus avec. Ce sont autant

106 - Archives de sciences sociales des religions

dindices quil ne faut pas sy intresser en soi : il sagit dun moyen de penser
et dagir, et non dune fin. Ils nimpliquent donc pas une thologie, mais une
cosmologie implicite qui se construit en partie dans laction : une cosmopraxie.
Les esprits sont donc des notions toujours repenses, qui nexistent que quand
on se rfre eux et ne sont dfinis quen fonction des raisons pour lesquelles
on fait appel eux. Nexistant que dans leur actualisation, ils ne peuvent se
cerner comme des objets ou des tres. Cela amne un second point.
Il semble que lon ne peut donner une cause unique au fait de penser les
esprits. En effet, il sagit avant tout dune catgorie qui existe en creux, en dduction de situations diffrentes quelle permet justement darticuler. Linvisibilit
des esprits permet de les imaginer de diffrentes manires, parfois contradictoires, sans que rien vienne remettre cela en question. Les esprits sont composs
de multiples facettes qui varient selon les occurrences et les circonstances, ce qui
fait deux des points darticulation, des nuds. Au croisement de lindividuel et
du social, du ressenti, de linterprtation et de laction, de linfortune et de la
fortune, de laffliction et de llection, les esprits sont les mdiateurs qui permettent larticulation de ces lments autrement inconciliables, en faisant des
uns la condition mme des autres. Cest la souplesse de ce systme, bas sur des
entits floues, qui permet son efficacit. Pour que ce systme fonctionne, il faut
que ses mcanismes, ici les esprits, restent de lordre de limpens. Do le ncessaire dcalage entre la pense des populations tudies et celle de lanthropologue : seul ce dernier, qui a pour triste vocation de dsenchanter le monde, doit
chercher percer les ressorts des idologies.
Grgoire SCHLEMMER
Paris-Bondy UR 105, Savoirs et Dveloppement, IRD
gregoire.schlemmer@ird.fr

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Rsum
Cet article propose dapprocher la manire dont une population de tradition orale,
les Kulung du Npal, conoivent les esprits et, par l, de tenter de saisir le statut
donner ces reprsentations dans le langage de lanalyse anthropologique. On y
dfend largument que les esprits ne sont pas des reprsentations stables, mais quelles
varient selon les situations lors desquelles elles sactualisent. Ltude de ces situations
(les rencontres et leur mise en rcit, linfortune et la divination, le rituel, le mythe),
que nous nommons ici champs dactualisations , rvlent que les reprsentations

108 - Archives de sciences sociales des religions

sous-jacentes des esprits varient notamment selon quil sagit, pour les Kulung,
de re-prsentations (vocation dune absence) ou de manifestations (marque dune
prsence). Ces reprsentations sarticulent plus ou moins entre elles selon une logique
du flou et du doute. Instables, ces reprsentations, qui permettent larticulation dlments autrement inconciliables entre eux, doivent constamment tres repenses, ce
qui permet ainsi llaboration dune cosmologie implicite, qui se construit en partie
dans laction.
Mots-cls : Kulung Rai, Npal, esprits, reprsentation, pistmologie.

Abstract
This paper aims to show how a population with an oral tradition, the Kulung from
Nepal, conceives spirits and, through that description, to seize the status which
should be given to such representations in the language of anthropological analysis.
I argue that spirits are not stable representations. Rather, they are representations
varying according to the situations in which they actualize themselves. The study of
such situations (encounters with spirits and narratives about them, misfortune and
divination, ritual, myth), which I label fields of actualization, reveal that underlying representations of spirits are not homogeneous notably whether they have to
do, according to the Kulung outlook, with re-presentations (evocating an absence)
or manifestations (marking a presence). These representations are more or less articulated together according to a logics of looseness and of doubt. Unstable, these representations which allows the articulation of elements otherwise incompatible must
constantly be rethought, which allows the elaboration of an implicit cosmology,
partly built within the framework of action.
Key words: Kulung Rai, Nepal, spirits, representation, epistemology.

Resumen
Este artculo propone el abordaje de la manera en que una poblacin de tradicin
oral, los Kulung de Nepal, conciben a los espritus, y, a travs de esta entrada, trata
de comprender el estatuto a atribuir a estas representaciones en el lenguaje del anlisis
antropolgico. Se defiende el argumento que los espritus no son representaciones
estables, sino que varan segn las situaciones durante las cuales stas se actualizan.
Es estudio de estas situaciones (los encuentros y su puesta en relato, el infortunio y
la adivinacin, el ritual, el mito), que nombramos aqu campos de actualizaciones,
revelan que las representaciones subyacentes de los espritus varan especialmente,
en la medida en que se trata, para los Kulung, de representaciones (evocacin de una
ausencia) o de manifestaciones (marca de una presencia). Estas representaciones se
articulan ms o menos entre ellas segn una lgica de lo impreciso y de la duda.
Inestables, estas representaciones, que permiten la articulacin de elementos de otro
modo irreconciliables entre s, tienen que ser constantemente repensados, lo que
permite la elaboracin de una cosmologa implcita, que se construye en parte en
la accin.
Palabras clave: Kulung Rai, Nepal, espritus, representacin, epistemologa.