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Rsum :

- Vous tes surement le baby-sitter que m'envoie l'agence. Suivez-moi, je


vais vous prsenter le petit Michael.
Sans laisser a son visiteur le temps de dissiper le malentendu, et trop
contente de voir son problme enfin rsolu, Kate conduit immdiatement
l'arrivant auprs du bb. L'ide d'engager un homme pour s'occuper de
son filleul orphelin tandis qu'elle travaillait lui avait d'abord paru bien
saugrenue. Mais bien y rflchir c'est probablement la meilleure
solution pour l'enfant qui a autant besoin d'une prsence masculine que
de l'affection d'une femme. .. Mais Kate se rjouirait beaucoup moins si
elle connaissait la vritable identit de son visiteur et surtout les
intentions qui l'animent!

Cet ouvrage a t publi en langue anglaise sous le titre :


EQUAL OPPORTUNITES

1.

Comment cela, il est trop tard pour rclamer la garde de l'enfant?


David Wilder observa avec apprhension son client courrouc. Certes,
on l'avait bien prvenu, le jour o il avait obtenu son poste chez Rainer,
McTeart & Holston, le prestigieux cabinet de conseil juridique, qu'il
aurait s'occuper de messieurs extrmement exigeants et convaincus
tort qu'il y avait toujours moyen de jongler avec les textes de loi pour
satisfaire leurs caprices.
La plupart n'ont pas l'air de se rendre compte que l'argent n'achte
pas tout, disait encore John Fitz le matin mme.
Ce dernier avait beau tre la fois le parrain et le suprieur
hirarchique de David, le jeune homme ne pouvait compter que sur luimme pour se tirer de ce mauvais pas.
David avait pourtant agi pour le mieux. Une affaire mineure, avait
dit Fitz en confiant le dossier son filleul, et qui ne vaut pas la peine de
dranger notre client, d'autant plus qu'il est en voyage l'tranger.
D'ailleurs, la jeune femme avait tant insist pour prendre l'orphelin en
charge que, ma foi... Comment David aurait-il pu deviner que Garrick
Evans dciderait lui aussi de s'occuper du bb, une fois inform du
dcs des parents? L'enfant n'tait, aprs tout, qu'un neveu assez loign
de Garrick Evans.
Qu'entendez-vous exactement par trop tard , insista Garrick,
d'un ton menaant.
Avec sa grande taille et sa carrure impressionnante, il rappelait
David, lui-mme plutt frle, ses tourments pendant les matchs de rugby
lorsqu'il tait enfant. Evans devait approcher la quarantaine, mais son
vidente forme physique laissait supposer qu'il ne passait pas le plus
clair de son temps analyser bilans et prvisions budgtaires. Et
cependant, lire la presse financire, on aurait pu penser qu'il y
consacrait ses jours et ses nuits. Le Financial Times le dcrivait comme
un des plus brillants financiers de notre poque . Ce qui n'avait rien
d'excessif, pour cet homme qui excellait dans l'art de dceler les
faiblesses d'un tablissement puis de les tourner son avantage ou
celui de ses clients.

Millionnaire avant trente ans, Garrick Evans ne gaspillait dsormais


plus son nergie de telles banalits. Aujourd'hui, d'imposants
organismes gouvernementaux ou de trs grandes corporations le
consultaient, lui demandaient conseil. Il consacrait galement une bonne
partie de son temps la gestion d'uvres charitables. Bnvolement, ce
que beaucoup ignoraient.
David Wilder s'claircit nerveusement la voix.
Eh bien, lorsque vous avez dclin toute responsabilit vis--vis de
l'enfant, vous avez renonc en mme temps vos droits ventuels le
concernant.
Moi? Mais je ne me rappelle pas avoir dclin quoi que ce soit !
Vous travailliez l'tranger, au moment du drame. Au Venezuela, il
me semble. Vous vous souvenez sans doute de nous avoir expressment
recommand de ne vous contacter qu'en cas d'urgence?
Si je comprends bien, la mort de mon cousin et de son pouse ne
vous a pas paru relever de l'urgence?
Vous n'tes qu'un parent loign, murmura David, dsempar.
Pour autant que nous sachions, vous vous tiez mme perdus de vue
depuis un certain temps dj.
David estima plus prudent de ne pas ajouter que le cabinet
connaissait la rpulsion notoire qu'prouvait Garrick Evans pour tout ce
qui ressemblait de prs ou de loin des contraintes familiales. Sachant
cela, David n'avait bien entendu pas estim utile de joindre Evans pour
savoir s'il tenait prendre en charge le fils de son cousin.
Il y a donc eu de votre part erreur de jugement, reprit Garrick. Et
cette erreur, il va maintenant falloir la rparer. Avez-vous pris contact
avec cette dame? Comment s'appelle-t-elle, dj?
Kate Oakley. Non, nous avons jug prfrable de vous rencontrer
avant et d'attendre vos instructions.
David toussota de nouveau, avant de poursuivre :
Mais le processus est dj bien avanc. Rclamer maintenant la
garde de l'enfant requiert des dmarches extrmement compliques.
D'autant plus que la balance penchera forcment en faveur de Mlle
Oakley, tant donn qu'il s'agit d'une femme. Bien sr, rien ne nous

empche de tenter de ngocier.


A la moue dubitative de David Wilder, Garrick frona les sourcils.
Que savez-vous exactement d'elle? demanda-t-il soudain.
Pour toute rponse, David Wilder lui tendit un pais dossier.
Merci. Je vais tudier tout cela de trs prs et je vous rappellerai
ds que j'aurai mis au point une stratgie. S'il le faut, je rendrai visite
moi-mme cette Kate Oakley. J'arriverai peut-tre la persuader que le
garon a tout avantage vivre avec moi.

Quelques heures plus tard, David Wilder racontait l'histoire son


pouse, pendant qu'elle prparait le dner.
En d'autres termes, il va tenter d'acheter le bb, remarqua
tristement Elaine.
David tressaillit, sans doute parce que la mme ide lui avait travers
l'esprit.
J'espre qu'elle l'enverra promener, dit Elaine. Pauvre petit!
Pourquoi diable Evans veut-il s'en occuper? Il n'est jamais chez lui plus
de deux semaines d'affile.
A mon avis, il est la recherche d'un hritier.
Je vois. Et plutt que de s'encombrer d'une pouse, il prfre
s'acheter pour ainsi dire un descendant. Cela ne m'tonne vraiment pas
d'un homme comme lui!
David tapota la main de son pouse, mettant l'emportement passager
de cette dernire sur le compte d'une grossesse dj avance. Mais bien
sr, Elaine n'avait pas tout fait tort de s'indigner. Garrick Evans passait
pour un homme dur, sans cur, difficile aborder et qui obtenait
toujours gain de cause. Et aujourd'hui, il entendait arracher un petit
garon de neuf mois la tutelle de sa marraine, une jeune femme qui,
d'aprs le dossier, avait elle-mme t orpheline, et ne possdait aucune
fortune familiale ou personnelle. Mme si elle dsirait garder l'enfant,
elle n'avait aucune chance face un requin comme Garrick. David ne put
s'empcher de dplorer une socit o l'argent comptait hlas plus que
l'amour.

Dans un quartier moins chic de Londres, Kate Oakley tait assise en


tailleur sur le plancher du salon, le combin du tlphone coinc entre
l'oreille et l'paule, et se faisait les ongles. Non pas par coquetterie, mais
parce que, ayant mont elle-mme son propre cabinet-conseil en
relations publiques, Kate connaissait l'importance capitale de l'image
qu'elle offrait sa clientle.
La premire main termine, elle l'observa d'un il critique, tandis
que son amie s'exclamait en riant :
Un bb de neuf mois ! Alors l, je n'en reviens pas! Mais comment
diable arrives-tu t'en sortir?
Justement, je ne m'en sors pas, se plaignit Kate. Camilla, en six
semaines, quatre nurses se sont succd chez moi. Cela ne peut pas
durer. Je rentre ce soir en courant, pour me changer je devais
retrouver James au restaurant et qu'est-ce que je dcouvre? La
cinquime nurse qui m'attend dans le vestibule avec ses valises.
Le bb est-il donc aussi difficile que cela?
Pas du tout! Au contraire, il serait mme du genre trs calme, un
peu effac. Pauvre petit chat, il a reu un tel choc, en perdant ses
parents! Non, le problme vient de moi ! Cette semaine, pas une fois je
ne suis rentre la maison avant 22 heures. Et les personnes que
l'agence m'a envoyes ne veulent pas travailler plus de sept heures par
jour. Elles n'apprcient pas non plus d'tre tout le temps seules avec
Michael. Et puis, surtout, elles se plaignent de leur salaire. Comment le
leur reprocher?
Kate poussa un soupir dcourag.
Mon cabinet marche de mieux en mieux mais je suis encore loin de
rouler sur l'or.
Kate jugea inutile de prciser Camilla les sacrifices que l'achat de
cette modeste maison lui avait cots. Jusqu' l'arrive impromptue du
petit Michael dans sa vie, Kate vivait en appartement. Mais son studio lui
avait paru trop troit pour deux, d'autant plus que, Kate en tait
convaincue, un enfant aussi jeune ne pouvait se passer d'un jardin, si
minuscule soit-il. C'tait d'ailleurs le terrain clos, derrire le pavillon, qui
l'avait dcide l'acheter.

Je vois, dit pensivement Camilla. Comment pourrais-je te tirer de


ce mauvais pas?
Tu connais tout le monde Londres. Si quelqu'un peut me venir en
aide, c'est bien toi. Tu sais srement o je peux m'adresser pour trouver
une personne de confiance qui s'occuperait de Michael. Et pas trop
exigeante sur le plan de la rmunration.
Le ton plaintif de Kate dsarma Camilla, qui avait d'ailleurs
d'excellentes raisons d'tre dsempare : Peter, son mari, et elle-mme
n'taient rentrs que la veille de New York, o ils venaient de vivre
pendant six mois.
Camilla connaissait Kate depuis prs de dix ans, dj. A son arrive
Londres, celle-ci avait mme t son employe. Entre-temps, cependant,
Camilla avait revendu les parts de sa propre agence-conseil pour
s'occuper de ses jumelles et aider Peter grer son entreprise.
Camilla pouvait tre fire du chemin qu'avait parcouru son amie, car
elle l'avait gnreusement soutenue, au moment o celle-ci s'tait
installe son propre compte. Elle compatissait d'autant plus aux
difficults auxquelles Kate tait confronte aujourd'hui.
Si tu me racontais tout depuis le dbut? suggra Camilla. A part le
message affol que tu as laiss sur mon rpondeur, je ne connais rien de
ce bb qui t'est tomb du ciel. Pour commencer, qui est-il, exactement?
Kate s'effora de rpondre le plus calmement possible.
Mon filleul.
Tout raconter depuis le dbut? Kate n'en avait aucune envie. Elle
avait dfinitivement tourn la page sur l'inscurit et le chagrin des
annes passes l'orphelinat, et elle craignait bien trop de rveiller
d'odieux souvenirs.
Jennifer et Alan, ses parents, sont morts dans un accident de
voiture. Ils n'avaient ni l'un ni l'autre de famille proche. A part un cousin
loign du ct d'Alan, un cousin qu'ils ne voyaient d'ailleurs
pratiquement jamais. Ce monsieur est parat-il toujours par monts et par
vaux.
Au ton de Kate, tout coup distant et un peu sec, Camilla conclut
qu'elle ne dsirait pas s'tendre propos du monsieur en question.
Camilla reconnaissait bien l son amie et respectait son silence. Quoique

de nature avenante et joviale, Kate n'aimait pas aborder les aspects


personnels de sa vie.
Alors, vraiment, tu es dcide recueillir dfinitivement le bb?
Et comment ! Je ne peux pas expliquer pourquoi, Camilla, mais je
dois aussi cela sa mre. Je sais qu'elle rvait de lui apporter tout ce qui
nous a tant manqu, toutes les deux : une vraie vie de famille,
quilibre et...
Les doigts crisps sur le combin, Kate laissa sa phrase en suspens,
consterne de s'tre ainsi dvoile. Voil pourquoi elle dtestait tant
voquer le pass : ses blessures ne s'taient jamais refermes.
Camilla compatit.
Je comprends, Kate. Ecoute, ma chrie, je ne vois qu'une seule
solution : te trouver un mari.
Un silence bref suivit cette dclaration pour le moins inattendue. Kate
se ressaisit vite.
Tu connais mon opinion ce sujet, Camilla, et l'importance que
j'accorde ma vie professionnelle. Je tiens ne compter que sur moimme, tous points de vue.
Oh Kate! se lamenta Camilla.
A quoi rimait la hantise irraisonne de Kate de dpendre d'un autre
que d'elle-mme? Pour s'en protger, la jeune femme avait renonc pour
toujours l'amour, au grand dsespoir de Camilla.
Kate, le mariage ne t'oblige aucun sacrifice. Un homme et une
femme peuvent vivre ensemble, s'aimer, se respecter et s'pauler
mutuellement, sans pour autant abandonner ce qu'ils ont de plus cher!
Peut-tre. En tout cas, c'est un risque que je ne tiens pas prendre.
Alors, engage une nurse de sexe masculin!
Pardon?
Tu m'as parfaitement entendue. Cela existe, je te garantis. J'ai eu
d'excellents chos ce propos. Tu ne peux pas savoir le nombre de mres
clibataires qui ont recours leurs services, surtout quand il s'agit de

leur confier des petits garons. Sans doute pour compenser l'absence du
pre au foyer. Un autre avantage : les risques de jalousie entre la mre et
la personne qui s'occupe de l'enfant sont moindres. C'est naturel : ces
femmes ont moins l'impression que quelqu'un prend leur place. L'une de
mes amies travaille dans une agence spcialise dans ce genre de service.
Veux-tu que je l'appelle de ta part?
Un baby-sitter masculin ! Kate ne s'tait certes pas attendue une
telle proposition. Mais, dans le fond, pourquoi pas?
Ecoute, un essai ne t'engage rien, insista Camilla. Je vais
demander mon amie de t'envoyer quelqu'un. Qu'en dis-tu?
D'accord, acquiesa Kate, aprs un moment d'hsitation.
De l'tage lui parvint un faible gmissement.
Je vais tre oblige de te laisser, Camilla. Michael vient de se
rveiller.
O.K. ! Je m'occupe de tout. Oh, propos, as-tu russi t'entendre
avec James?
James Cameron possdait une chane de supermarchs installs aux
quatre coins du pays. Grce, encore une fois, l'entremise de Camilla, il
tait possible que James demandt Kate d'en revaloriser limage. Si
Kate dcrochait le contrat, sa propre affaire en tirerait un immense
profit.
Nous dnons ensemble la semaine prochaine, rpondit-elle. Je dois
lui exposer un ou deux projets.
Mfie-toi, Kate. D'aprs lui, aucune femme ne peut lui rsister.
Ils disent tous cela, rtorqua Kate avec un haussement d'paules.
Camilla soupira.
Non, justement. Il existe des hommes qui savent aimer et respecter
une femme tout en la dsirant. Le problme, avec toi, c'est que tu
prfres penser qu'ils ressemblent tous James. Je me suis souvent
demand pourquoi.
Au moins, de cette manire, je ne cours aucun risque.

Kate regretta, une fois de plus, d'en avoir dit aussi long. Si Camilla
apprenait combien Kate redoutait de s'attacher et de souffrir, elle
chercherait srement la raisonner. Et Kate n'avait aucune envie de
changer. A quoi bon? Elle se sentait plus en scurit ainsi.
Aussitt aprs avoir raccroch, Kate monta rejoindre Michael. Elle
alluma le plafonnier d'o se rpandit une lumire bleute trs douce.
Parfaitement rveill prsent, l'enfant cessa de pleurer ds l'entre de
Kate et, quand elle se pencha par-dessus son berceau, il lui tendit les
bras.
En dposant un petit baiser sur la joue potele, Kate bera Michael
jusqu' ce que son hoquet se ft calm. Il avait d se dcouvrir en
dormant car elle lui trouva les mains un peu froides. Pour le rchauffer,
elle attrapa une couverture et len enveloppa. Craignant aussitt d'tre
recouch, le bb fit la moue et ses yeux se remplirent de nouveau de
larmes.
L'assistante sociale qui avait reu Kate aprs le dcs d'Alan et
Jennifer l'avait bien prvenue que, durant quelque temps, un sentiment
de profonde inscurit risquait de troubler le comportement de Michael,
puis s'attnuerait avant de disparatre tout fait. Jusqu' aujourd'hui,
cette inscurit ne se manifestait qu'au travers de crises de larmes
soudaines, au milieu de la nuit, qui obligeaient souvent Kate prendre
Michael dans sa chambre, la nurse faisant gnralement la sourde
oreille.
Pour le moment, Michael ne pleurait plus, mais Kate ne s'y trompait
pas. A peine essaierait-elle de le reposer que les pleurs reprendraient. Et
comment lui reprocher de vouloir attirer tout prix son attention ?
Aucune des nurses qui avaient dfil jusqu' ce jour n'acceptait de
bonne grce de ne pas descendre Michael au rez-de-chausse. La maison
n'tait pas grande, et le salon et la salle manger servaient souvent
d'annex au bureau de Kate. Il arrivait galement la jeune femme d'y
recevoir dner certains de ses clients. Elle n'avait rien d'un cordon bleu,
mais les recettes qu'elle avait soigneusement apprises l'cole lui taient
nanmoins bien utiles. Un dlicieux repas contribuait parfois apaiser
les craintes d'un client hsitant encore signer un contrat avec une
personne dont la carrire n'en tait qu' ses dbuts.
Pour toutes ces raisons, Kate tait oblige de fermer ces trois pices
Michael. Les jouets d'un petit garon, mme charmants et bien rangs,
ne pouvaient que nuire l'image qu'elle prenait tant de soin projeter

d'elle-mme. En compensation, Michael avait hrit de la plus grande


des trois chambres que Kate s'tait charge elle-mme de peindre et de
meubler. Elle devait bien cela Jennifer, qu'elle avait toujours
considre comme une sur.
Certes, la vie de Kate se trouverait grandement simplifie lorsque
Michael serait en ge d'aller l'cole. Pour commencer, d'ici quelques
annes, le cabinet-conseil serait une entreprise solidement tablie. Dj,
Kate n'avait pas se plaindre, mais elle aspirait au jour o la scurit lui
permettrait enfin d'envisager l'avenir avec srnit. Pourvu que Camilla
lui envoie l'aide dont elle avait tant besoin !
Michael s'tant rendormi, Kate approcha doucement de son berceau
avec l'intention de le recoucher. Mais avant mme qu'elle n'atteigne son
but, il rouvrait ses grands yeux bleus.
D'accord, tu as gagn, une fois de plus, dit Kate avec un sourire.
Pour rien au monde elle n'aurait song se plaindre. Travailler dans
la chambre de Michael, assise au bureau qu'elle y avait install exprs et
qui serait un jour celui de l'enfant, avait quelque chose d'apaisant, autant
pour Michael que pour elle-mme.
Le bb dans les bras, Kate descendit prendre au rez-de-chausse son
attach-case o taient rangs les projets qu'elle comptait prsenter
James. Le rendez-vous n'aurait lieu que la semaine suivante mais Kate
comptait profiter de ces quelques jours de dlai pour perfectionner son
travail, si cela tait encore possible.
De retour dans la chambre de Michael, elle reposa le bb dans son
berceau. L'enfant dut sentir qu'elle restait prs de lui car il ferma
immdiatement les paupires.
Une fois qu'elle fut assure que Michael s'tait rendormi, Kate se mit
au travail de bon cur.
D'aprs les renseignements dont elle disposait, les supermarchs de
James Cameron taient construits la plupart du temps la sortie des
villes dans des zones peu attractives. Kate en avait visit deux ou trois,
pour en valuer la taille et la situation. Elle avait galement lu avec
attention les rapports que lui avait remis James et voici ce qu'elle
comptait lui proposer : tant donn l'impossibilit de concurrencer les
grands supermarchs nationaux, il ne restait plus James qu' adopter
pour les siens un style rustique.

Kate penchait pour des arcades, car elles augmenteraient le prestige


de la chane tout en attirant une plus vaste clientle. Il faudrait aussi,
suggrait Kate, adapter les emballages au nouveau look qu'elle
prconisait. Elle avait concrtis ses ides en confectionnant, en papier,
les sacs et les affiches auxquels elle pensait. Enfin, une campagne
publicitaire judicieusement mene permettrait la nouvelle image des
supermarchs Cameron de s'imposer.
Il tait 23 heures passes lorsque Kate releva la tte. Une migraine
commenait lui serrer les tempes car elle n'avait pas os brancher la
lampe de bureau de peur d'incommoder le bb endormi. En reposant
son stylo, elle tendit l'oreille pour couter la respiration rgulire de
Michael.
Elle s'tonnerait toujours de la facilit avec laquelle, en quatre
semaines peine, elle s'tait accoutume dceler chez lui les moindres
changements d'humeur ou le moindre inconfort. Au point qu'une nuit,
elle s'tait rveille en sursaut et avait couru jusqu' sa chambre pour
s'apercevoir qu'en se retournant dans son berceau, Michael s'tait coinc
la main entre les barreaux du lit. Bien que le risque encouru par le bb
et t minime, Kate s'tait rjouie qu'un sixime sens l'ait ainsi alerte.
Pauvre petit , songea-t-elle. Jamais elle ne remplacerait sa vraie
mre mais, pour se consoler, elle se dit qu'en lui demandant d'tre la
marraine de Michael, Jennifer l'avait en quelque sorte choisie pour lui
succder. Et Kate entendait bien se montrer la hauteur de la confiance
qu'avait place en elle son amie.
En considrant les dossiers ouverts sur la table, Kate dcida qu'elle
avait assez travaill pour ce soir.
Demain, samedi, elle irait au bureau. Elle avait pris l'habitude de se
rendre au cabinet ces jours-l, et de profiter du calme du week-end pour
passer en revue le travail de la semaine, mme si elle n'avait pas se
plaindre de ses collaboratrices.
Kate remerciait souvent Camilla de l'aide prcieuse que celle-ci lui
avait apporte, d'abord en lui apprenant le mtier, puis en lui prodiguant
de prcieux conseils quand la jeune femme avait ouvert son propre
cabinet. Grce son amie, elle avait trs vite dcroch de gros contrats et
rencontr les personnes qu'il importait de connatre si l'on voulait avoir
des - chances de russir dans cette branche.
Certes, Kate ne regretterait jamais d'avoir dcid de s'occuper de

Michael, mais n'aurait-elle pas aujourd'hui plus de temps lui consacrer


si elle s'tait contente de rester salarie?
Allons, quoi bon te lamenter? se reprit-elle. Dans deux ans, tu
pourras songer respirer un peu. Peut-tre mme russirait-elle
travailler un ou deux jours par semaine la maison? En attendant, il
fallait uvrer asseoir sa rputation. Voil pourquoi le contrat avec
James Cameron reprsentait une chance inespre...
Encore une affaire en or dont elle pourrait remercier Camilla.

2.

A l'orphelinat, Kate se rveillait trs tt chaque jour et, voyant quel


profit elle pouvait tirer d'une telle habitude, elle n'y avait jamais renonc.
Aussi, quelle que soit l'heure laquelle elle se couchait, la jeune femme
se levait-elle aux aurores.
Ce samedi-l, les gazouillis de Michael lui parvenant de la pice
voisine, elle songea sans nostalgie toutefois l'poque o, sitt
leve, elle partait faire un long jogging. Depuis un mois, Kate ne courait
plus, bien sr. Au lieu de cela, qu'il pleuve ou qu'il vente, elle installait
Michael dans sa poussette et le conduisait au petit parc municipal du
quartier pour profiter avec lui de la fracheur du jour naissant. Arbres et
plates-bandes y taient soigneusement entretenus. Au centre, un bac
sable, dsert ce moment de la journe, entourait un bassin o
pataugeaient quelques canards pour le plus grand plaisir des enfants et
des promeneurs.
Comme chaque matin, Michael, babillant et battant des mains,
manifesta sa joie de sortir lorsque Kate lui enfila sa combinaison-anorak.
Elle-mme portait un jean dlav et un sweat-shirt rose indien, ayant
vite compris qu'avec un enfant de cet ge, ses lgants tailleurs ne
survivraient pas longtemps. Pour sauver sa prcieuse garde-robe, elle
s'en tait donc constitue une seconde, plus raisonnable : cinq ou six
jeans et un assortiment de sweat-shirts de toutes les couleurs.
Connaissant maintenant la tendance de Michael poser partout ses
doigts mouills, elle comprenait la tendance des jeunes mres adopter
des tenues sport !
Kate se brossa soigneusement les cheveux, puis les attacha en queue
de cheval avant d'attraper son anorak. La poussette dans les bras, elle
entreprit de descendre l'escalier de pierre avant de passer le portail et de
se retrouver dans la rue dserte. A cette heure, il n'y avait pas un chat,
mais Kate tait loin de s'en plaindre. Elle avait ainsi l'impression que la
ville encore endormie lui appartenait.
Au parc, les canards l'accueillirent avec de bruyants coin-coin, pour le
plus grand plaisir de Michael. Aprs une bonne demi-heure de
promenade vivifiante, Kate reprit le chemin de la maison.

Ds leur retour, elle installerait Michael dans sa chaise et prparerait


le petit djeuner. Michael en jetterait probablement la moiti par terre et
Kate aurait beaucoup de chance si elle parvenait boire son caf avant
qu'il ne soit tout fait refroidi.
Kate tait une jeune femme ambitieuse mais accable de dettes et, par
consquent, sans aucune scurit financire ; elle ne pouvait compter
que sur elle-mme. Aussi, recueillir un bb de neuf mois tait-elle la
dernire chose qu'elle aurait recherche de son plein gr. Malgr tout,
jamais elle ne s'tait sentie aussi heureuse, au point qu' l'entre de son
jardin, elle s'arrta pour couvrir Michael de baisers. Le gazouillis
dlicieux du petit garon rsonna jusqu'au trottoir d'en face, o l'homme
qui les observait frona les sourcils.
C'est srement la nurse , se dit Garrick, pensif, en regardant Kate
monter les marches du perron pour ouvrir la porte d'entre.
Garrick tait venu l sur un coup de tte, un peu surpris de dcouvrir
que Kate Oakley n'habitait pas loin de chez lui. Toute la soire, il avait
soigneusement tudi le dossier que lui avait remis sur elle David
Wilder. Apparemment, Kate Oakley n'avait aucune raison de vouloir
garder l'enfant. Son avenir professionnel passait avant tout, le dossier
tait clair sur ce point. Bref, elle tait le genre de femme qui n'avait
srement aucune envie de s'encombrer d'un bb. Garrick ne connaissait
que trop bien cette attitude...
Au souvenir de Francesca, il eut une moue amre. Il l'avait rencontre
le soir de ses vingt-trois ans, dans une bote de nuit. Trs vite, ils taient
devenus amants. Six mois plus tard, ils se fianaient; mais aprs six
semaines d'un amour qu'il avait cru partag, Francesca en pousait un
autre.
Garrick serra les poings en se remmorant sa consternation
lorsqu'elle lui avait annonc la nouvelle.
Essaie de comprendre, mon chri. Je t'adore, mais de l
t'pouser... Franchement, m'imagines-tu marie avec quelqu'un d'aussi
pauvre que toi?
Blme, le jeune homme d'alors s'tait seulement rendu compte
combien il s'tait berc d'illusions.
J'esprais tant avoir des enfants de toi, avait-il an moins protest,
en dsespoir de cause.

Le rire par lequel Francesca lui avait rpondu rsonnait encore ses
oreilles.
Moi, des enfants? Pour devenir difforme? Merci bien ! En tout cas,
ne t'inquite pas, mon amour : entre nous, tout peut continuer comme
avant. Calvin est souvent l'tranger. Je t'appellerai.
Garrick ne lui avait pas cach ce qu'il pensait d'elle et de ce corps
qu'elle offrait si gnreusement au premier venu. La cruaut de ses
propos avait cependant bien peu soulag sa souffrance.
Comme tout cela lui paraissait loin, aujourd'hui! Garrick haussa les
paules. En attendant, la msaventure l'avait marqu et il tait bien
dcid rester clibataire. Cependant, son dsir d'avoir des enfants ne
s'tait pas apais et jamais il ne renoncerait celui que lui offrait le
destin, malgr tous les problmes que l'arrive du petit orphelin dans sa
vie allait occasionner. Il lui faudrait, de toute vidence, engager une
nurse. Pourquoi pas la jeune fille actuellement au service de Kate Oakley
? Elle semblait dj adorer le bb. Il ne devrait avoir aucun mal la
convaincre.
Mais chaque chose en son temps. Pour commencer, il devait
rencontrer Kate Oakley. Si celle-ci refusait de lui confier Michael, il se
chargerait de lui dmontrer qu'elle tait incapable d'assumer elle-mme
cette responsabilit.
Soudain, la pluie une fine bruine de novembre vint interrompre
le cours de ses penses et ne tarda pas tremper ses cheveux noirs. Il
traversa la rue. A trente-cinq ans, il tait riche comme Crsus. Que
pouvait-il demander de plus? La femme qui tait sa matresse depuis
trois ans lui avait annonc, quatre mois plus tt, que son employeur lui
offrait un poste en or New York. Elle le refuserait, avait-elle dit, si
Garrick l'pousait. Il n'avait bien sr pas cd au chantage, et s'tonnait
aujourd'hui que la jeune femme lui manqut si peu. Que lui arrivait-il?
A cette question, il ne connaissait que trop bien la rponse : la vie
avait tout simplement perdu sa saveur. Garrick avait atteint un stade o
la russite professionnelle ne suffit plus. En revanche, la perspective
d'avoir un enfant un but, par consquent il sentait son cur battre
plus vite. Michael surgissait point nomm dans l'existence de Garrick
et pour rien au monde celui-ci n'et laiss passer cette chance unique de
reprendre got la vie.

Dans la matine, tandis que Kate jouait avec Michael, la sonnerie de


la porte d'entre retentit. La jeune femme s'empressa d'aller ouvrir et fut
enchante de dcouvrir Camilla sur le seuil. Sans lui laisser le temps
d'admirer le rez-de-chausse, Kate entrana son amie l'tage.
Apparemment, le bb est l-haut, remarqua
Camilla, perplexe. Cependant, ds qu'elle vit Michael en train de jouer
joyeusement avec ses cubes en plastique, elle fondit et ne put rsister la
tentation de le prendre dans ses bras.
Qu'il est mignon ! Absolument adorable !
Michael fit la moue et se tourna vers Kate en rclamant qu'elle le prt.
En riant, la jeune femme obit cette supplique tacite.
En regardant Kate cliner Michael, Camilla se demanda si son amie se
rendait compte quel point elle tait jolie. Ainsi coiffe, avec sa queue de
cheval et sans maquillage, personne ne lui aurait donn ses vingt-huit
ans. Et comme elle tait maternelle, pour une femme cense n'accorder
d'importance qu' sa carrire ! Camilla jugea prfrable de n'en rien dire.
Kate considrait son indpendance comme sacre, et lui faire
remarquer quel point elle tait dj attache l'enfant risquait de la
contrarier.
J'ai une bonne nouvelle t'annoncer, dclara Camilla. Il se peut
que je t'aie trouv quelqu'un pour garder Michael. A l'agence dont je te
parlais hier au tlphone. Ils te proposent un jeune homme parat-il trs
bien et trs expriment, qui adore les enfants, et surtout les bbs. Il
peut commencer ds le dbut de la semaine prochaine. A mon avis, pour
lui le plus tt serait le mieux. Un dtail : j'ai cru comprendre qu'il avait
reu des propositions malhonntes de sa prcdente patronne. Il a ce
genre de situation en horreur et il est aussitt parti en claquant la porte.
Kate s'assit, Michael sur les genoux.
Camilla, je ne suis pas du tout sre que ce soit une bonne ide.
Peut-tre quand Michael aura un peu grandi...
En ralit, Kate n'envisageait pas de gaiet de cur de partager sa
maison avec un homme. Et pourtant, qu'avait-elle craindre? Elle serait
la patronne, et lui l'employ.

En souriant, Camilla la taquina.


Allons, pas de sexisme, s'il te plat. Les messieurs savent aussi bien
que nous s'occuper des bbs. D'ailleurs, au tlphone tu tais d'accord,
il me semble.
Oui, bien sr, convint Kate. Mais je n'avais pas pens que j'allais
devoir l'hberger.
Il y a la chambre d'amis! O est le problme? Voyons, Kate, tu n'as
aucun souci te faire! Tu ne risques pas qu'il te fasse du charme, si c'est
ce qui t'inquite.
Il ne s'agit pas de cela, protesta Kate, gne. Simplement, je n'ai
pas l'habitude de vivre sous le mme toit qu'un homme.
Justement ! Je te rappelle qu'un jour, Michael sera un. Alors, pour
son bien...
Redoutant de se couvrir de ridicule, Kate coupa la son amie.
D'accord, d'accord, j'ai compris. A propos, ge a-t-il?
Je ne sais rien de prcis. En tout cas, mon amie, la personne que je
connais l'agence, se porte garante de lui. Au point qu'elle m'a pos pas
mal de questions ton sujet. Apparemment, il n'est pas le premier se
plaindre qu'on exige de lui certains extras... en dehors de ses obligations,
ajouta Camilla un sourire malicieux. J'ai promis Susan qu'avec il
n'avait pas se tracasser. Elle te l'enverra probablement pendant le
week-end mais elle ne m'a prcis quand exactement. En tout cas, j'ai
jug prfrable de passer te prvenir. Ce qui m'a d'ailleurs permis de
dcouvrir ta nouvelle maison et de faire connaissance avec cet amour.
Camilla se tut un instant pour chatouiller Michael le menton. Cette fois,
le bb lui rendit son sourire.
Tu ne trouves pas bizarre qu'un homme ait envie de s'occuper
d'enfants? demanda pensivement Kate.
Pas du tout. J'en connais plus d'un qui cela ne dplairait pas.
Dans beaucoup de couples, actuellement, c'est la femme qui gagne sa vie
et l'homme qui reste au foyer avec les enfants. Et puis, rien n'est encore
dcid. Si vous n'avez aucun atome crochu les deux, tu chercheras
quelqu'un d'autre. Tout que je peux te dire, c'est que Susan n'engage pas
n'importe qui et que, d'aprs elle, celui-l est extrmement comptent.
Un seul inconvnient, si vous arrivez vous entendre : il ne va pas

exercer ternellement ce mtier. Il suit paralllement une formation


assez pousse en informatique. Il aurait, parat-il, travaill quelques
annes l'tranger.
Camilla jeta un coup d'il sa montre.
Bon, ma chrie, je vais tre oblige de te laisser. Je dois passer
prendre les filles la sortie de leur cours de danse. On dne ensemble,
cette semaine?
Volontiers. Mais je ne sais pas encore quand. Je t'appellerai,
d'accord?
Camilla partie, Michael ne tarda pas rclamer son djeuner. A la
cuisine, Rate l'installa sur sa chaise de bb et sortit du rfrigrateur la
pure de lgumes qu'elle avait prpare, pour la mettre rchauffer.
Trs vite, Michael manifesta son impatience grands cris. Kate le
couvait des yeux, tout attendrie. C'tait inou comme, en quatre
semaines peine, elle s'tait attache lui. Dj, elle le voyait changer,
grandir, s'panouir peu peu. Son cur se serra la pense de Jennifer
et Alan. Ils avaient tant dsir ce fils, ils l'avaient dj tant aim!

Aprs le djeuner, Kate profita de la sieste de Michael pour prendre


une douche. Ainsi, son rveil, serait-elle fin prte pour aller faire les
courses.
La pluie avait cess, mais deux prcautions valant mieux qu'une, Kate
couvrit chaudement Michael et enfila elle-mme un impermable. Puis,
le petit garon install dans la poussette, elle se mit en route.
Dans la rue, plusieurs messieurs se retournrent sur son passage pour
admirer cette femme splendide qui la maternit semblait
particulirement russir. Ses cheveux auburn tincelaient chaque fois
qu'elle approchait de la vitrine claire d'un magasin. Une ou deux mres
de famille auraient donn cher pour savoir comment elle faisait, avec un
petit garon aussi jeune, pour tre si joliment vtue, coiffe et maquille.
Certes, Kate ne passait pas inaperue. Elle choisissait chaque fruit et
chaque lgume aussi consciencieusement qu'elle entreprenait toute
chose, n'hsitant pas marchander lorsqu'elle estimait que,
objectivement, le prix demand dpassait la qualit produit.
Trs tt, Londres, elle avait appris compter chaque penny,

n'acheter que dans un souci d'conomie, sans cesse l'afft de la bonne


affaire. Elle avait jours conserv ces habitudes, mme depuis que cette
rigueur n'tait plus absolument ncessaire.
La nuit tombait dj, quand, aux alentours de 17 heures, Kate prit le
chemin du retour. En passant devant un magasin de jouets, elle admira
la vitrine admirablement dcore pour Nol. Le premier Nol de
Michael. Kate se souvenait encore des ftes organises l'orphelinat,
cette poque de l'anne. Le Matin, les enfants allaient la messe, aprs
quoi un festin de rois leur tait servi. Commenait ensuite la distribution
des cadeaux charitablement offerts par de gnreux donateurs. Tout tait
mis en uvre, en ces priodes de ftes, pour faire oublier aux
malheureux orphelins leur infortune.
Kate se souvint avec quel merveillement Jennifer et elle
dcouvraient leurs cadeaux, si modestes fussent-ils. A la pense de son
amie, Kate se pencha pour caresser la joue de Michael, dans la poussette.
Il lui sourit et, durant quelques secondes, les larmes emburent les
yeux de la jeune femme. Vite, elle se ressaisit. Elle n'allait tout de mme
pas se mettre pleurer, dans la rue, qui plus est! Heureusement, la
maison tait en vue.
Pour le goter, Kate prpara un dessert de son invention : une banane
crase et mlange une cuillere soupe de fromage blanc. Il n'en
fallait pas davantage pour dclencher la joie de Michael.
La dernire bouche avale, Kate fit couler l'eau du bain du bb. Le
bain! Moment apprci entre tous tant de l'enfant que de Kate. Durant
la semaine, Kate avait si rarement le temps d'y assister! Une nurse un
peu pince s'tait plainte du remue-mnage que provoquait Michael en
projetant de l'eau dans toute la pice. Kate, qui ne voulait pour rien au
monde rprimer les lans de bonne humeur du bb, n'avait pas t
fche de voir la rabat-joie plier bagages ds le lendemain matin. Kate
avait trouv d'emble sympathique celle qui lui avait succd.
Seulement, celle-ci n'tait pas reste plus d'une semaine, son fianc
n'apprciant gure qu'elle travaillt aussi tard et le rejoignt des heures
impossibles.
La petite baignoire tait presque pleine quand un bref coup de
sonnette retentit la porte d'entre. Une chance, Kate n'avait pas encore
dshabill Michael. Contrarie nanmoins de ce que le rituel ft, mme
momentanment, interrompu, elle prit le petit garon dans ses bras et
alla ouvrir.

Le visiteur lui tait inconnu. Dans la pnombre du perron, Kate


distinguait mal ses traits. Pourtant, sans bien comprendre pourquoi, elle
se sentit tout coup intimide.
J'aimerais voir Kate Oakley, dit-il.
Il s'exprimait d'une voix grave, avec aisance, comme quelqu'un qui
dteste perdre son temps ou gaspiller son nergie, et le ton acheva de
dsorienter Kate.
Euh... oui, c'est moi, balbutia-t-elle en reculant, comme pour
l'inviter entrer.
L'inconnu la suivit l'intrieur et, tout coup, Kate comprit ou crut
comprendre.
C'est l'agence qui vous envoie, je crois, s'cria-t-elle, presque
soulage. Je vous souhaite la bienvenue. Je m'apprtais justement
donner son bain Michael. Voulez-vous monter avec nous? Nous
parlerons l-haut.
Kate se dirigeait dj vers l'escalier, sans attendre de rponse.
Cependant, quelque chose, chez cet homme, la troublait. A peine avaitelle crois son regard qu'elle avait prouv une incomprhensible
apprhension, comme si ses propres comptences allaient tre juges, et
non celles du visiteur.
Pour commencer, le baby-sitter que lui envoyait l'agence tait plus
g qu'elle n'aurait cru, et elle se reprsentait mal quelqu'un d'aussi
proche de la quarantaine en train de dorloter Michael du matin au soir.
Heureusement, Camilla l'avait prvenue qu'il n'exerait ce mtier que
provisoirement, en attendant de se lancer dans l'informatique ds la fin
de sa formation.
Arrive l'tage, elle jeta un coup d'il par-dessus son paule et
observa le visiteur la drobe. Il avait les cheveux frachement coups,
les ongles soigneusement entretenus et ses vtements, malgr leur
simplicit, taient d'une rare lgance. A l'vidence, cet homme
s'habillait avec got : le blouson de cuir fin, le pantalon pinces et les
chaussures italiennes parfaitement assorties en tmoignaient. S'tait-il
constitu cette garde-robe au temps o il travaillait l'tranger?
Probablement.
D'aprs l'agence, vous avez une grande exprience des bbs,

remarqua Kate quand il l'eut rejointe. Je dois dire que cela me surprend.
Garrick avait suivi Kate sans se poser de questions, trop content de
s'introduire aussi facilement en terrain ennemi. Mais de quelle agence
lui parlait donc la jeune femme? Il avait beau se rjouir de sa chance, il
dtestait tre pris au dpourvu, exploit que cette jeune personne venait
de raliser plusieurs reprises en l'espace de quelques minutes. Tout
d'abord, quand elle tait venue lui ouvrir. Il s'tait alors rendu compte
que la jeune femme qu'il avait prise le matin, pour la nurse rentrant de
promenade n'tait autre que Kate Oakley elle-mme. A prsent, un
lgant chignon assagissait ses cheveux et la manire dont elle
s'adressait lui trahissait son habitude de diriger.
Curieusement, l'enfant gazouillait dans ses bras, l'air parfaitement
panoui, et souriait mme en explorant le visage de Kate du bout des
doigts. Plus trange encore, Kate semblait enchante.
Ces dtails troublaient Garrick au plus haut point, car ils entranaient
des complications auxquelles il n'avait pas pens un seul instant. Lui
n'avait prvu qu'un entretien bref avec Kate Oakley, l'issue duquel il lui
offrirait une gnreuse somme d'argent qu'elle s'empresserait d'accepter,
en femme d'affaires raisonnable qu'elle tait. Apparemment, les choses
s'engageaient diffremment.
Et puis, quelle tait donc cette agence dont parlait Kate? Garrick
n'avait pas l'habitude d'tre pris pour un autre et n'apprciait pas du tout
la plaisanterie.
Je m'en remets entirement au jugement de la personne qui vous
envoie, reprit Kate, mais ne m'en veuillez pas si je vous pose deux ou
trois questions. Pour commencer, vous a-t-on expliqu que vous seriez
seul avec Michael du matin au soir ? Je travaille, malheureusement, il
m'arrive de rentrer trs tard. Par consquent, comptez sur des horaires
assez irrguliers. Le week-end, en revanche, vous avez quartier libre. Je
n'ai pas de voiture vous prter mais, d'aprs agence, vous en possdez
une. Je vous montrerai votre chambre dans un instant. Oui, Michael, je
sais bien que tu as hte de te glisser dans ton bain... Dsole, lana Kate
par-dessus son paule en pntrant dans la salle de bains, mais c'est son
moment prfr de la journe, et il a tendance s'impatienter quand je
suis en retard.
Kate se retourna tout coup, avec une ide.
Aprs tout, si vous lui donniez vous-mme son bain? Ce serait une

excellente manire de faire connaissance et puis, ainsi, je pourrai voir


comment vous vous y prenez. Je vous avoue que, lorsque mon amie m'a
conseill d'engager un homme au lieu d'une femme, j'ai hsit. Mais elle
m'a fait judicieusement remarquer que Michael bnficierait ainsi d'une
prsence masculine qu'tant clibataire, je ne peux lui offrir.
Garrick, qui s'tait arrt sur le seuil, contempla fixement la nuque
gracieuse de Kate pendant qu'elle dposait Michael sur la table langer.
Le prenait-elle donc pour... une nurse ou quelqu'un de ce genre?
Lentement, Garrick ta son blouson et remonta ses manches. Quand
Kate lui sourit timidement en lui cdant la place, il dut se rendre
l'vidence : elle ne souponnait absolument pas la vritable identit de
son visiteur.
Sur le point de dissiper le malentendu, il se ravisa soudain. A
plusieurs reprises, dans sa vie, il avait t oblig de prendre des dcisions
impulsives sans que lui soit laiss le temps d'en peser les avantages et les
inconvnients. Pas une seule fois son intuition ne lavait tromp.
Aujourd'hui, elle lui soufflait de jouer le jeu. Il tait maintenant peu
prs certain que Kate ne lui confierait pas Michael aussi facilement qu'il
l'avait espr. Ce qui ne changeait en rien sa dtermination d'adopter
l'enfant. Seulement, il allait devoir employer une autre mthode pour y
parvenir.
David Wilder l'avait bien prvenu : le seul moyen pour que le juge
revienne sur sa dcision en ce qui concernait Kate tait de prouver
qu'elle n'tait pas la hauteur de la tche. Garrick ne pouvait esprer le
dmontrer autrement qu'en saisissant la perche que la jeune femme lui
tendait. Pour commencer, il se demandait bien ce que penserait le juge
d'une femme qui confiait un enfant de neuf mois un inconnu, sans
mme exiger de rfrences!
Garrick rendit enfin Kate son sourire. Un sourire trange, qui
l'intrigua. Un moment, elle fut tente de lui reprendre vivement Michael
et de le prier de s'en aller.
Allons, du calme, se raisonna-t-elle. Que ce monsieur soit plus beau
et plus viril que tu ne l'imaginais n'est pas une raison pour le flanquer
dehors.
Pendant ce temps, Garrick remerciait sa bonne toile et bnissait
silencieusement la passion de sa mre pour les enfants, car aussi bien
enfant qu'adolescent, il avait des centaines de fois assist au rituel du

bain des petits voisins qu'elle gardait frquemment.


Pour ce qui tait de Kate, le dossier qu'il avait lu la concernant la
dcrivait comme une battante qui consacrait tout son temps et toute
son nergie sa carrire. L'auteur du rapport avait tout de mme un peu
exagr car, en le lisant, Garrick s'tait fait l'ide d'une femme dure,
froide et prtentieuse. Or elle n'tait rien de tout cela. En une dizaine de
minutes peine, il avait mme dcel chez elle une certaine
vulnrabilit, malgr ses efforts pour la cacher.
Le moment n'tant pas la rflexion mais plutt l'action, Garrick
entreprit de dshabiller Michael. Kate l'observait en silence, dj
soulage de voir le bb se tortiller en riant et en agitant les bras et les
jambes. Le visiteur maniait les boutons-pression un peu
maladroitement, mais ses mains n'taient que douceur pour changer
Michael de position, au point que Kate dtourna trs vite les yeux. La
scne lui rappelait des souvenirs qu'elle prfrait oublier, ceux d'une
poque o elle-mme avait t une enfant chrie et adule, au sein d'une
famille unie. Du jour au lendemain, le rve avait bascul dans le
cauchemar, et ses parents avaient disparu, sans qu'elle ret la moindre
explication avant longtemps.
De la lgre hsitation de Garrick au moment d'ter la couche, Kate
conclut qu'il s'occupait sans doute pour la premire fois d'un bb aussi
petit. Le doute et les craintes de Kate resurgirent et elle avana d'un pas,
prte arracher Michael aux bras de cet incapable.
Finalement, je ne pense pas que ce soit une bonne ide, dit-elle, se
contenant peine. Michael n'a que quelques mois et...
Sans prendre la peine de terminer sa phrase, elle voulut reprendre
son filleul. Mais la voix douce de Garrick l'en dissuada.
Oui. Il est mme trs petit pour son ge, approuva-t-il, se
mprenant dlibrment sur le sens des paroles de Kate. Il tait
prmatur, non?
A l'air poustoufl de Kate, Garrick comprit qu'il avait vu juste.
Oui, approuva-t-elle, dcontenance.
Sans un mot de plus, Garrick souleva Michael et le transporta jusqu'
sa baignoire. Quand le bb commena patauger gaiement, Garrick
reprit la conversation.

Et son pre? Le voit-il souvent?


Aussi pnible ft-elle, mieux valait dire toute la vrit Garrick.
Michael est orphelin, murmura Kate. Ses parents ont t tus dans
un accident de voiture.
La pleur soudaine de la jeune femme culpabilisa Garrick qui ne
s'tait pas attendu une telle dtresse de sa part. Dans sa hte d'en finir,
il avait oubli que Kate et Jennifer avaient t les meilleures amies du
monde. N'avaient-elles pas grandi dans le mme orphelinat? Garrick
finissait par se demander s'il n'avait pas tir des conclusions un peu
htives du rapport lu la veille.
Pour cacher sa perplexit, il dclara :
Si je comprends bien, Michael n'est pas votre fils.
Kate en eut un instant le souffle coup, d'autant plus qu'elle dtestait
l'insinuation qui se cachait derrire ces quelques mots. Michael tait
dsormais son enfant, personne n'avait le droit d'en douter ! Elle le
considrait et l'aimait dj comme un fils!
Une vritable panique s'empara d'elle comme chaque fois qu'elle se
sentait attaque.
Dans un brouillard, elle entendit la voix de l'inconnu :
Je suis navr. Je ne voulais pas vous contrarier.
Kate battit des paupires en s'efforant de se dominer.
Ce n'est rien, dit-elle en esprant que le sujet tait clos.
A son grand dsarroi, l'homme poursuivit.
Apparemment, vous tiez trs proche de parents de Michael.
Kate prit une profonde inspiration. Elle tait deux doigts de
congdier l'indiscret. De quel droit cet homme lui posait-il toutes ces
questions? Elle se ressaisit temps en se disant qu'aprs tout, il ne
cherchait qu' engager la conversation. Elle ne pouvait gure lui
reprocher de s'informer au sujet du bb.
Elle rpondit donc, en tchant de garder son sang-froid :

La maman de Michael tait une de mes meilleures amies.


Je suis navr. Cela ne doit pas tre facile, quand on est clibataire,
de se retrouver du jour au lendemain avec une telle responsabilit. Il n'a
donc pas d'autre famille?
Cette fois, il passait les bornes! Cependant, Kate seffora de garder
son calme. Elle ne pouvait manifester sa rprobation sans trahir ses
motions. Elle sentait poindre en elle une angoisse familire, si aigu
que, si elle avait t seule, elle n'aurait pas tard clater en sanglots.
Dieu merci, elle avait appris se contrler.
Pas vraiment, dclara-t-elle le plus naturellement possible.
Jennifer et moi avons grandi ensemble dans un orphelinat. Quant
Alan, son mari, il tait fils unique et ses parents sont dcds. Il avait
bien un cousin loign, je crois, mais qu'il ne voyait plus depuis
longtemps.
Je vois, murmura Garrick, sans prter attention aux derniers mots
de Kate.
Que n'y avait-il pens plus tt! Orpheline elle-mme, Kate pouvait
difficilement se substituer la famille que le petit garon venait de
perdre ! Il suffisait donc de demander cette jeune personne si, son
avis, Michael ne serait pas mille fois plus heureux chez quelqu'un
capable de lui transmettre non seulement une aisance matrielle mais de
vraies racines familiales.
Aussi cynique que ft l'opinion de Garrick propos du mariage,
jamais il n'avait dout du bonheur de ses parents, ni song renier
l'amour que tous deux lui avaient prodigu quand il tait enfant. Comme
il serait facile de lancer ngligemment une remarque insidieuse pour
accentuer les doutes qui perscutaient dj Kate Oakley! Garrick
commenait la souponner de s'estimer incomptente pour prendre cet
enfant en charge. Il lui fallait en profiter!
Mais, constern, Garrick comprit qu'il ne pouvait tout simplement
pas se rsoudre accabler Kate plus qu'elle ne l'tait dj. Comment
expliquer cette faiblesse irraisonne? Garrick n'aurait pas t plus
surpris si la terre s'tait tout coup arrte de tourner! Ne tenait-il pas l
un argument prcieux pour emporter la victoire? Cependant, il avait suffi
Kate de le regarder avec sa dtresse de petite fille dsespre pour le
rduire au silence!

Etait-il devenu fou?


Qu'y a-t-il? s'enquit soudain Kate.
J'tais en train de me dire que la vie ne devait pas toujours tre
facile, quand vous tiez petite, dit Garrick. Je comprends mieux ce que
Michael doit reprsenter pour vous.
Plus tard, Garrick se demanderait ce qui avait bien pu lui passer par la
tte, pour prononcer ces mots. Mais en voyant l'affolement de Kate, il ne
songea qu' tendre le bras et lui prendre doucement la main pour
apaiser son tourment.
Kate fut comme paralyse, et Garrick se rendit compte alors de
l'absurdit de son initiative. Silencieusement, il maudit ce bon cur qui
lui jouait des tours. A quoi rimait cet lan de piti?
En attendant, il comprit, au sourire timide avec lequel Kate le
remercia, qu'il venait de dcrocher un nouvel emploi. Lui, nurse? Il
entendait d'ici les commentaires sarcastiques de la presse si jamais celleci avait vent de la nouvelle!

3.

A quelques kilomtres de l, Camilla assistait, soucieuse, la


conversation tlphonique de sa belle-mre et de son mari.
Mon pre a t transport d'urgence l'hpital, expliqua Peter
quand il eut raccroch. Il a t victime d'une attaque. Maman aimerait
beaucoup que nous allions les voir.
Je prpare les valises tout de suite, rpondit Camilla sans une
hsitation.
Dans sa hte voler au secours de ses beaux-parents qu'elle adorait,
Camilla en oublia de prvenir Kate : le jeune homme dont elle lui avait
parl n'tait malheureusement dj plus disponible. Susan, l'amie de
Camilla, avait promis d'envoyer quelqu'un d'autre la place, mais Kate
allait devoir patienter.

Kate observait Garrick en train de donner son bain Michael. Il tait


certes moins expriment que les prcdentes nurses, mais le plaisir
vident qu'avait Michael jouer avec lui compensait largement sa
gaucherie. Peut-tre qu'une prsence masculine manquait vraiment au
petit garon, malgr son jeune ge.
Lui qui d'habitude gardait toujours ses distances avec les inconnus
battait des mains et agitait ses jouets avec force rires et cris de joie. Il
semblait vouloir prolonger ternellement le bain.
L'eau ayant refroidi, il fallut mettre un terme aux rjouissances,
d'autant que Garrick commenait tre passablement tremp! Celui-ci
avait peine tendu Michael Kate, pour qu'elle l'enveloppe d'une
serviette de bain chaude, qu'il lui demandait, sans prambule :
Alors? Vous m'engagez?
Garrick avait pris la prcaution d'ter sa montre, avant le bain. En le
regardant la glisser de nouveau autour de son poignet, Kate remarqua
l'objet qui avait d coter une fortune. Un luxe tonnant pour un homme
qui acceptait un salaire si faible pour s'occuper de Michael. Mais peut-

tre s'agissait-il l d'un cadeau.


Kate hsitait tandis que, dans ses bras, l'enfant commenait s'agiter.
Battant des mains, poussant de petits cris perants, ce dernier semblait
chercher attirer l'attention de Garrick. Alors Kate ne tergiversa pas
davantage.
Oui, dit-elle enfin, en priant le ciel de ne pas avoir le regretter.
Parfait. Maintenant, si je pouvais utiliser votre sche-linge...
Considrant un instant la chemise de Garrick, elle sourit :
Il se trouve la cuisine. Avez-vous d'autres questions?
Oui. Verriez-vous un inconvnient ce que j'installe un ordinateur
dans ma chambre?
D'abord interloque, Kate se souvint que, d'aprs Camilla, le babysitter tait actuellement en train de se reconvertir dans l'informatique.
Sans doute comptait-il profiter de ses moments de libert pour tudier.
Aucun, rpondit-elle. Par chance, il y a un bureau dans votre
chambre. Je suis dsole, mais vous n'aurez pas de salle de bains
individuelle. Vous partagerez celle-ci avec Michael, mais, videmment,
vous devrez vous contenter d'une douche. Il y a bien une baignoire, dans
la mienne, mais...
Kate se remmora soudain les raisons pour lesquelles il avait quitt
son dernier emploi et jugea prfrable de ne pas poursuivre, mme si elle
imaginait mal comment quiconque, homme ou femme, avait pu un jour
intimider un personnage aussi sr de lui.
On m'a dit que vous aviez eu quelques problmes avec vos
prcdents employeurs, bredouilla-t-elle.
Garrick carquilla les yeux en se demandant de quoi elle pouvait bien
parler.
De quelle sorte?
Avec surprise, Garrick s'aperut que Kate rougissait, maintenant. A en
croire le dossier qu'il avait lu son sujet, c'tait pourtant une jeune
femme combative et rarement dsoriente. Encore une erreur de plus
dans le rapport que lui avait remis l'avocat.

De son ct, Kate se demandait si Garrick ne faisait pas exprs de ne


pas comprendre. Ou bien s'il la testait pour s'assurer qu'il n'avait rien
craindre d'elle? Kate faillit changer d'avis et le renvoyer. Mais Michael
l'avait si bien accept!
La personne qui vous employait tait un peu... envahissante, ce
qu'on m'a dit, dclara-t-elle en vitant soigneusement de croiser le
regard de Garrick. Je tiens vous rassurer : vous n'avez rien de tel
craindre ici.
Sur ce, elle lui tourna le dos et ne vit pas la stupfaction se peindre sur
le visage de Garrick.
Ce dernier se retint grand peine d'clater de rire. Les assauts
auxquels faisait allusion Kate taient pour lui monnaie courante, mais
tout de mme, renoncer son gagne-pain pour y chapper!
Kate s'aperut alors qu'il l'observait d'un il amus. Mettait-il par
hasard sa parole en doute? se demanda-t-elle, affole. Il se savait
srement extrmement sduisant, irrsistible mme, le genre d'homme
qui ferait rver plus d'une femme clibataire. Qu'il se rassure! Avec elle,
il pouvait dormir tranquille.
J'insiste, reprit-elle, dcide dissiper tout fait le malentendu. Je
suis quelqu'un de trs indpendant et de trs occup. Je n'ai nullement
besoin d'un homme pour me tenir compagnie ou... ou pire.
Garrick la dvisageait ouvertement dsormais. Il ne semblait
nullement vex l'instar de ces hommes auxquels il tait arriv Kate de
tenir le mme discours. Non, il avait simplement un air de reproche.
Garrick, en effet, acceptait mal le rejet de Kate. Et son propre
mcontentement le surprenait mme tellement qu'il ne se reconnaissait
plus. Aprs tout, Kate vivait comme bon lui semblait ! A quoi rimait ce
regret insens qu'elle ne s'intresst pas lui? Il s'en voulait surtout
d'avoir, mme un bref instant, cess de considrer Kate comme un
obstacle ses projets.
Kate perut chez lui une contrarit, sans se douter un instant qu'elle
en tait la cause. Elle lui fut, en tout cas, trs reconnaissante de rompre
enfin le silence.
Dans ces conditions, je me demande comment vous trouverez le
temps et l'envie de vous consacrer Michael.

En mme temps qu'une vive colre l'ide que cet inconnu pt douter
de son dvouement inconditionnel Michael, Kate prouva une peur
irraisonne qui l'empcha de parler.
Cela ne doit pas tre facile d'adopter du jour au lendemain l'enfant
d'une autre, insistait Garrick. Surtout quand on travaille, qu'on est
clibataire et qu'on n'a aucune exprience de la maternit. Il ne vous
arrive pas de regretter d'avoir pris la dcision un peu vite?
L encore, Kate ne parvint pas cacher son dsarroi.
Srement pas! s'cria-t-elle. La mre de Michael tait une amie et
je...
Comme elle se taisait soudain, Garrick se demanda s'il n'tait pas all
un peu loin, pour un simple employ.
On dirait que vous ne renonceriez lui pour rien au monde, repritil, l'air dtach.
Pour rien au monde, acquiesa Kate, sans se rendre compte qu'elle
confirmait ainsi les plus sombres pressentiments de Garrick. Mais
revenons ce qui nous intresse. On a d vous dire que j'avais besoin de
vous au plus vite. Cela vous pose-t-il un problme?
Pas du tout.
A propos, vous ne vous tes pas prsent.
Je m'appelle G... euh, Rick. Rick Evans.
Un moment, il avait failli se trahir. Kate connaissait srement son
nom. Il l'observa avec attention, essayant de voir si ce patronyme lui
rappelait quelque chose. Apparemment non. Evans tait un nom de
famille suffisamment rpandu. Garrick n'avait rien craindre, Kate tait
trop proccupe pour avoir remarqu la brve hsitation de son visiteur.
Je peux commencer ds lundi, si cela vous convient, reprit-il,
rassur. J'apporterai mes affaires dans la soire, demain.
Entendu.
Puis il entreprit de scher sa chemise. Sans paratre le moins du
monde gn, il se mit torse nu devant Kate, rvlant une large poitrine
la peau dore dont le parfum pic troubla la jeune femme.

Instinctivement, elle s'loigna d'un pas.


Sa raction ne passa pas inaperue et surprit mme Garrick qui avait
l'habitude d'veiller sinon systmatiquement le dsir, du moins une vive
curiosit. Le mouvement de recul et la surprise presque choque de Kate
le droutrent, au point qu'il se surprit lui-mme admirer la distinction
instinctive de sa patronne .
Votre chambre est par ici, annona Kate.
Garrick redescendit brusquement sur terre pour suivre Kate.
La chambre qu'elle lui destinait aurait tenu sans peine dans un recoin
de l'appartement de Garrick. Mais peu importait, du moment que le
bureau tait assez grand pour qu'il y installt son ordinateur. Garrick
n'allait gure chmer durant les vingt-quatre heures venir. Il s'agissait
primo de trouver une nurse laquelle confier Michael dans la journe
sinon il ne russirait jamais se concentrer sur son travail ; secundo,
d'avertir le standard de faire passer tous ses appels sur le tlphone de sa
voiture. Une chance, Garrick n'avait aucun rendez-vous urgent. Il
suffisait de prvenir Gerald Oswald de n'en prendre aucun. Il imaginait
d'ici l'air abasourdi de son bras droit quand il lui expliquerait son plan.
Heureusement, Gerald tait la discrtion mme.
En attendant, moins de gens seraient au courant de sa nouvelle
situation , mieux Garrick se porterait. Il tait providentiel que Kate
travaillt tard dans la soire. La dernire chose dont il avait besoin tait
un employeur susceptible de dbarquer l'improviste au beau milieu de
la journe. Une fois install dans la place, lui de se dbrouiller pour
prouver aux autorits l'incomptence de Kate.
Bien malin qui et devin les penses qui traversaient l'esprit de
Garrick alors qu'il suivait Kate au rez-de-chausse, sa chemise sur un
bras, sa veste sur l'autre. Michael, lui, dormait dj du sommeil du juste,
au fond de son berceau.
A la cuisine, pendant que schait la chemise, Kate montra Garrick
o elle rangeait les aliments de Michael. Puis elle l'informa de la routine
dj mise au point pour ses prdcesseurs.
Et s'il y a le moindre problme? s'enquit Garrick.
Vous pouvez m'appeler au bureau. Mais seulement en cas
d'urgence.

Croyant dceler chez lui une certaine rprobation, elle jugea utile de
prciser :
Il est hors de question que je nglige mon travail, Rick. C'est
pourquoi je vous demande de ne pas me dranger pour un oui ou pour
un non. Je vous emploie pour cela.
Elle avait parl d'un ton un peu sec. La vision prolonge du torse nu
de Garrick la troublait beaucoup trop son got. Pourquoi diable ne lui
avait-elle pas demand de patienter au salon, ou bien d'enfiler sa veste?
Kate avait de plus en plus de mal se reprsenter un homme aussi
viril en train de dorloter un enfant. Il avait pourtant baign Michael avec
une tendresse qu'aucune des prcdentes nurses n'avait jamais
manifeste. D'ailleurs, la joie de Michael ne trompait pas : d'emble, il
avait adopt Rick. Elle seule prouvait donc cette impression de danger.
Mais que risquait-elle au juste?
Une pense imprvue traversa l'esprit de Kate. Ils n'en avaient parl
ni l'un ni l'autre, mais peut-tre Rick avait-il l'intention de recevoir des
amis? Aprs tout, les baby-sitters qui l'avaient prcd chez Kate
jugeaient que ce privilge leur revenait de droit.
Songer qu'il pt inviter une femme chez elle et, pourquoi pas, lui faire
l'amour dans la petite chambre souleva chez Kate une vague
d'apprhension. Mais pourquoi se tracassait-elle? Il lui suffisait
d'aborder le sujet avec Rick, de lui dire qu'elle prfrait qu'il s'abstnt !
Le courage lui manqua. Dans le fond, quoi bon prcipiter les
choses? Le problme ne se poserait peut-tre jamais.
Le sche-linge s'tant enfin arrt de tourner, Garrick approcha de la
machine pour rcuprer sa chemise. Sans bien comprendre comment,
Kate, qui s'tait elle-mme avance, se retrouva coince entre l'appareil
et Garrick. Aussitt, elle sentit la panique l'envahir. Lui s'carta pourtant
tout de suite et Kate se demanda ce qui l'avait ce point effraye. Garrick
n'avait vraiment rien dit ou fait qui expliqut la terreur soudaine de
Kate.
Pourvu qu'il ait chang d'avis et m'annonce que, tout compte fait, la
place ne lui convient pas! songeait Kate en raccompagnant Rick dans le
vestibule. Quand Camilla avait mis l'ide d'un baby-sitter masculin,
Kate s'tait imagin un personnage doux et tranquille, presque effmin,
et en tout cas nullement menaant. Alors que, plus elle observait celui-ci,

moins elle s'expliquait qu'un homme comme lui envisaget de gagner


ainsi sa vie. En lui ouvrant la porte, elle demanda soudain :
Etes-vous bien sr de vouloir vous occuper de Michael? Vous ne
verrez personne de la journe. Et puis un enfant requiert une attention
de tous les instants.
Garrick fut immdiatement sur ses gardes. Kate avait des arrirepenses, il l'avait senti la cuisine, quand elle avait recul si
brusquement, devant le sche-linge. Il s'empressa de la rassurer.
Oui, j'en suis absolument sr. J'adore les enfants. Michael et moi
allons trs bien nous entendre. Et d'ailleurs, j'ai besoin de cet argent,
ajouta-t-il en esprant que Kate n'y verrait que du feu.
Pourtant, lorsqu'elle aperut la Ferrari flambant neuve gare devant
chez elle, Kate ne put s'empcher d'y faire allusion.
Vous avez sans doute achet cette voiture quand vous travailliez
l'tranger, remarqua-t-elle, offrant sans le savoir une porte de sortie
Garrick.
Exact, acquiesa-t-il. Elle est, rassurez-vous, bien plus vieille qu'elle
n'en a l'air. Je suis simplement trs mticuleux.
Loin d'tre une spcialiste, Kate le crut sur parole, mme si elle avait
peine comprendre comment, avec d'aussi faibles revenus, Garrick
russissait entretenir un modle aussi luxueux. Mais, aprs tout, rien
de tout cela ne la regardait.
Au grand soulagement de Garrick, Kate n'attendit pas qu'il ft install
au volant pour refermer la porte, car tout de suite aprs, le tlphone
portable sonnait. Garrick prfra s'loigner jusqu'au coin de la rue avant
de dcrocher. L'appel provenait d'une vieille connaissance qui l'invitait
un bal de bienfaisance, esprant sans doute obtenir un don de sa part.
Garrick dclina l'invitation. Sa gnrosit tait sans limite, mais jamais
lorsque certains snobs, sans doute pour se donner bonne conscience,
dpensaient une centaine de milliers de livres pour une soire alors que
n'en seraient recueillies que deux mille pour la cause elle-mme.
Quand il eut raccroch, Garrick composa le numro de Gerald, sa
disposition pratiquement vingt-quatre heures sur vingt-quatre, pour lui
donner ses dernires instructions.
Ce fut en se garant au pied de son prestigieux immeuble que Garrick

se rendit compte avec surprise quel point il tait fatigu. Sa chemise


sentait le talc de Michael, constata-t-il avec un sourire attendri. De Kate
manait le mme parfum.
Garrick n'apprciant gure la direction que prenaient ses penses, il
s'empressa de revenir des considrations plus matrielles. Pourvu que
Gerald lui trouve rapidement une nurse fiable pour le remplacer dans la
journe !
Garrick devait cependant reconnatre, un peu surpris, qu'il se
rjouissait l'ide de relever ce dfi. D'autant plus qu'il ne doutait pas de
remporter la victoire, et cela sans le moindre scrupule. Kate avait beau
raffoler de Michael, l'lever seule prsentait des difficults
insurmontables dont Garrick se chargeait de la dgager. Un jour,
d'ailleurs, elle lui en serait reconnaissante. Sinon...
Il haussa les paules. Les sentiments de Kate Oakley son gard lui
importaient peu. Et mme pas du tout.

4.

Avec un profond soupir, Kate raccrocha. A quatre reprises, dj, elle


avait tent de joindre Camilla, non seulement pour lui annoncer qu'elle
avait engag Rick, mais surtout pour qurir des encouragements de son
amie. Chaque fois, cependant, elle avait obtenu le mme message, sur le
rpondeur, annonant que Camilla et son mari s'taient absents, sans
aucune prcision quant la date de leur retour.
O es-tu donc passe, Camilla ? se lamenta Kate haute voix.
Elle tait assise en tailleur sa position favorite sur la moquette,
dans la chambre de Michael. Depuis un moment dj, le bb assemblait
consciencieusement ses cubes, puis les bousculait en riant, avant de se
remettre aussitt au travail.
Kate l'observait avec tendresse. Comme il lui paraissait trange qu'un
si petit tre ait boulevers son existence ce point ! Les expositions de
peinture, les aprs-midi de shopping, les dners au restaurant et les
soires au thtre qui avaient constitu l'essentiel de ses week-ends
n'taient plus dsormais qu'un lointain souvenir. De longues
promenades dans le parc les avaient remplacs. Dans le meilleur des cas,
le dimanche soir, elle pouvait s'accorder une demi-heure de lecture, une
fois Michael endormi, avant de mettre au point son emploi du temps
pour la semaine suivante.
Aujourd'hui, il fait vraiment trop mauvais pour sortir mme
quelques minutes, dit-elle Michael.
Le vent ayant souffl toute la nuit, les feuilles mortes avaient d
s'accumuler dans les alles troites du petit parc, et la temprature avait
considrablement chut depuis la veille.
Michael posa un cube sur le genou de Kate, rclamant ainsi son
attention. Le message reu, Kate entreprit d'crire le prnom de Michael
grce aux lettres peintes sur chaque face des cubes de couleur vive. En
les alignant, cependant, Kate s'aperut bientt qu'elle continuait d'avoir
l'esprit ailleurs et guettait inconsciemment les bruits de moteur dans la
rue ainsi que la sonnette au rez-de-chausse.
Soudain, elle songea Rick Evans. Avait-elle raison de confier

Michael un inconnu? Certes, elle ne connaissait pas davantage les


nurses qui l'avaient prcd. Mais Rick tait tout de mme un homme.
Kate haussa les paules. Comment pouvait-elle s'abaisser des
considrations aussi sexistes? Il lui suffisait de se rappeler comme
Michael avait d'emble eu un lan vers Rick. Jamais une chose pareille
ne s'tait produite avec les prcdentes nounous toutes des femmes,
pourtant!
En conclusion, ce n'tait pas tant pour Michael que pour elle-mme
qu'elle s'inquitait. Les sentiments tranges que lui inspirait Rick ne lui
disaient rien qui vaille. Pour commencer, il tait loin de ressembler au
baby-sitter qu'elle avait imagin. Sa manire de parler et de se comporter
voquait davantage la puissance d'un homme d'affaires ou d'un chef
d'entreprise que la douceur laquelle on tait en droit de s'attendre, de
la part d'un homme habitu s'occuper d'enfants.
De pareils prjugs m'tonnent de ta part ! se gronda Kate voix
haute. D'aprs toi, veiller sur des enfants serait-il donc moins important
que de diriger une socit?
Tant que ne serait pas reconnue et respecte la tche d'une mre, il
serait vain d'esprer une relle galit des sexes, Kate le savait. Elle
savait galement que ses rticences l'ide d'engager un homme pour
prendre soin de Michael entretenaient l'ingalit qu'elle combattait.
L'exprience n'en serait donc que plus enrichissante.

Le soir venu, Kate tait toujours sans nouvelles de Rick Evans. Avaitil chang d'avis? Avec surprise, elle s'aperut que cette ventualit la
soulageait quand bien mme il lui faudrait reprendre les recherches. Et
de toute urgence, puisqu'elle n'avait personne pour garder l'enfant le
lendemain.
A l'tage, Michael dormait et Kate en profita pour s'installer son
bureau et passer en revue ses rendez-vous de la semaine. Elle comptait
dj quelques clients srs, des petites entreprises, mais elle avait
dsesprment besoin de dcrocher un contrat comme celui qu'elle
esprait signer avec James Cameron.
Elle sortit le dossier des supermarchs et le feuilleta pour la centime
fois afin de s'assurer qu'elle n'avait rien oubli d'important. Ses
collaboratrices avaient rpertori les stations de radio et de tlvision

locales. Elle-mme s'tait occupe d'imaginer le conditionnement offrant


l'image idale qui correspondrait au nouveau look des supermarchs.
Elle avait slectionn plusieurs magazines, dans lesquels la publicit
avait des chances de porter ses fruits, elle avait constitu, dans le mme
but, une liste des meilleures agences publicitaires; bref, elle n'avait rien
nglig. Et pourtant, l'inquitude la tenaillait toujours.
Elle n'envisageait certes pas de gaiet de cur de travailler avec
James. En sa prsence, elle se sentait trs mal l'aise, surtout lorsqu'il se
mettait l'abreuver de compliments. Kate lui avait fait clairement
comprendre, avec autant d'humour que de fermet, qu'une liaison avec
lui ne l'intressait pas. Il avait paru accepter les choses de bonne grce,
mais Kate ne s'y fiait pas. Elle pressentait que collaborer avec lui n'allait
pas tre de tout repos. Et pourtant, pour l'avenir de son cabinet-conseil,
et pour l'avenir de Michael, il tait essentiel que James signt cet accord.
Kate tait si proccupe qu'elle faillit ne pas entendre le bruit qu'elle
avait pourtant guett toute la journe, celui, presque touff, d'une
portire qui claque. Elle se leva demi, le cur battant, et tendit l'oreille.
L'instant d'aprs, la sonnette d'entre tintait.
Oubliant James, Kate courut ouvrir.
Je suis dsol d'arriver aussi tard, s'excusa Garrick. J'ai laiss mes
affaires dans la voiture. Je peux les monter?
Gerald, en assistant modle, tait rest de marbre quand Garrick lui
avait expliqu qu'il allait falloir annuler tous ses rendez-vous des jours
venir. Il avait continu se taire quand Garrick lui avait command un
ordinateur portable avec lequel il pourrait consulter de loin le systme
complexe install au sige de l'entreprise. En revanche, quand Garrick
l'avait pri de lui trouver une nurse discrte et exprimente pour veiller
sur un bb de neuf mois, Gerald avait craqu :
Incroyable! avait-il marmonn.
Garrick comprenait sa consternation : Gerald s'imaginait sans doute
que le bb en question tait un enfant illgitime de son patron. Celui-ci
n'avait d'ailleurs pas cherch dissiper le malentendu. Il serait bien
temps d'y songer lorsqu'il aurait obtenu la garde de Michael.
Kate jeta un coup d'il vers la Ferrari gare devant la grille, avant de
dclarer d'une voix blanche :
Je vous en prie, allez-y.

Sans perdre une minute, Garrick regagna son vhicule et Kate rentra,
craignant trop de paratre curieuse. De retour son bureau, elle rangea
ses papiers en touffant un billement. Elle tait fatigue et n'avait
qu'une hte : se coucher.
Dehors, elle entendit Garrick claquer la portire. Puis, quelques
secondes aprs, il frappait la porte du salon.
J'ai fini. Vous comptiez srement tablir avec moi l'emploi du
temps de Michael, dit-il. Je vous demande simplement une demi-heure,
le temps de ranger mes affaires.
Rendue muette par le ton autoritaire, Kate ne rpondit rien. Mais
quand Rick reviendrait, elle ne lui offrirait certainement pas un caf.
Qu'il ne se fasse aucune illusion : il tait son employ et rien d'autre.
C'tait elle qui donnait les ordres, mme si elle doutait de pouvoir le faire
avec la mme aisance que lui.
Quand Garrick redescendit enfin, Kate l'attendait de pied ferme. A
peine tait-il entr au salon qu'elle se levait pour lui tendre un jeu de cls
et une feuille d'instructions.
Vous trouverez l toutes les rponses aux questions que vous vous
posez sur le droulement de la journe. Etant donn que je commence
assez tt demain matin, je ne vais pas m'attarder. Si vous n'avez pas
dn, servez-vous la cuisine.
Et sans un mot de plus, elle sortit de la pice et monta directement au
premier.
Les sourcils froncs, Garrick la suivit des yeux, avec l'trange
impression d'avoir t vertement remis en place. Allons, que vas-tu
imaginer? se reprit-il. La faim ne te russit pas!
Il n'avait rien aval depuis le djeuner, mais la simple ide d'avoir se
dbrouiller seul lui coupait l'apptit, comme celle de se coucher aussi tt.
Qu'essayait donc de lui prouver Kate Oakley, exactement? Que c'tait elle
qui commandait et qu'il n'avait qu' bien se tenir?
En haussant les paules, il glissa dans sa poche les cls que lui avait
remises la jeune femme et sortit.
Kate entendit le vrombissement puissant du moteur en sortant de la
douche, et regagna sa chambre juste temps pour voir les phares de la
Ferrari disparatre au coin de la rue. O donc allait-il si tard?

Du moment qu'il s'occupe correctement de Michael, tu n'as pas


t'en proccuper, se rprimanda-t-elle.
Son imagination allait malgr tout bon train. Avec un physique
comme le sien, Rick ne devait plus compter les conqutes. Kate se
demanda quoi pouvait bien ressembler la femme qui partageait sa vie
actuellement, et fut aussitt horrifie par la prcision des images qui lui
vinrent l'esprit. Jamais elle ne se serait crue dote d'une imagination
aussi fertile.
Kate s'empressa de se glisser entre les draps. Fatigue comme elle
l'tait, elle ne parvint pourtant pas s'endormir avant le retour de
Garrick.
Le repas que celui-ci avait aval la hte pesait lourd sur son
estomac. Il dcida d'attendre un peu pour se coucher. Il tait plus de
minuit et il lui fallut encore deux heures pour installer l'ordinateur sa
convenance.
Aprs une nuit aussi courte, il n'entendit bien sr pas son rveil, le
lendemain matin. A son retour de promenade avec Michael, Kate frappa
donc avec autorit sa porte, rappelant brutalement Garrick la
transformation que son existence venait de subir en quelques heures
peine.
Je vais donner Michael son petit djeuner, annona Kate. Je pars
tout de suite aprs. Je le dposerai donc dans son parc, la nursery, ds
qu'il aura fini sa bouillie.
Elle avait pris ds le dbut cette habitude qui lui laissait le temps
d'enfiler un lgant tailleur sans risquer d'tre salie par les doigts
gnralement poisseux du petit garon.
Kate, qui respectait toujours trs scrupuleusement les horaires,
attendait de ses employs la mme rigueur, autant au bureau que chez
elle. A 8 heures prcises, elle embrassa Michael, comme chaque matin.
Rick ne s'tait toujours pas manifest, bien qu'elle l'entendt remuer
dans sa chambre. Un peu irrite, elle lana un bref A tout l'heure!
avant de descendre au rez-de-chausse o l'attendait son attach-case.
Elle arriva la premire au bureau, peu avant 9 heures. Puis ce fut le
tour de Sara et d'Harriet, ses deux collaboratrices. Pendant que Harriet
prparait le caf, Kate ouvrit le courrier. Trs due, elle n'y trouva rien
qui permit d'augurer de nouveaux projets. Les temps taient durs, et la

prudence de mise. Les gens craignaient de ternir leur rputation en la


confiant un cabinet-conseil aussi peu connu que le sien.
Heureusement, grce aux relations de Camilla, Kate avait acquis dj un
nombre intressant de bons clients.
Sitt installe, elle tenta de joindre Peter son bureau. Il n'y tait pas,
mais la secrtaire apprit Kate que le pre de Peter avait eu une attaque
durant le week-end. Il allait mieux et tait mme rentr chez lui. Peter
serait de retour Bath dans le courant de la matine, mais Camilla avait
jug prfrable de prolonger son sjour.
Savez-vous de combien de temps? demanda Kate.
Dsole, elle ne l'a pas prcis.
Ayant remerci la jeune femme, Kate raccrocha, toujours aussi
proccupe : avait-elle eu raison ou tort d'engager Rick?
Mais avait-elle vraiment le choix? A l'agence o elle avait jusque-l
recrut ses nurses, on lui avait fait remarquer d'un ton acide au
tlphone que les problmes semblaient moins maner des employes
que d'elle-mme. Dans le fond, ils n'avaient pas entirement tort : peuttre Kate se montrait-elle trop exigeante. Mais comment pouvait-il en
tre autrement? Partout ailleurs, les baby-sitters partageaient leurs
responsabilits avec d'autres membres de la famille. Kate, elle, vivait
seule.
Seule. Le mot rsonna un moment dans sa tte avec insistance. Il n'y
avait pas si longtemps encore, Kate se flicitait de vivre sans compagnon,
car elle se sentait libre de se consacrer entirement sa carrire.
Mais, depuis l'arrive de Michael dans sa vie et malgr le remuemnage que sa venue avait caus, Kate apprciait cette prsence et pour
rien au monde n'aurait consenti se sparer de l'enfant. Auparavant,
lorsqu'elle se comparait aux mres clibataires, elle s'tait crue dnue
de tout instinct maternel. Aujourd'hui, elle en tait beaucoup moins sre.
Elle ne parvenait jamais se concentrer tout fait. Elle se surprenait
mme parfois rver aux sourires attendrissants de Michael, ou aux
progrs qu'il avait accomplis depuis le dbut.
Tout coup, en entendant Sara et Harriet raconter leurs week-ends
respectifs, l'un en famille, l'autre chez des amis, Kate se rendit compte
quel point elle s'tait isole du reste du monde. Que deviendrait Michael
s'il lui arrivait quelque chose? En prenant ainsi conscience de la

vulnrabilit du bb, Kate s'affola. En dehors d'elle-mme, il n'avait


personne.
La sonnerie du tlphone retentit et, aprs avoir inspir
profondment pour calmer les battements de son cur, Kate dcrocha.
Bonjour, Kate. Comment allez-vous, ce matin?
Oh, bonjour James. Trs bien, et vous-mme?
Je me porte comme un charme. Kate, si nous dnions ensemble
mercredi? Je vais tre trs pris, en fin de semaine. Une affaire en vue.
Kate se mordit la lvre. Sa prsentation tait excellente, mais elle
aurait tant voulu, avant de la soumettre James, que Camilla en prenne
connaissance ! Kate tenta de se ressaisir, mettant sa panique sur le
compte de ses nuits courtes depuis un mois.
Entendu, rpondit-elle enfin.
Bien. Je passerai vous prendre chez vous. Disons 20 heures?
Cela me convient.
Kate donna James son adresse, en prvoyant dj d'tre prte assez
tt pour ne pas avoir le faire entrer. L'image qu'elle tenait offrir
d'elle-mme risquait trop d'en ptir s'il tombait sur Michael et Rick.
Les jours o Kate n'avait aucun rendez-vous particulier, elle
n'interrompait pas son travail pour sortir djeuner, se contentant d'un
sandwich. Sara et Harriet n'taient pas encore rentres quand le
tlphone sonna, et Kate dut dcrocher leur place.
Michael refuse de manger.
La dclaration pour le moins inattendue et prononce avec une colre
sourde surprit tant Kate qu'elle fut un instant rduite au silence.
Kate?
Kate, maintenant? Depuis quand lui avait-elle permis cette
familiarit? Aucune des nurses qui avaient prcd Rick ne l'avait jamais
appele par son prnom!
Oui, je suis l, dit-elle d'un ton crisp. Que lui avez-vous donn?

J'ai ouvert une bote.


Kate frona les sourcils. Elle ne servait Michael que des lgumes
frais, gardant les conserves pour les jours o elle n'avait vraiment pas le
temps de cuisiner.
Essayez d'craser une banane. En gnral, je lui donne cela plutt
le soir, mais je me dbrouillerai.
Merci.
Rick...
Oui?
A l'avenir, suivez mes instructions et ne lui servez de bote qu'en
cas d'absolue ncessit.
En raccrochant, Kate crut entendre marmonner : C'tait le cas,
croyez-moi. Mais, n'tant pas sre, elle s'abstint de demander Rick de
rpter.
L'appel avait tant perturb Kate qu'elle passa le reste de la journe
se faire un sang d'encre pour Michael. Quelle mouche l'avait donc pique
de confier un bb un homme? Pour qu'il ait os lui servir un aliment
tout prpar, il tait clair qu'il ne prenait gure les instructions de sa
patronne au srieux. Et n'avait-elle pas insist pour ne pas tre drange
son travail?
Seule Camilla aurait russi apaiser son inquitude et, videmment,
Camilla tait des centaines de kilomtres de l. Dcidment, le mauvais
sort s'acharnait sur elle !

Les coups de tlphone se succdrent tout l'aprs-midi, dont un trs


positif : un des clients de Kate songeait s'agrandir et la chargeait de
concevoir pour lui une nouvelle image.
Presse de s'atteler ce projet, Kate resta tard au bureau. D'ordinaire,
elle apprciait de pouvoir travailler au calme. Mais ce jour-l, elle eut un
mal fou se concentrer. Au bout d'une heure, elle finit par baisser les
bras et se rsolut rentrer.
Le trajet de retour en mtro lui parut interminable et elle parvint chez

elle puise. A peine le pied pos dans le vestibule, la premire chose


qu'elle remarqua fut le silence anormal qui rgnait dans la maison. Son
cur fit un bond dans sa poitrine et les images les plus terrifiantes lui
vinrent l'esprit. Il tait arriv quelque chose Michael, un accident.
Laissant tomber son attach-case, elle monta l'escalier quatre quatre.
L-haut, elle retrouva Michael en train de jouer tranquillement dans
son parc. Quand il l'aperut, il sourit en lui tendant les bras. Sa
barboteuse tait sale et son bavoir couvert de ce qui parut tre du jus de
tomate. On aurait dit qu'un ouragan avait travers la nursery : des jouets
tranaient partout et, au milieu de ce chaos sans nom, au fond du fauteuil
victorien que Kate avait achet et recouvert elle-mme de tissu, tait
affal Rick, profondment endormi.
Kate l'observa un moment, sensible tout coup la vulnrabilit
qu'elle percevait ainsi chez lui. Il portait un jean et, comme la barboteuse
de Michael, sa chemise avait grand besoin d'tre passe la machine.
Michael finit par s'impatienter et Kate le prit dans ses bras, pour
constater d'emble que l'exprience de Rick en matire d'enfants
comptait une srieuse lacune : la pose des couches-culottes. Avec un
soupir exaspr, elle entreprit de rparer les dgts, puis reposa Michael
dans le parc pour mettre un peu d'ordre dans la pice. Michael ne cessait
de babiller, racontant probablement sa journe dans une langue
incomprhensible pour tout autre que lui-mme.
La pice peu prs range, elle reprit Michael, tout attendrie de le
sentir blotti spontanment contre elle. Elle se rappela trop tard qu'elle
n'avait pas encore quitt son tailleur. En temps ordinaire, elle prenait
soin d'aller se changer ds son arrive. A cause de Rick, elle avait
compltement oubli ses habitudes et dj, Michael bavait allgrement
sur son paule. Vite, elle courut jusqu' sa chambre et, aprs avoir
dpos Michael sur le lit, s'empressa de se dshabiller.
Elle fouillait son placard la recherche d'un jean quand la porte
s'ouvrit toute vole derrire elle. Elle vit Rick paratre, l'air
affreusement inquiet.
Michael? Oh, pardon, j'ignorais que vous tiez rentre.
Apparemment, rpondit schement Kate.
Elle n'avait pas l'habitude d'tre surprise aussi peu vtue, mme si elle
n'tait pas plus indcente que n'importe quelle baigneuse, en t, sur la

plage. En attendant, avec Rick sur le seuil, elle se sentait vulnrable et


dtestait cela.
J'ai d m'endormir, expliqua Garrick, gn. Je ne savais pas qu'il
tait si tard.
Un billement lui chappa, et il s'tira longuement. Kate, qui avait fini
par sortir un jean, le tenait devant elle, fort embarrasse que Rick mt
tant de temps remarquer quel point sa prsence tait indsirable.
Mais, loin de prsenter ses excuses et de se retirer discrtement, il
avana tranquillement dans la pice et s'assit au bord du lit pour prendre
Michael dans ses bras et le chatouiller ! Le bb clata de rire. Jugeant
que la comdie avait assez dur, Kate finit par dclarer dignement :
Dans l'immdiat, je prfrerais que vous emportiez Michael et le
prpariez pour son bain.
Rick releva soudain la tte et parut remarquer seulement cet instant
combien la tenue de Kate tait lgre. Le satin du soutien-gorge
chatoyait et Kate se retint grand-peine de croiser les bras sur sa
poitrine.
Nous ne dnons pas avant? demanda enfin Garrick.
Dner? Kate eut un soupir impatient.
Je grignoterai peut-tre un sandwich si j'en ai envie. Si vous aviez
lu mes instructions, vous sauriez que vous tes cens prendre votre repas
du soir 6 heures, tout de suite aprs le goter de Michael. Ecoutez, je
crois qu'il est inutile d'insister, ajouta Kate, bout de patience. Je ne
mets pas en doute vos comptences, elles sont srement excellentes,
mais je suis sre que vous seriez plus l'aise avec un enfant plus g.
D'ailleurs...
Garrick lui coupa la parole.
Michael a moiti mchouill votre feuille d'instructions.
Rassurez-vous, il n'a rien aval. Mais je n'ai pas pu sauver le document.
Ce qui explique que je n'aie pu m'y conformer.
Kate se reprsentait aisment la scne.
S'il vous plat, laissez-moi encore une chance. J'ai besoin de ce
travail, insista Garrick.

Curieusement, qu'il dt ce point prendre sur lui pour adresser sa


requte adoucit Kate son gard. Elle n'osait imaginer quels
problmes personnels il tait confront, pour la supplier ainsi. D'ailleurs,
pour tre honnte, Kate devait reconnatre que c'tait le charme et le
physique de Rick, plus que ses erreurs, qui lui inspiraient ses rticences.
Je vous remettrai un autre exemplaire du document, finit-elle par
annoncer. Pour ce soir, tant donn qu'il est dj tard, je ne comptais
prendre qu'une part de quiche avec une salade. C'est peu, mais si cela
vous tente, vous tes le bienvenu.
Quelle mouche t'a pique? s'affola Kate, peine le dernier mot
prononc. Rick paraissait aussi surpris qu'elle. Aussitt, elle s'empressa
de rtablir la situation en dclarant froidement :
Oh, et l'avenir, vitez d'entrer dans ma chambre. Je comprends
cela d'autant moins de la part de quelqu'un qui s'est plaint des
familiarits de sa prcdente patronne.
Le discours parut tellement surprendre Rick que Kate se crut oblige
de prciser :
Il parat qu'elle vous faisait des avances.
Euh, oui, bien sr. Je me suis permis d'entrer dans votre chambre
uniquement parce que je vous croyais encore au bureau. Quand j'ai
ouvert les yeux et que je n'ai plus vu Michael dans son parc, je me suis un
peu affol.
Kate compatit.
C'est incroyable comme ils sont rapides, parfois, acquiesa-t-elle.
S'il n'y avait que cela ! se lamentait Garrick intrieurement.
Aujourd'hui, rien ne s'tait produit comme il l'avait prvu. Pour
commencer, impossible de dnicher une nurse et, bien que, avec sa
mre, il et ctoy des dizaines d'enfants de tous ges, regarder
quelqu'un pouponner un bb tait une chose, le faire soi-mme en tait
une autre.
Il avait pass prs d'une heure changer Michael; d'abord parce que
le petit diable refusait de rester tranquille, et ensuite parce qu'il avait cru
devenir fou essayer de fermer les pressions. Avait suivi un djeuner
mmorable : aprs avoir enfin russi rchauffer le mlange
abracadabrant de pure de lgumes, il avait fallu nettoyer la salet

accumule tout au long de l'opration, si bien qu'au moment de se


mettre table lui-mme, il avait totalement perdu l'apptit.
En dernier recours, il avait pri Gerald de lui apporter quelques
sandwichs et une bouteille Thermos de caf. Il avait suffi ce dernier
d'un seul coup d'il sur son patron habituellement impeccable pour
comprendre qu'il se passait quelque chose, mais il avait eu la discrtion
de garder pour lui ses commentaires.
Un mot de tout cela quiconque et c'est la porte, compris? avait
menac Garrick.
Ensemble, ils avaient ouvert le courrier, pendant que Michael jouait
avec les lacets de leurs chaussures. Avant de repartir, Gerald avait
promis de remuer ciel et terre pour trouver au bb une nurse
comptente.
Le problme, avait-il expliqu sans se dpartir de son srieux, c'est
que les bonnes agences hsitent confier leurs employes un inconnu.
Et comme vous nous avez pri expressment de ne pas rvler votre
nom...
Donnez le vtre la place, avait suggr Garrick.
Volontiers, mais ils veulent en plus voir la maison et rencontrer le
bb. Les bonnes gouvernantes ne courent plus les rues.
Je comprends pourquoi ! avait grommel Garrick avec humeur.
Gerald reparti, tait venue l'heure du dner. La premire tentative de
Garrick avec le mixer avait t un fiasco : il en restait pour preuves les
arabesques qui dcoraient encore la cuisine du sol au plafond, malgr ses
vaines tentatives pour tout nettoyer.
C'tait peu aprs que Garrick s'tait endormi. Jamais il n'avait t
aussi fatigu de sa vie. Il mourait galement de faim, au point que la
simple quiche propose par Kate lui mettait l'eau la bouche.
En reportant Michael jusqu' sa chambre, Garrick se remmora sa
panique, quelques minutes auparavant, quand il avait ouvert les yeux et
constat la disparition du bb. Il avait cru alors que la terre s'arrtait de
tourner. Tout de suite, il s'tait demand ce qu'il allait bien pouvoir
raconter Kate s'il tait arriv le moindre malheur Michael.
Il se rendait compte seulement maintenant, en dposant le petit

garon dans son parc, que sa premire proccupation avait t pour Kate
et non pour lui-mme et ses projets compromis. Aurait-il oubli son but,
savoir prouver l'incomptence de Kate veiller sur son filleul? A cette
pense, il frona les sourcils. Au plus profond de lui-mme, il ne doutait
plus que Kate ft entirement dvoue Michael, quelle le protgeait et
veillait sur lui comme une tigresse sur son petit. Grave dilemme...
Son jean et son pull col roul enfils, Kate regagna la nursery et
trouva Rick pensif accoud la fentre. Ds qu'elle entra, il parut se
ressaisir.
Vous dsirez peut-tre vous changer? suggra Kate en commenant
dshabiller Michael pour le bain. A propos, rappelez-moi de vous
montrer comment on met une couche-culotte.
Rick se retourna alors, et Kate constata avec surprise qu'il paraissait
vivement embarrass.
D'accord, j'en conviens, je manque d'exprience avec les toutpetits. Mais j'ai vraiment besoin de ce travail, Kate, plus que vous ne
pouvez l'imaginer. Je vous jure que l'enfant n'a rien craindre avec moi.
Curieusement, l'aveu et la promesse de Rick rassurrent mille fois
plus Kate que ses vantardises du dbut. Un court instant, elle crut mme
dceler dans ses yeux des sentiments profondment humains qui la
touchrent. Elle tait lasse de s'interroger sans cesse sur les comptences
de ceux qui s'occupaient de Michael. Le bon sens et l'enttement de cet
homme lui inspiraient confiance, en dpit du reste. Camilla avait
srement raison de dire que, pour s'panouir, les enfants avaient autant
besoin d'une prsence fminine que masculine.
Pour le meilleur et pour le pire, Rick Evans veillerait donc sur
Michael. Pour le meilleur et pour le pire... Pourquoi diable Kate
avait-elle choisi cette formule si particulire?
Vous avez peut-tre envie de lui donner son bain ? proposa-t-elle
vivement, pour oublier la pense incroyable qui venait de lui traverser
l'esprit. Je vous regarde.
Bonne ide, acquiesa Garrick. A propos, vous le verrez tout
l'heure, en descendant : j'ai eu quelques problmes avec le mixer...

5.

Kate fulminait. O diable Rick avait-il la tte pour avoir mis en route
le mixer plein d'ufs durs en oubliant d'en rabattre le couvercle? Tout
l'heure, en descendant dner, elle avait trouv les murs de la cuisine,
d'ordinaire impeccables, constells de petits points blancs et jaunes. A
prsent, 23 heures venaient de sonner et elle n'avait toujours pas trouv
le temps de se retirer dans son bureau, ils taient loin, les instants de
paix qu'elle gotait tant, une fois la maison range et Michael endormi!
Rick tait mont, probablement pour travailler sur son ordinateur,
quand Kate avait refus qu'il l'aidt faire la vaisselle.
N'avez-vous donc pas vu qu'il y a une machine ? avait-elle fait
remarquer avec un haussement d'paules.
Maintenant, elle tait si fatigue qu'elle n'osait fermer les yeux de
peur de s'endormir sur place. Une tasse de lait chaud et un bon bain
l'aideraient se dtendre avant de se coucher.
Elle versait le liquide dans la casserole quand Garrick passa la tte
dans l'entrebillement de la porte.
Un dernier morceau? s'enquit-il, l'air enchant cette perspective.
Srement pas, rpondit froidement Kate. Maintenant, si vous avez
envie de quelque chose, je vous en prie, servez-vous. C'est curieux, les
autres nurses profitaient de ma prsence, le soir, pour sortir, voir des
amis.
Si j'ai bien compris, je vous drange.
Le regard interrogateur de Rick embarrassa Kate qui jugea prfrable
de le rassurer, mme s'il avait devin juste.
Non, pas du tout, s'cria-t-elle, confuse.
Rick traversa la cuisine et ouvrit la porte du rfrigrateur pour en
inspecter le contenu.
Et vous, vous ne sortez jamais? demanda-t-il.

La question, pourtant naturelle, accrut la gne de Kate qui se raidit,


sur la dfensive. Que Rick ne s'avise pas de critiquer sa manire de vivre,
ou elle le remettrait vertement sa place.
De temps en temps, rpondit-elle sur un ton dsagrable cens
faire comprendre Rick que ce genre de questions l'indisposait.
L'allusion passa inaperue car, ayant sorti une bote d'ufs du
rfrigrateur, Rick revint la charge.
Il vous arrive de dtacher vos cheveux? de prendre un peu de bon
temps? de...
Kate s'impatienta.
Je vois mal en quoi cela vous regarde.
D'un geste sec, Garrick posa le carton d'ufs et empoigna Kate par les
paules. La jeune femme touffa un cri. Elle s'apprtait le remettre sa
place lorsqu'elle s'aperut qu'il ne l'avait bouscule que pour ter la
casserole du feu, juste derrire elle.
Dsol, mais une seconde de plus et le lait dbordait, expliqua-t-il.
Kate ravala ses exclamations indignes. Comme elle regrettait d'avoir
autoris Rick rester! Plus le temps passait, plus il devenait clair qu'il
ignorait les rgles lmentaires du savoir-vivre. Non que Kate exiget de
ses employs la moindre servilit. Nanmoins, tant l'employeur, elle
estimait normal qu'ils gardent leurs distances et s'abstiennent de toute
familiarit.
Rick Evans paraissait loin de partager ce point de vue. Et, la
manire dont il dvisageait Kate, lui mme attendait clairement de
mettre les choses ai point. Kate avait beaucoup de mal imaginer cet
homme intimid par les avances de sa prcdente patronne au point de
chercher un nouvel emploi !
Lui tournant brusquement le dos, elle saisit le manche de la casserole
d'une main qui tremblait un peu, et se remplit une tasse.
Bien. Je vais me coucher, annona-t-elle, en s'efforant de cacher
son trouble. Et dornavant quand vous vous servirez du mixer, soyez
gentil n'oubliez par d'en rabattre le couvercle!
Puis, sans un mot de plus, elle sortit. Garrick ne fut pas dupe. En

l'empoignant par les paules, il avait peru chez elle une profonde
panique. Il n'y avait srement aucun homme dans la vie de Kate, ce qui
n'arrangeait nullement Garrick. Amoureuse, elle tait tt ou tard amene
ngliger Michael. Garrick commenait comprendre qu'il allait lui
falloir beaucoup d'imagination pour atteindre le but qu'il s'tai fix.
Aucun juge, en voyant Michael et Kat ensemble, ne douterait jamais du
dvouement de la jeune femme l'gard du bb.
Garrick tait deux doigts de se dcourager quand une ide lui
traversa l'esprit : il lui suffisait, dans la journe, de confier Michael une
nurse si tendre et dvoue que le bb se dtacherait peu peu de Kate.
Mais quelle femme honnte consentirait travailler pour lui en cachette
de Kate? Et comment lui-mme pourrait-il accorder entirement sa
confiance quelqu'un qui n'prouverait aucun scrupule jouer ce double
jeu ?
Dcidment, rien ne se passait comme prvu. Il y avait bien
longtemps qu'un tel obstacle ne s'tait pas dress en travers de sa route,
et plus longtemps encore si l'on considrait que cet obstacle tait une
femme.

A peine la tte pose sur l'oreiller, Kate sombra dans un profond


sommeil. Cependant, au premier cri de Michael, elle ouvrit grands les
yeux, aussitt sur le qui-vive. Au second, elle chercha ttons
l'interrupteur de sa lampe de chevet. Le rveil marquait 3 heures.
Avec le chauffage teint, la chambre de Kate tait glace. En
frissonnant, elle s'empressa d'enfiler son dshabill de soie et se rendit
la nursery sur la pointe des pieds. Apparemment, il en fallait beaucoup
plus pour rveiller Rick !
Kate souleva Michael dans ses bras et posa d'emble la main sur son
front pour vrifier qu'il n'avait pas de fivre. Maintenant qu'elle tait
auprs de lui, il souriait, blotti contre elle. Ayant pris place dans le
fauteuil, Kate s'effora tant bien que mal de le gronder.
Tu n'as pas l'air malade du tout...
Avec un petit rire, Michael lui attrapa une mche de cheveux et Kate
dissimula grand-peine un sourire.
Je ne suis pas contente, tu sais. Me rveiller au beau milieu de la
nuit pour rclamer un clin!

Comme Michael explorait chaque centimtre carr de son visage,


Kate tout attendrie renona feindre l'irritation. Elle ne se reconnaissait
plus. Vu l'heure laquelle elle s'tait couche, elle aurait d tre furieuse.
Mais le plaisir de cliner ce petit tre tendre compensait largement le fait
que son repos ft ainsi court.
Tout entire concentre sur le petit garon, Kate n'entendit pas
Garrick approcher et un cri lui chappa quand rsonna soudain sa voix.
Comme il a de la chance !
Instinctivement, Kate remit de l'ordre dans ses cheveux avant de
resserrer les pans de son peignoir. Pour quelqu'un qui se dbrouillait
pour ne jamais apparatre son dsavantage, c'tait russi! L'insistance
avec laquelle l'observait Rick la troublait autant que la caresse de la
chemise de nuit sur ses seins, chacune de ses respirations. Et que dire
de l'moi qui acclrait les battements de son cur, le contempler! Il
tait entirement nu sous son peignoir, elle l'aurait jur.
Jamais Kate ne s'tait crue capable de penses aussi audacieuses! Un
frisson la parcourut des pieds la tte, et elle rougit de honte. Cette
motivit tait aussi absurde que ridicule. Inquitante mme. Kate
trouvait de plus en plus alarmantes ses ractions face Rick. Comme elle
regrettait d'avoir cout Camilla! Pour une fois, son amie avait t
mauvaise conseillre. Le portrait qu'elle avait bross de Rick Evans tait
loin de correspondre la ralit. A l'en croire, Rick tait un homme
timide, effac, ce qui tait tout de mme trs loign de la vrit!
Mais Kate tait aussi responsable que Camilla. Pourquoi avait-elle
consenti engager Rick malgr son incomptence manifeste? Pourquoi
n'avait-elle pas song cette promiscuit invitable avec lui? Et pourquoi
ne s'tait-elle pas accord au moins quelques heures de rflexion, elle
d'ordinaire si prudente ?
La rponse tait claire : Kate n'avait agi ainsi que parce qu'elle tait au
pied du mur. Assumer seule la responsabilit la fois de Michael et de
son entreprise lui avait paru au-dessus de ses forces. Depuis l'arrive de
Michael, elle avait perdu en partie confiance en elle-mme, comme si le
petit garon lui avait transmis un peu de sa fragilit. Avant lui, elle
n'avait eu se soucier que de sa propre existence; prsent, ils taient
deux. Grce Michael, Kate avait dcouvert l'amour et le dvouement
dont elle tait capable, mais galement l'incertitude et les faiblesses qui
en dcoulaient.

En baissant les yeux, Kate vit que Michael s'tait endormi dans ses
bras. Plonge dans ses penses, elle ne se rendit compte que Garrick
avait travers la pice qu'au moment o il lui prit doucement le bb. Ce
faisant, les doigts de Garrick effleurrent la poitrine de Kate qui eut un
mouvement de recul.
Son affolement ne passa pas inaperu. Les femmes que Garrick
frquentait d'ordinaire ne comptaient plus le nombre de leurs aventures
amoureuses. A la place de Kate, aucune n'aurait rougi. Au contraire.
Les sourcils froncs, Garrick porta Michael jusqu' son berceau, tout
en essayant de mettre de l'ordre dans ses penses : la raction de Kate
l'mouvait autant qu'elle l'irritait. Cette vulnrabilit tait pour Kate une
arme de taille dans le combat que lui livrait Garrick son insu. Face
autant de fragilit, Garrick se sentait totalement dmuni. Il tait grand
temps qu'il se ressaisisse.
De son ct, Kate aurait donn cher pour oublier le trouble qu'il avait
sem en elle.
Il serait peut-tre bon que vous investissiez dans un pyjama,
dclara-t-elle du ton le plus dtach possible. Si vous vous promenez
toujours moiti nu, je comprends que celle qui vous employait avant
moi ait succomb la tentation.
Pourquoi? Je vous attire donc tant que cela?
Sur ce terrain, Garrick reprenait l'avantage. Son air amus froissa
Kate, dj suffisamment prouve. Elle aurait bien voulu savoir ce que
Rick pensait vraiment d'elle.
Ne confondez pas tout, je vous prie, rtorqua-t-elle schement. Je
commence me demander si...
Garrick comprenant qu'elle s'apprtait une fois encore le congdier
s'empressa de ragir.
Je vous promets d'acheter un pyjama ds demain matin.
Au sourire qu'il dissimulait grand-peine, Kate comprit qu'elle avait
eu tort de s'affoler ainsi. En fin de compte, elle avait tent de saisir le
prtexte pour renvoyer Rick. Et pourtant qui, sinon elle, avait les
ractions les plus inattendues? Il lui suffisait donc de veiller ce que ces
situations embarrassantes ne se reproduisent plus.

Essayez de trouver par la mme occasion un manuel sur l'art de


s'occuper d'un bb, ajouta-t-elle.
La plaisanterie mi-figue, mi-raisin rassura Garrick : Kate avait
apparemment choisi de le garder.
De retour dans sa chambre, Kate mit tant de temps se rendormir
que, le matin venu, elle rvait profondment lorsque, dans un brouillard,
elle perut une voix lointaine, puis de plus en plus proche.
Il est 8 heures, dclara la voix.
Prise de panique, elle se dressa sur son sant et reconnut le sourire de
Rick.
Je me suis permis de vous rveiller. Tenez, je vous ai apport un
caf.
Un rapide coup d'il au rveil confirma les pires craintes de Kate.
Elle n'avait pas entendu sa sonnerie.
Michael est-il lev?
Pas encore. Il dort poings ferms.
Vous auriez d venir plus tt !
Dsol, mais j'ai entendu sonner votre rveil, tout l'heure. J'ai
donc suppos que vous tiez leve. Que puis-je faire pour vous aider?
Rien.
Garrick ainsi congdi, Kate sauta de son lit pour se doucher avec la
rapidit de l'clair. Elle enfila le premier tailleur qui lui tomba sous la
main et dut se contenter de trois coups de brosse dans les cheveux. Pour
une fois, elle partirait sans son insparable chignon.
Alors qu'elle descendait en toute hte au rez-de-chausse, une
dlicieuse odeur de pain grill lui parvint. Dommage qu'elle n'ait pas le
temps d'avaler la moindre bouche! Au salon, elle rassembla ses papiers,
tout en valuant l'heure laquelle elle pouvait esprer arriver au bureau.
Une chance, Sara possdait son propre jeu de cls.
Pourquoi diable fallait-il qu'elle ait une panne d'oreiller justement
aujourd'hui o elle attendait trois rendez-vous importants?

Elle fermait son attach-case quand Rick pntra dans le salon.


Votre petit djeuner est prt : pamplemousse, crales, th ou caf,
au choix. J'espre que cela vous convient.
Kate en eut l'eau la bouche, mais elle secoua la tte avec regret.
Merci, Rick, mais ce sera pour une autre fois. Je suis dj
affreusement en retard.
Votre taxi ne sera pas l avant un quart d'heure au moins, objecta
Garrick. Cela vous laisse amplement le temps de djeuner.
Un taxi? Kate dvisagea Garrick, si perplexe qu'il en profita pour la
pousser doucement vers la cuisine.
Le repas tait servi sur le comptoir, sans doute pour viter Kate de
s'asseoir et lui permettre ainsi de gagner du temps. Les toasts taient
dlicieux, le caf parfum point, et le pamplemousse coup en
morceaux, sans sucre, exactement comme elle l'adorait.
Rgalez-vous, je vais m'occuper de Michael, annona Garrick.
Kate se demanda comment il avait devin qu'elle prfrait prendre
son petit djeuner seule et en silence. Elle n'en revenait pas de l'efficacit
dont il faisait enfin preuve.
Elle terminait d'appliquer son rouge lvres lorsque le taxi klaxonna.
Garrick tant encore au premier, Kate sortit sans l'avoir revu. Elle
s'installait sur la banquette arrire lorsqu'elle se souvint de ne pas l'avoir
prvenu qu'elle rentrerait assez tard. Tant pis. Elle l'appellerait du
bureau.
Elle n'eut pas se donner cette peine. A 16 heures, Garrick
tlphonait pour annoncer que Michael tait souffrant.
Qu'a-t-il ? s'inquita Kate. Avez-vous appel un mdecin?
Je ne pense pas que ce soit grave ce point. Il a seulement un peu
de fivre. Pouvez-vous rentrer?
Rentrer? Le cur de Kate se serra. Non, quitter le bureau lui tait
impossible. Il lui restait des dizaines de choses faire avant de se rendre
au cocktail auquel l'un de ses clients potentiels l'avait convie.

Elle prit une profonde inspiration avant de dclarer, le plus


fermement possible :
Non, Rick, c'est impossible. Si vous l'estimez ncessaire, appelez le
pdiatre. Vous trouverez le numro dans le petit carnet d'adresses, prs
du tlphone. A propos, je ne serai pas de retour avant 9 ou 10 heures, ce
soir.
Le combin repos, Garrick examina avec un sourire de triomphe le
magntophone qu'il avait plac juste ct de l'appareil. Cette fois, il
avait gagn. Un juge ne pouvait que condamner une mre, mme
adoptive, refusant d'accourir quand son enfant avait besoin d'elle.
Garrick repassa plusieurs fois la bande, pour le plaisir, pendant que
Michael s'amusait lancer ses cubes l'autre bout de la pice. Le bb se
portait comme un charme. Avant de rveiller Kate, le matin, Garrick
avait jet un coup d'il sur l'emploi du temps de la jeune femme, et
constat avec surprise qu'elle dinait avec James Cameron, le lendemain
soir. Lui-mme avait eu affaire ce personnage douteux et n'avait
aucune sympathie pour lui. Kate connaissait-elle la rputation de son
client ? Garrick s'tait peine pos la question qu'il eut un mouvement
d'humeur, agac de se sentir ainsi proccup.
De son ct, Kate prouvait toutes les peines du monde se
concentrer. Tout coup, elle reposa le dossier qu'elle tait en train de
feuilleter, trop tourmente par les images d'un Michael affaibli et
vulnrable. Rick avait parl d'une lgre fivre. De quoi s'agissait-il?
Comment les autres femmes se dbrouillaient-elles, dans la mme
situation? se demanda Kate, bouleverse. Un instinct qu'elle ne pouvait
qualifier que de maternel la poussait voler au chevet de Michael.
Moins de cinq minutes plus tard, elle se levait brusquement et faisait
irruption dans le bureau voisin.
Sara, tes-vous occupe ce soir?
J'ai un rendez-vous, mais je peux toujours l'annuler. Pourquoi?
Vous serait-il possible de vous rendre ma place au vernissage?
Michael ne se sent pas bien. Il faut absolument que je rentre.
Un clair dansa dans les yeux de la jeune fille, manifestement
enchante de prendre la place de sa patronne. Confronte aux mmes
difficults, Sara n'aurait certainement pas eu les mmes scrupules. Il n'y

avait pas si longtemps encore, Kate non plus, d'ailleurs. Pour rien au
monde elle n'aurait laiss passer une aussi bonne occasion de se faire
connatre.
Vous serez l demain? s'enquit Sara d'un ton dtach.
Kate glissa quelques dossiers dans son attach-case, avec toutes les
peines du monde pour se concentrer. Maintenant que sa dcision tait
prise, elle n'avait qu'une hte : s'occuper de Michael. Oui sait? Rick avait
peut-tre minimis la situation pour ne pas l'inquiter.
Demain ? rpta-t-elle distraitement en enfilant son manteau.
C'est bien demain que vous rencontrez James Cameron, non?
En se rappelant ce rendez-vous, Kate se mordit la lvre.
Ne vous tracassez pas, j'y serai.
En tait-elle bien sre? Ne valait-il pas mieux appeler James et
reporter leur entretien une date ultrieure ?
Un terrible sentiment de culpabilit oppressait Kate lorsque, depuis le
trottoir, elle hla un taxi. Tant de choses dpendaient du succs de sa
rencontre avec James que, pour un peu, elle aurait relgu Michael au
second plan, tout malade qu'il tait.
Une dizaine de minutes plus tard, elle rglait la course d'une main
tremblante, avant de chercher dsesprment la cl de la maison au fond
de son sac. O tait-elle donc passe?
Heureusement, la porte s'ouvrit.
Michael? Comment va-t-il? Son tat a-t-il empir? s'cria-t-elle
tandis que Garrick s'cartait pour la laisser entrer.
Le bousculant presque, Kate se dirigea aussitt vers l'escalier.
Garrick lui embota le pas, encore mal remis de sa surprise. Le visage
blme et les mains tremblantes de Kate taient rvlatrices de son
angoisse.
A l'tage, Michael jouait dans son parc, aussi paisible et serein que le
matin. En apercevant Kate, il se hissa pour lui tendre les bras et Kate
poussa un profond soupir de soulagement.

Tenez, asseyez-vous.
Sans songer protester, la jeune femme se laissa doucement tomber
dans le fauteuil que Garrick avait approch.
Il n'a rien, murmura-t-elle, abasourdie.
Je sais, convint Garrick. Je me suis affol trop vite. Tout l'heure,
je le trouvais un peu chaud. Et comme il a eu du mal avaler son
djeuner...
Curieusement, Kate n'prouva aucune colre mais une irrpressible
envie de pleurer. A cause de l'angoisse, sans doute , tenta-t-elle de se
raisonner. Jamais elle ne s'tait sentie aussi faible, aussi anantie.
Je ferais mieux de retourner vite d'o je viens, dit-elle enfin. A
propos, je rentrerai tard, ce soir.
Un rendez-vous galant? demanda Garrick, sachant trs bien qu'il
n'en tait rien.
Non, professionnel, rpondit Kate qui s'tait ressaisie. Je me rends
un vernissage.
En voyant Kate si ple, Garrick avait craint un moment qu'elle ne
perdt connaissance. Tmoin de la bataille qu'elle se livrait pour ne rien
rvler de son tumulte intrieur, Garrick se fit soudain horreur. Kate
n'avait peut-tre pas mis Michael au monde, mais personne ne pouvait
douter de l'amour inconditionnel qu'elle lui portait. A sa place, aurait-il
tout abandonn son travail, ses clients, ses rendez-vous urgents
pour courir s'assurer que le bb n'avait rien? Non, sans doute. Si ses
moyens lui permettaient de s'offrir les services des meilleures
gouvernantes du pays, rien ne remplacerait jamais l'affection dont Kate
comblait Michael.
Finalement, il est tard, constata Kate en jetant un coup d'il sa
montre. Je vais prvenir mes collaboratrices que, si tout va bien, je ne
repasserai pas avant demain.
Sara va m'en vouloir , songeait Kate en regagnant sa chambre pour
se changer. De son placard, elle sortit une robe noire la coupe parfaite
qu'elle rservait pour ce genre d'occasions. Son lgance discrte
renforait l'image qu'elle tenait projeter d'elle-mme, celle d'une
femme d'affaires qui savait allier srieux et fminit.

Comme il risquait de faire un peu froid l'heure o elle rentrerait, elle


prendrait galement sa veste de velours noir.
Aprs avoir relev ses cheveux laide de deux peignes orns de
perles, Kate considra un moment son reflet dans le miroir. Sans fausse
modestie, elle se trouva impeccable.
Elle retourna la nursery embrasser Michael. Profitant qu'il tait
seul, elle le clina tendrement avant de redescendre au rez-de-chausse.
Comme elle enviait Rick de rester la maison ce soir! Elle aurait donn
cher pour l'envoyer sa place cette ennuyeuse rception! Toutes les
femmes prouvaient-elles les mmes rticences l'ide de sacrifier leur
vie de famille leur carrire? Etait-ce a le fameux instinct maternel?
Mieux valait ne pas s'interroger plus longtemps ce sujet. Elle prit son
manteau et sortit.

Depuis la fentre de sa chambre, Garrick regardait Kate s'loigner.


Elle avait l'air bien lasse. Se sentant la fois coupable et agac, il
s'approcha du tlphone et composa le numro de son bureau.
Gerald? Garrick l'appareil. Stephen Hesketh ouvre ce soir sa
nouvelle galerie de peinture. Il faut que je lui parle. C'est urgent.
Dbrouillez-vous pour trouver o je peux le joindre et rappelez-moi,
d'accord?
Vous avez bien dit Hesketh? L'homme qui vous avez achet les
Canaletto?
Exactement.
*
* *
Contre toute attente, Kate passa une excellente soire. Stephen
Hesketh accepta, en effet, sans difficult de lui apporter son concours
dans certains projets. Elle qui s'tait prpare essuyer un refus n'en
revenait pas, d'autant plus qu'Hesketh passait pour un homme d'une
intransigeance notoire.
Pourquoi ne djeunerions-nous pas ensemble vendredi? avait-il
propos. Nous pourrions ainsi mettre au point les dtails de notre future
collaboration.

Entendu, avait rpondu Kate.


A sa grande surprise, Hesketh avait ajout :
Je demanderai ma secrtaire de nous rserver une table au
Connaught.
Enchante du tour que prenaient les vnements, Kate prfra ne pas
s'attarder la galerie, de peur que Hesketh ne changet d'avis. Comme il
tait encore tt, elle appela Edmund Howarth, l'artiste au bnfice
duquel elle venait de conclure cette excellente affaire.
Passez donc prendre un verre la maison, l'invita-t-il, trs
reconnaissant.
Kate accepta. Edmund tait un homme aussi timide et doux que ses
aquarelles. De graves ennuis de sant lavaient trs tt confin chez lui,
et la peinture lui avait permis d'exprimer sa profonde richesse de
sentiments. Aujourd'hui, il se portait comme un charme, et son mariage
heureux y tait srement pour quelque chose. Il avait rencontr sa
femme, de six ans sa cadette, un t o il donnait des cours de peinture
l'universit.
Kate qui se plaisait en leur compagnie s'attarda volontiers un
moment, et il tait plus de 21 heures lorsqu'elle se dcida rentrer.
Elle pouvait se fliciter de la productivit de sa soire. Et pourtant, en
prenant place dans le taxi qu'Edmund avait appel pour elle, une pense
trange lui traversa l'esprit : elle n'avait personne avec qui partager son
triomphe. Elle tait toujours sans nouvelles de Camilla, et Michael tait
encore un peu petit pour comprendre. Sa gorge se serra et des larmes lui
brouillrent la vue.
Que lui arrivait-il donc? Depuis quelque temps, sa vie, telle qu'elle
l'avait construite exclusivement centre autour de sa carrire ,
perdait son sens une vitesse vertigineuse; les buts qu'elle s'tait fixs
avec confiance et dtermination lui paraissaient chaque jour de plus en
plus vains. Et pourtant, jamais il n'avait t aussi indispensable qu'elle
russt, pour la scurit de Michael autant que pour la sienne. Elle devait
donc s'efforcer de se concentrer toujours mieux sur son travail, et viter
de se laisser distraire en pensant continuellement au bb.
Trs lasse, elle ferma les yeux et s'installa confortablement sur la
banquette arrire du taxi. Son mal de tte amplifiait chaque seconde.
Elle se massa les tempes en rvant d'un bon bain, avant de se coucher. A

sa place, une autre aurait ft son succs au Champagne. Quand


pourrait-elle confier Michael une tierce personne sans craindre qu'il lui
arrivt malheur en son absence? Bientt, esprait-elle, car ce rythme,
la dpression nerveuse la guettait.
Durant quelques secondes, elle essaya d'imaginer quoi
ressemblerait son existence si elle avait quelqu'un avec qui partager ses
lourdes responsabilits. Quelqu'un comme...
Son cur se mit battre plus vite, tandis qu'un visage se dessinait
devant ses yeux. Le visage de Rick Evans!
Qu'il occupt une telle place dans ses penses affola Kate. Pour se
rassurer, elle accusa le surmenage. Avec le temps, l'effet que cet homme
produisait sur elle se dissiperait, Elle en rirait mme un jour.
Evidemment !

6.

Kate feuilleta pour la centime fois son dossier, sans parvenir la


moindre critique objective. Russirait-elle convaincre James Cameron?
Jamais elle ne s'tait sentie aussi nerveuse.
Ce soir, au cours du dner, Kate allait jouer l'avenir de sa compagnie
et, avant minuit, les ds seraient jets. Avec James pour client, le
cabinet-conseil gagnerait en notorit et attirerait par consquent
l'attention d'autres entreprises du mme acabit que celle de James. Si
Kate dcrochait le contrat, la scurit de Michael et la sienne propre
taient assures. Et ds que le cabinet-conseil aurait pris un peu
d'ampleur, Kate pourrait enfin songer se dtendre en dlguant
certaines de ses responsabilits.
Pour toutes ces raisons, Kate ne voulait pas douter de la perfection de
l'tude qu'elle s'apprtait prsenter. La chane de supermarchs n'tait
qu'une partie infime de l'empire sur lequel rgnait James. En confiant
l'affaire Kate, il la soumettait un test. S'il obtenait satisfaction, la
fortune de Kate tait faite.
Quel dommage que Kate n'ait pu en parler Camilla! Elle avait besoin
de s'entretenir avec quelqu'un qui non seulement la comprendrait, mais
savait par exprience estimer les chances de la concurrence. Jamais la
solitude n'avait autant pes Kate.
Avec un soupir, elle ferma le dossier. La perspective de passer la
soire chez James ne l'enchantait gure. Elle connaissait la rputation du
personnage, mais elle tait pratiquement sre qu'il n'esprait d'elle
aucune faveur. Quand elle avait exprim ses rticences l'ide de ce
rendez-vous chez lui, il avait rpondu que, sur un plan purement
pratique, ils y seraient beaucoup plus l'aise qu'au restaurant pour
tudier le dossier.
Kate rentra aux alentours de 18 heures et se dpcha de se changer. Si
elle avait t moins raisonnable, elle aurait pris un taxi pour gagner du
temps. Mais des annes d'conomie rigoureuse ne s'oublient pas
facilement.
Aux bruits qui lui parvenaient du premier, Rick tait en train de
baigner Michael. S'tant dbarrasse de son manteau et de ses gants,

Kate alla les rejoindre. A son entre, ni l'un ni l'autre ne se retourna, trop
occups qu'ils taient jouer ensemble. Comme Kate enviait Rick ! En
temps ordinaire, le bain de Michael tait pour elle un instant privilgi
de la journe et, pour un peu, elle aurait reproch Rick de lui avoir vol
son plaisir.
En voyant Michael rire aux clats, Kate se retint grand-peine de
prendre la place de son baby-sitter pour s'occuper elle-mme du bb,
comme si elle craignait sentiment absurde! que Rick le lui drobe.
Garrick leva la tte et aperut Kate. Le visage de la jeune femme
s'empourpra. Elle se demanda si Rick avait compris l'angoisse qui
l'animait, pour que son regard s'assombrt ce point.
Comme il tait tard, je me suis permis de donner son bain
Michael.
Vous avez eu raison, merci. Je suppose qu'il a dn?
Qu'elle dtestait ce ton dtach, ces remerciements hypocrites !
Il y a une demi-heure environ, rpondit calmement Garrick. Je
termine ou vous voulez prendre la relve ?
Contrarie qu'il et aussi aisment peru son tumulte intrieur, Kate
refusa.
Non. Il faut que je me dpche de me prparer. Quelqu'un passe
me prendre 8 heures.
Une invitation dner?
Seulement pour affaires.
Mcontent que les deux adultes parlent sans plus s'occuper de lui,
Michael battit vigoureusement des mains la surface de l'eau. Tout
clabouss, Garrick se pencha pour le soulever et l'envelopper d'une
paisse serviette de bain.
Sentant que sa prsence tait inutile, Kate se retira dans sa chambre
emportant avec elle l'image des petits bras potels de Michael serrs
autour du cou de Rick. Cette vision lui fit monter les larmes aux yeux.
Autrefois, son pre avait d la cliner ainsi, bien qu'elle n'en et aucun
souvenir. Ce qu'elle n'oublierait jamais, en revanche, tait son chagrin
se trouver soudain prive de l'amour de ses parents. C'tait ainsi que,

trs jeune, elle s'tait promis de ne s'attacher personne, tant elle


redoutait d'prouver de nouveau la mme peine.
Jusqu'au jour o Michael, cet adorable bambin, cet tre sans dfense,
avait fait irruption dans sa vie. Ce soir, elle n'aurait su dire lequel elle
enviait le plus, de Rick ou de Michael. Etait-ce Rick, parce que Michael
s'abandonnait en toute confiance dans ses bras? Ou Michael, pour
l'impression de scurit totale qu'il devait ressentir?
Kate s'habillait, en proie au plus vif dcouragement, quand Garrick
frappa.
Oui? demanda-t-elle.
Kate comprit son erreur en voyant la porte s'ouvrir. Ecarlate, elle
tenta d'enfiler sa robe en toute hte, sans grand succs.
Je ne vous ai pas dit d'entrer, remarqua-t-elle avec colre. Cela
devient une habitude, chez vous! Que me voulez-vous?
Il fallait qu'elle se sentt bien vulnrable pour s'adresser lui sur ce
ton, songea Garrick. Il ne s'empressa pas pour autant de ressortir. Au
contraire, il contempla sans aucun scrupule le spectacle dlicieux qu'elle
offrait.
Cette fois, Kate explosa.
J'aimerais pouvoir me prparer tranquillement ! Et o avez-vous
mis Michael?
Avec un haussement d'paules, Garrick traversa la pice.
Il dort. Je vais vous donner un coup de main.
Trop surprise pour protester ou articuler le moindre son, Kate resta
paralyse. Comme un automate, elle glissa le bras droit, puis le bras
gauche dans les manches de la robe sous le regard caressant de Rick.
Puis, sans qu'elle se souvienne de l'avoir vu s'avancer, elle s'aperut qu'il
remontait doucement la fermeture Eclair le long de son dos.
Un dner d'affaires, dit-il pensivement. Dans quel restaurant vous
a-t-il invite?
Kate mit quelques secondes avant de recouvrer l'usage de la parole.
Rick avait beau avoir recul d'un pas, c'tait comme si elle percevait

encore la pression de ses doigts sur sa peau.


Nous n'allons pas au restaurant, articula-t-elle faiblement.
Vous voulez dire que vous dnez chez lui?
Kate vit les traits de Rick se crisper, puis un sourire moqueur se
dessina sur ses lvres.
Je vois. Les affaires sont les affaires, n'est-ce pas? Vous tes prte
tous les sacrifices pour russir, on dirait.
La raction de Kate ne se fit pas attendre : elle gifla Garrick toute
vole.
Comment osez-vous...
Kate ne put en dire davantage : Garrick venait de lui saisir les paules
et la dvisageait avec tant de colre qu'elle craignit un moment qu'il ne
lui rendt la monnaie de sa pice. Par chance, il parut se calmer.
Quand on gifle un homme, ma chre, on se doute qu'il va ragir.
Kate poussa un faible cri en voyant le visage de Rick se rapprocher
inexorablement du sien. L'instant d'aprs, une bouche sensuelle
effleurait la sienne. Malgr sa fureur, Kate fondit trs vite entre les bras
de Rick. Tant de douceur dans un baiser lui donnait l'impression que le
sol se drobait sous ses pieds. Alors qu'elle fermait les yeux et
s'abandonnait tout fait, sans songer un instant aux consquences, elle
entendit la voix rauque de Rick rsonner son oreille.
Elle battit des paupires et sentit qu'il avait gliss les doigts dans ses
cheveux et la contemplait fixement avec un sourire amus.
En fin de compte, je vous souponne peut-tre tort, murmura-t-il.
Mais mfiez-vous de James Cameron, Kate : cet homme a plus d'un tour
dans son sac.
Ds que Rick Peut libre, Kate reprit ses esprits.
Comme si vous le connaissiez! lana-t-elle, agressive.
Garrick sentit qu'il venait de commettre une erreur grave.
Heureusement, il trouva vite une parade.

Je lis les journaux, tout simplement. Et ce M. Cameron n'a pas trs


bonne rputation.
Kate faillit accepter cette explication, mais soudain une drle de
sensation l'assaillit.
Comment savez-vous que j'ai rendez-vous avec James Cameron?
Garrick haussa les paules.
C'est vous qui me l'avez dit, tout simplement.
Kate frona les sourcils, perplexe. Elle tait certaine de n'avoir rien
confi de tel. Mais comment expliquer autrement que Rick ft au
courant? De toute faon, elle n'avait gure le temps de s'interroger plus
longtemps.
Repensant soudain au baiser de Rick, un baiser dont elle sentait
encore l'trange brlure sur ses lvres, Kate fut tente de congdier cet
homme audacieux. Mais elle ne pouvait se le permettre tant qu'elle
n'avait personne pour le remplacer. Et puis elle devait avant tout songer
Michael : lui n'avait accueilli aucune des nurses prcdentes avec
autant de joie. Jamais Kate ne pourrait se rsoudre renvoyer Rick. A
quoi bon se bercer d'illusions?
S'tant redresse de toute sa hauteur, elle s'adressa lui avec froideur
et mpris.
Que les choses soient bien claires entre nous : si j'ai envie de
prendre du bon temps avec l'un de mes clients, cela ne regarde que moi.
Et, d'autre part, je n'apprcie gure vos familiarits. A l'avenir, veillez
ce que cela ne se reproduise pas.
Je... j'y veillerai, rpondit Garrick.
Le ton sur lequel il pronona ces quelques mots et surtout le regard
presque tendre qu'il adressa Kate effrayrent la jeune femme. Elle ne
sut que dire. Heureusement, au mme moment, le cri de Michael ce
dernier tant rest dans la nursery la tira d'embarras.
J'y vais, annona Garrick.
Comme dans un brouillard, Kate l'entendit apaiser le bb, puis
refermer la porte et descendre au rez-de-chausse. A grand-peine, elle se
ressaisit. L'heure de son rendez-vous approchait et, si elle ne se pressait

pas davantage, elle allait tre en retard.


Les mains tremblant lgrement, elle se brossa les cheveux, puis se
repoudra. Les paroles de Rick quant la rputation de James lui
revinrent l'esprit. A quoi bon y songer! De toute faon, il tait trop tard
pour annuler le rendez-vous et ce serait trop risqu. Elle n'aurait qu' se
tenir sur ses gardes!
Enfin prte, Kate descendit son tour. En se rendant au salon pour y
rcuprer son dossier, elle surprit Rick en train de le feuilleter le plus
naturellement du monde.
De quel droit vous permettez-vous de fouiller dans mes papiers?
Garrick lui adressa un sourire.
Fouiller? Je m'intressais seulement ce que vous faites.
Kate lui aurait volontiers dit sa faon de penser mais dut y renoncer
lorsque la sonnette retentit la porte d'entre.
Oh, mon Dieu, c'est srement James! s'cria-t-elle, affole.
Ayant dcid que les deux hommes ne devaient se rencontrer sous
aucun prtexte, elle s'empara en toute hte de ses affaires et courut
rejoindre James.
Il avait gar sa Porsche gris mtallis juste derrire la Ferrari et
frona les sourcils en ouvrant Kate sa portire.
Vos voisins ont les moyens, dites donc.
l.

Kate rpondit par un sourire vague et, heureusement, James en resta

L'lgant costume qu'il portait ce soir-l ne provenait srement pas


des supermarchs dont il tait le propritaire, songea Kate en l'observant
la drobe. Pas plus que la chemise et la cravate de soie.
Paradoxalement, lors de ses apparitions la tlvision, James
entretenait l'image d'un homme simple et sans prtention. Kate ne lui
reprochait d'ailleurs pas sa russite, mais plutt la tendance qu'il avait,
malgr les apparences, mpriser ceux auxquels il la devait.
Tout au long du chemin, James ne cessa de parler de tel ou tel homme
d'affaires trs en vue, qu'il connaissait bien disait-il et qu'il aurait

plaisir prsenter Kate... Cependant, la jeune femme n'tait pas dupe.


Elle se rendait bien compte qu'il essayait de l'impressionner.
James habitait un luxueux appartement sur Eaton Square. En
entrant, Kate dcouvrit un vestibule dall de carreaux noirs et blancs
ouvrant sur un salon dont elle n'apprcia gure la dcoration moderne et
impersonnelle, presque une insulte, selon elle, l'lgance du btiment
gorgien.
J'ai donn sa soire ma cuisinire. Elle s'est arrange pour que
nous n'ayons plus qu' nous servir. Voulez-vous que je vous fasse visiter
les lieux? demanda-t-il avec un sourire trange.
Non, je vous remercie, rpondit Kate, les nerfs dj fleur de peau.
Un repas froid joliment prsent les attendait la salle manger,
mais Kate tait trop mal l'aise pour apprcier la finesse de la cuisine.
Au second verre de vin que lui proposait James, elle refusa. En revanche,
lui buvait copieusement. Il tint mme prendre un digestif, tandis que
Kate reprenait une seconde tasse de caf dont elle n'avait aucune envie.
Tout au long du repas, elle avait essay d'aborder le sujet qui lui tenait
cur, mais sans cesse, James dtournait la conversation, racontait sa
vie, tel point que Kate tait bout lorsqu'il l'invita enfin le suivre
dans son bureau.
Comme le reste de l'appartement, la dcoration et le mobilier du
bureau taient ultramodernes. Kate dtestait cette atmosphre froide et
aseptise qui lui faisait penser un hpital.
Un silence pesant retomba pendant tout le temps o James prenait
connaissance de la prsentation si mticuleusement prpare.
Je suis trs favorablement impressionn, dclara-t-il quand il eut
termin.
Et surpris , se dit Kate. De toute vidence, il n'avait pas compt sur
une tude aussi approfondie.
Vos propositions sont effectivement intressantes, mme si cela
risque de me coter une petite fortune.
La jeune femme essaya alors de justifier l'ampleur des
investissements envisags, mais James lui coupa la parole d'un geste de
la main.

Kate, j'ai beaucoup d'admiration pour les femmes de votre trempe,


reprit-il. Je nous imagine trs bien partenaires tous les deux, pas vous?
L'agence laquelle je confierai mon image dcrochera le gros lot, je vous
le garantis. Autant sur le plan financier que pour sa rputation. Vous me
rappelez beaucoup le jeune homme que j'ai t jadis. Ambitieux, rus et
assez intelligent pour savoir qu'il arrive un jour o, pour russir, il faut
s'assurer certains appuis et se rsoudre pour cela certains sacrifices.
Il ponctua ses paroles d'un sourire trange, le sourire d'un homme sr
de lui. Le cur de la jeune femme se mit battre tout rompre dans sa
poitrine. Pas une seconde elle n'avait cru James capable de lui faire une
proposition aussi malhonnte!
Recouvrant au plus vite ses esprits, elle prit une profonde inspiration
et, soutenant le regard de James, s'empressa de rpondre :
Je suis ravie que ma prsentation vous ait plu, et flatte que vous
envisagiez une association. Malheureusement, je ne suis prte aucun
sacrifice .
Sur quoi elle se leva, bien dcide prendre cong de ce goujat.
Mais James n'avait apparemment pas l'habitude d'tre remis sa
place aussi vertement. Son sourire bat s'effaa, cdant la place un
rictus de colre.
Si vous vous imaginez faire monter les prix en jouant les saintes
nitouches, vous perdez votre temps avec moi. Allons, Kate. Soyez
raisonnable. Vous avez autant envie de ce contrat que moi de vous. Nous
pouvons nous entendre, il me semble.
Je n'ai jamais conclu aucune affaire de cette manire et je n'ai pas
l'intention de commencer aujourd'hui.
C'est en effet ce que je me suis laiss dire.
Cette rflexion mit Kate hors d'elle mais, au prix d'un gros effort sur
elle-mme, elle se contint. Faisant face James, elle dclara, de la voix la
plus ferme passible :
Il vaut mieux que je parte, monsieur Cameron. Si vous changiez
d'avis propos des termes du contrat, vous savez o me joindre.
Changer d'avis, moi?

Il clata d'un rire sarcastique avant de poursuivre.


C'est vous qui allez rviser vos positions, mon petit. Regardez donc
les choses en face et vous verrez que vous n'tes pas en position de force.
L'arrogance de James dchana la colre de Kate. Sans songer un
instant au risque qu'elle prenait, elle rtorqua vivement :
Aucun contrat sur terre ne vaudra jamais le prix que vous en
exigez!
En voyant James blmir, Kate s'aperut un peu tard qu'elle tait alle
trop loin.
Vous ne savez pas qui vous avez affaire, Kate. Vous allez regretter
de m'avoir parl sur ce ton!
La menace qui couvait sous les paroles de James effraya Kate. Se
pouvait-il qu'elle et compromis toutes ses chances de russite en
s'opposant James Cameron? Cette ide lui fit froid dans le dos, mais
l'heure n'tait pas aux lamentations, il fallait tout prix chapper cet
homme. Sans plus rflchir, elle quitta l'appartement en courant
presque. Elle s'engouffra dans l'ascenseur et ce ne fut qu'une fois dans la
rue qu'elle se sentit en scurit. Elle s'arrta une minute pour reprendre
son souffle et calmer les battements dsordonns de son cur.
Elle se rendit compte alors qu'elle avait oubli la fois son manteau et
son sac chez James. Il faisait un froid de canard, et la pluie qui tombait
dj depuis un moment ne tarda pas traverser la fine toffe de sa robe.
Par chance, un taxi libre passait par l. Kate lui fit signe mais le
chauffeur ne vit pas son geste et il poursuivit son chemin sans s'arrter.
Quelle malchance ! Kate n'avait d'autre choix, dsormais, que de rentrer
pied. Si au moins Camilla avait t chez elle, Kate se serait empresse
de l'appeler l'aide! Allons, marcher te rchauffera , songea-t-elle
pour s'apaiser.
Il n'en fut rien car, mi-chemin, elle tait dj compltement
trempe. Tout coup, elle glissa sur le pav humide. Heureusement, elle
ne se fit pas trop mal mais, dans sa chute, s'corcha les genoux et les
mains.
Courageusement, elle se remit en route.
Quelle ne fut pas sa joie lorsqu'elle aperut enfin son petit pavillon!

Sur le perron, toutefois, elle se rappela qu'elle n'avait plus la cl pour


ouvrir.
C'en tait trop. A bout de forces, la joue appuye contre la porte, elle
fondit en larmes en tambourinant sur le bois de ses mains glaces.

7.

Transie, trempe de la tte aux pieds, Kate s'aperut peine que la


porte s'ouvrait. Mme le cri de surprise de Garrick ne russit pas la
tirer tout fait de sa torpeur. Elle finit cependant par recouvrer
suffisamment ses esprits pour entrer. Elle n'avait qu'une hte : se
coucher au plus vite et oublier cette soire dsastreuse. Mais la haute
silhouette de Garrick l'en empcha et il la prit dans ses bras.
Kate et voulu protester, se dgager de cette treinte mais n'en eut
pas l'nergie. Qu'il tait bon de se laisser aller contre ce torse viril aprs
tout ce qu'elle venait de subir! La chaleur des bras de Rick envahit peu
peu la jeune femme, tel point qu'elle fut tente de fermer les yeux et de
s'endormir l.
Quand Garrick recula, elle gmit.
Que diable vous est-il arriv? demanda-t-il, catastroph. Cameron
vous a agresse, je parie!
Sa voix vibrait d'une colre sourde qui fit sortir Kate de sa torpeur.
Interloque, elle essaya de comprendre.
Kate, rpondez, insista Garrick.
Mais non, voyons. Du moins... enfin, pas directement.
Prononcer ces quelques mots avait puis Kate. Elle se dtourna tant
le regard de Garrick la paralysait. Etrangement et le moment tait mal
choisi pour s'interroger ce sujet elle trouvait rconfortant que
Garrick se soucit d'elle ce point. La jeune femme indpendante et
combative qu'elle tait s'en serait alarme, si elle n'avait pas t aussi
fatigue.
Garrick poursuivit son enqute.
Alors, que s'est-il pass?
Rien, murmura-t-elle.
Mais, sachant que Garrick ne se satisferait pas de cette rponse, elle

expliqua :
J'ai gliss dans la rue.
Avec un frisson, elle ajouta d'un ton plaintif :
Rick, j'ai froid. Laissez-moi aller me coucher.
Vous tes trempe! O est votre manteau?
Je l'ai oubli chez James.
Mme les yeux clos, elle sentit que Garrick exigeait d'elle une rponse
plus prcise.
Nous nous sommes disputs, puisque vous tenez tant tout savoir.
Il n'acceptait de conclure le march que si je passais la nuit l-bas. Je lui
ai dit que ce n'tait pas la manire dont j'envisageais notre collaboration
et je suis partie.
Sans manteau?
Oui ! cria Kate bout de patience. J'ai paniqu et je me suis enfuie
si prcipitamment que j'ai laiss chez lui mon manteau et mon sac.
Garrick laissa chapper un juron avant de fixer la jeune femme droit
dans les yeux.
Dire que je vous avais prvenue! s'emporta Garrick. Vous jouez les
femmes d'affaires affranchies ; pourtant, vous avez fonc tte baisse
dans le pige de James.
Le mpris qui perait dans ces derniers mots fit Kate l'effet d'une
gifle et elle en oublia subitement sa fatigue.
Si vous insinuez que l'appt du gain m'a fait faire n'importe quoi...
!

Pas l'appt du gain, rectifia Garrick. Mais l'ambition, certainement

Les propos de Garrick troublrent tant la jeune femme qu'elle en resta


muette. Le doute n'avait pas un seul instant cess de la tenailler l'ide
de dner chez James ou mme de travailler pour lui. Mais le dsir de
conclure avec lui un accord l'avait aveugle. L'accusation de Garrick
n'tait donc pas entirement fausse, et Kate lui en voulut d'autant plus.

Je vous prie de me parler sur un autre ton, protesta-t-elle.


L'ambition est considre comme une qualit, chez un homme. Mais que
nous autres femmes nous avisions d'avoir les mmes aspirations, et nous
ne nous attirons que le plus profond mpris. Est-ce vraiment terrible de
ma part de souhaiter russir? Je ne le dsire pas seulement pour moi. Il
faut que je pense Michael, mes employes. Et mme si personne ne
dpendait de moi, ce serait pareil. Je ne vois pas pourquoi j'en aurais
honte!
Reconnaissez tout de mme que le chemin du succs est plus
souvent sem d'embches, pour une femme. Ou alors, au contraire, elle
ne rencontre aucun obstacle. C'est fonction des concessions auxquelles
elle consent, ou non, pour atteindre son but.
A quoi rimait cette discussion absurde au milieu de l'entre avec sa
robe trempe et ses pieds meurtris? Elle n'aspirait qu' une chose : que
Garrick la traitt avec douceur et compassion.
Cette pense stupfia Kate. Pour la premire fois depuis qu'elle volait
de ses propres ailes, elle acceptait de dpendre de quelqu'un. Elle devait
Michael cette inconcevable faiblesse ; Michael dont la fragilit et
l'amour avaient trs vite branl le mur qu'elle avait pourtant
prudemment rig autour d'elle.
Elle connaissait tout des dangers qu'elle courait aimer : la douleur
des sparations, la solitude sans fond qui s'ensuivait. Elle avait endur
ces souffrances le jour o elle avait perdu ses parents et s'tait promis, en
grandissant, de ne jamais revivre un tel cauchemar. Le seul moyen d'y
arriver tait d'interdire quiconque de l'approcher. Alors pourquoi
souhaitait-elle si fort qu'au lieu de la sermonner, Garrick l'enlat et la
rconfortt avec tendresse?
Elle ne pouvait cependant ignorer les propos de ce dernier, pas plus
que le dfi qu'il lui lanait ouvertement. Dissipant le brouillard qui
menaait de l'envahir, elle plongea les yeux dans ceux de Garrick.
Votre point de vue est dpass, Rick.
Elle releva firement le menton.
Et puis, si James a l'intention de me mettre dans son lit avant de
signer, alors il me connat mal. Je ne mange pas de ce pain-l.
Je le savais! s'exclama Garrick.

Il aurait d prouver de la colre, tre du. Car aprs tout, s'il


parvenait prouver que Kate n'avait aucune moralit, le juge en
dduirait qu'elle n'tait pas digne de s'occuper de Michael.
Au lieu de cela, Garrick tait fier qu'elle n'ait accept aucun
compromis. Il aurait mme volontiers rendu visite James Cameron
pour lui faire payer son affront.
Kate avait toutes les peines du monde garder les yeux ouverts.
Garrick se rendit compte alors combien sa fureur l'avait aveugl : elle
tait frigorifie! Ses vtements tremps lui collaient la peau et ses
lvres prenaient une inquitante couleur bleue. Comme il s'en voulait
d'avoir empch Kate de se changer plus tt!
Cette dernire fut soudain parcourue d'un frisson.
Je ne veux plus parler, gmit-elle. J'ai froid.
Elle s'apprta se diriger vers l'escalier. Malheureusement, en
tombant dans la rue, elle s'tait tordu la cheville et le traumatisme tait
sans doute plus grave qu'elle ne l'avait cru au premier abord, car sa
jambe refusa tout coup de la porter : elle chancela.
Deux bras forts aussitt l'enlacrent et elle se sentit souleve de terre.
Sans plus rflchir, elle ferma les yeux et s'abandonna cette dlicieuse
treinte. En voyant le sourire qui flottait sur les lvres de la jeune femme,
Garrick frona les sourcils. La situation tait dj assez embrouille sans
y ajouter de nouvelles complications ! Mais pourquoi diable le geste
d'abandon de Kate l'mouvait-il ce point?
Garrick lutta contre le dsir qui l'envahissait tratreusement pour
dclarer, du ton le plus dtach possible :
Dshabillez-vous vite. Il vous faut un bain chaud.
Kate remarqua la tension de Rick mais elle se mprit tout fait quant
sa cause. Se rappelant pour quelles raisons il avait quitt son prcdent
emploi, elle tait persuade de ne lui inspirer que de l'aversion.
Craignait-il qu'elle chercht le sduire? La souponnait-il de feindre
l'puisement pour l'entraner peu peu jusqu' sa chambre?
Jamais Kate n'avait prouv d'humiliation aussi vive.
Je peux me dbrouiller toute seule, rpondit-elle avec un sursaut
d'nergie. Ds que vous aurez eu l'obligeance de me lcher.

Garrick la reposa terre avec une telle brusquerie qu'elle sentit une
vive douleur irradier tout son corps.
Pour vous, une seule chose compte, n'est-ce pas, Kate? Garder
tout prix vos distances; entretenir votre sacro-sainte indpendance et
refuser obstinment de reconnatre que, comme tous les tres humains,
vous avez parfois besoin des autres. Pourquoi?
Il marqua une pause avant de poursuivre :
Vous tes vulnrable comme tout le monde, Kate! Que vous est-il
donc arriv pour que vous refusiez de regarder la ralit en face? On a d
vous blesser terriblement pour que vous en arriviez l. Un homme, je
parie!
Les msaventures de la soire avaient dj tellement affaibli Kate que,
devant la colre de Rick, elle sentit ses dernires barrires s'effondrer.
Non, Rick, dclara-t-elle lentement. Pas un homme.
Des souvenirs trop longtemps refouls lui revenaient en mmoire,
souvenirs de sa petite enfance, de cette poque o elle avait t si
heureuse!
Garrick vit le chagrin dformer les traits de la jeune femme et
s'aperut que lui-mme retenait son souffle, tant il dsirait qu'elle se
confit et partaget ses peines.
Non, il ne s'agit pas d'un homme, rpta-t-elle, le regard perdu
dans le vague. Ce sont mes parents qui...
Ces mots causrent un choc Garrick. Ses parents? D'aprs ses
informations, Kate tait encore toute petite quand ils taient morts tous
les deux.
Mais soudain, il comprit et prouva pour Kate une immense
compassion. Avec douceur, il lui effleura le bras. Et, comme si ce geste
trouvait un cho chez elle, Kate plongea les yeux dans ceux de Garrick.
Ils m'ont laisse, murmura-t-elle. Et moi, je...
Les larmes jaillirent.
J'ai t place dans un orphelinat. Au dbut, je ne comprenais pas
ce qui m'arrivait. Je me disais tout le temps qu'il s'agissait d'une erreur,

que mon pre et ma mre taient partis en voyage, qu'ils reviendraient


me chercher.
Elle frissonna de la tte aux pieds.
Certains jours, je les hassais de m'avoir abandonne, avoua-t-elle.
Jamais ils ne seraient morts s'ils avaient eu le choix, Kate.
Je sais bien, mais mettez-vous ma place. Une partie de moimme ne pouvait s'empcher de les accuser de mon malheur et de ma
solitude. Si au moins ils m'avaient emmene avec eux...
Kate, ne dites pas cela!
Garrick l'avait interrompue si vivement que Kate prit soudain
conscience de ce qu'elle tait en train de confier. Pniblement, elle tenta
de se ressaisir.
Bien sr, au bout de quelques mois, je n'ai plus eu envie de mourir.
Heureusement, il y avait Jennifer...
Jennifer? La mre de Michael? s'enquit Garrick.
Les yeux de la jeune femme s'illuminrent de nouveau, comme si elle
contemplait une vision idyllique de son pass.
Oui. A l'orphelinat, elle m'avait prise sous sa protection. Elle avait
quelques annes de plus que moi et me clinait comme une mre. Sans
elle...
La voix de Kate se brisa, et elle se tourna vers Garrick.
Voil pourquoi mon indpendance m'est si prcieuse. J'ai appris
trs tt combien on devient vulnrable quand on a besoin des autres. Car
ils finissent toujours par disparatre. Et alors il ne vous reste plus qu'
souffrir. Aimer ne procure que du chagrin.
Si je vous suis bien, Kate, vous pensez qu'il est prfrable de
s'abstenir d'aimer, conclut Garrick. Ne s'attacher personne, ne prendre
aucun engagement, et ne jamais se hasarder hors de cette forteresse,
c'est cela? Votre raisonnement n'est cependant pas entirement juste,
ajouta-t-il doucement. O placez-vous Michael, dans tout cela? Ne me
dites pas que vous ne l'aimez pas, Kate.

C'est diffrent, s'cria-t-elle. Je devais m'occuper de lui, pour


Jennifer...
Oui, mais vous n'tiez pas tenue d'aimer l'enfant ! Et n'essayez pas
de me faire croire que vous ne vous tes attache lui que par devoir.
Il haussa les paules.
A vous entendre, votre indpendance passe avant tout. Mais
comment peut-on vivre seul et sans attache? Une femme surtout...
Pressentant qu'il allait lui tenir un discours sur la diffrence entre les
hommes et les femmes, Kate ne le laissa pas finir.
Essayez-vous de me dire que nous autres femmes sommes moins...
Allons, ne montez pas sur vos grands chevaux ! rtorqua Garrick
calmement. Les hommes aussi ont leurs forces et leurs faiblesses. Nous
avons mme encore beaucoup de chemin parcourir si nous voulons un
jour galer votre sensibilit, mesdames. Ne reniez pas ces motions,
Kate. Ce sont elles qui...
Qui nous rendent si vulnrables ! l'interrompit-elle, agace.
Les hommes le sont tout autant! Vos surs ne sont pas toutes aussi
honntes que vous-mme, croyez-moi. J'ai eu loccasion de m'en rendre
compte.
Au tour de Garrick de paratre aussi surpris que mcontent de sa
soudaine confidence. La spontanit et la sincrit de l'aveu touchrent
Kate, nanmoins. Pour un peu, elle aurait tendu le bras pour effleurer la
joue de Rick.
A cette pense, elle s'affola et recula. Rick tait un homme dangereux,
elle devait tout prix se ressaisir. Jamais personne, avant lui, n'avait
sem pareille confusion dans ses sentiments. En sa prsence, elle avait
l'impression d'entendre des voix lui promettre mille flicits dont elle
prfrait ignorer l'existence.
Je vais vous prparer quelque chose de chaud, l'entendit-elle
annoncer.
Quand il eut disparu, ce fut comme si Kate reprenait contact avec la
ralit. Une sensation de froid fondit sur elle, une vive douleur vrilla sa
cheville au premier pas qu'elle fit vers l'escalier, et continua de la faire

souffrir jusqu' sa chambre. Sans mme allumer, Kate alla directement


s'tendre. Une fois sur le lit, elle essaya tant bien que mal d'ter ses
chaussures et d'apaiser la douleur, en vain. Renonant se dvtir, elle
ferma les yeux, attendant que le sommeil vnt la dlivrer de ce
cauchemar.
En pntrant dans la chambre, Garrick trouva la pice plonge dans
l'obscurit et crut que Kate se douchait. Mais les phares d'une voiture
passant alors dans la rue clairrent le lit sur lequel Garrick aperut la
silhouette immobile de la jeune femme. Il posa aussitt le plateau et
alluma.
Quand il eut constat quel point la cheville de Kate tait enfle, il
s'emporta, aussi furieux que constern.
Je vais de ce pas appeler un mdecin, annona-t-il. Vous ne pouvez
pas rester comme cela.
Kate n'avait qu'une envie, oublier l'agression qu'elle avait subie et,
surtout, qu'on la laisst dormir.
Non! protesta-t-elle.
Un violent tremblement s'ensuivit et elle se mit claquer des dents.
Je veux seulement me reposer, ajouta-t-elle.
Elle a probablement raison , songea Garrick. Une bonne nuit, bien
au chaud, serait srement le meilleur remde. Vu l'heure, la visite du
mdecin pouvait attendre le lendemain.
Entendu, acquiesa-t-il en se dirigeant vers la salle de bains. Mais
ne bougez pas d'ici. Ds que j'aurai rempli la baignoire, je reviendrai
vous chercher.
Ce n'est pas la peine, murmura Kate. Je prfre me dbrouiller
seule.
Garrick contempla un instant le visage blme, le front ttu, avant de
secouer la tte. Kate ne ressemblait en rien aux femmes qu'il avait
connues. Il commenait trouver sa volont d'indpendance la fois
agaante et superflue.
Il revint sur ses pas et se pencha au-dessus du lit.

Je suis moiti tent de vous prendre au mot. Mais vous savez


autant que moi que vous n'iriez pas loin, avec cette cheville.
Si, tout l'heure, vous m'aviez aide monter au lieu de me barrer
le passage et de m'imposer cet interrogatoire, je n'en serais pas l!
En maugrant, Garrick repartit vers la salle de bains et Kate entendit
bientt que la baignoire se remplissait. Elle aurait d se secouer, ter au
moins sa robe pour s'envelopper dans un peignoir. Mais le simple fait d'y
penser l'puisait. Il tait tellement plus simple de fermer les yeux et de
s'imaginer dj allonge dans la baignoire, bien au chaud...
Kate?
Kate sursauta. Garrick s'tait approch, si doucement qu'elle ne l'avait
pas entendu. Ayant rouvert les paupires, elle l'interrogea du regard.
Le bain est prt.
Kate voulut s'asseoir mais s'aperut bien vite qu'elle n'en avait pas la
force. Avec un soupir, elle se laissa retomber.
Tenez, buvez ceci, ordonna alors Garrick en approchant une tasse
des lvres de Kate.
Une vive odeur de cognac l'assaillit et, instinctivement, elle eut un
mouvement de recul.
Jamais vous ne me ferez avaler une chose pareille.
C'est ce que nous allons voir, rtorqua Garrick. Du lait additionn
de cognac. Rien de tel pour vous rchauffer et vous aider vous
endormir.
Je n'en veux pas, s'entta Kate.
Garrick posa d'un coup sec la tasse sur la table de nuit et obligea Kate
s'asseoir. Sourd aux protestations de la jeune femme, il l'immobilisa
sans peine en l'enserrant de son bras gauche tandis que, de la main
droite, il lui approchait la tasse des lvres.
Maintenant, buvez!
Comprenant que refuser prolongerait inutilement son humiliation,
Kate se rsolut avaler docilement cette trange mixture. L'alcool lui

brla la gorge ds la premire gorge, lui arrachant une grimace. Mais


Garrick ne consentit librer Kate qu'une fois la tasse vicie.
Trs vite, Kate sentit un doux vertige l'envahir. Elle ne s'aperut que
Garrick avait commenc dfaire la fermeture Eclair de sa robe qu'au
moment o l'air chaud entra en contact avec sa peau humide et glace.
Tout de suite sur la dfensive, elle s'apprta protester de nouveau mais
Garrick la devana.
Vous savez aussi bien que moi que vous n'tes pas en tat de vous
dshabiller ou de prendre un bain toute seule, Kate. Esprons seulement
que je ne vais pas profiter de la situation, ajouta-t-il.
Je vous le dconseille ! s'cria Kate, menaante, alors que la robe
glissait jusqu' ses hanches.
Si vous arrtiez de discuter, nous pourrions nous presser d'en finir,
rtorqua Garrick.
Avec douceur et fermet, il la dshabilla et le contact de ses mains
chaudes sur sa peau fit natre en elle de longs frissons. Et, avant mme
qu'elle ne s'en soit rendu compte, elle tait nue.
Les journaux avaient beau exagrer largement le nombre des
conqutes de Garrick, il avait connu suffisamment de femmes pour ne
plus prouver de grande surprise la vue d'un corps fminin. Pourtant, il
y avait dans celui de Kate, dans la courbe dlicate de ses hanches comme
dans la fragilit de ses paules, un mystre teint de posie qui veilla
chez lui une motion d'une intensit presque insupportable.
Sur le qui-vive, Kate se sentit tout coup comme paralyse. Jamais
elle n'avait accord beaucoup d'attention son corps, encore moins
l'intrt que celui-ci pouvait veiller chez un homme. A prsent, elle
s'interrogeait, perplexe : fallait-il attribuer l'immobilit soudaine de Rick
la rpulsion ou l'amusement? En tout cas, elle et donn cher pour
qu'il la laisst tranquille et s'occupt de ses affaires.
Qu'y a-t-il? s'enquit doucement Garrick, en percevant la panique de
Kate.
Je n'aime pas la manire dont vous me regardez.
Comment cela?
Comme si vous me jugiez mal. Avec dgot...

Vous faites erreur, Kate. Au contraire, j'ai rarement contempl un


corps aussi splendide.
Alors que Kate s'apprtait protester, lui dire qu'il mentait, il la prit
par la taille et se pencha pour dposer un doux baiser sur son ventre
frmissant, puis un second.
Vous tes parfaite.
Puis, brusquement, il se redressa et souleva Kate dans ses bras sans
lui laisser le temps de prononcer un mot.
Dpchons-nous, ou l'eau du bain va refroidir.
Celle-ci tait chaude point, mais infiniment moins que les infimes
parcelles de peau marques des baisers de Garrick. Que signifiaient ces
instants d'garement? se demanda Kate. Quelle mouche avait donc piqu
Garrick? Avait-il agi ainsi par piti? Kate ne voyait pas d'autre
explication, car il lui paraissait inconcevable qu'il prouvt pour elle le
moindre dsir.
Garrick insista pour rester dans la salle de bains, si bien qu' peine
savonne, Kate se glissa sous l'eau pour cacher au plus vite sa nudit.
Elle oubliait que son visage refltait toutes ses penses, et fut d'autant
plus surprise en entendant Garrick dclarer :
Je vous dsire, Kate. Et si vous n'tiez pas blesse, je
m'empresserais de vous le prouver sur-le-champ !
Kate rvait-elle ou Garrick venait-il d'avouer qu'elle lui inspirait du
dsir? Trop stupfaite pour articuler un son, la jeune femme fixa Garrick
sans comprendre.
Mfiez-vous, Kate. Si vous continuez me regarder ainsi, ce n'est
pas toute seule que vous allez vous retrouver au lit, mais avec moi pour
vous tenir compagnie, compris?
Indigne qu'il insistt ainsi, Kate s'apprtait rpliquer quand elle
ternua plusieurs reprises. Jugeant urgent d'intervenir, Garrick la
souleva hors de l'eau pour l'envelopper d'une paisse serviette ponge.
Allez-vous russir vous scher toute seule, pendant que je
descends vous prparer une bouillotte?
Kate acquiesa silencieusement. En ralit, elle se sentait plus faible

que jamais, mais pour rien au monde elle ne l'aurait avou, tant elle
craignait que Garrick prenne son aveu pour une provocation.
Et alors? Serait-ce la fin du monde? N'avait-elle pas droit quelques
moments de plaisir?
Kate s'affola en prenant conscience du tour que prenaient ses
penses. Pour la premire fois de sa vie, elle prouvait le besoin de se
rapprocher d'un de ses semblables, sans crainte pour son indpendance,
pousse par une profonde envie d'aimer!
Aimer! A cette pense, son corps tout entier se raidit. N'tait-elle pas
en train de tout confondre? Garrick avait parl de dsir, et de rien
d'autre. Quant aimer, personne ne lui inspirerait jamais de sentiments
aussi forts que Michael.
Lorsque Garrick rapparut, Kate avait enfin russi se coucher. Elle
accepta la bouillotte qu'il lui tendait avec de froids remerciements.
C'tait mieux ainsi, se dit-elle lorsqu'il fut ressorti de la pice. Plus sage,
plus sr aussi. Mme si, confusment, elle regrettait dj de s'tre
montre si srieuse, si grave.
Avec effort, elle se ressaisit. Heureusement, en se rveillant, elle
aurait tout oubli.

8.

Cette nuit-l, Kate dormit d'un sommeil lourd sans rve et, le
lendemain matin, sa premire pense fut pour Garrick. Furieuse de
s'aventurer peine rveille sur ce chemin sem d'embches, elle ne
s'attarda pas au lit et se leva. Sa cheville avait beau tre moins enfle que
la veille, ce fut nanmoins en clopinant qu'elle alla prendre une douche.
De retour la chambre, elle inspecta pensivement le contenu du
placard. Avec sa jupe de laine, elle pourrait porter des bottes qui non
seulement cacheraient, mais soutiendraient sa cheville encore
douloureuse.
Si Kate avait t raisonnable, elle se serait rsolue rester un ou deux
jours chez elle. Mais le moment tait mal choisi. Elle avait tant faire,
commencer par rgler au plus vite le diffrend qui l'opposait James
Cameron.
En terminant de se maquiller, elle se reprocha amrement de n'avoir
pas adopt une meilleure stratgie avec James : plus de diplomatie, de
flatterie...
Un coup bref frapp la porte interrompit le fil de ses penses. Son
cur se mit battre la chamade.
Toutefois, elle s'effora de ne rien laisser paratre de son trouble.
Entrez ! dit-elle d'un ton aussi dtach que possible.
Garrick apparut sur le seuil, Michael dans les bras. En voyant l'enfant
blotti contre lui, la tte pose sur son paule, Kate sentit la jalousie lui
serrer le cur. Sentiment qu'elle se reprocha aussitt. Elle aurait d se
rjouir au contraire que Michael s'entendt si bien avec son baby-sitter.
Toutes les mres qui travaillaient prouvaient-elles le mme
ressentiment en imaginant leurs enfants toute la journe dans les bras
d'un autre? Sa carrire valait-elle tant de sacrifices?
Depuis sa fcheuse msaventure de la veille, Kate commenait en
douter. Car, dans ce cas, elle et au moins tent d'apaiser le courroux de
James, au lieu de le provoquer.

Garrick interrompit ses rflexions :


Ne me dites pas que vous avez l'intention de vous rendre votre
bureau? Enfin, Kate, vous n'tes pas en tat de sortir!
Kate carquilla les yeux. Il y avait si longtemps que personne ne
s'tait pas tracass ainsi pour sa sant, si longtemps qu'on ne l'avait
autant mue.
A cette pense, elle s'affola, avec l'impression de s'aventurer sur un
terrain dangereux. N'tait-elle pas, justement, en train de devenir le
jouet de ses motions? Ne savait-elle donc pas que les hommes avaient le
don d'exploiter cette faiblesse? Il tait grand temps de ragir.
De quoi vous mlez-vous? C'est moi d'en dcider, il me semble,
rpliqua-t-elle schement.
Elle n'osa pas, cependant, croiser le regard de Garrick dont elle
percevait la colre.
Soyez gentil d'aller plutt vous occuper du petit djeuner de
Michael, Rick, ordonna-t-elle en continuant de se brosser les cheveux. Je
tiens partir tt, aujourd'hui. J'ai une montagne de choses faire.
Malgr le ton autoritaire de la jeune femme, Garrick resta immobile.
Vous avez hte d'aller vous excuser auprs de Cameron, j'imagine.
Kate rougit de la tte aux pieds. Comment Garrick avait-il devin? Le
mpris qu'elle crut percevoir dans ses yeux lui donna envie de pleurer.
Elle aurait voulu crier Garrick qu'il ne pouvait comprendre quel point
il tait important ne serait-ce que pour le bien de Michael qu'elle
dcrocht ce contrat. Mais les mots lui manqurent.
C'est ce que vous vous apprtez faire, n'est-ce pas? insista
doucement Garrick.
Accule, Kate chercha se justifier.
Hier soir, j'ai cd la panique, et je me suis comporte comme
une idiote.
Je vois. Vous esprez donc traiter le problme diffremment
aujourd'hui. Cette fois, vous vous soumettrez son chantage, rien que
pour dcrocher le contrat. Vrai ou faux?

Faux!
A ce cri spontan, le visage de Garrick se dtendit imperceptiblement.
Vous vous bercez d'illusions, si vous vous imaginez qu'il consentira
quoi que ce soit d'autre, Kate.
Rick disait vrai, Kate le savait. Pour James, seule une capitulation
totale de sa part pouvait effacer l'affront de la veille. Il ne se contenterait
d'aucun compromis.
Les paules de Kate s'affaissrent. En proie au plus profond
dcouragement, elle se tourna vers la fentre. Elle tait deux doigts de
fondre en larmes. Hier soir, elle avait gaspill une occasion unique en
s'affolant avant mme que James ait pos la main sur elle.
Il y avait moyen, sans capituler, de s'en sortir beaucoup plus
honorablement, gmit-elle.
Elle avait prononc ces quelques mots pour se convaincre elle-mme.
Mais Garrick se mprit sur leur sens.
En lui donnant l'impression de cder ses avances pour vous
drober ensuite la dernire minute, sans doute? Ce sont vos nouvelles
mthodes?
Kate fut parcourue d'un frisson. De quel droit Rick se mlait-il de ses
affaires?
Laissez-moi tranquille, Rick. Ma dcision est prise : je vais au
bureau, affirma-t-elle.
Garrick n'insista pas. Kate en fut soulage. Oubliant sa cheville
douloureuse, elle se retourna un peu brusquement pour dcrocher sa
veste du portemanteau et retint de justesse un petit cri de douleur en se
mordant les lvres. Maintenant qu'elle tait habille, elle ne se sentait
presque plus d'nergie. Et l'entorse n'tait apparemment pas la seule
responsable. Ce picotement alarmant au fond de la gorge ne laissait rien
augurer de bon, pas plus que les frissons qu'elle avait grand-peine
contenir. Tant pis. Elle devait tout prix se rendre son travail.
Je pars, annona-t-elle.
Le son rauque de sa voix l'affola un peu. Un rhume tait bien la
dernire chose dont elle avait besoin ! En voyant Garrick pensif, elle se

surprit souhaiter qu'il lui interdise de sortir. Elle ne se reconnaissait


plus !
Avez-vous ce qu'il faut pour transporter Michael en voiture?
La question inattendue prit Kate de court.
Un couffin, ou un petit sige fixer la banquette arrire, prcisa
Garrick, pour que je puisse vous conduire l-bas. Je vous prterais bien
la Ferrari, mais avec votre cheville ce ne serait pas prudent.
Je peux y aller en taxi.
Pas la peine. Arriverez-vous descendre au rez-de-chausse, ou...?
Bien sr!
Mais l'assurance de Kate n'tait que feinte. Pour viter que ses efforts
n'veillent les soupons de Garrick, elle l'envoya installer le sige de
Michael en lui promettant qu'elle les rejoindrait dans un instant.
Sitt qu'ils se furent mis en route, Kate admira la dextrit de Garrick
manier la voiture de sport. En revanche, qu'il la conduist directement
son bureau sans lui demander le chemin la surprit, mais elle n'osa
l'interroger ce sujet.
Une fois gar, Garrick aida avec courtoisie Kate descendre et lui
offrit son bras. Elle avait effectivement grand besoin de son soutien pour
traverser la rue fouette par la brise glace. Sur le trottoir d'en face, elle
pensa soudain qu'elle avait srement de la fivre, mais, aussitt, chassa
cette pense.
Devant la porte de l'immeuble, Garrick s'arrta et plongea les yeux
dans ceux de Kate.
Je vous admire beaucoup, Kate, pour la fermet avec laquelle vous
avez repouss les avances de Cameron. Je connais trs peu de femmes
ou d'hommes qui auraient eu votre cran. Ne croyez pas que les valeurs
auxquelles vous tes attache soient dpasses. Au contraire. Vous faites
partie des rares personnes sur qui la bassesse n'a pas prise.
Kate n'en revenait pas que Rick et peru chez elle cette fiert entte
qui, elle en prenait peu peu conscience, lui compliquait bien souvent la
vie.

Ce ne sont pas les hommes comme Cameron qui font le monde,


insista Garrick.
Ennuye d'tre aussi mue par tant de comprhension, Kate rtorqua
:
Les contrats aussi avantageux que celui qu'il me proposait ne
courent pas non plus les rues.
Elle aurait eu tort d'accorder une trop grande importance au
rconfort que lui apportaient les paroles de Garrick. Seules sa fatigue
physique et les rminiscences affreuses que l'agression de James avait
rveilles en elle expliquaient qu'elle en ft aussi touche. Kate se
rappelait son horreur et son dgot lorsqu'un des adolescents de
l'orphelinat avait cherch l'embrasser contre son gr. Et pourtant, la
douceur des baisers de Garrick avait veill en elle des sentiments bien
diffrents.
Il y aura d'autres contrats, affirma-t-il en couvant Kate des yeux,
comme pour lui donner du courage. Et ils ne vous procureront que
davantage de satisfactions, aprs ce que vous avez endur hier soir. Car
vous les signerez avec des gens conscients de vos comptences et qui
respecteront la femme que vous tes.
Puissiez-vous dire vrai, Rick ! Autrement il se pourrait bien
qu'avant peu de temps, vous vous retrouviez au chmage.
Pour la premire fois, Kate confiait quelqu'un son inscurit
financire. Souvent, certains se vantaient de garder un excellent souvenir
des annes difficiles de leurs dbuts. Mais souvent aussi, ils les avaient
partages avec un partenaire, un poux ou une pouse.
Kate, elle, n'avait personne, et portait l'entire responsabilit de
Michael. Au dbut, l'ide de se dbrouiller seule lui avait plu, car elle
reprsentait un dfi. Mais sachant qu'elle avait maintenant gch toute
chance de collaborer un jour avec James, elle prouvait un dsespoir et
une lassitude tels qu'elle aurait donn tout ce qu'elle possdait au monde
pour simplement s'allonger, fermer les yeux et oublier jamais ses
soucis.
A quoi bon rver! Avec un sourire, elle prit cong de Garrick et
s'engouffra dans l'immeuble.
De retour la Ferrari, Garrick embrassa Michael sur le bout du nez.

Mon bonhomme, nous deux, maintenant. Crois-moi, nous avons


du pain sur la planche.
Et, au lieu de repartir en sens inverse, Garrick prit la direction du
quartier o sigeait l'Evans & Gould Corporation.
La Ferrari gare son emplacement priv, Garrick entra avec Michael
sur les paules. Si les employs trouvrent trange de voir leur prsident
arriver l'improviste, en jean et en chemise au lieu de ses lgants
costumes habituels, et avec, par-dessus le march, un bb sur les
paules, ils n'en soufflrent mot. Seule la rceptionniste manifesta sa
stupfaction en dvisageant son patron.
Monsieur Evans, bredouilla-t-elle avec hsitation. M. Oswald ne
nous a pas prvenus que veniez. Voulez-vous que je vous serve un caf?
Volontiers, Amanda. Et, euh..., un peu de lait pour mon jeune ami,
s'il vous plat. Mais auparavant, appelez Gerald et dites-lui que je
l'attends.
Moins de trois minutes plus tard, l'assistant de Garrick tait l, aussi
surpris que la rceptionniste, mais plus habile le cacher.
Garrick posa Michael sur la moquette et le petit garon entreprit
aussitt de grignoter les pieds du somptueux bureau en bois de rose.
Je me rends bien compte que vous tes dj dbord, Gerald,
commena Garrick. Mais j'ai un travail urgent vous confier. Un travail
confidentiel, Gerald. Est-ce clair?
Garrick attendit que son bras droit ait acquiesc pour poursuivre.
Il me faut la liste complte de toutes les socits de notre groupe
ayant habituellement recours ou risquant d'avoir recours aux
services de cabinets-conseils en relations publiques. Je veux ensuite un
portrait bref et prcis de ces cabinets et le bilan de leurs travaux. Et, pour
finir, vous me prciserez quand viennent expiration les contrats signs
avec chacun d'eux.
En voyant l'air perplexe avec lequel Gerald l'observait, Garrick
s'empressa de prciser :
J'ai envie de changer.
Le visage de Gerald s'assombrit et Garrick se demanda s'il se doutait

de ce qu'il tramait.
Michael, qui commenait se sentir abandonn, leva la tte vers les
deux hommes en pleurnichant. Quand Garrick se tourna vers lui, le bb
lui tendit les bras.
Tu en as assez, c'est cela? s'enquit Garrick. Trs bien.
Il tait en train de chatouiller le petit garon dans le cou lorsque la
rceptionniste entra, apportant la tasse de caf et le verre de lait.
Dsol, Amanda, s'excusa Garrick. Finalement, nous n'aurons pas
le temps de les boire. Gerald, appelez-moi ds que vous aurez obtenu ces
renseignements!
Cinq minutes plus tard, Garrick repartait aussi vite qu'il tait arriv.

Quand vint l'heure du djeuner, Kate souffrait d'une terrible migraine


et se trouvait assaillie tour tour par des accs de fivre et des
tremblements incontrlables. En milieu de matine, un coursier lui avait
apport le manteau et le sac abandonns chez James. Sara, prsente ce
moment-l, avait dvisag sa patronne avec curiosit et, embarrasse,
Kate lui avait appris qu'en fin de compte, James ne signerait pas le
contrat.
A prsent, puise et le moral au plus bas, Kate ne doutait plus d'avoir
attrap la grippe. Elle s'entta cependant quelques minutes encore
dchiffrer son cahier de comptes dont les colonnes dansaient devant ses
yeux brlants. Si, avant deux mois, elle n'avait pas dcroch de nouveaux
contrats, c'tait la faillite garantie.
Elle fermait les paupires, au supplice, quand son tlphone sonna.
Ayant dcroch, elle rpondit d'une voix presque inaudible.
Oui?
Inutile de vous demander comment vous vous sentez, Kate.
N'insistez donc pas et rentrez vous coucher!
En reconnaissant la voix de Garrick, Kate faillit le prier de s'adresser
elle sur un autre ton. Mais qu'il se soucit un peu d'elle la rendait si
heureuse qu'elle l'aurait volontiers suppli de venir la chercher. Elle tait
au plus mal. Sa cheville la faisait terriblement souffrir et sa migraine

empirait chaque seconde. Assurment, il et t sage de renoncer et de


suivre les conseils de Garrick.
Mais Kate s'entta. Elle devait tout prix continuer se dbrouiller
seule, quoi qu'il arrive. Elle refusait de s'autoriser le moindre moment de
dcouragement. Elle avait trop souffert en perdant ceux qu'elle aimait
pour compter aujourd'hui sur tout autre qu'elle-mme.
Kate?
Elle adopta une voix ferme pour se donner du courage.
Que me voulez-vous? s'enquit-elle. Avez-vous des problmes avec
Michael?
Une exclamation agace prcda la rponse de Garrick.
Non. Lui se porte comme un charme. On ne peut pas en dire autant
de vous.
Ecoutez, je n'ai pas de temps perdre en bavardage. Le travail
m'appelle.
Elle raccrocha brutalement. Refusant de s'avouer vaincue, elle se leva,
contourna pniblement son bureau et ouvrit la porte. Une tasse de caf
lui redonnerait des forces. Elle avait plus grignot que dn chez James,
la veille, et n'avait absolument rien aval depuis. Comment s'tonner
qu'elle ft aussi faible?
Elle s'apprtait demander Sara d'aller lui chercher un sandwich
quand elle s'aperut que le secrtariat tait vide. Ses collaboratrices
taient sorties djeuner. Qu' cela ne tienne ! Kate se dbrouillerait
seule.
Une fois arrive au rez-de-chausse, Kate regretta de s'tre lance
dans cette aventure. Mais il tait un peu tard pour reculer.
Rassemblant son courage et ce qui lui restait d'nergie, elle traversa le
vestibule et dboucha dans la rue noire de monde. Y avait-il toujours
autant de bruit et d'agitation cette heure de la journe? s'interrogea-telle, assourdie par le brouhaha. Elle dut cligner des paupires plusieurs
reprises, le temps de s'adapter la lumire du soleil. Aprs une attente
qui lui parut interminable au comptoir du vendeur de sandwichs, Kate
voulut regagner son bureau. Cependant sa cheville lui faisait
horriblement mal et la fivre lui donnait le vertige, ce qui l'obligea

s'arrter plusieurs reprises.


Tandis qu'elle reprenait son souffle, elle ne vit pas la Ferrari rouge qui
se garait sa hauteur. Et lorsqu'une main l'agrippa par le bras, elle faillit
hurler. Par chance, elle reconnut la voix de Rick temps.
Curieusement, elle ne fut gure surprise de le voir apparatre juste au
moment o elle songeait dsesprment lui. Accable par l'puisement,
elle bredouilla quelques mots :
Oh Rick, vous tes...
Mais elle ne put achever car des larmes d'impuissance jaillirent
aussitt de ses yeux. Devant tant de dtresse, Garrick laissa chapper un
juron, puis il prit la jeune femme dans ses bras et alla la dposer dans la
Ferrari.
Attendez-moi ici ! ordonna-t-il d'un ton menaant. A quel tage est
votre bureau?
Au cinquime, mais il n'y a personne.
Garrick cependant tait dj loin.
Jamais Kate n'avait prouv pareil soulagement. La fivre l'avait
vaincue et aprs tout il n'tait pas dsagrable de s'en remettre Rick !
A son retour, Garrick trouva Kate demi allonge et les paupires
closes. Sitt install, il lui prit le pouls. Kate ouvrit alors les yeux.
Je pense que je suis malade, dclara-t-elle d'une toute petite voix.
Je ne me sens pas bien du tout.
Je vous reconduis chez vous, Kate. Ensuite, je ferai venir le
mdecin, que vous le vouliez ou non!
Kate n'avait pas l'intention de protester, cependant une terrible
angoisse la saisit soudain :
Qu'avez-vous fait de Michael?
Je l'ai confi pour quelques heures une voisine.
Soulage de savoir l'enfant en scurit, Kate se dtendit.

Comment saviez-vous que j'avais besoin de vous?


Et sans attendre de rponse, la jeune femme se dtourna et se laissa
peu peu envahir par une douce torpeur.

Elle avait dit besoin de vous ! Garrick n'avait pas rv. Seulement,
il se demandait si Kate pensait vraiment ce qu'elle venait de dire ou si la
fivre la faisait dlirer. Il soupira. Dcidment, il n'tait plus trs sr de
vouloir prouver l'incomptence de Kate lever seule un enfant. Non, il
aurait mme donn cher pour pouvoir cesser de lui mentir. C'tait
pourtant impossible car, ds qu'elle aurait dcouvert la vrit, Kate le
chasserait. Et pour rien au monde il ne voulait la perdre...
En s'apercevant qu'il avait failli griller un feu, Garrick grommela et
jugea prfrable, pour le moment, de se concentrer sur la route. Il
rflchirait plus tard aux sentiments qu'il prouvait pour la jeune femme
assise ct de lui.

9.

Kate ne garda qu'un vague souvenir des moments qui suivirent son
retour la maison. Sitt arrivs, Garrick l'avait installe dans sa chambre
avant d'appeler le mdecin. Ce dernier ne fut pas long tablir le
diagnostic. Il recommanda Garrick de suivre scrupuleusement le
traitement qu'il prescrivit la malade.
Et surtout, qu'elle se repose! Cette jeune femme est bout.
Garrick passa le reste de la journe au chevet de Kate. Et quand, dans
de rares moments de lucidit, elle demandait o tait Michael et si on
avait prvenu ses collaboratrices, il la rassurait aussitt.
Le lendemain matin, les premires paroles de Kate en se rveillant
furent pour Michael :
Qui s'occupe de lui, Rick?
J'ai fait appel une agence spcialise multiservice. Ils ont aussitt
envoy une nurse ici pour veiller sur Michael, et quelqu'un votre
bureau pour traiter les affaires courantes.
La raction de Kate ne se fit pas attendre.
Vous n'y pensez pas, Rick ! Avez-vous une ide de ce que cela va me
coter? Mes moyens ne me le permettent pas!
En marmonnant, Garrick posa la main sur la joue de Kate.
Calmez-vous, voyons. Vous allez faire remonter la fivre.
Trop puise pour protester, Kate se laissa retomber sur l'oreiller.
Dans le fond, quel dlice de paresser et d'tre ainsi dorlote ; de sentir
Rick lui remonter la couette jusqu'au menton, comme sa mre autrefois;
d'entendre Rick lui dire qu'elle n'avait aucun souci se faire, qu'il se
chargeait de tout!
Garrick attendit que Kate se ft rendormie pour se lever, le front
soucieux. Une fois qu'elle serait gurie, Kate comprendrait ce qu'il avait
fait engager ses frais une nurse diplme et une secrtaire

performante et discrte. Alors, elle dcouvrirait la vrit et il la perdrait


probablement tout jamais...
Mais la jeune femme lui offrait prsent le plus dlicieux des
spectacles : un visage paisible et merveilleux de douceur. Plus il la
regardait, plus il se sentait envahi pas une immense tendresse pour cette
femme tonnante. Pouvait-il esprer une rciprocit ? Une chose tait
sre : il attirait Kate, mme si elle-mme refusait encore de le
reconnatre. Mais consentirait-elle jamais s'carter du chemin qu'elle
s'tait trac pour le rejoindre?
Qu'elle ait dj une fois spontanment renonc ses convictions les
plus profondes pour accueillir Michael redonnait espoir Garrick. Car il
aimait Kate. De cela, il tait maintenant persuad. Et lui qui s'tait jur
de ne plus jamais tomber amoureux ne s'en serait plaint pour rien au
monde. Au contraire.
Le mensonge sur lequel reposaient ses rapports avec Kate l'ennuyait
davantage. Comment ragirait-elle quand il lui rvlerait la vrit? Il
attendrait pour cela que Kate ft totalement rtablie.

Trs vite, la fivre tomba mais Kate demeurait trs faible. Il lui fallut
rester alite encore une semaine avant de pouvoir se lever. Cependant, il
tait hors de question pour elle de reprendre le travail avant un mois, le
mdecin avait t formel ce sujet.
Vous avez besoin de repos. C'est bien joli de vouloir faire carrire
mais il ne faut tout de mme pas y laisser la sant. Si vous saviez le
nombre de jeunes femmes actives qui souffrent de surmenage ! Je suis
pour l'galit des sexes, mais je me demande, mesdames, si vous ne
feriez pas mieux de nous apprendre vous ressembler, plutt que
l'inverse !
Le mdecin n'avait pas totalement tort : si Kate s'tait montre plus
raisonnable, elle n'en serait pas l aujourd'hui. Elle n'tait du reste pas
tellement presse de se remettre au travail. A vrai dire, cette pense la
terrorisait mme un peu, comme si son chec avec James avait refroidi
son ambition.
Sara appelait chaque jour pour donner des nouvelles de la situation,
et Kate laissait volontiers Garrick s'entretenir avec elle. Viendrait bien
assez tt le moment de prendre de nouveau les choses en main. De

temps autre, cependant, une vague de panique dferlait sur Kate quand
elle prenait conscience de la facilit avec laquelle elle acceptait d'tre
ainsi prise en charge.
Elle s'en ouvrit un jour son mdecin qui ne put rprimer un sourire :
Au risque de me rpter, vous venez d'tre soumise un stress
norme. C'est le seul moyen qu'a trouv votre organisme pour vous
avertir qu'il n'en pouvait plus.
Mais il va bien falloir que je reprenne le travail un jour. Je ne peux
pas me permettre de me tourner ternellement les pouces!
Si vous n'coutez pas votre corps, vous vous acheminerez
lentement mars srement vers la dpression nerveuse. A vous de choisir.
Ce qui vous arrive aujourd'hui est une mise en garde. Evidemment,
personne ne peut vous obliger en tenir compte.
Kate perdit patience.
Enfin, docteur, vous ne comprenez pas...
Mais, devant la mine entte du mdecin, elle jugea prfrable de se
taire. Non, assurment, cet homme ne pouvait comprendre dans quelle
situation elle se trouvait.
Le mdecin la quitta non sans lui avoir une dernire fois recommand
de se mnager.
Tandis que Kate rflchissait dsesprment une solution au
problme qui la hantait, la porte de sa chambre s'ouvrit et laissa place
Garrick. Ce dernier tenait un Michael radieux dans les bras.
Nous avons nourri les canards et fait cinq fois le tour du parc,
annona Garrick.
Puis il chatouilla le menton de Michael, le faisant rire aux clats.
Devant ce spectacle attendrissant, Kate sentit sa gorge se nouer. Elle se
rendait bien compte que les liens entre Michael et Garrick se resserraient
chaque jour davantage. En les voyant ainsi tous les trois, on aurait pu
croire qu'ils formaient une vritable famille : le pre taquinant son fils
sous le regard attendri de la mre; seulement, il manquait cette union
un ingrdient essentiel : l'amour!
Qu'y a-t-il, Kate?

La douceur de la voix blessa Kate car, elle l'aurait jur, cette tendresse
apparente n'exprimait aucune vritable motion. A cette pense, ce fut
comme si un clair jaillissait et rpandait sa lumire sur une vrit
consternante : son insu, Kate s'tait peu peu assujettie Garrick.
Affole, elle essaya de se convaincre qu'elle se trompait, que sa sant
momentanment dficiente l'affaiblissait.
Mais quoi bon se leurrer? En regardant Garrick, elle sut que, le jour
o il partirait, une partie d'elle-mme mourrait. Aveugle par les
traumatismes du pass, elle n'avait pas cru possible que son cur la
trahisse ainsi. C'tait pourtant chose faite.
Garrick posa Michael terre et, soucieux, effleura l'paule de Kate.
Que se passe-t-il? insista-t-il. Vous ne vous sentez pas bien?
Kate eut l'impression qu' l'endroit o Garrick avait pos la main, la
peau la brlait, comme s'il venait de lui infliger une blessure mortelle.
Tout coup, elle comprit.
Elle aimait Rick!
Elle plit sous le choc de cette dcouverte et dvisagea Garrick comme
si elle le voyait pour la premire fois.
Kate, allez-vous rpondre la fin?
Devant l'impatience de Garrick, elle se sentit partage entre une envie
irrsistible de fuir, et celle, encore plus vive, de lui nouer les bras autour
du cou et de lui avouer son amour. Elle devint d'abord carlate, puis se
mit frissonner de la tte aux pieds.
Kate...
Garrick lui prit les mains et les images les plus insenses dfilrent
alors dans l'esprit de la jeune femme. Elle aurait jur sentir les doigts de
Rick lui caresser la peau, mais elle ne pouvait qu'tre victime de son
imagination. Voulant tout prix se ressaisir, elle inspira profondment
et essaya de chasser les ides folles qui la hantaient. Rick ne devait
aucun prix deviner qu'elle, la femme d'affaires indpendante, tait
amoureuse, et ceci pour la premire fois de sa vie!
Je vais trs bien, rpondit-elle enfin.
C'est vident que non. Est-ce quelque chose que vous aurait dit le

mdecin?
Kate saisit la perche que lui tendait Garrick et lui rpta, mot pour
mot, les propos du mdecin.
Il a raison, vous savez, poursuivit-il, nullement tonn. Vous tes
surmene. Je sais que vous avez hte de retourner travailler, mais il va
falloir vous reposer encore un peu avant d'y songer.
Quoique consterne, Kate fut touche de la sollicitude que lui
tmoignait Rick et les larmes lui brouillrent la vue. Affole, elle
s'entendit alors murmurer :
C'est bien l le problme. Car, en fait, je n'ai aucune envie de m'y
remettre.
Elle prit une profonde inspiration et tenta de s'chapper. Si prs de
Garrick, elle tait incapable de rflchir posment tant tait grand son
dsir de promener ses mains sur le torse viril.
La tte tourne vers la fentre, Kate reprit la parole, comme si elle
rflchissait voix haute.
Je ne me reconnais plus. Comment dois-je interprter mes
rticences? Je devrais en avoir assez de dpendre de vous.
Vous souffrez tout simplement de ce qu'on pourrait appeler une
dpression post grippale, rpondit Garrick avec un sourire. C'est
frquent, aprs une grippe carabine comme la vtre. Reposez-vous et il
n'y paratra plus.
Qu'en savez-vous?
Je le sais. Il y a trois ans, il m'est arriv exactement la mme chose.
Jamais je n'avais t ce point dprim. Et puis c'est pass.
Kate fit mine d'acquiescer, sans trop y croire. Comment pourrait-elle
reprendre got la vie, au travail et l'indpendance, maintenant qu'elle
avait dcouvert qu'elle aimait Garrick?

Durant deux nuits, elle dormit trs mal. Le troisime soir, Garrick lui
trouva si mauvaise mine en lui montant le plateau du dner qu'il insista
pour qu'elle bt une liqueur.

Mais je dteste cela, protesta-t-elle. Ces boissons alcoolises me


montent la tte.
Et alors? Vous tes couche, de toute faon. Je suis sr que cela
vous aidera vous dtendre.
Peu de temps auparavant, Kate dnait chaque soir avec Garrick. Mais,
depuis qu'elle avait dcouvert ses sentiments pour lui, elle prfrait
s'abstenir et prendre ses repas seule dans sa chambre. A prsent, Kate
comprenait mieux que la prcdente patronne de Rick et cd la
tentation!
Voyant Kate frissonner, Garrick s'inquita. Elle se remettait mal de sa
grippe et cela l'ennuyait terriblement. Il avait un instant song lui
proposer de partir en convalescence dans sa villa de Corfou afin qu'elle
chappt aux rigueurs de l'hiver mais, de peur d'veiller ses soupons, il
s'tait ravis.
Kate le regarda poser le plateau sur la table de nuit. Chaque soir, elle
s'merveillait de la finesse et de la varit des mets que lui apportait
Garrick, srement dans l'espoir d'aiguiser son apptit.
J'ai trouv dans les pages jaunes un restaurant qui livre domicile,
avait-il expliqu. Sensationnel, non?
Kate s'tait alarme la pense du prix que ces folies allaient lui
coter. Mais, lorsqu'elle avait essay d'aborder la question, Garrick avait
coup court.
Mangez! Vous avez besoin de prendre des forces.
Sans se faire davantage prier, Kate se mit table. Ce soir-l, il y avait
au menu de la poule en sauce accompagne de petites pommes de terre
nouvelles rissoles. Pour le dessert, Garrick avait choisi une crme
anglaise au sirop de framboise.
Malgr l'aspect allchant de ces plats, Kate manquait d'apptit. La
rcente dcouverte de ses sentiments pour Rick, son chec avec James et
les consquences que celui-ci risquait d'entraner pour son cabinetconseil anantissaient Kate, retardant sa gurison. Il lui arrivait mme
de se demander si elle ne prolongeait pas dlibrment sa maladie pour
paresser plus longtemps dans le cocon chaleureux que Rick tissait autour
d'elle. Il n'y avait pas si longtemps, elle aurait hauss les paules cette
pense. Mais aujourd'hui...

Quand Garrick revint avec la bouteille et insista pour servir Kate un


second verre, elle refusa catgoriquement. Cependant, n'en faisant qu'
sa tte comme d'habitude, il laissa la boisson sur la table de nuit, en
disant que Kate en aurait peut-tre envie plus tard.
Il lui offrit ensuite du caf, qu'elle refusa galement, craignant que le
moindre stimulant l'empcht de dormir. Elle sentit que Garrick serait
volontiers rest bavarder un peu, mais elle prfra faire la sourde oreille.
Elle se plaisait dj trop en sa compagnie. Les autres soirs, elle avait pris
beaucoup de plaisir leurs conversations. Les dfis que Garrick se
plaisait lui lancer l'amusaient, car elle savait que, malgr les
apparences, il la considrait comme son gale. Ces changes
mouvements lui manquaient, mais mieux valait songer ds prsent
la nostalgie qu'elle prouverait quand Garrick disparatrait de sa vie !
Kate s'endormit en pensant lui, puis se rveilla brusquement au
beau milieu de la nuit pour s'apercevoir que la couette avait gliss et
qu'elle tremblait de froid.
Ayant enfil son peignoir, elle alla vrifier que Michael dormait
paisiblement. C'tait peut-tre un bruit provenant de la nursery qui avait
troubl son sommeil.
En caressant le doux visage du petit garon, Kate se posa soudain une
question aussi trange qu'inattendue, et qui la troubla : concevrait-elle
un jour son propre enfant? Connatrait-elle le bonheur de mettre au
monde l'enfant d'un tre aim?
Une foule d'motions la submergea, si inattendues et si fortes qu'elle
se sentit sur le point de dfaillir.
En regagnant sa chambre d'un pas mal assur, Kate aperut le verre
de liqueur, sur la table de nuit. Quelques gorges la rchaufferaient et
l'aideraient peut-tre se rendormir. Elle porta le verre ses lvres et,
sans mme s'en rendre compte, finit par le boire tout entier.
Elle l'avait peine repos qu'une douce chaleur se rpandit dans tout
son corps. Une flamme vive lui brla l'estomac et sa vue se brouilla. Elle
aurait jur que le lit dansait sous ses yeux, comme quelque barque la
drive, sans aucune ralit.
De peur de tomber, Kate voulut s'agripper la table de nuit et se
rendit compte alors, stupfaite, qu'elle tait dj assise sur la descente de
lit. Elle pouffa de rire, trouvant tout coup la situation comique. Et puis,

sans aucune raison apparente, elle fondit en larmes.


Le bruit rveilla Garrick qui avait appris ne dormir que d'une
oreille, au cas o Michael se mettrait pleurer, au beau milieu de la nuit,
et troublerait le sommeil de Kate. Quand il se rendit compte que les
sanglots provenaient de la chambre de Kate et non de la nursery, il fut
instantanment debout et, en toute hte, enfila son peignoir.
En apercevant Kate assise au pied du lit, les joues baignes de larmes,
Garrick crut d'abord qu'elle avait trbuch et courut s'agenouiller ses
cts.
Kate, qu'y a-t-il? Est-ce votre cheville?
Avant qu'elle ne russisse articuler le moindre mot, avec d'infinies
prcautions, dj, il lui inspectait la cheville.
Kate sentit une onde de chaleur dlicieuse remonter de l'endroit o
les doigts de Garrick lui effleuraient la peau. Du fond de son tre jaillit
l'cho des mises en garde les plus impratives. Mais, sourde ces
avertissements, Kate approcha une main tremblante du visage de
Garrick.
Stupfait, celui-ci leva les yeux.
Rick, j'ai envie de faire l'amour avec vous.
Kate regretta aussitt sa franchise mais il tait trop tard.
Kate...
Avec douceur, Garrick saisit les poignets de la jeune femme et la
repoussa. Accable par ce rejet, elle tourna la tte pour se soustraire au
regard de Garrick. Malgr la dlicatesse avec laquelle il se comportait, ni
l'un ni l'autre n'oublieraient jamais l'audace inconcevable dont Kate
venait de faire preuve.
Je suis dsole, bredouilla-t-elle. Je ne sais pas ce qui m'a pris. Ce...
ce doit tre la liqueur.
Voyant que Garrick s'apprtait rpondre, elle s'empressa de
poursuivre.
Je ne parlais pas srieusement, Rick. Je n'ai pas oubli vos
msaventures avec celle qui vous employait avant moi. Je vous en prie,

oubliez ce que je viens de dire, je...


Oublier? Mais c'est impossible, Kate.
Kate perut un changement dans le timbre de la voix virile. Alors que,
quelques secondes auparavant, il l'cartait fermement, ses doigts lui
caressaient maintenant les poignets et une flamme vive dansait au fond
de ses prunelles.
En mme temps, Garrick tentait vivement de se raisonner. Kate
n'tait pas matresse d'elle-mme. La sagesse lui dictait donc de la
recoucher et de ressortir au plus vite de la chambre. Il se retrouvait
confront un double conflit insoluble. S'il quittait Kate maintenant, elle
se croirait rejete, et il la connaissait suffisamment pour savoir
qu'aussitt revenue la raison, ses dfenses en seraient cinquante fois
renforces; et s'il restait, Kate l'accuserait probablement d'avoir
bassement profit d'un instant de faiblesse. Quoi qu'il dcide, il tait
condamn d'avance. Mais, quitte tout perdre, autant conserver de ces
moments les meilleurs souvenirs.
Recouchez-vous, dit-il doucement.
En se levant, il entrana Kate avec lui, puis la tint serre contre son
cur. Le plus naturellement du monde, elle posa la tte sur l'paule de
Garrick.
Je n'avais vraiment pas besoin de cela, murmura-t-il, tout contre
les cheveux de Kate.
S'cartant peine, il laissa glisser son peignoir terre et entreprit de
dshabiller la jeune femme.
Rick, protesta-t-elle sans conviction.
Chut... Ne parle plus, maintenant. Embrasse-moi plutt.
La panique s'empara de Kate quand les lvres de Garrick effleurrent
les siennes. Car, immdiatement, elle se sentit perdue.
Kate n'aurait su dire quel moment elle s'tait mise lui rendre ses
baisers ou caresser son dos dlicieusement chaud. Tout tait si
merveilleusement nouveau! Avant de perdre tout fait la tte, elle
murmura :
Rick, j'ai si peur de te dcevoir. Jamais je ne...

Chut...
Il lui posa dlicatement un doigt sur les lvres.
Si quelqu'un risque d'tre du, c'est toi. Je te dsire trop, Kate.
Quoi qu'il arrive, quoi que l'avenir nous rserve, promets-moi de ne
jamais douter de la beaut ou de la vrit de ces instants.
La gravit de Garrick ne troubla Kate que quelques brves secondes.
Je te le promets.

10.

Kate? On te demande au tlphone. Une certaine Camilla Lancing.


Camilla? Oh, fantastique.
Il y avait maintenant trois heures que Kate ne cessait de se rpter,
comme pour mieux s'en convaincre, que Garrick et elle taient amants;
trois heures qu'elle redoutait tout instant de trahir la profondeur de ses
sentiments pour lui. Il ne devait deviner aucun prix que les lans de la
nuit n'taient pas, pour Kate, le fruit d'un simple caprice, mais un
engagement de tout son tre.
Ce matin, en effet, elle se reprochait sa conduite insense! Elle ne
regrettait pas une seule des secondes passes entre les bras de Garrick,
elle craignait seulement que l'audace de ses gestes l'ait trahie.
Garrick sortit discrtement de la pice, aprs avoir tendu le combin
Kate.
Mais qui diable viens-je donc de parler? s'cria Camilla.
Tu devrais le savoir, rpondit Kate d'un ton lger. C'est toi-mme
qui m'as recommand ce monsieur. C'est lui qui s'occupe de Michael.
A l'autre bout du fil, un silence lourd accueillit ces propos.
Kate, dit enfin Camilla, j'aimerais beaucoup te rencontrer, si tu n'y
vois pas d'inconvnient.
Volontiers, s'cria la jeune femme. Depuis le temps que je cherche
te joindre! Je t'attends.
Camilla arriva moins d'une demi-heure plus tard, juste au moment o
Garrick et Michael partaient en promenade. Kate les entendit changer
quelques mots et interpella son amie depuis sa chambre.
Monte, je suis l'tage!
Enfin, Kate, que se passe-t-il ici? demanda Camilla sans
prambule, sitt qu'elle eut rejoint Kate. Et je te prviens, tu as intrt

me donner une explication plausible. Le jour o Garrick Evans aura


besoin d'arrondir ses fins de mois en faisant du baby-sitting, je veux bien
tre pendue!
Sous le choc, Kate carquilla les yeux avec l'impression que la foudre
venait de s'abattre sur elle.
Rick Evans. Garrick Evans. Comment diable n'avait-elle pas fait le
rapprochement plus tt ? Garrick Evans, le cousin d'Alan. Garrick Evans,
le parent loign de Michael, qui avait prvenu Kate, par l'intermdiaire
de son avocat, qu'il refusait de prendre en charge le petit orphelin!
Kate se laissa tomber sur la chaise la plus proche et une panique
incontrlable s'empara d'elle, plus terrifiante que le pire des cauchemars.
Elle avait l'impression de s'tre aventure dans un monde hostile et
inconnu. Prise de nause, elle se mit trembler, n'osant comprendre
pourquoi Garrick Evans s'tait introduit chez elle en recourant ce
subterfuge.
Michael. Michael tait la cl de ce mystre, la raison pour laquelle
Garrick Evans avait menti, jou aussi cruellement la comdie, envahi la
maison de Kate, sa vie, son lit!
Camilla s'affola.
Tu n'tais donc pas au courant ? Oh Kate, je suis vraiment dsole!
O est-il? demanda Kate, terrorise. Il faut absolument que je le
retrouve ! Michael est avec lui ! Oh, mon Dieu, comment ai-je pu tre
aussi stupide?
Kate, calme-toi. Tu n'es pas en tat de bouger. Je t'en prie, racontemoi plutt ce qui s'est pass. Que fabrique Garrick Evans ici? Et
comment puis-je t'aider?
Il n'y a rien faire, se lamenta Kate. Plus rien...
Au mme instant, toutes deux entendirent la porte d'entre s'ouvrir,
se refermer. Puis le rire de Michael leur parvint, gai et insouciant,
accompagn par les accents graves de la voix de Garrick.
Veux-tu que je reste pour t'aider l'affronter? demanda Camilla.
Non, je te remercie.

La scne qui se prparait s'annonait douloureuse l'extrme et Kate


prfrait la vivre sans tmoin, aussi prcieuse que lui ft l'amiti de
Camilla. Elle regrettait suffisamment d'avoir si stupidement succomb
aux avances de Garrick pour se passer de spectateurs.
Garrick avait d bien s'amuser! Garrick Evans..., le clbre coureur de
jupons ! Comment s'tonner que toute la nuit il... Elle secoua la tte,
chassant de ses penses les images si douloureusement dlicieuses qui
lui venaient l'esprit.
Alors je te laisse, dit Camilla, voyant bien que Kate tait dj
ailleurs. Je suis vraiment navre, ma chrie. Il aurait peut-tre mieux
valu que je me taise. Mais, sachant que l'homme que j'tais cense
t'envoyer avait dj trouv un emploi, je me suis inquite.
Non, ne t'excuse pas. C'est beaucoup mieux ainsi.
Dans l'escalier, Camilla croisa Garrick avec Michael dans les bras.
L'air soucieux de Camilla ne passa pas inaperu, pas plus que la manire
dont elle vitait son regard. Curieux, ce visage ne m'est pas tout fait
inconnu, songea Garrick. Pourvu que...
Il prfra ne pas aller au bout de sa pense. Ce serait trop de
malchance, justement aujourd'hui, o il projetait de tout rvler Kate !
Aprs avoir dpos Michael dans son parc, il rejoignit cette dernire
dans sa chambre. Aussitt, il obtint confirmation de ses craintes et sa
gorge se noua.
Ainsi donc, tu sais, dclara-t-il.
Que tu es Garrick Evans? Oui. Je suppose que tu as fait tout cela
pour me reprendre Michael.
Oui. Mais...
Je te donne une demi-heure pour rassembler tes affaires et partir.
Et pour plus de sret, j'appelle la police.
Dj, elle composait le numro.
Kate ! protesta Garrick. Ne pouvons-nous parler?
Mais, refusant de se retourner vers lui, Kate continuait d'enfoncer les
touches du tlphone. Garrick se pencha pour dbrancher la prise.

Je vais tout t'expliquer.


M'expliquer quoi? Que tu as menti, uniquement pour t'introduire
chez moi, dans ma vie, dans mon lit, dans...?
... mon cur , aurait-elle voulu ajouter, mais elle n'en eut pas le
courage. Elle devait conserver toutes ses forces pour chasser la prsence
qui les menaait, Michael et elle-mme.
Pour ce qui est du mensonge, il s'agit plutt d'un hasard. Souvienstoi, c'est toi qui m'as pris pour celui qui devait s'occuper de Michael.
Tu n'avais qu' rectifier.
J'aurais d, c'est vrai. En mme temps, c'tait une occasion unique
de me rapprocher de Michael et de prouver la justice que tu n'tais pas
la hauteur, de faon le prendre moi-mme en charge.
Voyant Kate plir, Garrick se retint grand-peine de l'enlacer et de lui
avouer les sentiments profonds et sincres qu'elle lui inspirait.
Mais Kate souffrait trop pour l'entendre, ou mme l'couter.
Je ne me trompais donc pas. Tout tourne autour de Michael.
Pourquoi? Pourquoi veux-tu me l'enlever? A la mort d'Alan et de
Jennifer, on t'a propos de le recueillir. Tu as refus. J'ai encore la
lettre !
Une lettre qu'a crite mon avocat sans me consulter, alors que
j'tais l'tranger. Je peux le prouver.
Oh, pour cela je te fais confiance! Comme tu peux prouver que tu
auras sur Michael une bien meilleure influence que moi ! C'est pour cette
raison que nous avons pass la nuit ensemble, je suppose? ajouta-t-elle,
deux doigts de perdre le contrle de ses nerfs. Pour dmontrer que je
suis, tant moralement que financirement, incapable de veiller sur
Michael? Je serais curieuse de lire ton rapport, avant que tu le remettes
ton avocat!
Kate frlant la crise de nerfs, Garrick estima urgent d'intervenir.
S'tant approch, il la serra sans douceur contre lui.
Cela suffit, maintenant, dit-il lorsque, avec le regard affol d'un
animal traqu, Kate essaya de se dgager. Tu te trompes totalement
mon sujet. Certes, je reconnais qu'en venant ici, la premire fois,

j'esprais prouver ton incomptence. J'en tais un stade de mon


existence o je prenais conscience de l'inutilit de ma vie et de l'argent
que je gagnais. L'ide d'un hritier, d'un fils, sans m'encombrer d'une
mre, me tentait normment, je l'avoue.
Garrick adressa Kate un sourire mi-figue, mi-raisin.
Tu remarqueras que je te fais l'honneur d'tre totalement honnte
avec toi, Kate.
Il est un peu tard, tu ne crois pas? rtorqua-t-elle avec amertume.
J'espre bien que non. Mais toi seule connais la rponse cette
question. Tu as en face de toi un homme qui a, en quelques jours auprs
de toi, rvis de A Z ses conceptions errones de l'existence. Sans me
vanter, Kate, je suis quelqu'un de riche et d'influent. Ce qui signifie, tu
t'en doutes, que mes admiratrices courent les rues. Mais il y a belle
lurette que je me suis lass de ces relations vides de sens. Avec toi, tout a
chang. Je ne vois plus du tout mon rle sur cette terre de la mme
faon.
Tu t'es rendu compte, surtout, quel point certaines femmes
peuvent tre idiotes et faciles se laisser convaincre de n'importe quoi !
Non ! Je sais maintenant que Michael a besoin de toi comme de
moi. Personne ne l'aimera jamais autant que toi, Kate, mais reconnais
que, sur certains plans, la situation te dpasse.
L'argument donna Kate le frisson, tant il tait juste. Que projetait
Garrick? De lui offrir de l'argent pour qu'elle consente se sparer de
Michael?
Kate, nous avions l'un comme l'autre dcid de vivre seuls. Nous
n'tions pas de ceux qu'un engagement pour une vie entire attire. Et
pourtant, je te propose d'y rflchir. Tu sais, te ctoyer, j'ai appris
normment de choses. Par exemple qu'un homme peut prouver un
grand plaisir veiller sur un enfant, mme tout petit; que cette
responsabilit n'est pas des plus faciles assumer. J'ai aussi appris qu'il
existait des femmes totalement diffrentes de celles avec lesquelles il
m'est arriv de partager quelque temps ma vie. Et je m'en veux beaucoup
de n'avoir pas dcouvert tout cela plus tt.
Il sentit le corps de Kate se raidir et resserra son treinte.
La solution que j'ai te soumettre est trs simple, Kate : au lieu de

nous battre pour savoir lequel de nous deux aura Michael, conjuguons
nos forces et partageons le bonheur de le voir grandir.
Tu voudrais qu'il passe une semaine avec toi et une semaine avec
moi? Il n'en est pas question!
Garrick contempla les traits de Kate, crisps par la colre, et comprit
qu'il tait loin d'avoir gagn.
Je pensais tout autre chose, Kate. J'aimerais t'pouser.
Le choc anesthsia un instant Kate. Les premires secondes passes,
elle ressentit une douleur, un dsespoir sans fond.
A cause de Michael? demanda-t-elle. Non, Garrick. Tu vois peuttre la vie tout autrement, depuis quelque temps. Mais dsole, pas moi.
Ma carrire me suffit amplement. Le mariage ne m'intresse pas.
S'tant enfin dgage, elle approcha de la fentre. Mieux valait
tourner le dos Garrick, de peur de se trahir. Elle devait tout prix le
convaincre qu'elle ne changerait d'avis pour rien au monde. Epouser
l'homme qu'elle aimait simplement pour qu'il puisse s'occuper de
Michael, l'ide la faisait terriblement souffrir !
Je vois, dit-il.
La voix de Garrick parut soudain menaante Kate.
Mais de quelle carrire parles-tu, Kate? Parce qu'en fin de compte,
avant deux mois, tu n'auras plus qu' fermer boutique ! Tu as
dsesprment besoin de nouveaux clients.
Tu as os entreprendre une enqute? s'indigna Kate. Qu'essaies-tu
de prouver, exactement? Mon incomptence sur le plan professionnel?
Sois sans crainte, je peux trs vite y remdier. Il me suffit d'appeler
James et de...
Kate, non! explosa Garrick. Envoie-moi au diable, si tu y tiens
vraiment. Dteste-moi, mais, par piti, ne te vends pas un sclrat
comme Cameron. Tu te dtruirais, Kate. Si tu es attache ce point ton
agence, je te fournirai du travail. Dj, j'ai...
Non, Garrick. Que t'arrive-t-il? Aurais-tu mauvaise conscience? J'ai
partag ton lit et tu te sens oblig de m'offrir un cadeau, comme tes
prcdentes conqutes?

Garrick secoua la tte, constern.


Est-ce vraiment ce que tu penses de moi? murmura-t-il. Ecoutemoi, Kate. Quoi que tu croies, je ne voulais pas faire l'amour avec toi,
hier soir. Tu ignorais trop de choses me concernant. Mais je n'ai pas
russi me dominer. J'avais pass tant de nuits les yeux grands ouverts,
tortur par le dsir !
Garrick enlaa Kate. Contre toute attente, elle n'essaya pas de se
librer de son treinte. Doucement, il caressa les lvres tremblantes de la
jeune femme.
Est-ce pour cela que tu me hais, Kate? Moi, je t'aime. Pourtant, tu
peux en tre sre, telle n'tait pas mon intention. Tu vas m'accuser
d'arrogance, mais je suis sr que toi aussi tu m'aimes. Aucune femme ne
peut se donner avec autant de passion que tu las fait hier soir si elle n'est
pas amoureuse. Je te promets que je comptais tout te rvler aujourd'hui
et te demander d'tre ma femme. Et pas seulement pour Michael.
Il se tut un instant avant de reprendre :
Avant de te rencontrer, je n'avais qu'une ide en tte : m'approprier
l'enfant. Michael reprsentait ma seule chance d'avoir un hritier sans
m'encombrer d'une mre. Je t'assure bien que je n'avais aucun sentiment
pour lui, quand j'ai mis le pied pour la premire fois dans cette maison.
Mais trs vite, et surtout ton contact, j'ai appris l'aimer. Mais ce n'est
pas cause de lui que je souhaite t'pouser.
Kate secoua lentement la tte.
Garrick, je suis une femme trop active pour faire une bonne
pouse.
Erreur. Tu es au contraire exactement celle dont j'ai besoin. La
seule femme avec laquelle je souhaiterai jamais vivre jusqu' la fin de
mes jours. Rien ne t'oblige renoncer ta carrire, Kate. Et mme, je te
le dconseille vivement. Ce ne sera pas toujours facile, mais avec un peu
de chance et, surtout, beaucoup d'amour, nous y parviendrons.
Tu crois? demanda Kate avec un soupir.
Donne-moi la chance de te le prouver.
Quand les lvres de Garrick effleurrent les siennes, un frisson
dlicieux parcourut la jeune femme dsormais incapable de renoncer au

plaisir de fondre entre les bras de Garrick, de l'treindre et de le caresser.


En l'espace d'une seconde, tous ses rves les plus fous se ralisaient. Hier
encore abandonne de tous, Kate avait dsormais une carrire, un mari,
une famille...
Comme s'il lisait dans ses penses, Garrick dclara, la voix rauque :
Je ne peux pas te promettre monts et merveilles, Kate. Il faudra de
temps autre consentir certains compromis, mais je suis prt tout
mettre en uvre pour notre bonheur. Je veux que tu deviennes ma
femme, Kate. De ma vie, je n'ai prouv de plus fort dsir. Toi et moi
nous sommes enfin trouvs. Epouse-moi !
Comme Kate semblait encore hsiter, il ajouta :
Je t'aime, Kate.
Moi aussi, je t'aime, Garrick, et j'accepte de devenir ta femme.

Kate dcrocha le tlphone et pianota le numro de la ligne


personnelle de Garrick son bureau.
Je t'invite dner ce soir, mon chri, proposa-t-elle aussitt qu'il
eut dcroch.
Qui m'invite? La directrice de l'agence de relations publiques ou
mon pouse bien-aime?
Ni l'une ni l'autre, rpondit Kate d'une voix nigmatique. Et inutile
de me poser des questions, ce sera la surprise.
En raccrochant, elle rayonnait. Il y avait six mois que Garrick et elle
taient maris et, aucun moment, Kate n'avait eu regretter sa
nouvelle vie.
Dire que le soir de sa demande en mariage, Garrick s'tait presque
excus de ne pouvoir promettre Kate monts et merveilles! Aujourd'hui,
Kate ne pouvait imaginer existence plus heureuse. Camilla et elle
s'taient associes, ce qui permettait la jeune pouse de consacrer du
temps Michael tout en ne renonant pas son travail une nurse
domicile s'occupait galement de l'enfant.
Par ailleurs, les affaires marchaient on ne peut mieux, Garrick tait

un mari des plus attentionns et, ce soir, il allait tre le plus heureux des
hommes car Kate s'apprtait lui annoncer une heureuse nouvelle : elle
attendait un enfant!
Son cur battit de joie cette pense. Elle jeta un coup d'il sa
montre : qu'il allait tre long d'attendre le retour de Garrick!

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