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25/10/06

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Pa

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Portrait d'un biologiste


en capitaliste sauvage

Pierre Kernowicz a 40 ans la date de notre rencontre,


Franais d'ascendance polonaise, biochimiste, professeur dans une
universit de la cte Ouest des tats-Unis, on dit souvent qu'il est
gnial. Certains de ses amis chuchotent mme qu'il est nob
lisable . A la bourse du Science Citation Index, il vaut quelque
300 citations par an. Au cours des trois heures de l'entretien, il
raconte, pince-sans-rire, comment il en est arriv l.

Les premiers choix : du march local au march mondial


D'emble, Kernowicz joue la recherche contre l'enseignement,
puis l'tranger contre la France. Ds le dpart, il joue sur une
norme diflerence de potentiel, entre l'Amrique et la France,
qu'on retrouve tout au long de l'entretien. Son pre, ingnieur, et
son frre an lui font lire ds la classe de seconde des manuels
anglais de biologie :
J'avais une assez bonne ide de ce que reprsentait la bio
logie moderne et pas seulement la zoologie et la physiologie.
Les sciences franaises taient l'poque selon lui la
chimie, la zoologie et la botanique, il n'y avait pas un mot de
biochimie:
La biochimie n'existait pas, la biologie molculaire non
plus... sauf aprs 1964, quand Monod a t nomm professeur.
Ainsi s'explique sa dcision de passer en une seule anne les
quatre annes de sciences dsutes et franaises ncessaires pour la
licence. Il suffisait de lire l'anglais pour se dbrouiller dans ce
merdier. Ce choix pour l'anglais contre le franais, pour la
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biologie moderne contre la biologie traditionnelle, est li lui


mme un choix fondamental : le march mondial contre les
marchs locaux. Aprs la licence, pour choisir un patron, Pierre
ne se fie pas au hasard, mais mobilise un oncle, professeur de
facult. Je lui demande de se renseigner sur qui faisait des trucs
bien en France dans le contexte non pas franais

mondial.

mais disons

L' investissement dans le premier laboratoire peut tre dtermi


nant:

a n 'avait aucun intrt, Je le savais, de rentrer dans un


laboratoire o on avait dessin le cur-poumon en 1930 et o
on n'avait rien produit depuis ( . . . ) , Je voulais un laboratoire
en pleine productivit.
Renseignement pris, l' oncle avance le nom de Jost. Pierre
Kernowicz fait alors son doctorat de troisime cycle dans un
laboratoire franais qui semble reconnu sur le plan mondial.
Jusqu ' prsent, ni Kernowicz, ni moi ne sommes rentrs dans
aucun contenu scientifique prcis. Les dcisions ne sont prises
qu'en fonction de critres sociologiques trs classiques et trs
vagues : envie de voyager, accs au march anglo-saxon et la
biologie moderne,

mobilisation des relations familiales pour

valuer les meilleurs investissements ; Kernowicz, en passant sa


licence en un an, a simplement prouv q u ' il tait brillant et
motiv . Dans le laboratoire de Jost, commence le contact avec la
recherche.
Le diplme - anctre de l ' actuel DEA - est u ne catastrophe
de l' aveu mme de Pierre. Pour deux raisons: Jost fait faire ses
tudiants beaucoup de travaux manuels ; Pierre est trs maladroit
et rechigne devant la hirarchie des fonctions dans le laboratoire :
Il fallait dans sa vision commencer par laver la vaisselle avant
de pouvoir faire de la recherche. Mais, surtout, Pierre ne croit
pas l ' approche physiologique de Jost:

Je voyais dJ un niveau cellulaire et Je ne voyais pas


l'intrt d'enlever une hypophyse ; on peut facilement se
pa yer un technicien pour le Jaire.
Il y a dans cette phrase une double opposition psychologique et

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scientifique au programme de recherche de ]ost dont la physiolo


gie:

consistait dcrire des phnomnes excessivement intres


mais en mme temps vagues sur lesquels on ne pouvait
avoir de prise ; de multiples causes avaient pu les provoquer
et a les rendait excessivement complexes et rbarbatifs.

sants

L'intrt des questions est pay par la complexit des oprations


et par la masse norme de dextrit manuelle demande par les
expriences. Cette dextrit est le rsultat d'une initiation du bas
vers le haut de l'chelle, ce qui met un jeune chercheur au-dessous
d'un bon technicien en l'affectant

des tches rptitives. Le

calcul de Pierre s'en distingue aussitt:

Ce qui s'est pass, c'est que/ ai trouv un intrt dans la


partie molculaire de ce qu'ils professaient et c'tait les
strodes scrts par la glande surrnale.
C'est le professeur Beaulieu qui enseigne ce cours. Aussitt
Pierre se dplace. Il va o a l'intresse comme on le dit sans
y penser. Pierre quitte Jost et rejoint Beaulieu.

Il quitte la

physiologie franaise pour la biologie molculaire anglo


saxonne, il quitte le travail manuel de techniciens pour un travail
intellectuel dans lequel les techniciens, rduits aux tches rptiti
ves, laissent les jeunes loups rsoudre les questions.
Il y a beaucoup de mtaphores conomiques derrire la petite
phrase, si aime des savants, rsoudre une question. coutons
Kernowicz rsumer sa stratgie:

Les strodes, c'taient des molcules connues (. . . ) qui


faisaient quelque chose de bien dfini, c'tait un sujet sur
lequel j'avais l'impression que je pouvais faire une thse
relativement propre et nette, ou tout au moins qui aurait pu
me rapporter une rponse ngative ou positive sur une
certaine quantit de travail qui tait restreinte alors que les
autres sujets, j'avais l'impression que j'aurais pu travailler
pendant vingt ans, je me serais trouv au mme point. . .
J'ai donc choisi les strodes.
Il y a les sujets de recherche, disons-nous souvent, il y a les
thses, il y a les laboratoires, il y a les concepts, il y a les carrires,

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tout cela ne se mlange pas. Pierre Kernowicz, lui, les mlange


assez joyeusement. Non seulement il les mlange mais il les relie
dans un cycle dont il calcule la rentabilit globale: ]ost n'est pas
intressant; Beaulieu est intressant; la biologie, c'est plus renta
ble. Le sujet est au cycle de Pierre ce que le charbon et l'atome
sont

EDF. Charbon ou atome? Physiologie ou biologie cellu

laire? Le march franais ou le march mondial?


Une fois dans le laboratoire de Beaulieu, Pierre continue son
acclration, ce qu'il peint rtrospectivement comme une strat
gie. Au lieu de faire un troisime cycle puis une thse d'tat, il
part tout de suite sur la thse d'tat. Il a, dit-il, la chance de
rencontrer un directeur de thse, qui lui donne un sujet intres
sant. Que veut dire cet innocent petit mot dans la bouche d'un
savant dsintress? D'aprs Pierre, c'est un sujet qui a donn
des rsultats trs rapidement, par opposition donc au cycle de
production trs lent de la physiologie de Jost qu'il venait de
quitter.

C'est un sujet conforme la stratgie globale de Beaulieu.


On connaissait les hormones ; il s'agissait de savoir ce qui se
passait l'intrieur des cellules, en l'occurrence pourquoi les
testicules bloquent la spermatogense 38 et pas 32.
Il s'agit, de plus, d'un sujet dont le dispositif exprimental est
trs simple, par opposition donc

la dextrit manuelle de l'autre

laboratoire : des bains-marie, des fragments de testicules, des


hormones entirement connues. Le premier rsultat de cette
opration est, dit Pierre, de lui enlever ses inhibitions. Ne pas
avoir d'inhibitions est certes une vertu intellectuelle; c'est aussi,
pour Pierre, une aptitude

se dplacer,

jouer, comme dit

Nietzsche, au Don juan de la connaissance. A ce stade, Pierre


a fait ses preuves: il a trouv pourquoi les testicules scrtent des
hormones diffrentes

diffrentes tempratures;

il fait sa preuve,

il peut; il en a, lui. Il ramasse ses rsultats en une phrase qui


tlescope tout ce qu'on aime

voir spar dans les royaumes

enchants de l'pistmologie:

a m'a donn trois articles qui m'ont donn plus ou moins


l'quivalent d'une thse et Beaulieu m'a envcry directement
aux tats-Unis parce qu'il pensait que a meferait du bien!

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!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+()/

Je ne sais comment les choses devraient se passer selon les rgles


de la mthode scientifique, mais en conomie du vrai , selon
l 'expression de Foucault, les testicules chauffs au bain-marie se
changent en srie de figures qui se changent en articles, qui
s' changent pour un titre de docteur, lequel, avec la recomman
dation d ' u n patron, se change en un dpart pour l'un des
meilleurs laboratoires des tats-Unis, celui de Pincus.

Kernowiczfait ses preuves et se fait un nom propre


Kernowicz n ' est pas encore un chercheu r : il est simplement
docteur s sciences . Il a acquitt ses droits d 'entre, il n ' a pas
encore vraiment mis et il n'a encore rien gagn, sinon assez
d'estime pour q u ' o n lui prte quelques jetons, un peu d'espace sur
une paillasse, quelques heures de techniciens, des rats . Jusq u '
maintenant, i l n ' a pas perdu ses jetons, i l est rentr dans ses pertes,
en jouant des petites sommes sur des sujets prcis o tou t est connu
sauf quelques facteurs . Pourtant quand il rflchit sur son pass,
Pierre considre que tou t s ' est jou cette priode : il aurait pu
faire sa licence en quatre ans, croire la France et faire de la
botanique; ou alors perdre vingt ans dissquer habilement des
testicules chez Jost pour ne rien apprendre sur des questions
passionnantes . Je mlange les mtaphores dessein parce que
Pierre fait de mme passant de la guerre au jeu, ou de celui-ci
l' conomie de march.
Chez Pincus, inventeur de la pilule contraceptive

Pierre se

trouve la fois dans la meilleure et dans la plus dangereuse


position . La meilleure puisque, pour quelqu'un qui veut affronter
le march mondial, c'est un peu comme pour une banque d ' avoir
un bureau Wall Street. La plus dangereuse parce que Pierre doit
devenir producteur indpendant l' endroit mme o la concur
rence est la plus forte et o les firmes les plus puissantes
cherchent l ' absorber.
On croit parfois qu'il existe des chercheurs individuels. Or,
cette unit d ' analyse n' est pas une donne premire. Pierre nous
1. Sur Pincus et la chimie des strodes, voir L'invention de la pilule

10 des Cahiers de Science et Vie, aot 1992.

104

>>,

dans le numro

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+()*

montre au contraire combien il faut se battre pour dcouper dans


le tissu social une notion telle que celle de chercheur auto
nome . Quand il arrive chez Pincus, il est l' objet de la convoitise
d ' u n certain nombre de chercheurs qui veulent le faire travailler
pour eux :

J'avais trs vite compris que si on travaille pour quelqu'un


d'autre, il a tout le bnfice et toi, tu n'en as pas; il vaut
mieux tre tout seul ( . . . ) ; il prendra tout ce qu 'ily a de bien
et te laissera toute la merde toi, donc t'as pas intrt.
Pierre se trouve devant un nouveau choix, travailler avec
quelqu'un ou pour quelq u ' u n : Si tu travailles pour quel
qu' un, c 'est la personne qui dirige le groupe qui se dveloppe.
Si Pierre cde, il devient le bras de quelqu'un et perd j usqu ' au
droit de dire je : il devient partie d ' un groupe, ombre d ' u n
patron, technicien d'un cerveau q u i se situe d a n s u n autre corps.
Sa signature confondue dans les articles avec celles de beaucoup
d ' au tres ne pourra j amais sortir de l ' anonymat.
Connaissant Kernowicz, nous savons qu'il va tou t faire pour
rsister aux docteurs s sciences de quarante ou cinquante ans qui
se jettent sur les I ndiens, les Allemands, les Franais de passage
pour les intgrer dans un groupe. Encore fau t-il le pouvoir. Pierre
le peut, d ' aprs lui, pour des raisons suivantes :

Premire raison, l'poque, vers 1962-1966, il y avait


normment d'argent ( . . . ) . Pincus pouvait se permettre
d'avoir des gens qui prenaient des risques. La deuxime raison
tait que ]ost tait un bon ami de Pincus; et comme J'avais
mis le souhait de travailler sur un sujet qui semblait Pincus
avoir de la chance, il avait dit ses collaborateurs :
Laissez-le tout seul six mois et, si dans six mois il se casse
la gueule, on prendra soin de lui.
C'est ce point que le sociologue, l 'conomiste ou le psycholo
gue des sciences hsitent trop souvent con tinuer, parce qu'il
faudrait rentrer dans ce qu'on appelle tort le contenu ou les
dtails techniques d ' une discipline. A tort parce qu'il n ' y a pas
de rupture entre l'ex trieur d ' une discipline et son intrieur. Si
Pincus a tant d ' argent, c'es t parce que la recherche d ' u ne pilule
contraceptive est l 'enjeu maj eur des annes soixante. Et si Pincus

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!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+().

s'intresse Pierre, c'est parce que le sujet de celui-ci peut avancer


ses intrts. Pierre compte maintenant par sa capacit investir
son sujet. Pour suivre le chercheur, il faut donc se mettre suivre
une science.
Le sujet de Kernowicz, c'est l'ovaire, mais sa manire de
l'investir est trs particulire et attire l'attention de Pincus.
Regardons, avec les yeux de Pierre, ce qui apparat d'abord
comme un simple contenu scientifique. Nous l'apprenons par le
dictionnaire, l'ovaire est fait de trois tissus, follicule, corps jaune
et tissu interstitiel; le follicule lui-mme est constitu de deux
types cellulaires diffrents action complmentaire, ceux de la
thque externe et ceux de la granulosa. Comment se fait la
synthse par les ovaires des strodes dj identifis? Cette
question gnrale, c'est le groupe de Pincus qui la lui impose.
Pierre, fidle sa stratgie, dplace la question et en propose une
autre : quelle est la raction de chacun de ces tissus sparment?
Alors que ses collgues coupent l'ovaire en petits morceaux,
lui, spare les diffrents tissus, prend les ovaires de lapines bloqus
en phase folliculaire et isole chaque type cellulaire. Il s'ensuit une
nouvelle organisation du travail et du temps. Ses collgues
obtiennent lentement des rponses complexes pour un phnomne
composite fait d'au moins cinq signaux diffrents. Kernowicz
obtient rapidement des rponses simples des phnomnes terri
blement simplifis.
C'est toujours la mme stratgie qui lui avait fait quitter Jost
pour Beaulieu, la France pour l'Amrique et la physiologie pour
la biologie molculaire. Au royaume des ides, cette stratgie
s'appelle le rductionnisme. Pourtant, le rductionnisme est
commun tous les biologistes, pourquoi donc Kernowicz gagne
rait-il sur ce point prcis un avantage qui justifie la confiance que
Pincus a mise en lui? La rponse de Pierre cette question nous
rvle un autre trait qui explique la rapidit de sa carrire :

Aux tats-Unis, des gens travaillaient sur l'ovaire entier;


je suis persuad que des tas de gens pensaient qu'il faudrait
travailler sur les lments constitutifs de l'ovaire mais ils
pensaient qu'ils avaient le temps, et le moment n'tait pas
encore venu, ils n'avaient pas compltement puis les voies
mtaboliques de l'ovaire entier.

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La tortue a battu les livres . Kernowicz saisit l ' occasion,


bouscule un peu l'ordre logique et chronologique des programmes
de recherche et rafle sans beaucoup d ' effort un sujet que tout le
monde avait dj trait, mais en pointill .

Le cycle de la crdibilit scientifique


Pierre ne prtend pas avoir fait une grande dcouverte. L a
rentabilit de l' opration n ' est pas encore chercher dans la
progression de l'endocrinologie, mais seulement dans celle de sa
carrire.

Cela ne veut pas dire que c'tait rvolutionnaire. Ils m'ont


dit que c'tait valable, en ce sens que c'tait comptitif avec
ce que faisaient les meilleurs groupes aux tats-Unis (. . .).
Simplement, les gens voulaient savoir si l'ide tait valable au
point de justifier qu'une personne travaille dessus toute seule
ou est-ce qu'elle perd son temps et on va la forcer se
mettre avec d'autres personnes ; c'est tout.
Pour comprendre tou tes ces valuations, Pierre dessine en
pointill un cycle complet de crdibilit : un chercheur n'est pas
intress par l'informa tion en tant que telle, mais seulement par
la

nouvelle

information. S ' il refait quelque chose qui a dj t

trouv, la valeur de son travail gale zro . Pis, elle est ngative car
il a consomm en pure perte du temps, du travail, de l ' nergie, des
animaux, du matriel, de l'espace. Pour qu'il n ' y ait pas de perte,
il faut que le crdit de l' opration soit au moins gal - ou mieux
lgrement suprieur - au dbit. Depuis Marx, on appelle capital
ce qui circule sous la forme d ' un cycle qui n ' a d ' autre but que le
renouvellement ou l'expansion de ce cycle. Tout se passe en
science comme si certains chercheurs investissaient un capital de
faon telle que le but de l'opration soit un accroissement de ce
capital . Ce capital de crdibilit n'est pas rserv la reconnais
sance (symbolique) que les chercheurs peuvent avoir les uns pour
les au tres ( Pincus pour Kernowicz, Jost pour Pincus) , mais

l'ensemble du cycle

donnes, vrits, concepts et articles compris .

Pincus prte Pierre un certain capital de dpart, sous forme


d ' espace et d ' instruments et de rseaux d'information, et Pierre

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dpense ce capital sur un sujet : l ' ovaire. I l pourrait l 'engloutir


perte. Souvenons-nous q u ' il n'a que six mois pour faire ses
preuves . Souvenons-nous aussi que les trois tissus de l ' ovaire ont
chacun des rponses diffrentes en fonction du temps, ce qui rend
les rponses de l ' ovaire entier chaotiques et analogues un bruit
de fond . Pierre mobilise une technique (la micro-dissection) , un
matriel exprimental (la lapine bloque en phase folliculaire) , et
choisit d'injecter chaque tissu sparment avec des gonadotropi
nes ; il investit six mois de son propre travail. Ce travail rend
des donnes claires que l ' on peut aisment distinguer du bruit de
fond . Il convertit ces donnes en argument au cours d ' u n smi
naire la Fondation de Pincus. Les collgues trouvent que a se
prsente bien .
Kernowicz continue e t convertit ses arguments en articles, que
la rputation de Pincus permet de placer dans de bons journaux,
o ils sont donc bien lus. Comme Pierre a bouscul la suite
chronologique et saisi une approche contre-temps, il est lu avec
in trt par ceux qui allaient faire la mme chose mais qui
croyaient, tort, qu'ils avaient le temps pour eux . Comme ces
lecteurs, leur tour, sont intresss non par l ' information mais par
la nouvelle information, il ne leur sert rien de refaire ce que
Pierre a dj fait, d ' autant que le crdit de Pincus suffit garantir
que les rsultats de Pierre n ' ont pas besoin d ' tre rpts. Les
lecteurs de l ' article de Pierre doivent donc partir de ses donnes .
Comme Pierre s ' est battu depuis le dbut pour tre indpendant
et qu'il apparat comme premier auteur, ses lecteurs sont obligs
de porter sur

son nom propre

la citation et la reconnaissance qui

s'attache elle. E nfin, comme Pierre est chez Pincus et publie


dans un bon jou rnal, on ne peut se permettre d ' u tiliser ses travaux
sans le citer, ainsi que ses lecteurs auraient pu le faire si l ' auteur
avait t un Franais de France ou un Japonais du Japon . Pour
toutes ces raisons, Pierre se retrouve avec un capital de crdibilit
nettement suprieur celui qu'on lui avait prt en entrant .
L'ensemble form pa r Pierre et ses ides est valable et rapporte
celui qui investit sur lui .
Le titre du chapitre devient maintenant plus clair : Pierre est un
capitaliste - en capital de crdibilit -, et sauvage il l'est sans
doute puisqu'il est prt dplacer tout instant l'ensemble de ses

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valeurs pour les rinvestir l o l'on croit sentir que leur rentabi
lit est la plus leve. Plus il devient connu, plus il est mobile.

Pierre se convertit trois fois


Des strodes

aux

polypeptides

A peine a-t-il gagn un dbut de rputation avec ses ovaires


qu'il rvalue l'ensemble de la branche, je veux dire de l a
discipline :

J'avais un bon training en strodes mais j'ai ralis que


l'pope des strodes allait se terminer assez rapidement, et
comme on dit la vache commenait courir sec , et que
je ferais aussi bien de m'intresser aux polypeptides.
Un bruit court la bourse des valeurs; les strodes, c ' est fini,
c ' est tou t au plus du 3

%. Avis aux gens mobiles. Pierre est prt

changer de domaine pour deux raisons. D' abord, il veut aller en


Californie et les deux meilleurs chimistes des peptides sont l'un
San Francisco, l' autre Los Angeles . M ais ensuite, les strodes ne
sont pas purs-ce sont de grosses molcules dont on ne connat pas
l' poque les structures chimiques exactes- alors que les peptides
- molcules trs petites, faites uniquement d ' acides amins- sont
la veille d 'tre purifis. Kernowicz aime la p uret, souvenons
nous-en, non par religion mais par esprit d ' conomie ;vec un
peptide absolument pur, vous donnez des rponses univoques et
vous faites rapidement de beaux articles que vos chers collgues ne
peuvent contester aisment; avec des strodes demi purifis,
vous avez des rponses confuses, qui ne donnent que lentement des
articles aisment contestables par d ' autres . Kernowicz se prpare
plier bagage et partir pour la Californie et pour les peptides
dont l ' re semble s' ouvrir.
Mais une fois chez le chimiste C.H. Li en Californie, les fonds
commencent baisser dans tous les systmes de recherche. De ce
fai t, il n'est plus question que Pierre ait son propre projet, surtout
qu'en ce nouveau domaine, il n'est qu'un dbutant : Il a fallu
que j e travaille sur un sujet d u labo

avoue-t-il dpit. De plus,

l'isolation et la caractrisation d ' un peptide ncessitent une grosse

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entreprise, intensive en capital et une forte division de travail.


Pendant deux ans et demi, Pierre apprend le mtier et se fami
liarise avec ce nouveau domaine : il travaille bien mais sans
clat; le seul vrai capitaliste dans ce laboratoire, c'est C.H. Li
qui profite, en tant que raison sociale de son groupe, du
travail collectif des chercheurs lis lui. Eux travaillent, lui
capitalise.
De la Californie la France

Le retour de Pierre en France, pour faire son service militaire,


fournit un assez bel exemple de conversion de crdit. Pierre va
voir son ancien professeur, Jost. Au cours de cette rencontre, ils se
psent mutuellement. Jost balaie tous les articles de Pierre sur les
polypeptides, en disant :

C'est de la cuisine, a ne m'intresse pas, maintenant vous


allezfaire du travail intressant, vous allez travailler avec
moz.
Mais il n'value Pierre qu'au niveau d'un assistant. j'tais
pissed ojp, quatre ans aux tats-Unis et rentrer et se retrouver au
mme niveau o on est parti ! Pierre tire alors de sa poche une
lettre de recommandation trs flatteuse rdige par C.H. Li.
Atout matre. Pourtant le mpris de ]ost pour cette sorte de
science - mpris inverse de celui de Pierre pour celle de Jost, ne
l'oublions pas - est plus fort que la lettre de recommandation.
Pierre vaut un assistant, pas plus. D'un pays l'autre, d'un
domaine l'autre, les dfinitions de ce q:ui est cuisine et de ce
qui est intressant sont incommensurables.
Pierre, ce point de sa cardre, ne se pense ni comme un
assistant ni comme un petit capitaliste libre. Il va d'un patron
l'autre pour vendre sa force de travail, ngocier ses diplmes, mais
surtout pour obtenir, grce aux articles qu'il a publis, un poste
de fonctionnaire dans la hirarchie universitaire. La raison en est
simple. Pour devenir vraiment indpendant et crer autour de soi
son propre laboratoire, condition de toute capitalisation un peu
2. Aprs un si long sjour aux tats-Unis, Pierre parle ce pidgin qui s'est depuis rpandu
en France dans les professions de biologiste molculaire et d'informaticien. J'en ai conserv
les expressions pour faire plus couleur locale...

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large, il faut un certain niveau hirarchique, en France du moins.


Sa mobilisation future - et donc sa chance de capitaliser d'impor
tantes dcouvertes - dpend maintenant de la position hirarchi
que qu'il peut occuper, en monnayant le crdit gagn aux
tats-Unis. Chezjost, Kernowicz a la valeur d'un assistant parce
que sa science ressemble de la cuisine. Il faut donc qu'il se
dplace, en France mme, d'une branche l'autre, pour trouver
un groupe qui estimera sa science assez haut pour lui donner un
poste qui puisse garantir terme son indpendance.
Pierre, nous l'avons vu, a le don de jouer entre les diffrences de
potentiel qui existent, de branche branche, de pays pays, de
sujet sujet. Chez Jost, il ne vaut rien; qu' cela ne tienne, il va
voir Jacques Monod, qui cherchait justement un endocrinologue
doubl d'un biochimiste :

Et il m'a dit, bon, e h bie n voil , la bactrie , c'est termin,


on voudrait s'intre sse r de s phnomne s plus importants,
vous tombe z pic parce qu'on voudrait s'intresse r aux
hormone s.
D'assistant charg

Monod n'apprcie pas Kernowicz parce qu'il est un ami de


C.H. Li ou de Pincus ; il ne reconnat pas forcment ses mrites
profonds. Il a tout simplement besoin de lui. On peut comprendre
pourquoi en considrant la nature mme des faits produits.
N'oublions pas que Monod, Pierre, Pincus ou Jost ne s'intresse
ront pas l'information comme telle : seule la nouvelle informa
tion les intresse puisqu'elle seule permet de juger de la rentabilit
du cycle des crdits : si, aprs avoir parcouru tout le cycle, je me
retrouve avec des vrits dj connues de tous, j'ai perdu mon
temps et je suis, probablement, en faillite. Si, au contraire, j'ai
obtenu un ensemble d'arguments un tout petit peu nouveau, mon
cycle se rentabilise et la diffrence entre le capital de dpart et le
capital d'arrive peut aussitt se rinvestir dans un nouveau sujet.
La nouvelle information, lchons le mot, est la plus-value de
ce capital. Allons plus loin, ce n'est ni l'information, ni la
plus-value d'information qui intresse le chercheur, c'est la
reproduction acclre et largie de l'ensemble du cycle, sauf

111

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+((,

s'il quitte le domaine et va monnayer son capital de crdibilit


pour au tre chose ( enseignement, gestion, adminis tration, journa
lisme, etc. ) .
I l est clair que Pierre ne s'intresse pas aux ovaires en eux
mmes.

Pierre ne s'intresse pas non plus redcouvrir par

lui-mme et pour son propre plaisir ce que l ' on sait dj des


ovaires; la preuve en est q u ' il quitte le domaine des strodes ds
que la vache commence courir sec. On pourrait voir dans
ce dplacement la marque d ' un amour de la vrit - et peut-tre
est-ce le cas -, mais alors il faudrai t en dire autant d ' un spcula
teur qui abandonnerait le sucre pour le caf, laissant ses collgues
perdre leur temps sur un march en chute libre, pendant qu'il
gagne gros sur un au tre. Je ne dis rien l de psychologique et rien
non plus qui puisse porter atteinte la dignit des savants. Peu
importe ici comment le chercheur exprime ses in trts, ou plutt
quelle p artie du cycle il choisit de dsigner comme fin et comme
but de son action. Selon ses gots, sa cul ture ou sa situation, il
pourra dire qu'il travaille pour soigner des gens, pour jouer, pour
manipuler des animaux, pour convaincre, pour savoir, pour
gagner de la reconnaissance, pour gagner sa vie, pour l' amour de
sa patrie. Quelle que soit la section du cycle qu'il choisit de
dsigner, il faudra bien nanmoins qu'il en parcoure l'ensemble.
Ceux qui veulent savoir pour savoir, savoir pour gagner de
l' argent, savoir pour sauver l'humanit, tous se retrouvent gale
ment tenus par les lois d ' airain du cycle de crdibilit. Dans cet
entretien, pour des raisons qu 'il n'est pas utile de discuter, Pierre
aime exprimer, avec un juvnile cynisme, l'ensemble du cycle et
prend plaisir son mouvement tout entier.
Revenons Monod. S'il commence par rinventer l'endocrino
logie, il va perdre dix ans et tomber en faillite, car les bailleurs de
fonds de l ' I nstitut Pasteur en veulent pour leur argent. Si, au
con traire, quelq u ' u n lui permet d ' tre comp titif en endocrinolo
gie, il va pouvoir rcolter les bnfices qu'il espre ob tenir en
appliquant ce nouveau domaine les mthodes dveloppes dans
l' ancien . Tout investissement scientifique suscite donc une de
mande. La comptence de Kernowicz va permettre Monod de
rpondre cette demand e . Les pistmologues ont voulu voir
dans ce phnomne un grand mystre et inventrent pour l'expli
quer des normes ou des rgles de mthode. Or, il s'agit pour Pierre

112

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+((5

d'un march ni plus facile comprendre ni plus difficile que tous


les autres marchs. Tout groupe qui cherche devenir crdible
suscite une demande; comme il y a d'autres groupes, la demande
de l'un peut tre l'offre d'un autre : un march se cre, en bonne
doctrine librale, par cette seule rencontre des volonts. Quand
Pierre a fait ses expriences sur les tissus spars de l'ovaire, ses
collgues ont lu ce qu'il avai t fait, non par politesse, non par
dsintressement, mais par

intrt.

D'un ct, ils lui en voulaient

peut-tre d'avoir rafl le sujet sur lequel ils allaient justement se


mettre travailler, mais , d'un au tre ct, ils se trouvaient aussitt
dlivrs de ce sujet devenu

sans intrt,

et capables d'u tiliser ailleurs

les rsultats afin de produire , sur d'autres points, des informations


nouvelles en acclrant ainsi la circulation de leur propre cycle.
Kernowicz ressent bien sur sa propre carrire les variations de
cette offre et de cette demande puisque chez Jost
qu'un poste d'assistant alors que chez Monod

il ne valait
il vaut un

charg de recherche au CNRS.

Pierre fuit la France


Voil, direz-vous, notre Kernowicz install pour toujours en
France, assur d'une carrire dans l'un des premiers groupes du
monde dont l'approche strictement molculaire devait le sduire .
Pourtant, Pierre, qui a quitt Jost parce que celui-ci posait des
questions trop complexes, doit bientt quitter Monod parce qu'il
pose des questions trop simplistes :

C'tait un suje t dijficile , e ntam d'une manire nave


cause d'une over-confidence dans le s rsultats qu'ils
avaie nt obtenus ave c les bactrie s, e t parce que Monod ce tte
poque clamait tous le s ve nts que la bactrie ou l'lphant,
c'e st la mme chose .
L'ide tait d'obtenir des diffrenciations cellulaires

in vitro:

L'ide de Monod, c'tait de me ttre du myoblaste ave c une


ce llule e ndomtriale e t le le nde main, on avait un utrus
comple t.

113

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+((/

L encore, l' conomie d u temps ne sied pas Pierre ; non pas


comme chez Jost, parce quon en perdait trop mais parce qu'on
voulait, cette fois-ci, aller trop vite :

[Monod disait} vous n'ave z pas vous e nfaire , a va


tre rsolu dans le s six mois, il suffit d'avoir du ve ntre .
Pour te donne r une ide , ce tte histoire a commenc e n 1966;
aujourd'hui [e n 1976], ils n'ont pas e ncore avanc d'un
pouce .
Pierre veu t avancer et vite. Si le sujet es t trop complexe ou trop
simpliste, on perd son temps, on s' puise. Les cellules se divisaient

in vitro ds

qu'on y ajoutait de l'es tradiol, mais jamais

in vivo :

Il n) avait pas d'e x plication logique du fait qu'ils ne


pouvaie nt pas rpliquer le s rsultats in vivo ; alors ce tte
incohre nce , ils ne voulaie nt pas la voir parce qu'ils pe nsaie nt
que le te mps pre ndrait soin de l'affaire .
Pierre est un sauvage qui bouge avec le temps , il n' attend pas
que celui-ci arrange ses affaires.

Plus le temps passe, plus a

empire, il y a maintenant des groupes normes qui travaillent


l-dessus ; ( ... ) a n'a pas boug d ' u n pouce, les cellules ne se
divisent toujours pas

in vitro.

Pierre s'isole, rompt avec Monod,

cesse de rpond re une demande impossible satisfaire. Les


autres , d ' aprs lui, font faillite et leur cycle se ralentit. Pierre
continue son sujet : la biosynthse des polypeptides. Il veut crer
autour de ce thme sa propre unit de prod uction. Mais pour cela,
il lui faudrait monter dans la hirarchie du CNRS. Comme Pierre
travaille sur le mme sujet que le prsiden t de la commission, il ne
cesse, toujours d ' aprs lui, d ' tre class 23e sur 23 dans la liste pour
passer matre' de recherche. Se sentant bloqu, il se dplace

nouveau. Pourquoi? La rponse cette ques tion est simple dans


l'esprit de Pierre : en France, c'est l' conomie fodale, aux
tats-Unis , c'es t le capitalisme sauvage, la vraie compti tion
scientifique !

En France, J'aurais obte nu la mme chose [qu'aux


tats-Unis} si j'avais pe rsuad le s ge ns qu'ils taie nt
valable s; e t je n'aurais pe rsuad le s ge ns que j'tais valable
qu'e nfonction dufait qu'ils auraie nt pe ns que j'avais pe ns

114

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+((*

qu'ils taient valables aussi, ce que je ne pe nsais absolu


me nt pas.
Ce mythe de l'Amrique o rgnerait un capitalisme scientifi
que pur, par rapport la France l'conomie fodale, est souvent
partag par les expatris de cette poque. Kernowicz reproche
la France de ne vivre que sur une conomie symbolique des
positions et de la distinction. Il y oppose le systme amricain dans
lequel compte la valeur relle des jeunes loups, et non seulement
leurs positions. Malgr ce mal franais il serait bien rest,
avoue-t-il, s'il avait eu la certitude de devenir lui-mme un
puissant. Hlas, Mai 68 balaye mme cette possibilit. A la
pression des mandarins s'ajoute maintenant le triomphe de la
mdiocrit, le nivellement par le bas. Bloqu par l'oligar
chie, voici Pierre bloqu par l'anarchie. Alors j'ai pris la voie la
plusfacile et je suis rentr aux tats-Unis. Il ne part pas, il fuit.

Pierre se taille un domaine

Pierre retourne aux tats-Unis en 1969 et ne veut s'installer


qu'en Californie. Il suit le rseau habituel : Monod l'Institut
Pasteur lui permet de glisser sans effort comme le long d'un fil
tlphrique de Paris l'Institut Salk, San Diego, dont il est l'un
des conseillers scientifiques. Une fois l-bas, Pierre change sa
stratgie. Il a maintenant 34 ans ; il se sent plus fort, il prpare un
grand coup. C'est--dire qu'il va investir un an complet de travail,
grce un petit salaire avanc par l'Institut Salk, sur la rdaction
de demandes de subventions. Ainsi, il pourra pour la premire fois
possder en son nom propre tous les moyens de production de la
crdibilit. jusqu'alors, on lui prtait une paillasse, on lui avanait
du matriel, mais il ne recevait en propre que son salaire. De ce
fait, tout largissement du sujet, toute mobilisation du matriel sur
un autre thme, toute acclration du cycle tait impossible sans
une longue ngociation avec le patron ou les collgues. Pierre veut
devenir son propre patron pour pouvoir bouger plus vite sur les
sujets qu'il a choisis. En mme temps, il veut pouvoir aborder des
sujets difficiles et tre cru. Or plus le sujet est difficile, plus les
investissements sont lourds pour produire des rsultats convain-

115

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+((.

cants . La forme matrielle de ces investissements est bien connue,


c'es t ce q u ' on appelle un laboratoire.
Comment Pierre choisit-il les sujets qui vont rapporter des
sommes suffisantes la formation de son laboratoire :

- Enfonction du crdit que a peut te rapporter ?


- Moins quand mme, a vient en troisime considration. . . D'abord l'argent. . . Non, d'abord, j'avoue, la simpli
cit, a va de pair : simplement parce que tu demandes de
l'argent pour un sujet, ilfaut encore que tu lefasses, ou que
tu justifies l'argent. Parce que si tu demandes l'argent et que
le sujet est trop complexe et que tu te fous dedans, ce ux qui
t'ont donn l'argent ne sont pas contents.
Je rappelle q u ' il s ' agit du choix de sujets dans une discipline
fondamentale, comme on dit, absolument loigne de l'indus
trie et sans aucune application pra tique court terme.

Le critre ultime, c'est une question simple avec un systme


simple sur lequel personne ne travaille, auquel je puisse
apporter une rponse simple defaon ce que mesfonds soie nt
renouvels, a c'est vraime nt le premie r... Mainte nant,
l'intrt que les gens peuvent y porte r, a joue mais c'e st
vraiment secondaire.
Le cycle avant toute chose, son renouvellemen t, et, si possible,
son largissement . La simplicit, vieille vertu pistmologique
depuis Descartes, es t tou t simplement une vertu d ' conomie : la
ques tion trop complexe ou trop simpliste mne la faillite.
Pierre obtient son argent, beaucoup d'argent, l' investit rapide
ment et, fau t-il le dire?, a de la chance. Mais la chance ne favorise
que le capitaliste prt bouger vite ( comme ne l'a pas dit
Pasteur). Cherch ant

purifier une hormone qui favoriserait le

dveloppement cellulaire, Pierre e t un collgue , avec lequel il


collaborait, chouent. La ligne ovarienne que son ami avait
dveloppe ne prolifrait q u ' en rponse des prpara tions

impure s

de l'hormone. Plus il la purifiait, moins la ligne se dveloppait.


Donc la conclusion tait q u 'il y avait un contaminant dans la
prparation qui induisait cet effet de prolifration. Aussitt,
Pierre dvie tou tes ses oprations : il ne cherche plus l'hormone
mais le fac teur qui, dans les dchets, dclenche cet effet. Toutes les

116

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+((6

techniques qu 'il a apprises pendant qu atre ans chez C .H. Li, il les
mobilise et les applique afin de traquer le contaminant . Comme
avec une succession de fil tres, il spare des autres une nouvelle
substance, le facteur de croissance.
Quelle es t la valeu r de sa dcouverte? La valeur es t fonction de
l'information, c'es t--dire de la dis tance en tre l'attente de ses
collgues et ce qu'il peut proposer. Beaucoup de gens travaillaient
sur la prolifration cellulaire, mais ils cherchaien t des hormones
spcifiques. L'ide de partir non des hormones, mais des contami
nants de prparations impu res prend contre-pied les habitudes,
et cons titue, par consq uen t, une information importante, d u
moins po ur le pe tit monde o volue Pierre. Q u e l a valeur soit
l'effet momentan d'une posi tion, d'une information et d ' u n
mouvement, Pierre nous le montre bien, q u i u tilise aussitt sa
subs tance, le FGF, pour pousser son avantage, dans ce qu'il vi t
comme un vritable

Blitzkrie g.

On a fait trois paris, le pre mie r c'tait que ce Growth


Factor n'e st pas spcifique pour une ligne ce llulaire
donne ; le de uxime pari c'tait qu'on pensait que c'tait la
mme chose que le Neu rotropic Factor que tout le monde
che rchait de puis longte mps mais que personne ne pouvait
trouve r ; et le troisime point, qui tait le plus important, tait
de ne pas faire le s tude s de binding comme tout le monde
l'poque .
Trois paris, trois distances prises avec ce que les autres croient,
trois nouveaux types d'information. Une posi tion nouvelle

l'intrieur d'un champ est ai nsi triangule. Commenons par le


dernier pari. Il consiste en une dcision de ne pas faire certaines
expriences.

On a dcid de faire le s e xprie nce s dirty and sloppy


firs t et pas de Jaire du travail ne t ; on a simple me nt dcid
qu'on pre ndrait ce qui nous paraissait le plus intre ssant, et
tout ce qui tait dtails ou ce qui tait du follow up, de ne
pas le Jaire .
Pierre a toujours peur de res ter sur place, peur qui marque la
volont d e se voir imposer une certaine division des tches .

lui

le travail de pionnier qui ramasse au plus vite le maximum

117

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+((1

d'informations, aux au tres le travail

propre et net

dont la

rentabilit dcline rapidement. Quand je l' appelle capitaliste


sauvage, ce n'est pas pour rire, c'est lui qui emploie l'image la plus
mythique de la conqute de l' Ouest :

Le principe tait de ne pas laisser un seul pothole pour


les autres [rireJ ; c'est l'analogie que j'avais . . . le type qui a
dcouvert une daim comme l'poque de la rue vers l'or ;
ou tu te prcipites avec des petits pitons en bois et puis [geste
de taper trs viteJ ; alors l, tu as le principe ; ou bien tu t'en
vas la verticale, tu creuses ; ou tu te dis eh, pas de
blague ! et tu vas piqueter le plus rapidement possible et
aller le plus rapidement possible pour savoir ce qui est
intressant et ce qui n 'est pas intressant.
Combien de fois les gens dsintresss parlent-ils d ' intrts?
Pierre est fidle lui-mme en refusant les expriences de

binding;

celles-ci sont trs coteuses, trs exactes, trs lentes et reposent en


plus sur une thorie du rcepteur ( l ' poque peut-tre mythique)
qui rend les donnes trs difficiles interprter. Pour l'exactitude
aussi, notre capitaliste fai t des calculs ; non seulement pour
calculer les donnes, mais aussi pour valuer l ' intrt de faire tel
ou tel calcul :

Ily a une autre manire d'obtenir la mme iriformation qui


est moins nette mais qui donne la mme chose, et tu es couvert
puisque tu as dj publi ; maintenant de savoir qu'il y en a
un microgramme ou un nanogramme a ne m'intresse pas;
a peut attendre.
Il n'y a qu' au royaume des pistmologues qu'un facteur 1000
dans l' exactitude est toujours un progrs . Pour Pierre, ce facteur
1000 est ngligeable, car le temps pass l'o btenir, c'est un trsor

de dcouvertes bon march que l' on aura perdu. Aux autres les
rendements dcroissants : partout o ils arriveront avec leurs
grosses machines, ils trouveront une pancarte
dj publi

Kernowicz a

; ils seront obligs de le citer et leur chiffre mille fois

plus prcis passera inaper u .


Pierre cherche occuper l e m aximum de terrai n. Premire
solution, le piquetage. Deuxime solution : montrer, d ans ce que
les autres croient avoir dcouvert, l ' action, jusque-l dissimule,

118

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+((7

de ce que Pierre vient de mettre en vidence. Les philosophes


aiment beaucoup ce qu ' ils appellent les thories unificatrices. I ls
ne se rendent pas compte de l' appropriation brutale que cela
reprsente : des dizaines de phnomnes diffrents, sur lesquels de
braves chercheurs faisaient leurs carrires, sont rafls d ' u n seul
coup par le facteur de Kernowicz, unique et simple. On peut y
voir une belle lu tte intellectuelle pour la plus grande gloire des
thories, m ais c'est bien la c arrire et le pain des autres qui se
trouvent en jeu d ans ce qui engage bien plus q u ' u n jeu intellec
tuel. Pierre explique comment il a dcouvert que le facteur de
croissance cherch par l' u n de ses chers collgues pouvait s'identi
fier son propre

Growth Factor :

Ils dise nt que le urfacte ur qu'ils appe lle nt TAF est produit
unique me nt par le s ce llule s hormonale s e t que a induit les
prolifrations de s capillaire s unique me nt ; siJe peux prouver
que le TAF e st la mme chose que mon FGF, tout l'arge nt
va au FGF.
Et il ajou te, ce qui, malgr le rire, n'est pas pour rire : S ' ils
veulen t travailler sur le FGF, c'est moi qui ramasse, c'est simple
men t comme a que tu t'y prends. En effet, le FGF pur est une
denre rare et coteuse dont Pierre a sur le march le quasi
monopole. On ne peut prod uire aucun article sur la question sans
avoir quelques microgrammes de cette substance injecter dans
des cultures ou dans des animaux. Quand il le donne, mme
gratis, c'es t en change d ' u ne dette d ' honneur. Pierre domine le
champ avec son facteur unificateur.
Le premier des trois paris est aussi importan t que les deux
autres . Voil une question qui a tou te l' apparence de l' pistmo
logie ; faut-il prendre le

nom des

facteurs dcouverts pour

l'essence

des phnomnes qu'ils dsignent? Pierre cite l' exemple de la


somatostatine, dcouverte par le groupe de Roger Guillemin,
dans le mme I nstitut S alk . Ceux qui l'ont trouve l' avaient isole
sur la base de sa capacit bloquer le dclenchement de l' hor
mone de croissance, d'o son nom 3:

3. Voir Nicholas WADE, Le Duel des Nobels, Messinger, Paris, 1981 ; et Bruno LATOUR

et Steve WOOLGAR, La Vie de laboratoire, La Dcouverte, Paris, 1988.

119

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+(,)

Ils n'ont pas cherch quelle tait sa fonction relle ( . . ) ;


s'ils avaient fait du travail dirty and sloppy, ils auraient
observ ce que d'autres, qui n'avaient pas cette inhibition-l,
ont observ, la somatostatine a t dcouverte partout, elle n'a
pas de spcificit cellulaire et pas de spcificit de fonction.
.

Pourquoi aller chercher dans l'intestin une hormone du cer


veau ? Pourquoi essayer l' effet sur l'insuline d ' un facteur qui
bloqu e la croissance ? Ces questions, le groupe de Guillemin,
d' aprs Kernowicz , n ' a pu se l es poser parce qu'il avait concentr
tout son effort sur la chose dont le nom voulait dire :
bloque le contrle de l' hormone de croissance. Pierre, lui, n ' a
pas d 'inhibition, nous l' avons compris . Il dcide d ' emble que son
facteur n'est pas spcifique ; nominaliste par intrt, il dcide que
le nom de sa substance provient du hasard et qu'il l' essayera
partout . Audace intellectuelle exactement semblable celle d ' u n
industriel ambitieux q u i ne s'interdit d'entre de jeu aucun
march pour ses trouvailles . L'image que j ' e mploie n'a pas pour
but de ridiculiser Pierre ou de prtendre qu'il n' est pas un bon
chercheur, mais de faire sentir l' hypocrisie d u double systme de
valeurs que nous utilisons . Que Pierre abandonne rapidement
l'ide d ' une spcificit de son facteur, voil pour nous une preuve
d' esprit scientifique, d ' ouverture d ' esprit, d ' agilit intellectuelle ;
qu'un industriel soit prt dlocaliser toutes ses usines d ' u n bout
l'autre de la plante au moindre mouvement de la conjoncture ,
voil pour nous l' exemple mme de la cupidit. Pourquoi faire
deux poids deux mesures selon que l ' entrepreneur capitalise de la
crdibilit ou de l' argent ?
Par ces trois p aris, Pierre donne son nouveau facteur une trs
grande valeur. En quoi consiste-t-elle ? On pouvait auparavant
aller d ' un sujet l' autre sans passer par Pierre et son FGF.
Maintenant que Pierre a li son facteur beaucoup d' autres suj ets
et rduit beaucoup de sujets son facteur, il n ' est plus gure de
problmes da ns sa discipline qu 'o n puisse traiter sans passer par
lui . Pierre occupe donc une position qu ' il a cre - un point de
passage oblig- en modifiant la forme du champ scientifique son
profit . I l l' occupe d ' autant mieux qu'il est le seul disposer des
prcieux chantillons de la substance . On se tourne vers lui, on lui
crit, on passe par lui, on lui offre des collaborations et chaque

120

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+(,(

fois qu'on trouve de nouvelles applications du FGF, son domaine


s ' tend . La valeur de sa d couverte devient la somme de tous les
passages et de toutes les demandes des autres chercheurs. Locale
ment, Pierre s ' est taill u n empire - un ensemble de guichets - qui
lui permet de capitaliser en grand . La position qu'il occupe est
indissolublement sociale et intellectuelle , pour employer
des termes d suets .

J'ai le facteur qu'ils n'ont pas ; Je suis deux ans en


avance ; c'est comme au Jeu d'checs, tu te mets en meilleure
position ; tu as le crdit surtout ; ( .. . ) moins qu 'il y ait
un coco qui pense que ce que j'ai trouv c'est un artefact,
automatiquement l'argent va dans sa poche.
Les trois paris qu'il a pris, ajouts ces trois petits avantages
dcisifs triangulent merveille la position de Pierre. Tenir une
position, malgr les mouvements des au tres joueurs, se dit aussi de
la persuasion. Les joueurs prtendent que d ' au tres noncs sont

aussi crdibles que le sien

; Pierre rsiste ; il montre que son nonc

es t plus crdible que les au tres . II maintient une asymtrie. Les


joueurs veulent rduire la diffrence ( l ' originalit, l' information) :
Pierre tient bon et les force confesser q u ' il a raison au point qu'ils
n'ont plus d ' au tre recours que de passer par lui pour continuer
leurs propres carrires . Le contenu d' information de sa dcouverte
est la somme de tous les efforts des collgues pour rduire les
diffrences et ramener l' nonc quelque chose d e trivial, de plat.
Pierre cre des diffrences - des pics, des gradients, des valles, des
montagnes -, bref un champ de positions qu'il occupe toutes. Les
autres s 'efforcent de le rduire, de l' aplanir, de l' intgrer, pour ne
pas avoir passer par son massif. A la fin ( toujours locale et
provisoire) , Pierre gagne. Les images de la guerre, du j eu, de
l'conomie, doivent ici se mlanger. Il les u tilise non seulement
par provocation, mais par ce cynisme de bon aloi qui lui permet
de traiter la science sans autres privilges que ceux qui lui sont
vraiment d u s .

121

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+(,,

Pierre devient un petit patron


Notre Pierre Kernowicz n'est plus ce jeune espoir qui l'on
prtait une paillasse pour voir s'il pouvait trouver quelque chose
en son nom propre ; il n ' es t plus un petit artisan travaillant avec
quelques techniciens sur des sujets hauts risques . Il fait mainte
nant tourner sur le march scientifique l'quivalent d ' une PME .
Trois ou quatre personnes travaillent pour lui. trange hybride
qu'un chercheur, car selon la priode de sa carrire on le verra
ouvrier, cadre, petit patron, grand capitaliste, et de nouveau
artisan. Il semble djouer les rgles de l'conomie - c'est du moins
ce dont il se flatte -, alors qu'il suit peu t-tre avec rigueur celles
du capital. Nous avons vu par quels combats Pierre avait refus
d'tre le technicien de quelqu'un, puis comment, une fois devenu
petit patron, il avait refus deux reprises d' tre rachet par
d'autres. Le principe est trs simple : seul celui qui contrle tout
le cycle peut esprer accumuler en grand . L ' idal est de contrler
aussi cette partie du

cycle dans laquelle l' argent se trouve

distribu.
A ce point pourtant, il faut gnralement cesser de travailler
la paillasse et devenir un capitaliste temps plein. En quoi
consiste ce travail ? Il fau t veiller ce que les diffrentes conver
sions d ' une forme de crdit d ans une autre se fassent au plus hau t
taux possible sur le march. Travail considrable : il faut veiller
ce que les demandes de subvention portent sur les sujets les plus
intressants, s' assurer que les dossiers importants arrivent aux
meilleures oreilles, ngocier la plus grosse somme d ' argent possible
pour chacune de ces subventions, surveiller que l' argent s'inves
tira bien dans les meilleurs instruments, recru ter les meilleurs
techniciens et les meilleurs j eunes doctorants . Il fau t pousser tout
ce monde au travail, les forcer convertir sans cesse leurs donnes
en arguments, et leurs arguments en articles : il faut prendre soin
de la faon dont ils crivent leurs articles, comment ils critiquent,
j usqu'o ils peuvent aller trop loin . Il fau t ensuite pousser les
articles dans les journaux les plus visibles, puis faire un intense
effort de promotion pour que ces articles soient lus et comments .
Il faut entrer dans toutes sortes de ngociations avec les groupes
qui veulent collaborer en u tilisant les noncs produits dans les
articles ; il faut veiller ensuite que les articles du groupe soient cits

122

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+(,5

et que les jeunes producteurs soient invits des congrs, reconnus


officiellement et bien visibles d ans le champ . E nfin, et c'est bien
sr le plus important, il fau t aussitt rinvestir l'ensemble d u
capital d a n s u n nouveau cycle, crire de nouvelles demandes de
subvention, dtecter de nouveaux sujets, de nouveaux marchs.
Quel travail que celui de capitaliste de la preuve ! Et tout cela ne
forme qu' une partie de celui d u patron de laboratoire. I l y a bien
d ' autres tches qui se situent en amont de chacune des instances
capables d ' effectuer une conversion de crdit : c rer les journaux
dans lesquels publier les articles, populariser la discipline pour que
l' argent y vienne flots ; intresser des industries, amliorer
l' enseignement et la formation, prendre parti dans les dbats
politiques, etc .
Pierre n'es t pas un grand capitaliste la Guillemin, mais u n
patron d e PME . I l contrle t o u t l e cycle certes, mais aucune des
instances qui sou tient ce cycle. Petit patron, il travaille encore
lui-mme la paillasse et accumule par ses propres mains une
partie de sa crdibilit. Il a des techniciens, mais il n 'aime pas leur
rle :

C'est le mtier le plus vreux qui existe sur terre. Aufond


quand tu es technicien, qu 'est-ce que tu ramasses sinon la
hargne et la colre du patron quand a ne marche pas, quand
a marche il se prcipite pour donner des confrences, tu ne le
vois plus !
Le technicien s ' exploite trs clairement comme tout autre
employ - il vend son travail pour un salaire. Fau te d'u n diplme,
il ne peut passer dans le cycle du capital . Aprs vingt ans de
travail scientifique, il sera toujours au mme point (sauf s'il est
capable de passer sa thse), mme si Pierre a tabli d ans son
laboratoire l'analogue scientifique de l' intressement gaullien aux
bnfices : le nom des techniciens est toujours mis sur les articles
( a les fait travailler mieux >>) et ils sont pays comme des
PhD . Donc, en thorie au moins, une partie de la crdibilit d u
groupe leur revient e n n o m propre. En fait, bien sr, ils n e
peuvent obtenir pour eux-mmes u n e grant ou mme u n e bourse ;
ils sont simplement fiables (

reliables,

dit Pierre mlangeant

arguments et personnes), et s'changent de laboratoire en labora


toire comme de trs bons ouvriers qualifis.

123

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+(,/

Tout autre est le cas des quelques docteurs que Pierre a


embauchs sur ses fonds propres. Ceux-l travaillent pour lui,
bien qu'ils pourraient, en thorie, demander une subvention pour
se mettre leur compte. Contrairement aux techniciens qu'il
estime, Pierre les tient trs serrs afin d ' accumuler la crdibilit sur
son nom et pas sur le leur :

S'ils veulent tre indpendants, ils peuvent l'tre, mais ils


n 'ont qu' apporter leur propre argent ; mais s'ils travaillent
sur mes fonds, ils doivent faire ce que je leur ai dit de faire.
La rivalit entre le patron et les chercheurs est bien connue ;
gaux par les diplmes, les uns ont l' argent et le contrle du cycle,
les autres ne l'ont pas, mais peuvent, selon les circonstances,
devenir patron. Pierre mprise q uelque peu ces chercheurs qui
n'ont pas eu comme lui la volont de travailler seul depuis le
dbut ; il favorise les techniciens - qui ne peuvent jamais le
concurrencer - et exploite - au sens le plus classique - les titulaires
de diplmes .
tre patron de PME implique des responsabilits : la premire
est de tourner, et nous savons bien que la loi du capital est une loi
d ' airain. Ds q u ' on a un march, il faut en trouver un autre,
surtout dans le cas de Pierre qui adopte, depuis quinze ans, une
stratgie agressive de diffrenciation. De nouvelles subventions
ont t demandes pour orienter le petit groupe dans trois
nouvelles directions. Nous savons qu'il abandonne par principe
tous les suj e ts dont la rentabilit est basse et le capital intensif. Il
cde donc d ' au tres le problme de la rgnration cellulaire :
a ne me passionne plus tellement . . . a suffit comme a, s'il y
en a d ' autres qui veulent suivre on leur donnera la substance. En
revanche, il pousse son facteur de croissance vers les trois sujets
dont les enj eux politico-sociaux sont considrables . La science se
joue comme le jeu de Scrabble : le mme mot peut rapporter deux
ou trois fois plus selon qu'on peut l' accrocher une case blanche,
rose ou rouge . Les demandes de subventions permettent de jouer
ce jeu. Ainsi, Pierre est-il capable de s ' accrocher d ' abord au
cancer, source quasi inpuisable d ' argent, par le biais de la
vascularisation des tumeurs que son fac teur acclre ; puis
l'artriosclrose - premire cause de mortalit aux tats-Unis puisque son facteur qui possde l 'immense avantage d ' tre non

124

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spcifique peu t acclrer la maintenance d e l'endothlium


artriel . Avec ses deux suj ets pour lesquels il est facile d 'intres
ser les investisseurs, Pierre peut en proposer un troisime :

J'aimerais my lancer, mais il me faudrait des gens


capables, c'est l'intracellular control de la prolifration . . .
O n connat les signaux extrieurs, mais quels sont les signaux
intrieurs [de la celluleJ ?
Les choix de Pierre, d ' aprs lui, ne sont plus dicts comme il y
a six ans par la volont de faire un grand cou p . On travaille en
grande partie quand mme po u r avoir l' argent renouvel, a c'est
le but primordial, je crois . Pierre vise explicitement le cycle
lui-mme, son renouvellement . Avant tout, il fau t ne pas dbau
cher, et maintenir ses activits mme en temps d e crise. Pendant
vingt longues minu tes d ' entretien, Pierre expliqu e que l'impor
tance que les gens prtent au sujet est rarement un truc qui rentre
en ligne de compte , et que la question principale que se posent
les inves tisseurs est la suivante :

Est-ce que le garon est productif ? Il travaille comme un


salaud mais grosso modo ce qu'il a trouv a t plus ou moins
reproduit par de nombreux groupes, donc on va voir ce qu'il
va faire avec ce truc-l ; bnfice du doute dans le sens
favorable si tu as un bon crdit.
Pierre ne parle pas ici de l ' u tilit pratique d e ses dcouvertes,
mais seulement du fait que tout le monde ne s'intresse qu' une
chose : la reproduction du cycle lui-mme.

Le Capital, Livre

1,

chapitre iii: selon Kernowzcz

J ' ai montr plusieurs fois quelle tait, d'aprs Pierre, la forme


d ' ensemble du cycle de crdibilit. Il s' agit d ' u n capital, c'est
-dire d ' u n ensemble de valeurs dont l' accumulation n'a d ' autre
but que cette accumulation elle-mme. Mais ce c apital produit de
l'information, c' est--dire un nonc do nt la valeur se mesure par
une diffrence relative l'ensemble des noncs galement proba
bles . Pierre nous invite rsumer tout cela en une phrase :
l'information n ' a pas de valeur d'usage, elle n'a qu'une valeu r

125

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d' change . Il suffit de superposer l'interview de Pierre avec le


chapitre I I I d u

Capital

pour comprendre en quoi Pierre Kerno

wicz est vraiment - et non mtaphoriquement - u n capitaliste . Au


cycle Marchandise-Argent-Marchandise, qui doit finir par une

galit

de valeur ( M-A- M ) , s'est substitu, dit Marx, un cycle

Argent-Marchandise-Argent, strile sauf s'il est

ingal

(A-M-A+ ) .

C ' est la dfinition mme d e la plus-value.


Pour Pierre, tout se passe comme s 'il tait possible de pratiquer
la mme conversion avec des noncs . Jadis, des noncs ( E )
servaient d 'intermdiaire entre d e s situations ( S ) , comme l' argent
permettait autrefois de mobiliser les marchandises qui, seules,
avaient une valeur d ' usage . On parlait pour agir sur des situations
et personne ne s'intressait la valeur d' change de ces paroles qui
ne servaient q u ' faciliter le passage d ' une situation l' au tre
( S-E-S ) . Mais, supposons que l' nonc devienne le dbut et la fin
du cycle, et qu'on se mette capitaliser des noncs . Cette
capitalisation devient aussi strile que celle de l' argent, aussi
longtemps que le cycle d emeure quilibr . Elle ne peu t devenir
fconde que si le cycle finit par une ingalit, et que si, la place

nouvel nonc, une


strict, une iriforma

d'un nonc, je retrouve, en fin de cycle, un


plus-value d' informtion , c ' est--dire, au sens

tion

(E-S-E + ) . Voil engendre fort simplement cette nouvelle

information

>>

qui intresse si exclusivement notre ami Pierre

Kernowicz qu'il en fait depuis le dbut de l'interview l ' objet de


tous ses choix .
Que deviennent les situations ( S ) dans cette nouvelle conomie
capitaliste du vrai ? Des intermdiaires, de simples intermdiaires
sans plus de valeurs d' usages que les marchandises. Quel est pour
Pierre l ' quivalent de l'industrie, cette industrie dont Marx disait
qu' elle fabriquait des marchandises exclusivement pour l'obten
tion de la plus-value ? Le laboratoire, situation artificielle cre
exclusivement pour la production de nouvelle information . Mais
cela nous le savions. Nous avons compris q u ' aux yeux de Pierre,
les rats, les testicules, les ovaires, les lapines, les facteurs de
croissance ne comptent pas, ou plutt ne comptent que comme

moyen

d ' accumuler les connaissances . Nous le disons fort inno

cemment, quand nous voulons dfendre les sciences contre les


attaques dont elles sont parfois l' obj e t en invoquant alors les droits
de la connaissance pour la connaissance . Nous croyons inno-

126

!"#$%&'()('(*)++,*-()-).++(/0)1++234"+(,6

cemment opposer les recherches scientifiques la cupidit des


indus triels, or nous disons simplement la mme chose que les plus
purs capitalistes : la recherche est un cycle de capital, les noncs
comme les situations n'ont pas de valeur propre, seules comptent
la reproduction et l' extension du cycle. Quand j e disais que Pierre
tait un capitaliste sauvage l
Son hypothse a le mrite d ' tre plus simple que l ' norme masse
de rvolutions galilennes, de changements de mentalits, de
coupures pistmologiques, de miracles que les philosophes des
sciences ont cru bon d ' inventer pour expliquer pourquoi la science
apparu t jadis et pourquoi elle accumule touj ours d avantage.
Imaginez ce que pourrait crire un M arx du capital scientifique l
L o l'nonc devient la fin et le dbu t d u cycle, toutes les
sagesses, tous les proverbes, tous les mythes, toutes les charades,
tous les conseils, deviennent faux. I ls avaient une valeur comme
intermdiaire entre deux situations et une valeur en eux-mmes
plaisir de mmoriser, go t des mots sur la langue -, mais s ' ils n'ont
plus pour fonction que de perme ttre un nouvel nonc d'tre
produit, alors ces noncs deviennent inu tilisables et sans valeur.
Tous les liens complexes et varis qui les unissaient aux circons
tances sont briss sans piti pour ne laisser entre un nonc et le
suivant que le froid intrt, les dures exigences de la plus-value
d ' information. Tous les frissons sacrs de l'extase religieuse, de la
magie, du mythe ont t noys dans les eaux glaces du calcul
goste. A l a place des liberts de croire, elle a substitu l' unique
et impitoyable libert de connatre pour connatre l
La diffrence entre la croya ce et la science n ' est plus myst
rieuse. Inu tile d ' aller chercher tr s loin et trs haut - chez Platon,
dans l' esprit scientifique, dans1es rgles de mthode - l' origine

t:Qer

de cette diffrence. I l suffit de re

comment circulent les

noncs. Pierre Kernowicz ne s'intresse ni aux ovaires ni aux


testicules, ni la prolifration cellulaire, mais une chose seule
ment : peu t-il obtenir grce eux plus d 'information ? Parce que
cette nouvelle information importe pour elle-mme ? Non, mais
seulement parce qu' elle permet d ' en obtenir une autre et d ' accl
rer la circulation comme l ' extension de tout le cycle. L ' explication
de Pierre va plus au fond que tou tes celles que l ' on a cherches
pour comprendre le progrs des sciences et son caractre cumula
tif l Il suffisait de regarder u n banquier. Toutes les vertus de

127

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l' esprit scientifique et mme du nouvel esprit scientifique, il les a .


I nversement, si nous voulions comprendre la magie, la religion, la
croyance, il nous faudrait maintenant analyser comment tournent
les conomies prcapitalistes du vrai . Il faudrait suivre dans son
champ le paysan ivoirien qui s' obstine planter des ignames
pour sa subsistance au lieu du caf qui seul a cours sur le march
mondial, et qui s'obstine croire aux masques malgr les
pressions du march mondial du savoir. I l existe une conomie de
subsistance du vrai, et c ' est elle qu'il faudrait comparer le travail
comme les dplacements de Kernowicz .
coutons-le parler des chances qu'il a d ' avoir encore de quoi
travailler dans l ' avenir :

D 'abord, nous, on est diversifi, alors le risque est


relativement rduit, un peu comme Guillemin qui travaillait
la fois sur le LRF et la somatostatine ; deuximement on
est productif et ensuite ce qu 'on fait sert aux autres, donc il
ny a aucune raison de nous couper les fonds.
Il n'indique pas seulement que le capital scientifique ressem
ble au capital montaire ; et pas non plus que le dveloppement
du capitalisme a une influence sur la science ou que l ' esprit
scientifique a inspir ou a t inspir par l ' esprit du capitalisme.
Non, c ' est le mme capital, que l'on tudie Pierre Kernowicz ou
les frres Lazard . I l n'y a pas deux capitalismes : un capitalisme
industriel - avec sa rvolu tion industrielle - et un capitalisme
scientifique - avec sa rvolution scientifique -, mais u n seul capital
et, si l'on y tient, une seule rvolution .
Pierre, la fin de l ' interview, tire une grande leon : Il ne fau t
pas avoir d 'inhibition, i l fau t sortir de l'obstacle psychologique qui
consiste tre

li quelque chose .

Oh non, il n'a pas d ' inhibition

notre ami Pierre ; regardez comme depuis vingt ans il a saut de


sujet en sujet, de patron en patron, de pays en pays, jouant de
tou tes les diffrences de potentiel , saisissant les polypeptides, les
bradant ds qu'ils sont en baisse , pariant sur Monod puis le
lchant ds qu'il s ' embourbe ; et le voil prt plier bagage de
nouveau pour l a cte Ouest, un titre de professeur et u n nouveau
laboratoire . Quelle chose accumule-t-il ? Rien en particulier,
sinon peut-tre de l' absence d 'inhibition, une sorte d' nergie libre
prte s' investir n' importe o. Oui, c 'est bien lui, le Don Juan de

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la connaissance . On parlera de curiosit intellectuelle , de soif


de vrit , mais l ' absence d ' inhibition dsigne bien au tre chose :
un capital d ' lments sans valeur d ' usage, qui peuven t prendre
n'importe quelle valeur, pourvu que le cycle se referme sur
lui-mme en s' largissant toujours d avantage . Pierre Kernowicz
capitalise les j okers du savoir.