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INDIVIDU ET AUTOBIOGRAPHIE EN OCCIDENT

M. CATANI CNRS - PARIS


La question de l'apparition de l'autobiographe, d'un je qui
s'assume comme tel en prenant la plume, est une sorte de serpent de
mer dans les confrontations entre les spcialistes qui, soient-ils
historiens de la littrature, philosophes ou personnes formes l'une ou
l'autre des sciences humaines, s'intressent l'expression du sujet.
Une rcente livraison de la revue L'histoire relance l'affaire propos
des Malheurs d'Ablard1.
... Jusqu'en 1972, la biographie d'Ablard (1079-1142) semblait assez claire et
en parfait accord avec le contenu thorique de son oeuvre philosophique et
thologique. Cette clart apparente venait pour l'essentiel de la qualit
exceptionnelle de notre principale source relative sa vie et sa personnalit.
Il s'agit de cet crit autobiographique [...] l'Histoire de mes malheurs :
Ablard y relate son existence [...]. De toutes les autobiographies du XIIe
sicle plus ou moins inspires des Confessions de saint Augustin, celle
d'Ablard semble la plus limpide, la plus personnelle, la plus sincre.
[Un] geste iconoclaste de 1972 eut cependant un effet salubre sur les tudes
ablardiennes (l'histoire aurait t un faux). Dsormais, mme si l'on admet
que ces textes sont pour l'essentiel l'oeuvre d'Ablard, on ne peut plus [...] le
lire de faon insuffsamment critique, la manire des textes
autobiographiques modernes, soucieux avant tout d'introspection et de vrit
psychologique. [...] Plus que de ses malheurs (Ablard a voulu parler) de leur
dpassement en Dieu [...], c'est par rapport cette intention mystique, somme
toute assez traditionnelle, et qui est d'dification plus que d'autojustification,
qu'il faut interprter les pisodes rapports dans l'Histoire de mes malheurs
(p. 30).

Dans le mme dsir d'objectivation, la dcade qui eut lieu en


1979 Cerisy la Salle, Individualisme et autobiographie en Occident,
n'avait pas un but diffrent2. Il s'agissait de montrer comment la
propessive assomption du je narrateur allait de pair, dans le temps,

1
2

J. VERGER, Les malheurs d'Ablard , L'histoire, n 88, avril 1986, pp. 30-39.

Cl. DELHEZ-SARLET, M. CATANI, Institut de Sociologie, ditions de


l'Universit Libre de Bruxelles, 1983.

Extrait de Pineau Jobert, Histoir de vie, Ed. Harmattan, Paris 1989

avec l'mergence de l'individualisme moderne oppos au holisme3


dans des formes qui, pour ne pas tre indiennes - c'est--dire pures ou
exemplaires en termes anthropologiques -, n'en ont pas moins exist en
Occident4.
La question ne concerne pas exclusivement les aspects
historiques de l'histoire des mentalits comme on pourrait tre tent
de le penser tout dabord. Sans doute, quand on recueille et quand on
analyse l'autobiographie (crite) ou le rcit d'un narrateur, ces
questions sont-elles moins immdiatement pertinentes -s'il s'agit de
matriaux contemporains- que si l'on travaille sur les tmoignages
crits au XIIe sicle. Pourtant, comme il est frquent que l'on dise que
fondamentalement tous les hommes sont gaux depuis toujours et
qu'il n'ya rien de nouveau sous le soleil, il arrive aussi que cette
vision sociocentrique puisse faire obstacle une interprtation correcte
de matriaux collects aujourd'hui. En effet, la question n'est pas
qu'historique : elle est aussi contemporaine en termes de systmes de
reprsentations, d'ides et de valeurs. Dire que les hommes sont
toujours les mmes sous toutes les latitudes et en tout temps, en
confiant dans le fait que la modlisation fondamentalement corrige
les diffrences de surface dues la culture, aux alinations et au flux
du temps, est rducteur.
Sans doute prsenter ainsi les choses peut-il prter le flanc la
mme critique, mais ia formulation tranche a t choisie comme un
moyen rhtorique pour affirmer une position initiale.
Le Je d'Ablard a sans doute quelque chose de commun avec
celui de Mohamed ou de Tante Suzanne ou - tout le moins - notre
idologie de l'unit du genre humain nous fait entendre les choses
ainsi5. Mais, en mme temps, il est aussi vrai qu'Ablard a crit dans un

Voir, en annexe, le lexique auquel il conviendra de se reporter pour les ternies


suivis d'un astrisque.

L. DUMONT, Essais sur l'individualisme, une perspective anthropologique sur


l'idologie moderne. Seuil, 1983, Paris.

MOHAMED (et CATANI), Journal de Mohamed, un Algrien parmi 800 000


autres, Stock, 1973.

Extrait de Pineau Jobert, Histoir de vie, Ed. Harmattan, Paris 1989

but d'dification plus que d'autojustification alors que Mohamed et


Tante Suzanne ont racont autant pour se justifier que pour affrmer
leur devenir personnel, leur individualisation rgie par l'immanence.
La question, ds lors, n'est plus la fondamentale humanit de tout
informateur, prsent ou pass, qu'il faudrait dgager de sa gangue
d'idologie au sens habituel du terme - pjoratif, indiquant une vue
mensongre des choses - mais le difficile partage entre l'importance
attribue la psychologie individuelle dans le systme de valeurs de
notre civilisation et le caractre social, travers l'ducation, du mme
sujet-agent, autobiographe ou narrateur.
Sans doute ces remarques sont-elles loin d'tre nouvelles, et on
pourrait observer, au nom du sens commun, que c'est bien de cela
qu'il s'agit : percer l'enveloppe des dterminismes sociaux pour
atteindre l'essentiel, l'individu. Mais quand l'Individu moral, tel que
nous l'entendons n'existe pas? Voil ce qui me parat important traiter
et c'est pour cette raison que j'ai mentionn - pour Mohamed et Tante
Suzanne - tant la justification (d'ordre psychologique) que
l'individualisation rgie par l'immanence. Celle-ci suppose, des
degrs et en des contextes divers, que les narrateurs - peu importe ici
que le matriau soit oral ou crit - soient dsormais en quelque mesure
non sociaux parce que dtachs de la socit locale dans laquelle ils
sont ns et ont t duqus. Ceci suppose aussi qu'ils ne soient plus
intgrs dans un systme de valeurs collectivement ordonn par la
religion. Celle-ci est devenue une affaire uniquement personnelle et
n'est plus le principe intgrateur de la vie en socit, et - par rapport
l'homme individuel, ou la femme - le principe qui relie les ascendants
et descendants travers Ego qui se subordonne ainsi aux fins ultimes.
En d'autres termes, pour comprendre pleinement ce que signifie le fait
d'assumer la narration la premire personne, aujourd'hui ou
l'poque moderne, il faut se rapporter aux cas o cette assomption ne
va pas d'elle-mme. Ceci non cause du postulat sociocentrique de
l'alination - qui peut d'ailleurs avoir sa sphre d'opportunit -, mais
parce que le systme de valeurs dans lequel a t duqu le sujet
empirique ne contemple pas cette possibilit, ou encore parce que - audel de l'vidente plantarisation du systme de valeurs individualistes
- les processus d'individualisation et de combinaisons de traits culturels
caractrisant des socits diffrentes, n'ont pas encore permis

CATANI M, et MAZE, S., Tante Suzanne. Une histoire de vie sociale. Librairie
des Mridiens, 1982.

Extrait de Pineau Jobert, Histoir de vie, Ed. Harmattan, Paris 1989

l'mergence du je narrateur.
Le cas des immigrs islamiss - sans tre unique - est clairant
ce propos parce qu'il pose la question de la comparaison entre
civilisations, alors que celui des immigrs europens aux origines
rurales claire d'autres aspects de la difficile mergence du je
narrateur bien que le processus occidental d'individualisation et
d'intriorisation caractrise depuis des sicles les socits locales dont
ils proviennent. En fait, il s'agit d'articuler les deux plans que vivent dans le cas des migrations - des sujets-agents qui sont certes des
immigrs et donc des narrateurs potentiels de leur parcours de vie,
mais aussi - il ne faut pas l'oublier - des migrs. C'est--dire de
personnes qui proviennent de civilisations et/ou de socits locales et
dates o l'expression du je peut avoir encore une intention
mystique, d'dification. Plus exactement, socits o cette expres sion
peut ne pas tre conforme la vision qu'elles ont d'elles mmes, en
particulier dans le domaine de l'honneur et de la dignit d'un membre
d'une communaut dfinie par un systme prioritaire de relations entre
personnes et subordonnant l'im portance donne aux rapports avec les
choses, les biens.
Bien videmment dans un colloque o l'accent est mis sur
l'usage de l'histoire de vie (rcit biographique) dans le cadre de la
formation, et o la dfinition du champ est aborde travers
l'historique de cette approche qualitative (ou clinique), les
considrations qui prcdent sont un peu marginales mais elles ont en
mme temps leur place. En effet, quelle est la raison non seulement de
la lgitimit mthodologique mais aussi de l'vidente opportunit du
rcit de soi dans le cadre d'une formation? Il faut noter ici l'importance
qu'assume dans nos socits l'objectivation du devenir personnel et
l'intriorisation de la norme6.
De ce point de vue, les considrations faites jusqu'ici peuvent
aider comprendre pourquoi, dans certains cas, il est difficile d'obtenir
-en priode de formation- des rcits biographiques cohrents avec le

Je n'entrerai pas, i, dans des considrations relatives l'opportunit et la


mise en oeuvre de ce type de pdagogie. Je renvoie ce que j' crit dans : De
l'enseignement centr sur l'coute et l'expression de soi l'approche biographique
orale, Education permanente, n 72-73, 1984 et Approccio biografico, forriiazione e
autoformazione, La Critica Sociologica, noe 71-72, 1984-85.

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projet de formateurs. Sans doute, si l'crit autobiographique ou les


entretiens apparaissentpauvres >,, strotyps, a-t-on raison d'en
rechercher l'explication dans le domaine de la psychologie des
profondeurs ; mais cette explication n'est pas la seule. Il faut tenir
compte aussi des traits culturels qui ont caractris la socialisation
premire, et de l'impormnce attribue l'expression de soi ; le cas de
Yero est exemplaire7. Au bout de deux ans de formation linguistique
centre sur l'expression de soi, je connaissais les grandes articulations
de la vie de cet informateur et beaucoup de dtails; mes rapports
personnels avec lui taient tellement excellents qu'il venait djeuner
chez moi et prenait sur ses genoux mes enfants ; mais ma demande de
commencer explicitement un rcit biographique Yero opposa le refus le
plus net parce que sa foi lui interdisait de construire un rcit en
achevant ainsi le dessein d'une vie qui, pour lui, devait rester dans les
mains de Dieu. Celui qui tait objectivement un informateur
l'intrieur et du point de vue de mon cadre culturel de rfrence, et qui
le savait, bien entendu, puisqu'il m'avait pos des questions d'histoire
comparative lors de nos conversations - se refusait assumer
statutairement ce rle. La sympathie entre deux tres empiriques jointe
l'exquise politesse africaine nous avaient conduits parler bien
souvent coeur ouvert, mais accepter de se transformer en
informateur, sans guillemets cette fois-ci, en assumant sa propre
individualisation jusqu' ordonner soi-mme le rcit, aurait signifi que
Yero ne s'en remettait plus la volont divine.
Il va de soi que lorsqu le formateur demande un cadre de
rflchir aux tapes de sa vie au cours d'une formation
complmentaire, il n'a pas craindre - en gnral - des phnomnes de
cette ampleur ; mais il est fort possible qu'il se trouve confront des
phnomnes de cet ordre : la diffcult ou l'impossibilit conceptualiser
soit le sens culturel de ce qu'il a vcu, soit le sens de ce que d'autres
vivent. Le cas est frquent par exemple parmi les cadres ou experts qui
se rendent l'tranger pour des raisons de commerce international et
qui doivent implanter des succursales de leur firme, par exemple, en se
prparant vivre sur place pendant des annes. Bien plus prs de nous,
ces mprises se manifestent quand des ducateurs spcialiss
s'adressent l'une ou l'autre population en danger de dviance ou
dite en termes psychologiques risques en ayant des grandes

Tante Suzanne, op. cit, chap. 1.

Extrait de Pineau Jobert, Histoir de vie, Ed. Harmattan, Paris 1989

difficults saisir le fait que les traits qui caractrisent cette dviance
forment le systme et ont aussi un sens culturel, donc socital8.
Dans ces cas, la question est double : d'une part des tres
moraux, indpendants et autonomes, projettent sur d'autres tres leurs
propres valeurs et ne comprennent donc pas leurs raisons et, d'autre
part, ces membres de socits locales et dates - plus ou moins atteints
par la plantarisation des reprsentations, ides et valeurs de la
civilisation occidentale - assument plus ou moins partiellement
l'individualisation et l'intriorisation qui caractrisent le devenir
indilduel dans nos socits. Il n'est pas sr que - dans le domaine de la
formation - ces questions soient pertinentes au plan du projet
pdagogique. En effet, le but vis est d'aider l'objectivation des
motivations, mais cela sans doute en fonction d'une courbe de carrire.
Ds lors - pour faire un exemple extrme - qu'un enfant d'immigr
algrien devenu cadre ne saisisse pas pleinement le jeu de
combinaisons culturelles - adquates ou inadquates - qui lient son
histoire celle de son pre n'a pas une importance absolue - sauf cas
d'espce qui renverrait la psychologie des profondeurs - au plan
d'une carrire et de l'apprentissage qui la permet9.
Toutefois, au-del des situations de formation, ce colloque se
proccupe aussi de problmes transversaux o les questions du
temps, des catgories cognitives et bien d'autres sont poses
l'occasion du foisonnement d'informations produit par l'approche
biographique. Le sens ou plus exactement la volont de comprendre la
surabondance de sens qui apparat l'occasion du rcit de soi dans le
cadre d'une formation, incite les formateurs-chercheurs ordonner les
matriaux. Nouvelle dmonstration, de mon point de vue, de la
supriorit idologique que notre civilisation attribue l'tre moral et
l'individualisme dans le monde. Il s'agit, en effet, de rendre compte de
l'opposition entre la valorisation extrme de l'individu moral non social
en principe, en pense - et le fait qu'il vit en socit, dans le monde. Il

CATANI, M. et VERNEY, P., Se ranger des voitures. Les mecs de Jaricourt


et l'auto-cole. Librairie des Mridiens, Paris, 1986.
9

M. CATANI Mariage l'algrienne, ou la transmission des valeurs des


parents aux enfants. Combinaisons adquates et inadquates, Les Algriens en France,
gense et devenir d'une migration. Coordonnateurs E. Temine et J. Costa-Lascoux, Greco
13-CNRS, Publisud, Paris, 1985.

Extrait de Pineau Jobert, Histoir de vie, Ed. Harmattan, Paris 1989

n'est pas surprenant, ainsi, que l'on signale, de diffrents cts, que la
pratique autobiographique de l'expression de soi, qui est aussi un
retour sur soi, aboutisse parfois -chez des cadres mais non
exclusivement- un abandon des fins directement professionnelles de
la formation au profit d'une mise l'cart du monde travers le choix
d'activits plus proprement centres sur la personne, le sujet-agent.
J'apporterai alors, dans ce cadre, quelques lments relatifs mes
recherches actuelles.
C'est travers la pratique de la formation que j'ai abouti ce que
j'appelle l'approche biographique orale (cf. Tante Suzanne, chap. 1 et
De l'enseignement...) caractrise - la diffrence de la biographie et
de l'autobiographie proprement dites- par la prsence constitutive d'un
narrateur et d'un auditeur. Les rcits biographiques -qui vont des rcits
de pratiques jusqu' l'histoire de vie sociale- m'ont conduit mettre
l'accent sur l'individualisation dans le cas limite, heuristique, de la
migration. Il en est ressorti des ouvrages centrs sur la personne du
narrateur -et l'analyse des matriaux- o la socit d'origine et celle
d'insertion ne constituaient qu'un rfrent.
Cela est tout fait conforme ce que j'ai avanc plus haut
relativement la tension qui existe entre une socialisation premire qui
a eu lieu dans une socit locale et date, rgie par la transcendance
dans le cas holistique, et l'individualisation qui implique l'immanence
et caractrise - de manire plus ou moins accuse - l'expression
volontaire de soi. Toutefois, exactement parce que l'accent a t mis sur
l'individualisation, il m'est apparu qu'il ne s'agissait -jusque l- que de
la moiti de l'affaire. En parfaite congruence avec l'idoloje globale individualiste- dont je participe, j'ai privilgi une paire d'acteurs
sociaux -narrateur et auditeur- dont les positions seront inverses dans
les diffrentes phases qui vont de la collecte la publication, (que ce
soit sous forme de littrature grise ou d'ouvrage). J'ai valoris une
paire d'tres moraux et j'ai pouss non l'honntet mais
l'individualisme -i.e. la valeur- jusqu' cosigner l'ouvrage10. En fait, il y a
autre chose faire au-del de ce partage galitaire. Il faut le
comprendre, lui donner un statut anthropologique, comparatif.

10

Dans ma priode de chercheur militant j'avais mme vit, comme me le


faisait remarquer dans une conversation Franco Ferrarotti, que mon nom apparaisse
ct de celui de Mohamed... Les droits d'auteur -quand ils existent- sont partags
moiti.

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Dans le mme cadre idologique individualiste, galitaire, il


s'agit d'arriver aujourd'hui permettre l'expression pleine du
rfrent ci-dessus. Ayant commenc collecter des rcits d'immigrs
en France (le rfrent tait alors -pour moi- la France qui reprsentait
un invariant idologique -une configuration nationale du systme
occidental de reprsentations, ides et valeurs- qui me permettait de
pousser l'migr la comparaison avec son propre rfrent), j'ai t
conduit, par les besoins de l'analyse, essayer de connatre moi-mme
le rfrent des migrs. De l, mes terrains ethnographiques. Mais les
deux mthodologies - ethnographie et approche biographique orale
telle que je la dfinis dans le cas de l'histoire de vie sociale sont trs
diffrentes. D'une part, il s'agit d'aboutir la monographie, c'est--dire
la considration d'une totalit sociale et idologique et, d'autre part, il
s'agit de provoquer l'expression -ritualise- d'une exprience. Celle-ci
implique l'assomption non seulement du je narrateur mais aussi celle
du rfrent premier, base pour la comparaison temporelle et spatiale toutes deux symboliques, rfres la valeur- relativement la
configuration de la nation d'immigration (la France, par exemple) ou
celle de la nation o l'on est n et o l'on continue de vivre (l'Espagne,
le Portugal, l'Italie, le Maghreb...)11. Evidemment, le cas de Tante
Suzanne le prouve l'vidence, une seule personne peut dessiner
l'ensemble des traits qui constituent une socit locale et date, mais
elle n'est pas en mesure de les commenter tous. Locutrice native, la
narratrice est toujours pertinente, mais elle ne possde pas au mme
degr tous les niveaux de langue. Or, dans le cadre d'une histoire de
vie sociale, cela n'est pas pistmologiquement rdhibitoire. Ce que l'on
a analyser est le corpus -le rcit- et, d'autre part, c'est seulement par
un souci, un scrupule mthodologique, que j'ai eu recours d'autres
informateurs et l'observation. Dans le cas d'espce, il s'agissait de
prouver, surabondamment, que le souvenir de Tante Suzanne
correspondait aussi la mmoire des autres informateurs et que sa
formule personnelle des valeurs avait t cohrente pendant plus de
cinquante ans, malp la migration interne ou cause d'elle. Toutefois,
dans le cadre d'une monographie relative au rfrent, l o la question
est de dessiner, en ronde bosse, les valeurs qui intgrent et ordonnent la

11

Ces questions sont abordes - parfois fort brillamment - par certains auteurs
qui ont collabor, sous la direction de F. DONNER et G. PILLET, Territorialits,
Revue de l'Institut de Sociologie, Universit Libre de Bruxelles, 1984, n3-4 (1986). Pour
le cas des migrations, CATANI, M., Variations propos du territoire, de l'espace
symbolique et des systmes de valeurs, ibidem.

Extrait de Pineau Jobert, Histoir de vie, Ed. Harmattan, Paris 1989

socit, la question des informateurs devient cruciale si l'on veut comme je le souhaite- passer de la monographie traditionnelle, o la
personne qui s'exprime est le chercheur, une monographie qui
ordonne l'expression directe - la parole enregistre - des personnes.
Le projet est peut-tre dmesur si l'on pousse ses extrmes
consquences le refus de Yero. Mais, en mme temps, le fait que je
dispose de quelque vingt heures d'enregistrement avec lui le rend aussi
possible, au moins sur le versant culturel de ce que notre civilisation
appelle informations, donnes. D'autre part, travailler, ainsi que je le
fais en Espagne et en Italie, pour raliser cette nonciation chorale de la
socit locale (cf. De l'enseignement, cit, p. 109, point 5) peut tre
considr, mthodologiquement, comme un palier de construction
idologiquement et anthropologiquement plus raisonnable. Mme si les
systmes de villages auxquels je me rfre paraissent relever d'idesvaleurs dans certains cas, il va de soi qu'ils participent de l'idologie
globale individualiste : de ce fait la possibilit d'noncer le je existe,
au moins potentiellement. Quoi qu'il en soit des questions
pistmologiques et mthodologiques de ce projet (marginales dans le
cadre de ce colloque), il me semble que ce qui est en revanche tout fait
pertinent pour conclure est l'observation suivante. S'il s'agit de donner
la parole un village ou un ensemble de villages, il ne s'agit pas
d'aboutir l'illustration du genre classique monographie de terrain.
Cela a dj t fait. Pour moi il s'agit -dans le cadre de l'galitarisme
individualiste- de permettre l'expression subjective, chorale, de
comment les membres de telle socit se reprsentent celle-ci et le flux
du temps, les variations symboliques de l'espace, la production du sens
social. Ce quon prtend faire relve de la dmesure individualiste, sans
doute, mais est aussi consquence logique de ce mme individualisme
et - donc - retour la citation initiale : un effort pour contextualiser
comparativement, bien que dans notre logique, l'expression subjective
de la diffrence.
M.C.
MTM - Biblioteca Virtual Extremea
...........http://biblioteca.paseovirtual.net

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Lexique
INDIVIDU : En fait d'individu ou d'homme individuel, il faut distinguer:
1) le sujet empirique, chantillon indivisible de l'espce humaine, tel qu'on le
rencontre dans toutes les socits.
2) l'tre moral, indpendant, autonome et ainsi (essentiellement) non social, tel qu'on
le rencontre avant tout dans notre idologie moderne de l'homme et de la socit.
INDIVIDUALISME : [A]
On dsigne comme individualiste, par opposition au
holisme, une idologie qui valorise l'individu (=qui a l'individu au sens (2) ci-dessus)
et nglige ou subordonne la totalit sociale.
[B] Ayant trouv que l'individualisme dans ce sens est un trait majeur dans la
configuration de traits qui constiue l'idologie moderne, on dsigne cette
configuration elle-mme comme individualiste ou comme "l'idologie individualiste",
ou "individualisme".
HOLISME: On dsigne comme holiste une idologie qui valorise la totalit sociale et
nglige ou subordonne l'individu humain (cf. Individualisme). Par extension, une
sociologie est holiste si elle part de la socit globale et non de l'individu suppos
donn indpendamment [de celle-ci].
HIERARCHIE: A distinguer du pouvoir ou du commandement: ordre rsultant de la
mise en jeu de la valeur. La relation hirarchique lmentaire (ou opposition
hirarchique) est celle entre un tout (ou un ensemble) et un lment de ce tout (ou
ensemble), ou encore entre deux parties par rfrence au tout; elle s'analyse en deux
aspects contradictoires de niveau diffrent: distinction l'intrieur d'une identit,
englobement du contraire. La hirarchie est ainsi bidimensionnelle.
L. Dumont, Essais sur l'individualisme. Une perspective anthropologique sur l'idologie
moderne. Seuil, 1983, Coll. "Esprit", p. 263-64.

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