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SCIENCES FONDAMENTALES

Turbulents
anneaux
de Saturne
En dix ans dobservations, la sonde Cassini a fourni
des images superbes et trs dtailles des structures
en orbite autour de la sixime plante du systme
solaire. Elles rvlent un monde complexe et changeant,
thtre dune bataille de forces antagonistes
Par Jean-Franois Hat

merveillement du chercheur devant les images


envoyes par la sonde spatiale Cassini* est rest intact.
Dix ans aprs, lastrophysicien
au CEA Sbastien Charnoz na
jamais oubli cette nuit de 2004
o, jeune plantologue au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa, en
Californie, il a retenu son souffle,
attendant linstant o la sonde
allait enfin se mettre en orbite
autour de Saturne aprs sept
annes de voyage. Une manuvre
dlicate qui ncessitait quelle
effleure les anneaux de la plante,
en traversant leur plan. Jamais
elle naura, dans la suite de la mission, loccasion de les observer
daussi prs. Et le spectacle sest

aussitt rvl tonnant. Nous


avons vu des dtails dune finesse
extraordinaire comme la dlicate
dentelle qui borde lanneau A, les
montagnes de plus de deux kilomtres la lisire de lanneau B, ou
la lune Promthe creusant littralement un sillon dans lanneau F,
se souvient Sbastien Charnoz.
Depuis, grce aux milliers dorbites effectues autour de la plante, Cassini a permis de porter
un nouveau regard sur ce monde
fascinant des anneaux qui entourent la sixime plante en sloignant du Soleil, la plus massive
aprs Jupiter. Un mondeturbulent, qui volue parfois lchelle de
quelques heures, poursuit lastrophysicien. Jusqu cette dernire

SATURNE Sixime plante du systme solaire, dont lorbite


volue entre 1,2 et 1,6milliard de kilomtres au-del de
celle de la Terre. Elle est principalement constitue de gaz
(hydrogne et hlium) avec probablement un noyau rocheux.
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BIO EXPRESS
La sonde Cassini
 Date de lancement:

1997. Ralise par le


Jet Propulsion
Laboratory (Nasa/
Caltech) avec
la collaboration de
lAgence spatiale
europenne.
 Masse: 2,1 tonnes.
 Nombre
dinstruments: 12.
 Mise en orbite autour
de Saturne: 2004
 Largage du module
Huygens sur Titan:
2005.
 Fin de mission: 2017.

ANNEAUX Cercles concentriques autour


dune plante, constitus de particules
de glace ou de roche. Ils sorganisent
sous la forme dun disque plat.

observation rvle en avril par


une quipe dastronomes britanniques de luniversitQueen Mary
de Londres (Royaume-Uni) partir dune image tonnante, prise
par la sonde un an plus tt. On y
aperoit un point blanc brillant
dune taille denviron un kilomtre
situ au bord dun des anneaux et
qui pourrait bien tre une lune en
cours de formation. Preuve que
de nouvelles dcouvertes sont
encore attendre.
Longtemps, les anneaux de
Saturne ont pourtant sembl
statiques. Galile, le premier, les
dtecte en 1609 sans pouvoir les
expliquer. Cinquante ans plus tard,
lastronome nerlandais Christiaan Huygens comprend que ce
LUNE Terme gnrique dsignant
un satellite naturel dune
plante. 62 lunes ont t
rpertories autour de Saturne.

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Plantologie


102 clichs raliss par
la sonde Cassini
( gauche) le 6 octobre
2004 ont permis de
produire cette image
numrique de Saturne
(photomontage).

sont des anneaux bien spars de


la plante.En 1675, le Franais
dorigine italienne Jean-Dominique Cassini remarque alors un
vide au milieu deux auquel on
donnera plus tard son nom, la
division de Cassini. De lanneau A lanneau G nomms

ainsi en fonction de la chronologie de leur dcouverte , cest


tout un monde qui se dvoile aux
astronomes (voir linfographie cidessus), livrant peu peu des informations toujours plus prcises.
Ceux-ci croyaient ces anneaux
solides jusqu ce que les travaux


Baptiss par lettres
en fonction de lordre
de leur dcouverte,
les septs anneaux
stendent sur
300 000 km environ.
Les espaces vides
entre eux sont
baptiss divisions.

BETTY LAFON

PHOTOS : NASA/JPL - MATTIAS MALMER/CASSINI IMAGING TEAM

du mathmaticien cossais James


Clerk Maxwell, en 1859, dmontrent quils ne sont stables que
sils sont constitus de grains de
matire distincts. Ces grains, dont
la dimension varie de quelques
centimtres un mtre, sont forms deglace deau presque pure et
sont plus ou moins salis par de
la poussire, peut-tre constitue
de molcules organiques, ce qui
explique les nuances de couleurs
visibles sur les clichs des sondes
spatiales. Car ce sont bien cellesci qui ont rvolutionn la connaissance des anneaux. Tout dabord,
en 1979, avec Pioneer 11qui en
dcouvre un nouveau (F), distant
de 140 000 km du centre de la plante. Puis, en 1980 et 1981, VoyagerI et II mettent en vidence
les nombreuses subdivisions qui
les composent, invisibles depuis
le sol, ainsi que des dizaines de
trs petites lunes auxquelles on 

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Plantologie

Cette image (fausses couleurs) obtenue partir des observations de Cassini rvle lorganisation de la
matire contenue dans les anneaux de Saturne, et comment cette matire se condense sous forme de petits
agrgats. Dans les rgions bleues, la formation des agrgats est particulirement importante.

Cette petite lune (voir zoom), dcouverte en 2013


et surnomme Peggy, sest forme rcemment
au bord de lanneau A.

Le passage de Promthe, une lune de 86 km de


diamtre, provoque la formation de vagues de
matire dans lanneau F.

Ces montagnes  atteignant 2,5 km de haut se


trouvent au bord de lanneau B, . Elles sont dues
linfluence gravitationnelle de la lune Mimas.

La lune Daphnis creuse son sillon dans lanneau A et forme


ainsi la division de Keeler. Son orbite incline par rapport
lanneau provoque des ondulations de la matire.

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photos : nasa/jpl/space science institute

Lunes et anneaux sont


intimement lis
Partout, les scientifiques peuvent observer la gravit luvre.
Ainsi, Cassini leur a permis dtablir que les anneaux ne sont pas
homognes mais constitus de
filaments de matire dense, comparables par la forme des spaghettis, dune centaine de mtres
de diamtre pour plusieurs kilomtres de long. Ceux-ci sautoorganisent sous leffet de leur
propre gravit. Mais la force de
mare cette acclration gravitationnelle qui comprime les
objets dans certaines directions
et les dilate dans dautres exerce par Saturne tend dfaire
cette organisation. Cest un
combat perptuel entre ces deux
forces. Cest pourquoi les filaments
se sparent, sentrelacent, entrent
sans cesse en collision, explique
Sbastien Charnoz. Il faut ajouter cela linfluence permanente
des lunes. En tournant autour
de Saturne, elles aussi dclenchent, par leur influence gravitationnelle, des ondes qui forment
des vagues, ou des dentelures
comme on peut en observer sur
les bords de lanneau A. Leur
passage provoque des divisions
dans les anneaux. Quant aux
montagnes de lanneauB,
elles sont dues linfluence de
la lune Mimas, qui comprime la
matire perpendiculairement au
plan des anneaux.
Lunes et anneaux sont donc
intimement lis, et ce depuis les
origines. En 2010, Sbastien Charnozet Aurlien Crida, delobservatoire de la Cte-dAzur Nice,
ont dailleurs publi un article
remarqu dans la revue Nature.Ils
y explicitent un modle de forma-

nasa/jpl/university of colorado

a attribue des noms mythologiques.


Quant Cassini, dix fois plus prcise que Voyager, elle fournit des
dtails de lordre du kilomtre, ce
qui permet rellement de sonder
les anneaux.

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tion des lunes de Saturne, saufde


Titan, venu peut-tre de lextrieur du systme saturnien (lire
S. et A. n 793, mars 2013). Selon
les chercheurs, il est trs probable que la plante tait dj
entoure il y a quatre milliards
dannes dun disque pais dont
lorigine reste mystrieuse (lire
lencadr). Ce disque sest ensuite
tal dans les deux directions,
comme une crpe. Ct Saturne,
les particules de glace ont t attires par la plante. Ct extrieur, elles ont franchi la limite
de Roche, en de de laquelle
la gravit de la plante dtruit
tout corps qui pourrait se former.
Au-del, en revanche, les forces
de cohsion lemportent. Rsultat: les petits grains de glace se
condensent et forment une multitude de lunes. Dabord les plus
grosses, puisque le matriau est
abondant, puis les plus petites.
Ensuite, les lunes sloignent naturellement de Saturne, les grosses
migrant le plus loin. Tout dans ce
modle colle avec lobservation : les
masses des lunes, leurs distances ,
remarque Alessandro Morbidelli,
plantologue lobservatoire de
la Cte-dAzur.

ourtesy s. charnoz

Plantologie

Un combat perptuel oppose


la force de gravit des filaments
de matire des anneaux et la force
de mare exerce par Saturne

Sbasien Charnoz, astrophysicien du laboratoire AIM (Service dastrophysique


du CEA/CNRS/universit Paris-Diderot).

Rcemment, ce modle a t une


fois encore confort par cette
observation spectaculaire de Cassini ralise en avril dernier par
Carl Murray, astronome et mathmaticien de luniversitQueen
Mary de Londres (Royaume-Uni)
et son quipe: ce point blanc
brillant dune taille denviron un
kilomtre au bord de lanneau A,
qui semble bien tre une lune et
que lquipe, dsormais, suit la
trace. Lobjet est toujours l. Il
semblestre stabilis. Cest pourquoi nous pensons quil sagit dune
lune qui sest formepuis brise. Elle
a alors dgag beaucoup de poussires ce qui explique la brillance du
phnomne, explique Carl Murray. Des lunes pourraient donc
continuer se former partir
des anneaux, un rythme limit
cependant par la faible quantit de

matriau. Nous esprons observer


cette nouvelle lune dans le dtail en
2016, quand la position de la sonde
permettra de dceler des dtails infrieurs au kilomtre sur lanneau A,
souligne le chercheur britannique.

le
+ numrique

Voir Vnus, la Terre et


Mars en arrire-plan de
Saturne au moyen de
notre photo interactive
sur http://sciav.
fr/814saturne

hyPothses

un mystrieux jeu de billard cosmique

uand et comment les anneaux de


Saturne se sont-ils forms? Peuttre au cours de ce que lon appelle le grand
bombardement tardif, il y a 4 milliards
dannes, explique Alessandro Morbidelli,
de lobservatoire de la Cte-dAzur Nice.
cette poque, les jeunes plantes dont
la Terre alors ge d peine 570 millions
dannes sont en effet bombardes
par une pluie intense dastrodes et de
comtes. Pour sen assurer, Alessandro
Morbidelli et Sbastien Charnoz, du service
dastrophysique du CEA, ont utilis des
simulations numriques pour tester deux
hypothses. La premire implique un gros
objet dit transneptunien car situ au-del
de lorbite de Neptune qui, drang par

un jeu de billard cosmique, se serait dirig


vers Saturne. Les forces de mare de la
plante lauraient alors dshabill de
la couche de glace dont il tait recouvert,
celle-ci saccumulant autour de Saturne
pour en former les anneaux. Deuxime
hypothse: un satellite glac form non
loin de Saturne aurait t percut de plein
fouet par un astrode qui lui aurait, lui
aussi, arrach son manteau de glace, parti
alimenter les anneaux. Les deux hypothses
sont tout aussiprobables. Et les observations de
la sonde Cassini nont pas permis de trancher,
souligne Alessandro Morbidelli.Pour cela,
il faudrait lancer une mission qui irait
analyser in situ les anneaux de Saturne, mais
aujourdhui elle nest pas envisage.

Un laboratoire de la gravit
en temps rel
La sonde Cassini approchera alors
de la fin de sa mission, prvue
pour 2017. Elle aura fait de Saturne
un laboratoire de la gravit en
temps rel pour les physiciens,
qui peuvent mieux comprendre
ce qui se passe dans un disque de
matire. Et tester leurs modles
de Saturne sur dautres systmes
danneaux: ceux de Jupiter, Uranus et Neptune, beaucoup plus
tnus et moins spectaculaires.
Et pourquoi pas ceux dexoplantes, ces plantes situes hors de
notre systme solaire? Cest possible, mais les moyens instrumentaux actuels ne permettent pas de
les dtecter. Il faudrait en outre des
observations multiples intervalle
de temps trs court pour dmontrer quil sagit bien danneaux,
explique Pierre Barge, du Laboratoire dastrophysique de Marseille,
membre de lquipe du tlescope
spatial Corot, qui a traqu les exoplantes de2006 2014.Mais il
nest pas impossible que deux successeurs de ce dernier, les missions Cheops et Plato qui seront
lances en 2017 et 2024, dtectent un jour les anneaux dune
exosaturne. J
* La mission est appele Cassini-Huygens
car la sonde Cassini transportait le module
Huygens de lAgence spatiale europenne, qui
sest pos sur la lune Titan en 2005.

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